Мамаев Сайфулла Ахмедович
Близнецы. Том 2

Lib.ru/Фантастика: [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
  • Комментарии: 3, последний от 04/08/2006.
  • © Copyright Мамаев Сайфулла Ахмедович
  • Обновлено: 16/08/2004. 869k. Статистика.
  • Роман: Киберпанк
  • Оценка: 7.38*14  Ваша оценка:
  • Аннотация:

  • Сайфулла Мамаев
    
    
                                      Близнецы
    
                                       Том 2
    
    
                                    КНИГА ТРЕТЬЯ
    
                                      ГЛАВА 1
    
          - Вот это да! - не выдержал Стив.  -  Знаешь,  я  чувствую  себя  так,
    словно шаром по голове получил! Как тебе, Крис, откровение от Рошаля?
         Джордан промолчал. Да и что он мог ответить, если  сам  еще  ни  в  чем
    толком не разобрался. От слов профессора у любого голова кругом пойдет!  Это
    что  же  получается?  Тот,  кого  он  привык  считать  врагом  всех  жителей
    Хардсон-сити, да и не только его,  кого  считал  исчадием  ада  и  негодяем,
    создающим зомби и  Пауков  в  своих  мерзких  целях,  оказался  благодетелем
    человечества? А как иначе назвать того, кто даровал людям  почти  бессмертие
    и возможность сохранять и перезаписывать свою память? Да еще, судя по  тому,
    что сказал аватара, Полю  удалось  попасть  туда,  куда  стремилось  попасть
    большинство фантастов всех времен, да только тщетно - мешало  бренное  тело.
    Жить в  виртуальном  мире,  уйти  в  Сеть,  это...  Джордан  просто  не  мог
    подобрать слов, чтобы выразить свои чувства. Он, в отличие от мечтателей,  в
    сказки не верил и о невыполнимом не задумывался. Скажи ему  кто,  что  такое
    путешествие реально, -  он  бы  и  сейчас  не  поверил...  если  бы  это  не
    прозвучало из уст Рошаля. Профессору  он  верил.  Как  и  его  аватаре,  что
    теперь в его руках.  Господи,  как  же  хочется,  чтобы  все  это  оказалось
    правдой, чтобы действительно было возможно выйти в Сеть!
         Нет, такое придумать под силу истинному гению.  Да  что  гению,  гениев
    если и не множество, то все равно встречаются, а вот  такой,  как  Рошаль...
    Может, это и кощунственно звучит, но то,  что  сделали  он  и  его  погибший
    соратник, под силу только Богу! Всевышний создал Землю и все живое  на  ней,
    Поль - бессмертие и новый мир! Кому еще такое по плечу, если  не  Создателю?
    Разве что его вечному оппоненту?
         Так кто же все-таки Рошаль? Друг или  враг?  Бессмертный  Бог,  могущий
    одаривать вечной жизнью, или сам Дьявол, вытаскивающий  из  людей  их  самые
    низкие  пороки?  Спаситель,  использующий  для  своего  волшебного  эликсира
    загубленные человеческие жизни, или Искуситель, дарующий  людям  те  знания,
    которые он добыл, погубив и свою, и тысячи чужих душ? Негодяй,  превращающий
    жизнь женщин в  сплошной  кошмар,  или  великий  ученый,  разгадавший  тайны
    памяти? Администратор Мира, отнимающий душу у сотен живых,  чтобы  пополнить
    свою армию солдат зомби? Да, но для чего он это делает? Разве не  для  того,
    чтобы потом дать миллионам дополнительные десятки лет жизни?
         Итак, вопрос оставался открытым. Кто он,  этот  Поль  Рошаль?  Человек,
    презревший все нормы морали, или гений, в одиночку двигающий  прогресс?  Да,
    это была задачка для  философов,  политиков  или  социологов,  а  Крис,  как
    известно, к этим отраслям науки не имел никакого отношения. Если бы все  то,
    что стало известно друзьям, поддавалось логике чисел, он бы нашел ответ,  но
    вот в этой ситуации...
         В этой ситуации ответа он не находил. Да  что  рассуждать  о  гениях  и
    злодеях, если Джордан не знал даже, что ему делать с аватарой  Поля  Рошаля?
    Поддаться товарищам и... уничтожить такой фонтан идей? А смысл?  Ради  чего?
    Сорвать зло, потешить чувство мести Сазерленда...  ну,  может,  и  Джеймс  в
    душе таит гнев на мучителя, но боится признаться. Но что это  даст?  Рошаль,
    тот, что в Сети, вселится в новое тело, и все начнется  сначала.  Ну,  может
    не сразу, не завтра,  -  помощников  еще  нужно  будет  найти,  а  дело  это
    непростое. Не каждому же встречному  предложишь...  Да  и  лаборатории  нет.
    Хотя... все это преграды для  нормальных  людей,  а  профессор  к  таким  не
    относится.  Какую  преграду  ни  ставь,  все  равно  рано  или  поздно  Поль
    вырвется! При его-то уме, ловкости и знании  самого  потаенного,  того,  что
    каждый не только прячет от людей, но в  чем  самому  себе  и  то  не  всегда
    признается, найти того, кто станет ею руками, ногами, глазами,  проблемы  не
    составит.
         Тогда что остается делать? Взять и отпустить?  А  что  в  таком  случае
    Крис скажет людям? Стиву, Оскару... Тони, в конце концов. Не  говоря  уже  о
    Марко и Бульдозере... Те-то уж точно не поймут! Нельзя упускать  из  виду  и
    то, что отпустить  аватару  означает  принять  на  себя  ответственность  за
    появление новых Пауков. Непрогнозируемость действий злого гения  оправданием
    служить никак не сможет. Впрочем, почему злого гения? Ведь и тот,  кого  все
    считают Спасителем, тот, к кому люди обращают свои молитвы,  легко  жертвует
    тысячами своих приверженцев. Да что  тысячами!  Насылаемые  Богом  эпидемии,
    войны, стихийные бедствия обрекают миллионы людей  на  муки  и  гибель.  Так
    разве же Рошаль, создающий свой мир, свою паству,  более  грешен,  чем  тот,
    кого он  вознамерился  заменить?  Бог  создал  материальный  мир,  Рошаль  -
    виртуальный. Вдохнул в  него  жизнь  и  переселил  туда  тех,  кого  назвали
    "потерянными". Жертвы? Так ведь Создатель  тоже  в  свое  время  пожертвовал
    Лилит, а она составляла в тот момент пятьдесят  процентов  населения  Земли!
    Да, тут точно можно голову потерять.
         - Крис, ты что, заснул? - не унимался Сазерленд, - Эй! Крис,  проснись,
    не время сейчас...
         - Стив, угомонись! - раздраженно огрызнулся Джордан. - Подумать дай!
         - А что тут думать?! - взвился роллерболист. - Мочить его, гада!  А  то
    наделает еще Гапов и Пауков! Начнут опять женщин на лоскуты резать...
         Крис не ответил. Иногда он завидовал Стиву.  Как  у  него  все  просто!
    Здесь белое, а здесь черное, есть только хорошие и только плохие,  святые  и
    грешники... без полутонов. Вот только  чем  же  грехи  Рошаля  тяжелее,  чем
    прегрешения Марко? Для Джордана, к примеру, ничем.
         Тот ведь тоже мог не  задумываясь  десяток-другой  на  смерть  послать.
    Тогда почему же  Крис  и  его  друзья  должны  убивать  одного  и  оставлять
    другого? Если следовать логике Стива, нужно тогда  обоих  или  казнить,  или
    миловать...
         - Задумался? - Голос Рошаля... земного, того, что был у него  в  плену,
    заставил Криса вздрогнуть. -  Что  ж,  это  дело  хорошее.  Подумать  -  это
    полезно. Особенно  когда  стоишь  на  распутье,  когда  от  принятого  тобой
    решения меняется вся дальнейшая  жизнь.  Один  шаг...  Всего  один  шаг,  но
    сделал его, и все - пути назад не будет.
         Джордан чуть не заскрипел зубами. Матерь Божья, о чем он говорит? Да  у
    них этого пути нет уже давно! В противоборство, пусть пока и тайное, Крис  и
    Стив вступили уже  тогда,  когда  увезли  таинственный  прибор,  оказавшийся
    Вратами, в Чипленд. Так что проблема выбора - на  чьей  они  стороне,  -  не
    стоит! Ответ прост: ни на чьей! Ни Империя,  ни  криминальная  президентская
    власть не могут быть тем, кому совладельцы одного тела могли бы  довериться,
    чью правду принять.
         Но и иметь таких могущественных врагов  -  роскошь,  которую  они  себе
    позволить не могут. Да и кто может? Кто способен противостоять  официальной,
    пусть и коррумпированной, власти? Только еще более  могущественная  Империя.
    И все! Третьей силы нет... Нет? Постой, а сам Рошаль? Ведь  профессор  сумел
    же все эти годы успешно делать свое дело. Да еще как! И  никто  не  мог  ему
    помешать.
         Крис повернулся к прикованному профессору. Его  встретил  внимательный,
    все понимающий взгляд. И пятно! Пятно абсолютного спокойствия и  знания.  Ни
    малейшего признака страха или растерянности. Вот это выдержка! Рошаль  лежат
    с таким видом, что, казалось, допросу подвергается не он, а  кто-то  другой.
    А  сам  профессор  здесь  не  испытуемый,  а   требовательный   экзаменатор,
    проверяющий    действия    запутавшегося    ученика.    Глаза,    умные    и
    колюче-пронизывающие, глядевшие на  Джордана  из-под  густых  седых  бровей,
    сверкнули пониманием.
         - Дошло? - произнес профессор. - Или все еще не можешь определиться,  с
    кем ты? С Президентом, пляшущим на задних лапках перед твоим Марко  и  в  то
    же  время  строящим  ему   всевозможные   козни,   или   с   самим   Симоне,
    присосавшимся, подобно вампиру, ко всему, что может приносить доход  в  этой
    стране? Уж кому-кому, а тебе выбор  сделать  нетрудно,  -  ты  верно  служил
    Смотрящему, знаешь, как он людей перемалывает.  Власти?  Там  методы  наживы
    еще разнообразнее! И противнее! Выбирай: с кем тебе по пути? Кто тебе  ближе
    по духу? Глава преступников или купленный им же  высший  чиновник?  Стань  в
    ряды стригущих шерсть или будь бараном, которого стригут.
         - А что, есть и другой  вариант?  -  Крис  горько  усмехнулся.  -  Ваши
    зомби? Или стать вашим Пауком? Гапом? Ну просто прекрасная  апьтернатива!  Я
    заметил, с какой заботой и уважением вы к своим  людям  относились.  Или  вы
    мне хотите предложить повышение и  сделать  еще  одной  авешей?  Или,  может
    быть, я удостоюсь чести стать такой же аватарой? Замечательный выбор!
         - Авеша, аватара, зомби... - Поль брезгливо скривился. - Как вы,  люди,
    любите на все навешивать  ярлыки.  Зомби?  А  как  еще  найти  исполнителей?
    Таких, которым чужды всякие сомнения, которые не предадут тебя ни при  каких
    обстоятельствах. Да и скажи на милость, а что было бы в ином случае с  теми,
    кого я использовал? Ну не попались бы они мне под программу, и что?  Что  их
    ждало в будущем? Все равно стали бы или солдатами  Марко,  или  быдлом  Чета
    Самплера.  Погибли  бы  в  бандитской  разборке  или  спились  бы  и  умерли
    где-нибудь в канаве! Ах, да! Есть еще Наместник! Ну что же,  можно  стать  в
    ряды его придурков. Давай, предлагай это людям! Выбор у них будет что  надо!
    Один убийца и два афериста!
         Джордан в душе был согласен с профессором, но не  мог  же  он  вот  так
    просто признаться в этом?
          - А что вы даете людям? - возразил он. - Бездумье?
         Счастье, дарованное лишением разума?,
          - Науку! - просто и без эмоций ответил Рошаль. На какой-то миг  Крису,
    не отводившему глаз от профессора, показалось вдруг,  что  тело  его  начало
    светиться. Он тут же отогнал от себя эту мысль. Что за  наваждение!  Мистики
    еще не хватало! Он даже испугался, что Поль заметит его состояние,  но  тот,
    словно бы споря сам с собой, продолжал  говорить:  -  Я  людям  даю  знания!
    Знания, которых человечеству всегда не хватает,  но  для  получения  которых
    оно ничего не делает. И делать не хочет! И поступиться  ради  них  ничем  не
    может...  и  пожертвовать...  Как  много  труда  и  таланта,  пусть   в   их
    материальной квинтэссенции - в деньгах - человек  отдает  ради  того,  чтобы
    получить наслаждение безумием наркотика или алкоголя! Так  почему  же  тому,
    кто через год или два все равно начнет платить свою дань  этим  пристрастиям
    и тем самым медленно убивать себя, не послужить науке? Я  даю  им  продление
    жизни, даю возможность - причем, заметьте, в соответствии с  их  желанием  -
    забыть о голоде, холоде... о работе на чужого дядю. Тем самым  я  спасаю  их
    от самих же себя и даю возможность  внести  свою  лепту  в  дело  прогресса.
    Одних спасаю от канавы, другим, тем, кто этого желает, даю дело... знания.
         Ну как, этого достаточно? А если и этого тебе  мало,  то  заметь,  я  к
    тому  же  даю  остальным  продление  их  никчемной   жизни!   Спасение   ее!
    Восстановление из небытия! Ты, кстати, тоже живешь  только  благодаря  моему
    открытию!
         - Не спорю, - согласился Джордан, - и благодарен вам за это.
         - Ради науки, плодами которой вы пользуетесь, - Поль Рошаль  словно  не
    слышал Криса, - я трудился всю свою долгую жизнь. Не ради  власти,  не  ради
    денег... хотя это все могло быть моим, стоило лишь протянуть руку.
          - И заодно присваивая себе тела несчастных, - вставил Сазерленд.
          - Стив, помолчи и не мешай! - беззвучно оборвал его  Крис  Он  в  душе
    уже давно был на стороне ученого.
         - Да ладно! - не сдавался Сазерленд. - Думаешь,  у  меня  не  найдется,
    что ему сказать?
         - Уж про себя-то вы не забывали! - продолжал он вслух.  -  Столько  лет
    прожили, что десяток тел сменили.
         - Ерунда! - Рошаль брезгливо поморщился. -  Что  ты  знаешь  о  жизни?!
    Дилетанты и  всезнайки!  Как  вы  самонадеянны!  Как  вы  быстро  принимаете
    решения и выносите приговор! Да, я выпускал Паука,  но  скольких  женщин  он
    убил?  Десятки?  Сотни?  Если  судить  по   статьям   газетчиков,   максимум
    пять-шесть  сотен...  Много?  Согласен!  Но  от  передозировки   наркотиков,
    поставляемых  твоим  Марко,  погибает  в  тысячи  раз  больше!  А   полиция,
    направляемая Президентом, скольких людей погубила? Не знаешь?  Паук  -  дитя
    по сравнению с монстрами, которым ты служишь. А что касается моих... тел,  о
    которых ты так беспокоишься... - Профессор облизал  пересохшие  губы.  -  Мы
    ведь не всякого брали! По большей части только тех, кто сам жить  не  хотел.
    Знаешь,  сколько  людей  охвачено  суицидальным  психозом?   Одних   удается
    отговорить, другие - те, что твердо решили остановить свою...  программу,  -
    соглашаются, чтобы их просто стерли, и продают тело моим людям. Деньги  идут
    родственникам... или куда они там  укажут.  И  поверь:  это  очень  неплохие
    деньги! Семья по крайней мере не страдает. Вот и все!
         - Но ведь они же могут увидеться!  -  ужаснулся  Джордан.  -  На  улице
    встретиться! Ну, жена с мужем... бывшим мужем. Вернее, уже не с мужем,  а  с
    его оболочкой. Тьфу ты, толком и не выразишься!
         - Оболочка, говоришь? - Профессор  усмехнулся.  -  Могу  тебя  уверить,
    делается все, чтобы опустевшая оболочка не повстречалась с  теми,  кому  это
    может причинить страдание. Мы и это  предусмотрели!  Небольшая  пластическая
    операция - и все проблемы сняты.
         - Крис, я что-то не понял,  к  чему  это  вы  клоните?  -  заволновался
    Стив. - Ты что, хочешь взять его сторону?
          - А чью сторону нам  взять?  -  также  безмолвно  ответил  Джордан.  -
    Марко? Щедрое предложение! А как быть с Вратами?
         - Крис, а что плохого тебе Симоне сделал?  -  возмутился  Сазерленд.  -
    Старик только добра нам желает, а ты... Ты что, открытую войну с ним  хочешь
    начать?
         - Нет, конечно. - Джордан сам не знал ответа на этот  вопрос.  -  Стив,
    давай не спешить с выводами. По крайней мере до путешествия.
         - Путешествия? Это о каком путешествии идет речь? - удивился тот.  -  О
    каком еще путешествии ты говоришь?
         - Неужто  ты  еще  не  понял?  -  вмешался  молчавший  все  это   время
    псевдо-Джеймс. - Крис хочет воспользоваться Вратами!
         - Крис, ты что, спятил? - завопил Стив. - Еще чего не хватало!  Хочешь,
    чтобы и у нас мозги расплавились? А если не вернемся?
         - Я пойду один! - решительно заявил Джордан. - Незачем всем рисковать.
         - Кто тебя одного отпустит?! - запротестовал Сазерленд. -  Один  ты  не
    пойдешь! Вместе здесь, значит, будем вместе и там!
         - Я тоже пойду!  -  вдруг  заявил  псевдо-Джеймс.  -  Может,  хоть  там
    удастся разделиться.
         - Слушай, а ведь  точно!  -  обрадовался  роллерболист.  -  Давай  туда
    выгоним  этого...  Паука!  И  пусть  себе  живет   в   Сети!   Будет   нашим
    представителем...
         - Стив, я тебя еще раз прошу, замолчи!  -  взмолился  Крис.  -  Давайте
    лучше побольше узнаем  от  Рошаля!  Пойми,  из-за  твоей  нетерпеливости  мы
    теряем информацию. Вон, посмотри, как внимательно смотрит на нас  профессор.
    Как бы не разгадал наш секрет!
         А  Рошаль  действительно  замолчал  и   заинтересованно   наблюдал   за
    застывшим оппонентом. Его умные глаза как бы сканировали лицо  противника  и
    считывали все, что происходило с ним. Пятно над головой профессора  полыхало
    любопытством.
         Заметив, что Джордан вышел  из  оцепенения  и  вернулся  к  реальности,
    Рошаль с улыбкой сказал:
         - А я все думал: чем определяется твоя поразительная  невосприимчивость
    к внушению? Оказывается, ты раздваиваешь сознание и закрываешься  внутренним
    диалогом. Интересно, где ты этому научился?
         У Криса отлегло от сердца. Получается, даже  профессор  не  все  знает.
    Уже легче. Хотя что это дает?
         - И много вам встречалось таких,  как  я?  -  Джордан  поспешил  увести
    собеседника от нежелательной темы.
         - Ты первый. И самый интересный. Еще никто не  мог  мне  противостоять!
    Тебе удалось... -  Пленник  задумался.  -  Интересно,  а  сам  Рошаль,  тот,
    настоящий... сумел  бы  он  сладить  с  тобой?  По  крайней  мере  он  бы  с
    удовольствием с тобой познакомился. Жаль только, что Врата утеряны.
         Джордана словно крапивой обожгло. Услышав последние слова,  он  вскинул
    опущенную было голову и... попался.
         Брови профессора удивленно взлетели на лоб. Умные,  с  легким  прищуром
    глаза засветились надеждой.
         - Ну-ка, ну-ка, скажи, Стив... скажи, что я ошибаюсь! Или  я  прав?  Ай
    да молодец! Припрятал прибор?! Умница! Какой же ты умница!  Это  тот  самый,
    да? Тот, что у нас похитили? Вот так Сазерленд!  Вот  артист,  всех  провел,
    даже меня! - Поль счастливо улыбнулся. - Ну скажи, утешь  старика,  я  прав,
    Стив? Может, все же где-то есть один спрятанный экземпляр?
         Джордан,  чтобы  не  выдать  себя,  постарался  придать   своему   лицу
    удивленное  выражение,  но  это,  как  он   чувствовал,   вышло   не   очень
    убедительно.  Аватара  был  слишком  силен,  чтобы  не   заметить   смущения
    собеседника. Профессор усмехнулся и медленно, со значением проговорил:
          - Кажется, нам есть о чем поговорить. И не бойся,  ведь  все  в  твоих
    руках. Связи у меня ни с кем нет,  выдать  тебя  не  смогу.  Убить  меня  ты
    можешь в любой момент, когда только пожелаешь. Так что и  опасаться  нечего.
    Ну, признайся!
          - Не понимаю, о чем вы? - Крис на всякий случай  решил  не  спешить  с
    признанием.  Мало  ли  что  может  стоять  за  всем  этим?  Бдительность  не
    повредит. - Вы мне лучше  расскажите:  если  все,  что  вы  мне  говорили  о
    Вратах, правда, то как там, в вашем мире? Как это все выглядит?
         - Что, забрало? - засмеялся профессор. - Интересуешься,  как  выглядит?
    Знаешь, это нужно видеть своими... чуть не сказал  глазами.  Нет,  глаз  там
    нет. Ты превращаешься в программу. В самостоятельный... я  бы  даже  сказал,
    автономно  действующий  код.  При  этом  твоя...  программа,  в  отличие  от
    многочисленных  обитающих  там,  одушевлена.  Ты  можешь   перемещаться   по
    пространству Сети,  встречаться  с  другими  такими  же,  как  ты,  жителями
    виртуального мира. Да нет, описать словами это невозможно!  Как  представить
    переход в  другое  измерение?  Сравнить  магистральные  каналы  с  дорожными
    автострадами реального мира?  Приравнять  домены  к  странам,  серверы  -  к
    городам и кварталам, а сайты - к персональным квартирам и домам?  Вообще-то,
    в  каком-то  приближении   можно.   Получится,   конечно,   примитивно,   но
    наглядно... вернее, образно. Ладно, пусть будет так... потом сам  увидишь  и
    дашь всему свое определение. Ты ведь так любишь это занятие!
         - А как самих себя идентифицировать? - вырвалось у Джордана. Он  теперь
    уже и не пытался скрывать эмоции.
         - Как? - переспросил Рошаль. - Вот, к примеру,  твое  представительство
    на сайте... оно еще как-то сопоставимо... с музеем при жизни, что  ли...  Но
    живого там нет. Как голограмма или восковая фигура. А вот  ты  в  программе.
    Или не  так...  Программа,  самоорганизуемая,  самомодифицирующаяся...  и  с
    душой! Нет, парень, это нужно самому ощутить. Ты не зависишь  там  от  тела!
    Нет необходимости в мышцах, костях и прочих  других  деталях  носителя,  что
    так важны в реальном мире. Просто ты есть... и все!
         - А как же вас воспринимают другие? - допытывался Крис. - Или вы -  как
    видите других людей? Ну, из тех, что уже проникли туда?
          - Тоже  как  программу!  Пойми,  там  нет  необходимости  воспринимать
    кого-то как какую-то устоявшуюся форму. Ее просто нет. Она  не  нужна!  Есть
    идентификатор  программы,  есть  ее  функциональная  принадлежность  и  твой
    интеллект с памятью. А так как нет формы, нет оболочки, то  нет  и  нужды  в
    питье,  еде,  жилье,  одежде  наконец.  Полная  свобода!  Хотя...  С  другой
    стороны, каждый волен выбрать себе ту... тот  интерфейс,  тот  вид,  вернее,
    изобразить себя в том  виде,  в  котором  он  себя  представляет,  воплотить
    собственное представление о себе в... во внешнюю форму. Ты всю жизнь  мечтал
    стать силачом, но тщедушное сложение загоняло тебя в комплексы?  В  Сети  ты
    без труда им станешь! Хочешь быть красавцем? Пожалуйста, будь им!
         - Просто рай! - не выдержал Стив. - Остров Баунти и никакой  опасности!
    Только племя людоедов и стая акул вокруг, а так ничего, жить можно! Пока  не
    съедят.
         - Опасность есть везде, как и в реальном мире. -  Профессор  словно  не
    заметил неприкрытой насмешки и ответил со всей  серьезностью:  -  Ты  можешь
    попасть под вирусную атаку, можешь зайти на сайт или  даже  сервер,  который
    неожиданно выключат. Можно, в конце концов, попасть на зависание в  падающей
    операционной системе. Все бывает, но, как и  в  реальной  жизни,  существуют
    определенные  правила,  соблюдая  которые  вы  можете  не  опасаться   таких
    ловушек.
         - Крис, одумайся! -  Сазерленд  явно  не  горел  желанием  пуститься  в
    виртуальное  приключение,  -  Подумай,  может,  этот   хитрющий   черт   нас
    обманывает! Может, хочет отомстить нам за поражение и заманивает  под  трубу
    этого шайтан-прибора! А если там облучение какое-то?
         - Стив, не мешай, мы пока только снимаем информацию.
         - Как же, снимаем,  -  пробурчал  игрок.  -  Я  же  вижу,  как  ты  уже
    наполовину залез.
         - Стив, тебя никто не тянет. Хочешь остаться - ради бога! Тело в  твоем
    распоряжении.  Пользуйся...  пользуйтесь  им  с  Сандрой  и   ждите   нашего
    возвращения.
          - Нет уж, я без тебя не  останусь!  -  Сазерленд  хорошо  помнил,  как
    скучал по товарищу. - Один ты не пойдешь!
         - Я  тоже  пойду!  -  вступил  в  разговор  псевдо-Джеймс.  -  А  чтобы
    обезопасить себя, снимем нашу общую матрицу и пойдем. Крис и я! А  ты  храни
    тело и не уходи со связи.
         - Тебя забыл  спросить!  -  огрызнулся  Стив.  Но  как-то  без  злости,
    растерянно... Видимо, понял, что  решение  уже  принято.  И  совсем  не  то,
    которого он ожидал.
         - Ну что, совещание прошло успешно? - с усмешкой спросил профессор.  Он
    все еще не мог разгадать этого парня, что  сидел  перед  ним,  -  Внутренний
    диалог с самим собой дал плоды? Есть  решение?  Кажется,  да!  Я  вижу,  что
    жажда познаний победила? Врата понадобятся?
         - Возможно, - уклончиво ответил Джордан. - Я пока не убедился  в  вашей
    правдивости.
         - Но  больше  не   отрицаешь   существования   Врат!   -   Торжествующе
    резюмировал реальный Рошаль. Или Р-Рошаль, как решил его звать Крис.
         - Но я и не отрицал их существование. - Крис пожал плечами, - Я  просто
    утверждаю, что не знаю, где они.
         - Погоди-ка, -  встрепенулся  Сазерленд.  -  Пусть  устроит  встречу  с
    виртуальным Рошалем. Пусть докажет, что он  там...  существует.  Ну,  Рошаль
    этот... или тот...
         - Стив, ты гений! - обрадовался Крис. -  Знаете,  ребята,  давайте  для
    удобства виртуального Рошаля звать В-Рошаль, а реального...
         - Р-Рошалем! - поторопился вставить свое Сазерленд.
         - Точно!  -  одобрительно  сказал  Крис.  Он  уже  точно   решил,   что
    роллерболист останется в реальном мире, и хотел подсластить пилюлю.
         - А  какие  есть  доказательства  правдивости  ваших   слов?   Чем   вы
    подтвердите, что это не сказки? - спросил он Р-Рошаля.
         - А какие вы хотите доказательства? - удивился  профессор.  -  Что  вас
    сможет убедить?
         - Устройте мне встречу с виртуальным Рошалем, - предложил Джордан. -  С
    В-Рошалем!
         - Легко! - Видимо, Р-Рошаль был готов к такому  повороту  разговора.  -
    Дай мне коммуникатор и отстегни хотя бы одну руку!
         - Я буду вашими руками. -  Крис  решил,  что  время  для  доверительных
    отношений еще не пришло.
         Он повернул ближайший коммуникатор к Р-Рошалю и  приготовился  к  вводу
    команды. Вопрошающе взглянул на профессора.  Тот  недовольно  поежился,  но,
    понимая, что сила не на его стороне, возражать не стал. Четко назвал  адрес,
    затем логин для входа и пароль.
         Прошло  несколько  секунд,  но  вызываемый  не  появлялся.   Полминуты.
    Минута. Крис выжидательно посмотрел на Р-Рошаля.  Профессор  мягкой  улыбкой
    призвал его к терпению. Казалось, он говорит: подожди,  не  все  сразу...  И
    тут по отблеску  от  светящегося  экрана  Джордан  понял,  что  картинка  на
    дисплее сменилась.
         Крис резко повернулся. Так и есть! На экране возникло знакомое  лицо...
    Поля Рошаля!  Чиплендцу  даже  показалось,  что  это  его  ныне  прикованный
    собеседник разместил на сайте свое изображение.  Но  когда  это  изображение
    заговорило, стало понятно, что это или мастерски сделанная  интеллектуальная
    программа-собеседник, или действительно В-Рошаль.
         - О,  наш  молодой  гений?!  Быстро  ты  до  нас  добрался!  -   сказал
    виртуальный собеседник и улыбнулся, - Раз я  говорю  с  тобой,  значит,  мой
    аватара... у тебя?
         - Да, у меня! - Джордан повернул коммуникатор  так,  чтобы  его  камера
    захватила Р-Рошаля.
         - Поздравляю!  -  произнес  виртуальный  собеседник.  -  Вы   правильно
    поступили, что не стали применять силу к... моему нынешнему воплощению. Я  и
    так собирался встретиться с вами... С  тобой,  если  позволишь!  Я  с  таким
    интересом следил за  твоими  действиями,  что  мне  уже  кажется,  будто  мы
    знакомы  много  лет.  Так  вот,  возвращаясь  к  теме  нашего   разговора...
    Признаюсь, мы едва не совершили ошибку, пытаясь вселить  в  вас...  в  тебя,
    Паука. Но чудеса, видимо, продолжают случаться! И  тебе  это  не  повредило!
    Что ж, я рад этому!
         - Вы не поверите, но я тоже рад! - съязвил Крис.
         - Ну ладно, что было, то было! - В-Рошаль  примирительно  поднял  вверх
    раскрытые ладони. - Давай не будем  ворошить  прошлое.  Тем  более,  что  от
    того, как ты теперь поступишь, будет зависеть очень многое.
         Джордан, ожидая продолжения, посмотрел на дисплей,  затем  на  все  еще
    пристегнутого Р-Рошаля. Пауза затягивалась. Первым не выдержал Сазерленд.
         - И что же? - спросил он, - Что зависит от нас?
         - От меня! - поправил его  Джордан,  как  будто  исправляя  собственную
    оговорку, но быстрый взгляд обоих Рошалей  показал,  что  ошибка  не  прошла
    незамеченной.
         - Стив, когда  ты  научишься  молчать?  -  внутренне  простонал  он.  -
    Когда-нибудь ты нас погубишь!
         Знал бы Крис, как он был близок к истине! Но виртуальный  профессор  не
    счел нужным разматывать этот  клубок.  Как  умудренный  опытом  человек,  он
    понимал, что скоро и так все узнает.
         - У тебя есть возможность отличиться  перед  своим  Симоне,  может,  он
    тебе еще что-нибудь подарит, - проговорил он, - А может, все же ученый,  что
    сидит в тебе, победит и ты... присоединишься к нам? Займешься наукой,  будем
    вместе совершенствовать человека, раскрывать тайны  психики,  развивать  его
    возможности...
         - Как? Калеча невинных людей? - Смущенный допущенным промахом,  Джордан
    решил повторить свои обвинения. Может,  этот  В-Рошаль  тоже  на  чем-нибудь
    проколется? - Создавая зомби? Выращивая новых Пауков?
         В-Рошаль удивленно вскинул брови.
         - Знаешь, Стив, если бы ты жил в  те  времена,  когда  истребили  почти
    всех хищников, то помнил бы, как стали вырождаться  животные,  служившие  им
    кормом, - с легкой иронией произнес он. - Начади  гибнуть  целые  стада,  да
    что стада, популяции, виды  исчезали!  Пошли  болезни,  эпидемии,  появились
    признаки вырождения... Одни шакалы и гиены процветали - людям не  интересны,
    а падали полно. Но они не хищники в том смысле, какое мы  вкладываем  в  это
    понятие. Так, побирушки...
         Вот и пришлось клонированием восстанавливать поголовье волков,  тигров,
    гепардов... Так и  человек.  В  поисках  того,  что  бы  еще  такое  продать
    потребителю, какую еще услугу предложить, производители настолько  облегчили
    жизнь обывателям, что у тех скоро все инстинкты самосохранения  исчезнут!  В
    такой ситуации рецепт один -  заставить  работать  инстинкт  самосохранения!
    Хочешь не хочешь, а приходится вас подстегивать страхом!  А  если  при  этом
    удается получить беспрекословных и молчаливых  исполнителей,  так  разве  от
    этого популяция людей пострадала?  Единицы  жертвуются  для  спасения  всего
    вида! Это закон! Или ты считаешь, что череда войн с этой  задачей  справится
    лучше?
         Джордан не знал, что на  это  сказать.  Логика  была  убийственной,  но
    согласиться с ней он не мог.
         - Так что же получается - вы сами даете человеку почти бессмертие и  вы
    же держите его в напряжении, насылая  на  людей  маньяков?  -  заговорил  он
    наконец.
         - И тем самым  помогаю  вам  оставаться  людьми,  а  не  вырождающимися
    ублюдками,  -  подтвердил  В-Рошаль.  -  Я  боюсь,  что  ты,  как   человек,
    размягченный господствующими у вас представлениями  о  добре  и  зле,  плохо
    понимаешь истинные ценности. Моя цель - и ты должен это понять  -  сохранить
    не одного человека, не конкретного индивидуума, а весь род!  Мне  приходится
    думать обо всем человечестве, о цивилизации, которую нужно  сохранить  любой
    ценой!
         - Ну,   прямо   очередное   пришествие   Господа!    -    саркастически
    прокомментировал Крис. Он не хотел быть грубым, но услышанное так  ошеломило
    Джордана, что это резкое замечание само  сорвалось  с  языка.  Крис  тут  же
    пожалел об этом. "Черт, ругал Стива, а сам что натворил?  Вот  бы  к  Вратам
    придумать еще и машину времени, - подумал чиплендец.  -  Отмотать  жизнь  на
    несколько секунд назад и промолчать!"
    
    
                                      ГЛАВА 2
    
         Стив с наслаждением откинулся в кресле. Как же  приятно  летать  ночью,
    когда трасса пуста и можно выжать  из  "пайка"  всю  его  невероятную  мощь.
    Дорогой подарок Симоне - точная копия того красавца, на котором  ему  так  и
    не удалось толком поездить после  завоевания  Кубка  Лиги,  -  пришелся  как
    нельзя кстати!
         Роскошный мощный экраноплан, в котором были воплощены  самые  последние
    находки научно-инженерной мысли Земли, превосходил  все,  на  чем  до  этого
    летал Крис-Стив. Когда Марко в присутствии  тысяч  поклонников  "Скорпионов"
    торжественно вручил кодированную пластинку ключа-генератора  триумфатору,  у
    Сазерленда перехватило дух от восторга. Даже ворчливый сарказм  Джордана  не
    мог уменьшить его ликования.
         А как Смотрящий все  обставил1  Торжества  по  случаю  поимки  Главного
    Злодея тысячелетия - а именно так Марко нарек Рошаля, - превратились в  один
    огромный спектакль. Здесь были и  сенсационные  разоблачения,  освещаемые  в
    одно мгновение ставшей  звездой  Сандрой  Чен,  и  трансляция  на  весь  мир
    брифинга с участием Стива Сазерленда,  и  демонстрация  кадров  с  плененным
    профессором Полем Рошалем... Пиарщики Империи умудрились даже мертвого  Гапа
    за пойманного Паука выдать! Вот уж когда Крис вспомнил  слова  профессора  о
    гиенах и шакалах!
         Сообщения о безумном ученом, вызвавшие сначала шок, а  потом  сменившую
    его эйфорию оттого, что  монстр  повержен,  послужили  началом  всенародного
    праздника. И главным действующим лицом на этом пиру жизни, естественно,  был
    объявлен  Стив  Сазерленд.  Но  Стив  Сазерленд  не  сам  по  себе,  а   как
    представитель великого  Марко  Симоне.  Конечно,  часть  славы  досталась  и
    Сандре Чен, и Оскару Косу... Но не слишком много. Да кто они -  исполнители,
    не более.
         Симоне распорядился накрыть праздничные столы прямо  на  площади  перед
    зданием  Империи.  Он  же   щедро   профинансировал   угощение,   в   обилии
    выставленное для всех, кто не усидел дома и вышел на улицы города  разделить
    со всеми свою радость. Хорошая еда,  хмельные  напитки  и  умелая  режиссура
    дают подчас больше, чем любые другие рекламные акции. К  прессе  и  сетевому
    вещанию люди давно привыкли, а вот живое слово да реальное дело - не это  ли
    было тем самым, чего хотел народ? Да еще когда тот, о ком  говорят  чуть  ли
    не шепотом, тот, кто своим могуществом  затмевает  любую  легальную  власть,
    выходит прямо к тебе и разговаривает с тобой как с равным.
         Нет, что ни говори, а  Марко  умел  организовывать  такие  акции.  Даже
    Джордан  вынужден  был  признать,  что  имперцы  дадут  сто   очков   вперед
    официальным  имиджмейкерам.  Чего  стоило,  например,  появление   в   самый
    кульминационный момент ослепительно, волшебно,  просто  нереально  красивого
    "пайка". Смотрящий специально сделал так,  чтобы  вручение  произошло  в  то
    время,  когда  еще  не  зажглось  искусственное  освещение,  но  уже  начали
    сгущаться сумерки.
         Чудо техники,  воплотившее  в  себя  все  достижения  завтрашнего  дня,
    появилось над площадью, сияя всеми своими фарами и прожекторами. Лучи  света
    ударили как раз в тот момент, когда могучая машина  вырулила  из  последнего
    поворота  и,  набирая  ход,  рванула  к  площади.  Эффектный  разворот  -  и
    экраноплан замер у подиума, на  который  в  этот  момент  выходил  Симоне  в
    сопровождении капитана "Скорпионов" и части своей свиты.
         Кульминационный момент  настал,  пришел  час  награждения  победителей.
    Яркий свет залил трибуну. И,  словно  из  рога  изобилия,  посыпались  дары.
    Дары - причем нужно отдать им должное, щедрые дары достались  всем,  кто  их
    заслужил! Сазерленд,  ясное  дело,  получил  этот  самый  "пайк".  Сандра  и
    Оскар -  пластинки  ключей-генераторов  от  собственных  квартир  в  дорогом
    кондоминиуме  новомодного  квартала.  Тони  и  Лоренцо  -   по   спортивному
    экраноплану. Не остались без наград и
         другие сотрудники Храма. Все, кто участвовал в  его  создании,  ощутили
    увеличение своих банковских счетов После таких даров не удалось  отмолчаться
    и Президенту Конфедерации, Сазерленд  был  награжден  "Орденом  Президента",
    что   давало   ему   немалые   привилегии,   а   Сандре   предложили   место
    пресс-секретаря Администрации, от которого  она  тут  же  отказалась.  Храм,
    возглавляемый Стивом, получил статус государственного,  а  следовательно,  и
    все его сотрудники становились государственными служащими.
         На волне этого состязания в  щедрости  Симоне  было  несложно  добиться
    согласия, чтобы несчастного, потерявшего свободу, а  вместе  с  ней  и  свое
    инкогнито Р-Рошаля поместили во внутреннюю тюрьму Империи.  Его,  так  и  не
    отстегнутого от ложа, к  которому  он  был  прикован  по  требованию  Криса,
    доставили  под  надежной  охраной   отряда   Акулы.   Нужно   сказать,   что
    предосторожность была  нелишней.  Толпа,  ранее  дрожавшая  при  одном  лишь
    упоминании о Пауке, теперь готова была разорвать того, чьим порождением  был
    этот монстр. И если бы профессора поместили в муниципальную тюрьму,  так  бы
    все и случилось: в камере он не прожил бы и часа! Таким образом,  внутренний
    каземат Империи был единственным местом, где Р-Рошаль мог  не  опасаться  за
    свою жизнь.
         Все это было просчитано Джорданом и обоими профессорами  еще  во  время
    первой  встречи  с  В-Рошалем.  Тогда  они   наметили   стратегию   действий
    Сазерленда, позволяющую ему потребовать  несколько  дней  отпуска  Противник
    повержен и передан повелителю, храбрый вассал, вкусив заслуженных  почестей,
    теперь спешит в Чипленд для вступления в законное владение имуществом  Криса
    Джордана. Именно так, желанием закрепить  за  собой  преуспевающую  фирму  и
    дорогую  недвижимость  чиплендца,  чьим  наследником  стал  Сазерленд,  Крис
    мотивировал необходимость своей поездки. Что оказалось очень понятным в  той
    среде, в которой выросло и жило все окружение  Смотрящего.  Все,  что  можно
    забрать себе, нужно забирать, а если ты думаешь по-другому,  то  ты  круглый
    дурак!
         И  вот  теперь  Крис-Стив,  оставив  в   специальном   хранилище   свою
    свежеснятую матрицу на всю троицу, подлетал к пригороду  города-государства.
    Стоило ли говорить, что Оскар был рядом? Его, кстати, тоже заставили  пройти
    ту же процедуру сохранения памяти. Так,  на  всякий  случай,  да  и  порядок
    существовал: месяц прошел - запишись!
         Джордану, конечно, было не по себе  от  одной  только  мысли,  что  ему
    пришлось передать Р-Рошаля в руки Симоне и его  опытных  мастеров  заплечных
    дел, но профессора его  убедили  в  необходимости  такого  поступка.  Всегда
    приходится чем-то жертвовать, и молодой коллега должен  этому  научиться.  К
    тому же оба профессора в один голос уверяли его, что никакой  опасности  для
    Р-Рошаля от такого развития событий не будет.  Поимка  профессора  объявлена
    на  весь  мир,  а  посему  втихую  его  не  удавят.  Допрашивать,   применяя
    какие-либо методы, не будут - побоятся защиты, что зашита в память  ученого.
    Да и Симоне, поскольку главный враг  повержен,  а  у  Сазерленда  есть  своя
    методика получения сведений  без  активного  участия  источника  информации,
    скорее всего всю работу поручит своему руководителю Храма.
         Да и бежать из тюрьмы Империи будет сподручнее -  вина  падет  на  кого
    угодно, но только не на Стива. А в том, что  Р-Рошалю  удастся  бежать,  оба
    профессора не сомневались. Они твердо верили  в  силу  своего  интеллекта  и
    гипноза.
         Оскар, дремавший в кресле рядом,  мирно  посапывал.  Наконец-то  гигант
    оказался в кабине, в которой было достаточно  места,  чтобы  вытянуть  ноги.
    "Пайк"  ему  сразу  очень  понравился.  В  отличие  от  Сандры,  которая  на
    протяжении всего многодневного празднества только и говорила, что  о  планах
    переустройства  своего  нового  гнездышка,  Кос  отнесся  к  своему   новому
    приобретению почти равнодушно. Казалось,  его  совсем  не  интересуют  такие
    мелочи, как собственное жилье.  Вот  "пайк"  -  это  другое  дело,  он  даже
    присмотрен в нем места, где можно припрятать оружие, но спешить  с  этим  не
    стал. Его люди и так не отходили от Криса-Стива ни днем,  ни  ночью.  И  это
    несмотря  на  то,  что  Марко  дал  указание  Алану  усилить  личную  охрану
    Сазерленда. Ни Стив, ни Крис  не  испытывали  большого  восторга  от  такого
    внимания.  Джордану  хотелось  побыть  одному,  поразмышлять  о  сложившейся
    ситуации, Сазерленд же  мучился  оттого,  что  не  мог  остаться  наедине  с
    Сандрой. Если кто и получал наслаждение  от  ажиотажа,  так  это  мисс  Чен!
    Оказавшись на пике славы, она поспешила  тут  же  перезаключить  контракт  с
    руководством канала. В новом договоре не только оговаривались намного  более
    высокие гонорары,  но  вдобавок  ко  всему  мисс  Чен  получала  собственную
    программу! Причем с правом выхода в самые выгодные часы  трансляции.  Теперь
    у журналистки появилась своя мобильная студия и  штат  сотрудников  из  пяти
    человек. И это все благодаря ее Стиву! Джеймс  тоже  не  особенно  тяготился
    шумихой. Крис находил его интересным собеседником. Передав управление  телом
    Стиву, они, как это уже вошло в привычку, отгораживались от внешнего мира  и
    строили планы своего пребывания в новом, неведомом  им  мире.  В  том,  куда
    звал их В-Рошаль...
         - Стив, ты не забыл? -  Джордан  вовремя  вспомнил,  что  Сазерленд  не
    знает, где расположена его новая квартира.  Он  не  стал  говорить  об  этом
    вслух  -  "пайк"  наверняка  был  начинен  "шпионами"   Симоне,   а   посему
    расслабляться было нельзя. Нельзя было и передавать управление  Оскару.  Тот
    тоже "не должен" был знать дорогу. - Проедешь  по  47-й  улице  и  сверни  к
    дому...
         - Знаешь, лучше сам  бери  управление!  -  резонно  предложил  Стив.  -
    Хватит тебе сачковать!
         Джордан всю дорогу ждал этого момента, но ни за что не признался  бы  в
    этом. Наконец-то ему выпал случай самостоятельно управлять  такой  роскошной
    машиной. Правда, лететь оставалось всего ничего. Но  чиплендец  не  сетовал.
    Он с радостью сменил Стива и лихо вписался в  знакомый  с  детства  поворот.
    Несколько минут и "пайк" замер возле красивого  полнообъемного  полиморфного
    особняка.
         - Вот и приехали! -  объявил  Крис,  а  сам  подумал:  "Жаль,  что  так
    быстро. Даже не успел толком почувствовать машину".
         - А ты, оказывается, неплохо живешь! -удивился Стив.
         - Смотри-ка, а программированием заниматься выгодно!  -  поддержал  его
    вслух Оскар. В  этом  доме  Кос  еще  не  был.  Он  видел  только  небольшую
    квартирку Криса, которую тот купил, чтобы уйти от бдительного ока  Марии,  и
    думал, что это все, что есть у Джордана.
         Красавец особняк превзошел все ожидания друзей. Комнаты-трансформеры  с
    голосовым контроллером имели полностью  автоматизированное  управление  всем
    бытовым комплексом, что позволяло каждому гостю,  сколько  бы  их  ни  было,
    настроить отведенную ему комнату под себя.  Стоит  только  захотеть,  и  зап
    превратится в музыкальный холл, другая команда - и на тебе, получай  рабочий
    кабинет! Ну  а  любители  мирских  радостей  получали  в  свое  распоряжение
    роскошный сексодром...
         - Проверка  на  несанкционированное   вторжение!   -   Джордан   прошел
    процедуру опознания и теперь приказал проверить безопасность особняка.  Мало
    ли что можно ожидать от Марко! Вполне возможно, что по  его  команде  кто-то
    из специалистов Империи навещал и это жилище...
         - Несанкционированного доступа не обнаруживалось!  -  объявила  система
    контроля. Но одновременно на дисплее тревожно замигала  цифра  три.  Что  ж,
    все правильно, кто-то очень ловкий в доме все же  побывал.  И  не  единожды!
    Значит, теперь этот дом будет шпионить за  своим  хозяином.  Конечно,  можно
    заняться поиском и уничтожением жучков, но теперь все равно спокойной  жизни
    уже  не  будет.  Все  время  будет  казаться,  что  еще   что-то   осталось,
    ускользнуло от детекторов. Мало ли что придумают умельцы имперские!
         - Что-то не так? - спросил Стив, почувствовав его настроение. - Что  за
    тройку ты отфиксировал?
          - К  нам  заходили  гости,  -  пояснил  Джордан.  -  Заходили   умело,
    отключили  практически  все  датчики,  даже  система  безопасности   их   не
    обнаружила! Вот только емкостной датчик, замаскированный  под  зеркало,  они
    не учли. Моя собственная разработка, между прочим. Она не поднимает шума,  а
    просто оставляет у себя маленькую отметочку. А потом, когда  я  уже  дома  и
    опрашиваю стандартную систему безопасности, вот тогда мой  датчик  и  выдает
    информацию.
         - Хитер, ничего не скажешь, - со смешком сказал Сазерленд.  -  Пора  бы
    мне уже привыкнуть и перестать удивляться, а я все никак! Каждый раз  что-то
    новое в тебе нахожу!
         - Стив, ну что ты за парень  такой  смешной!  -  Крис  тоже  улыбнулся,
    чувствуя, как у него теплеет на сердце. - Как же я с тобой расстанусь?
         - Значит,  ты  все-таки  собрался  расставаться?  -  напомнил  о   себе
    псевдо-Джеймс. - По правде говоря, я уже и сам не...
         - А вот тебя никто не спрашивает! - перебил его  Сазерленд.  Но  в  его
    тоне не было злости. И Крис, и бывший Паук прекрасно поняли, что  сказал  он
    это просто по привычке.
         - Стив, Джеймс... давайте я пойду один! Зачем всем  рисковать?  -  Крис
    решил, что настал момент, когда надо поставить все на свои  места.  -  И  не
    спорьте, я программист, мне легко будет адаптироваться.
         - Ну уж нет! - возразил псевдо-Джеймс. - Пусть Стив остается и  бережет
    тело до нашего возвращения, а я пойду за тобой, подстрахую!
         - Ребята, а может, ну его... этот ваш переход в виртуал?  -  неожиданно
    предложил Сазерленд. Ему вдруг стало так тоскливо,  что  все  почувствовали,
    как сжалось их общее на троих сердце. - Ну зачем вам эта авантюра?
         - Да ладно, братишка, не кисни! - сказал Крис, подбадривая товарища.  -
    Мы только одним глазком глянем, как там, и вернемся! А ты  здесь...  вернее,
    в Хардсон-сити  за  это  время  займешься  здоровьем,  потренируешься.  Пора
    тебе...
          - Эге, что задумали! Нет, так не пойдет! - Стив  был  полон  решимости
    не сдаваться. - Пойдем вместе, а за телом Оскар посмотрит!
         - А как он все объяснит Марко? - вступил в  разговор  псевдо-Джеймс.  -
    Симоне  туфту  про  внезапную  потерю  памяти  не  всучишь!  Начнет   своими
    психиатрами наше тело терзать. Так нам и возвращаться будет некуда!
         - Стив, а как  же  Сандра?  -  Крис  пустил  в  ход  решающий,  по  его
    убеждению, аргумент. - Уж тебе-то точно придется остаться!
         Сазерленд замолчал, а Крис довольно отметил,  как  захлопали  их  общие
    глаза. Он так и знал, что порывистый Снейк об этом подумать не успел, А  раз
    так, то сопротивление роллерболиста долгим не будет..
         - И как же вы собираетесь осуществить... этот,  как  же  его,  э-э-э...
    вход? Или выход, черт его поймет! - наконец сдался Стив.
         - Перемещение нам поможет осуществить профессор. - Крис решил  объявить
    вслух о своем решении, посвятить В-Рошаля в их общую тайну.
         - Ты с ума сошел! - Сазерленд был  явно  выбит  из  колеи.  Вначале  он
    узнает, что его не берут в виртуальный мир и он остается один, а теперь  вот
    и их общая  тайна  гениальности  Сазерленда  станет  достоянием  еще  одного
    человека? Да к тому же еще и врага! Или  двоих,  есть  же  еще  и  Р-Рошаль?
    Проклятие, как все запуталось! Может, Крис теперь и не  считает  профессоров
    врагами, но Снейка не обманешь! Тот, кто мог создать Паука,  кто  зомбировал
    людей, не может быть другом! -  Крис,  мне  кажется,  что  ты  не  обо  всем
    подумал. Не спеши, прошу тебя!
         - Стив, если мы сейчас не воспользуемся  представившейся  возможностью,
    то когда нам еще удастся оказаться в Чипленде? - возразил Джордан. -  Пойми,
    возвращать Врата в Хардсон-сити глупо, а значит, переход  нужно  осуществить
    сейчас. Такая возможность испытать прибор представится еще не скоро!
         - Но зачем В-Рошалю знать о том, что нас  в  одном  теле  несколько?  -
    Снейк продолжал упорно отстаивать свое мнение - Профессор  еще  не  доказал,
    что он не враг, а ты уже готов поделиться с ним такой тайной,  которую  даже
    Оскару не сообщали. Парень сам догадался, душой почувствовал, а  то  так  бы
    до сих пор и ходил дураком.
         - Стив,  а  как  мы  объясним  Рошалям  появление  в  Сети  сразу  двух
    личностей? И это при  том,  что  в  теле  еще  ты  останешься!  -  терпеливо
    продолжал убеждать Джордан. - Предложи свое объяснение  и,  если  оно  будет
    убедительным, я готов его обсудить
         Сазерленд задумался. Размышления о том, что, кому  и  как  сказать,  не
    были его любимым занятием, и если уж Крис решил, что так будет лучше,  то  и
    возражать не стоило.
         А Джордан старался не  терять  времени  зря.  Он,  подстраховавшись  от
    прослушивания, подробно объяснил  Оскару  особенности  Торгового  центра,  в
    котором они должны  "потеряться".  И  если  слежка  ведется,  а  в  этом  не
    приходилось сомневаться, то те, кому удастся удержаться на хвосте у  друзей,
    увяжутся именно за Сазерлендом. Тем самым у Коса появится  возможность  уйти
    от наблюдателей. А это уже немало!
         Когда Оскар  убедится,  что  стряхнул  наблюдателей,  он  должен  будет
    посредством  маяк-кода  вызвать  "мираж"  Тони,  припаркованный  на  платной
    стоянке.  Джордан  раньше  частенько  пользовался   экранопланом-кабриолетом
    своего помощника и знал код  его  вызова  наизусть.  Этот  способ  ухода  от
    слежки  Крис  частенько  использовал  для   того,   чтобы   ускользнуть   от
    детективов,  нанятых  Марией.  Демоническая  женщина,  к  которой  Джордана,
    имевшего слабость  по  части  женского  пола,  тянуло  с  неодолимой  силой,
    отличалась  неуемной  подозрительностью  и  постоянно  упрекала   жениха   в
    изменах. А чтобы получить доказательства своих  далеко  не  безосновательных
    подозрений,  Мария  не  раз  прибегала  к  услугам   различных   детективных
    агентств. Что было бы с той, которую застукали  бы  на  месте  преступления,
    нетрудно себе представить, но, к счастью, бдительный и осторожный  Крис  был
    столь же любвеобилен, сколь и изворотлив Он постоянно менял время  свиданий,
    тактику  избавления  от  возможных  соглядателей  и  самое  главное  находил
    убедительные аргументы, объясняющие его отлучки. Одним словом,  он  научился
    неплохо обставлять свои  исчезновения,  что  оказалось  хорошей  тренировкой
    перед сегодняшним днем.
         Завладев "миражом", Кос должен будет переместиться к  Северному  выходу
    и там ждать сигнала Криса, который зайдет в кафе  и  будет  ждать  появления
    экраноплана. Как только Джордан выйдет на смотровую площадку, Кос  подхватит
    его, и они быстро исчезнут в плотном транспортном потоке.
         Оскар, выслушав инструкции, молча кивнул и начал расспрашивать Стива  о
    подробностях тренировок роллерболистов.  Его,  кажется,  заинтересовал  один
    аспект...
    
    
         Все вышло так, как и запланировал  Крис.  Оказавшись  в  "мираже",  они
    немного покружили по городу, а затем купили абонентские карточки  городского
    транспорта, вызвали такси и,  бросив  кабриолет  на  стоянке,  добрались  до
    заветной квартиры Стив и псевдо-Джеймс, никогда ранее здесь не  бывавшие,  в
    очередной раз удивились технодизайну жилища Джордана, но самому  Крису  было
    не до объяснений. Он быстро опросил систему контроля и, убедившись,  что  об
    этом жилище Марко  или  его  помощники  еще  не  проведали,  быстро  включил
    коммуникатор. После процедуры идентификации и приветствия  система  доложила
    о готовности и предложила стартовое меню.
         И  тут  Джордан  замер.  Вот  сейчас  он  наберет  код,  полученный  от
    Р-Рошаля, и  все,  обратной  дороги  не  будет!  Последствия  этой  нехитрой
    операции будут необратимыми! А впрочем, что тут думать, он  перешел  Рубикон
    еще  тогда,  когда  отправил  Врата  из  Хардсон-сити.  Уже  тогда  Крис,  а
    следовательно, и Стив встали на тропу войны с Империей и Властью.  И  нечего
    теперь кокетничать с самим собой  и  изображать  муки  сомнения.  Ну  просто
    политический  деятель  перед   принятием   исторического   решения!   Хватит
    кокетства, вперед и никаких колебаний! Раздумья порождают страх.
         Джордан зашел на известную им страничку и набрал код. Прошло  несколько
    мгновений. Индикаторная лента показала, что программа связи загружается.
         - А, наш молодой коллега!  -  приветствовал  его  возникший  на  экране
    В-Рошаль. - Я вижу, мои слова не пали на  сухую  бесплодную  почву!  Что  ж,
    рад! А теперь скажи мне, к какому решению ты пришел?
         - Я готов попробовать! - Чиплендец почувствовал, как после этих слов  у
    него пересохло в горле.
         - Что именно попробовать? - Профессор внимательно смотрел на  Криса.  -
    Стать моим помощником, стать проводником моих идей? А может...
         - Нет, я хочу попробовать перейти в Сеть! - выпалил Крис.  От  волнения
    он не заметил, что перебил В-Рошаля. - Я хочу к вам...
         - А как же Врата? - Крису казалось, что умные глаза профессора  говорят
    больше, чем слова.  В-Рошаль  давно  уже  понял,  что  прибор  не  пропал  и
    находится у главы Храма.
         - Профессор, вы ведь не сильно удивитесь,  если  я  скажу,  что  прибор
    находится у меня?
         - Я даже не особенно удивлюсь, если вдруг окажется, что Врата и  сейчас
    с вами! - В-Рошаль ободряюще улыбнулся. - Ну, хватит вам играться, пора  уже
    взрослеть и заняться настоящим делом!
         - Но... - Крис хотел было  возразить  и  вдруг  понял,  что  этого  ему
    делать как раз и не хочется. Осталось  только  ответить  профессору  той  же
    монетой и заставить его в свою очередь удивляться. - Да, вы правы,  Врата  у
    меня. И находятся они здесь. Но это еще не все. Дело в том, что я не один.
         - Оскар тоже решил отправиться в путешествие? - удивился В-Рошаль. -  А
    как  же  носители?  Тогда  необходимо  дождаться  момента,  когда  я   смогу
    освободить моего...
         - Мы решили называть его Р-Рошалем. От слова  реальный.  В  отличие  от
    вас, виртуального.
          - Так, значит, я для вас B-Poшаль? - засмеялся профессор. - Ну что  ж,
    отлично. Так вот, вам, если вы  хотите  отправиться  в  путешествие  вдвоем,
    необходимо дождаться, пока я  освобожу...  Р-Рошаля.  Найду  ему  убежище...
    Тогда он сможет позаботиться о ваших телах. Я весьма благодарен вам, что  вы
    собрали носителей всех.. моих нынешних гостей  и  поддерживаете  их.  Многие
    ропщут, хотят вернуться в свои оболочки,  но  потеря  Врат  лишила  их  этой
    возможности! К тому же утрата моих помощников,  коих  я  отрядил  заниматься
    ими в реальном мире, привела  к  тому,  что  носители  разбрелись  по  всему
    городу, что привлекло внимание полиции и ваше. Теперь  же  у  них  появилась
    надежда вернуться в свои тела... Ну да ладно, об этом потом, а сейчас...
         - А сейчас,  профессор,  вы  услышите  нечто  такое,  что,  несомненно,
    повергнет вас в изумление. - Крис понял, что  пришел  тот  самый  момент,  к
    которому  он  подводил  беседу.  -  И  вы  поймете,  что  нет  необходимости
    откладывать наше... Назовем это... переселением.
    
    
                                      ГЛАВА 3
    
         Возвращение к "пайку" было  обставлено  так  же  конспиративно,  как  и
    побег. Та же смена такси, такое  же  использование  различных  карточек.  Но
    теперь уже других, а о том, чтобы использовать вновь "мираж",  даже  и  речи
    не было. Его запустили в автоматическом  режиме  на  возврат  на  стоянку  и
    теперь уже никто не смог бы связать его вызов с появлением в Чипленде  главы
    хардсонситского Храма и его спутника.
         "Пайк" стоял там,  где  его  и  оставили,  на  общественной  стоянке  у
    Восточного выхода Торгового центра. Стив и Оскар вошли в центр  через  Южный
    вход, поболтались по залам и, заметив, что их снова  взяли  под  наблюдение,
    спокойно вернулись к экраноплану. Сазерленд, успевший соскучиться по  своему
    красавцу, немедленно прыгнул в кабину, на  что  Кос  неодобрительно  покачал
    головой. Он быстро и  незаметно  осмотрел  "пайк"  и,  не  обнаружив  ничего
    подозрительного, лишь после этого занял место рядом.
         - Едем? - спросил Сазерленд. И тоскливо замер в ожидании, а вдруг  Крис
    ответит?
         - А что нас держит? - услышал он голос Оскара.
         Действительно, что  могло  их  держать  в  чужом  городе?  Врата  вновь
    спрятаны, квартира Криса не засвечена, имущество, во  владение  которым  они
    якобы приехали вступать, осмотрено... пропади оно пропадом!
         - Крис! - позвал Стив. Он все еще надеялся, что он не один, что,  может
    быть, еще кто-нибудь остался. - Крис! Крис! Джеймс!
         Но никто не откликнулся. Сазерленд понял, что чуда не  произошло  и  он
    остался единовластным хозяином своего тела. И  со  щемящей  тоской  подумал,
    что ему одному  здесь  слишком  просторно.  Впервые  за  долгое  время  Стив
    почувствовал, что он действительно один. Совсем один! Но никакой радости  от
    этого не испытывал.  Казалось,  сбылось  то,  о  чем  они  мечтали  все  это
    время, - каждый обрел  свою  оболочку.  Вернее,  не  каждый,  а  только  он,
    Сазерленд, но разве этого мало? Вроде бы  как  все  соседи  по  коммунальной
    квартире разъехались и вся жилплощадь теперь его - веселись,  пользуйся!  Не
    нужно теперь с кем-то еще делить разум, не нужно  советоваться,  что  выпить
    или куда поехать, а главное, Сандра теперь только его...  Но  нет  почему-то
    ее,  радости  этой   чертовой!   Наоборот,   грусть   и   звенящая   пустота
    разочарования так сжали сердце Сазерленда, что он даже не  стал  вести  свой
    любимый "пайк" и молча передал управление Косу. Чувство  потери  было  столь
    велико, что Стив боялся, как бы не  расплакаться.  Такого  он  не  испытывал
    даже тогда, когда хоронил отца. И хотя  Сазерленд,  привыкший  к  внутренним
    диалогам, убеждал себя, что ничего  страшного  не  случилось  и  Крис  скоро
    вернется, ощущение потери, ощущение того, что самое лучшее в его  жизни  уже
    прошло, только усиливалось. Теперь если и будет что хорошее, то  уже  совсем
    не так, как раньше. Не с кем искренне  порадоваться,  не  с  кем  откровенно
    поделиться.. Потеряна часть... нет, не разума, часть  души  ушла,  и  сердце
    ныло, ныло..
         Да, конечно, Сазерленд понимал, что Крис виртуально  будет  рядом,  что
    теперь ему не придется самому принимать решения, как  это  было,  когда  Гап
    стер  Джордана.  Всегда  можно  дозвониться  до  виртуального  Криса,  да  и
    реальный Кос рядом. Но все равно это не то, что было раньше,  когда  Джордан
    был рядом, когда он все время  присутствовал  в  мыслях  Стива,  даже  когда
    делал не так, как Сазерленд считал правильным, и то было лучше, чем вот  так
    оставаться одному. Ну что Крис нашел там, в этой Сети? Что  он  все  скачет,
    что ему не сидится на одном месте? А если уж  так  хочется  попробовать,  то
    послал бы туда Паука! В конце концов, не все же испытывать на самом себе!
         - Поведешь сам до конца!
         Кос вздрогнул. Он ждал этих слов от  Снейка,  но  лучше  бы  он  их  не
    произносил. Он не хочет, чтобы Сазерленд так переживал!  Хотя...  У  него  и
    самого тяжело на душе, только он не станет этого показывать.
         - Стив, да брось ты! - негромко произнес он.  -  Ну,  погуляют  они  по
    Сети, наберутся новых впечатлений, а потом вернутся - не  останутся  же  они
    бестелесными духами!
         Сазерленд не ответил. Он  только  кивнул  головой,  но  Оскар,  сидящий
    боком к нему, не заметил этого движения.
         - Ну что, вперед? - спросил он. - В Хардсон-сити?
         - Да! - чуть слышно произнес Стив. - Едем... Все  равно  ребята  уже...
    далеко.
    
    
         А Крис и псевдо-Джеймс в это время растерянно пытались  понять,  что  с
    ними происходит. Ощущение потери всех чувств и в то же время  необыкновенная
    легкость, предсказанные им В-Рошалем, испугали обоих. И это несмотря на  все
    предупреждения  и  инструкции  профессора.  То  состояние,  в  котором   они
    находились, Крис назвал бы головокружением, но  что  могло  кружиться,  если
    самой головы-то нет? Разве что то место, где он хотел бы теперь  представить
    свою голову
          - Не путайтесь, - вспомнил он слова В-Рошаля - Потеря всех  органов  -
    зрения, слуха, обоняния, осязания и прочих - первоначально  может  испугать.
    И поверьте, еще никто не избежал этого ощущения. Многие  из  переселенцев  и
    по сию пору еще толком не нашли  себя.  Вы  должны  понять,  что  находитесь
    теперь в том мире, где все зависит от вас самих. Вам  нужны  глаза  Создайте
    программу, распознающую объекты и транслирующую их в те образы, которые  вам
    будут наиболее понятны. Хотите  слышать?  Ну  так  кто  вам  мешает  создать
    программу, транслирующую окружающую информацию в звуковые образы? Вы  только
    поймите простую истину - здесь вы сами будете строить свой  мир!  Вам  легче
    ориентироваться  на  знакомые  образы?   Пожалуйста   Создайте   собственные
    сервисные  программы-драйверы,  переводящие   наборы   программ,   созданных
    другими, в ту форму, которая ближе вам! А для того чтобы ваши  представления
    соответствовали представлениям моим и тех, кто уже освоился в Сети,  милости
    просим - вот набор уже готовых представлений. Кстати, многие из нас, и  я  в
    том числе, предпочли представлять себя как обычных людей,  и  каждый  избрал
    себе внешний облик, соответствующий тому, что был в реальном  мире.  Прежний
    интерфейс, как принято здесь говорить. Я вот взял себе внешность  того,  кто
    послужил моей последней аватарой. Знакомый вам  Поль  Рошаль.  А  вы  можете
    настроить свой внешний вид на кого угодно, а можете и на самих себя, хотя  в
    вашем случае...особенно с Джеймсом...
         - Ну, это не его вина! - вступился за товарища Крис
          - Ну да, признаю, моя работа, - признал профессор.  -  Хотя...  Ладно,
    не будем пока углубляться в наше различное понимание Добра и Зла.  Так  вот,
    мы решили воспринимать некоторые общие понятия как  стандартные  образы.  Мы
    об  этом  уже  с  вами  говорили,  помните,  когда   сравнивали   каналы   с
    магистралями, сайты - с домами...  Ну  и  так  далее.  Если  хотите,  можете
    воспользоваться этими нашими наработками и драйверами Я надеюсь,  что  и  вы
    поучаствуете  в  обустройстве  нашего  мира  и  внесете  свою  лепту  в  его
    благоустройство.  Создавайте  интерьеры,  фасады,  сады  и  парки,  и  мы  с
    удовольствием их примем на вооружение.
         - Подождите, профессор, а как же... - растерянно заговорил  Джордан,  -
    как же вы пишете программы, если у вас нет ни рук, ни пальцев...
         - Вот это уже вопрос интересный!  -  В-Рошаль  засмеялся.  -  Ты  прав,
    многие как раз и воспринимают свое  пребывание  здесь  как  инвалидность.  Я
    сделал ошибку, пустив в Сеть всю первую волну желающих. Нужно было  провести
    психологический отбор... А,  возможно,  следовало  пригласить  одних  только
    программистов,  чтобы  они  обустроили  этот  мир,  и  только  после   этого
    приглашать всех остальных. Я же пошел  по  принципу  Ноева  ковчега:  каждой
    специальности по паре! Как оказалось, не все были  психологически  готовы  к
    адаптации. Одним это удалось  сразу,  другим  -  с  большим  трудом,  а  вот
    некоторые до сих пор мучаются и просятся назад в тело. Я бы вернул,  да  вот
    Врата...  Я  же  не  знал,  что  они  у  вас!  А  теперь  поди  найди   этих
    неприжившихся. Со страху разбежались в самые далекие уголки Сети.
         А насчет рук... У нас есть нечто большее,  чем  все  эти  конечности  и
    органы.  У  нас  есть  мысль!  Вот  ею  и  создавайте  программы!  Включайте
    фантазию,  тестируйте,  пробуйте  то,  что  у  вас  получилось!  И  если  вы
    убедились,  что  получили  то,  что  хотели,   удовлетворены   этим,   тогда
    закрепляйте и используйте. Просто говорите себе: я хочу, чтобы это было  вот
    так! Или чтобы  вот  это  работало  вот  этак!  И  посмотрите,  к  чему  это
    приведет. Конечно, меры предосторожности тоже нужны, но тут уж  все  зависит
    от того, кто попал в Сеть. Однако об этом потом, когда освоитесь,  а  сейчас
    запоминайте то, что вам пригодится на начальном этапе.
         Симоне машинально включил коммуникатор  и  пробежался  по  каналам.  По
    своему горькому опыту Смотрящий знал, что  если  у  него  стали  проявляться
    признаки нервозности, то значит - впереди замаячили серьезные  неприятности.
    Вот только знать бы,  откуда  ждать  их?  Вроде  бы  все  в  порядке,  народ
    доволен. Паук и все, что его  порождало,  уничтожены.  Храм  вот-вот  начнет
    свою работу... Да и руководитель его, везунчик Снейк, показал себя  с  самой
    лучшей стороны.
         Снейк... Серьезный парень оказался! Со временем он должен  будет  стать
    настоящей опорой Марко. А Бросман... Бросман - парень  неплохой,  но  нет  у
    него полета, нет размаха... фантазии нет! Вот  если  спросить  себя,  положа
    руку на сердце, справились бы они без Снейка с таким монстром,  как  Рошаль?
    Уж себе-то чего врать? Нет, конечно! Уж очень хитро  тот  все  устроил!  Так
    завернул свое дело, что ни Боб... да что Боб! (Боб... нашел тоже  мне  козла
    отпущения!) А сам? Он сам  разве  мог  предположить  что-то  подобное?  Нет!
    Мозгов не хватило! Вот и Бульдозер такой же... негибкий! Нет,  что  касается
    денег, вопросов нет, там он изобретателен! Да и в интригах дока!  Да  только
    сейчас разве это нужно? Разве с этим осуществишь  то,  что  задумал  Симоне?
    Нет, большое дело Бобу не по плечу.  Такое,  которое,  даст  Бог,  провернет
    Смотрящий. И здесь Сазерленд будет незаменим.
         Симоне,  погруженный  в  свои  мысли,  откинулся  на   спинку   кресла.
    Интересно, почему же не уходит чувство тревоги, что с самого  утра  не  дает
    ему покоя? Откуда оно? Или старость уже стала  давать  о  себе  знать?  А  и
    правда, может, это сердце барахлит? Давно он его не менял!  Медики  говорят,
    что уже десять лет как пора. Вон уже три  новых  вырастили!  Как  будто  ему
    столько нужно. Марко и это сердце, что сейчас бьется  в  груди,  устраивает.
    Не болит, работать не мешает - и ладно. Он же не спортсмен, не  солдат.  Это
    тем нужно заботиться о том. чтобы самые высокие нагрузки переносить!
         Сигнал вызова вывел Симоне из  раздумья.  Смотрящий  даже  обрадовался,
    что появился повод отвлечься. Сев поудобнее, он  нажал  кнопку  ответа...  и
    выругался про себя. Опять этот Бросман! Как же он иногда раздражает!
          - Марко, ты не занят?  -  Лицо  Бульдозера  выражало  крайнюю  степень
    озабоченности. - Я хотел бы, чтобы ты узнал кое-что!
         - Ну что там еще? - Симоне знал, что  просто  так  подчиненные  его  не
    потревожат, и все-таки почувствовал  глухое  раздражение,  слушая  сбивчивую
    речь своего помощника. Сам не понимая почему, он в последнее время все  чаще
    и чаще стал отмечать про себя, что  Бросман  его  не  устраивает.  Наверное,
    потому что видел, как умеет работать Сазерленд?  А  ведь  тот  всего-навсего
    простой роллерболист!
         - Да тут... Как тебе сказать...
         - Слушай, Боб, -  Смотрящий  язвительно  посмотрел  на  собеседника,  -
    может, ты сначала подумал бы, что и как ты хотел сказать, а уж  после  этого
    меня... доставал?
         Бросман кивнул, он понял, что домашняя  заготовка  подачи  убийственной
    информации не сработала и нужно перестраиваться
          - Ситуация очень серьезная! - заявил он. - Это  насчет  нашего  нового
    гения и его вроде бы потерянного прибора. - Бульдозер перехватил  удивленный
    взгляд Симоне и зачастил: - Я, конечно, ничего не имею против Стива, но  тут
    один... ну, короче, какой-то... черт вышел на коммуникатор  Вальтера  Шанца.
    Ну, ты помнишь того пилота, что призы на гонках брал...
         - Да помню, помню. - Симоне почувствовал,  что  разговор  начинает  его
    тяготить. - Ты дело говори, не тяни! Снейк-то тут каким боком?
         - Помнишь, брат его  еще  пропал?  -  потея  от  напряжения,  продолжал
    Бульдозер. Он понимал, что ввязался в опасную игру, но  теперь,  после  того
    как сказаны первые слова, отступать уже  поздно!  -  Тот  самый,  что  тогда
    отказался с нами работать! Виктором его звали!
         Да, этого малого Марко не забыл. Парень помешался  на  стихах  и  ни  в
    какую не хотел вслед за братом вливаться в  ряды  Империи.  Да  и  не  очень
    нужен-то был! Все в облаках витал, коммунизм строить хотел... О  нем  Симоне
    и узнал-то только  потому,  что  редко  кто  отклонял  приглашение  войти  в
    братство. Да и не всякому предлагают!
         Если бы не личная просьба Вальтера, его старшего брата, то кому  бы  он
    был нужен, этот писака?
         - Так вот, потом Виктор объявился! Он стал пациентом...  нашего  Храма!
    У него память, того.. полетела! Напрочь, маму как звать, не помнит!  -  Лицо
    Боба покрылось бисеринками пота. Он  ведь  хорошо  понимал,  что  его  слова
    могут  и  не  понравиться  Марко.  Вернее,  информация,  что  он  собирается
    выложить Симоне, уж точно не понравится, но вот  только  на  кого  обрушится
    гнев Смотрящего? - Он теперь этот... "потерянный"!
         Симоне, услышав слово "потерянный", вскинул брови.
         - Этого я не знал, -  Смотрящий  пожал  плечами.  Мало  ли  что  с  кем
    происходит? Сазерленд здесь при каких делах? - Слушай, я  никак  в  толк  не
    возьму: нас каким боком это касается?
         - Да самым непосредственным! - наконец выдохнул Бульдозер. -  Объявился
    этот братец!
         - Какой братец? - опешил Марко.  -  Что  ты  все  загадки  загадываешь!
    Вальтер, что ли, нашелся? Он что, тоже пропадал?
         - Да нет, Вальтер никуда не пропадал. - Боб чертыхнулся  про  себя.  Он
    никак не мог закончить свой доклад, - Это другой  Шанц,  младший,  Виктор...
    нашелся!
         Смотрящий выпучил глаза, чувствуя, что вообще перестал  понимать  смысл
    того, о чем говорит Бульдозер.
         - Погоди-погоди,  что-то  ты  меня  совсем  запутал!  Как  это   Виктор
    объявился9 - проговорил он наконец.  -  Он  что,  куда-то  пропадал?  Ты  же
    сказал, что он в Храме!
         - Так в том-то и дело! - От  Бросмана  уже  шел  пар.  -  Мы  проверяли
    Виктор Шанц  в  Храме  и  никуда  оттуда  не  выходил!  И  как  был  деревом
    безмозглым, беспамятным, так и остался.
         - Так что ты тут мне голову морочишь? -  вконец  разозлился  Смотрящий.
    Глава Империи Хардсон-сити уже готов был сорваться на крик. - Как  он  может
    найтись, если... не терялся? Боб, ты чего... от  меня  хочешь-то?  На  черта
    мне нужны эти ваши... заморочки?
         - Марко, так в этом  и  вся  загвоздка!  -  Глаза  Бросмана  горели.  -
    Вальтеру на коммуникатор вышел кто-то и  представившись  его  братом,  понес
    такое, что...
         - Боб, ты... Ты хотя бы сам понимаешь, что ты говоришь? Как  это  вышел
    на коммуникатор брата и заявляет, что он его брат,  когда  этот  самый  брат
    находится в дурке и Вальтер об  этом  знает?  Слушай,  а  может,  он  и  сам
    того... больной? Или, может, ты сам перетрудился?  -  Симоне  в  раздражении
    ударил кулаком по столу.
         - Но  тот,  кто  связался  с  Шанцем...  со  старшим   Шанцем   уточнил
    Бульдозер, - заявил, что он его брат!
         - А что,  Вальтер  сам  не  видит,  что  перед  ним  аферист?  Или  его
    собеседник так похож на брата?
         - Да нет, Марко,  дело  в  том...  в  общем,  тот,  который  говорил  с
    пилотом, и не говорил вовсе, а передавал сообщения  в  текстовом  режиме,  -
    Бульдозер незаметно перевел  дух.  -  И  привел  такие  факты  из  их  общей
    биографии, какие мог  знать  только  Виктор!  Вальтер  не  сомневается,  что
    говорил с братом. Вернее, говорил он, а брат писал ответ.
         Симоне покачал головой. До него все еще не дошло, чего  от  него  хочет
    помощник, и в то же время Смотрящий понял, что просто так от  информации  не
    отмахнешься, - Бросман наверняка приготовил какой-то сюрприз и  только  ждет
    момента, чтобы его предъявить.
         - Ну хорошо, пусть этот... Виктор не показывается. Но ведь  говорить-то
    он может? Чего же буквами общается? - съязвил Марко. - Ну, морду  казать  не
    хочет, так не отрезали же ему язык!
         - Вот  тут  и  начинается  самое  интересное.   -   Бульдозер   наконец
    почувствовал, что Смотрящий больше не сердится. А  что  не  поощряет,  ну  и
    черт с ним, не кричит, и  на  том  спасибо!  -  Виктор  сообщил  брату,  что
    некоторое время назад был на семинаре молодых дарований. Он же поэт  у  нас!
    Там было  много  деятелей:  музыканты,  писатели,  ученые  -  ну,  в  общем,
    бездельники разные! Раздавали там премии, награды.  Ну  как  обычно  бывает!
    Короче, яркая мишура для дурачков! Так вот самое интересное -  это  то,  что
    среди гостей от науки был один
         профессор! Нет, профессоров было много... или нет, не  знаю,  не  важно
    это. Но этот, тот, что нам нужен, обрати  внимание,  Марко,  назвался  Полем
    Рошалем!
         При этих словах Симоне,  который  начал  терять  интерес  к  разговору,
    резко встрепенулся  и  так  посмотрел  на  Боба,  что  тот  в  растерянности
    замолчал да так и застыл с открытым ртом.  Не  зная,  чего  ожидать  дальше,
    Бросман уставился на Смотрящего вопросительным взглядом.
         - Значит, и тут он отметился! - протянул Симоне. Он  заметил  состояние
    Бульдозера, но не показал вида. - Ну чего тянешь? Давай  выкладывай  дальше!
    Что он там натворил или наговорил? В Пауки, что ли, вербовал?
         - Наверное, не знаю, может, и так. По крайней  мере,  Рошаль  предложил
    Шанцу и еще нескольким писателям и поэтам пройти у него  курсы  по  усилению
    возможностей памяти и развитию интеллекта. Знаем мы это усиление! -  добавил
    Боб. Он увидел, что сумел зацепить Смотрящего  и  теперь  оставалось  только
    развивать успех. - Так вот, те, кому он предложил, узнав,  что  за  обучение
    им не придется платить, сразу подписались! Дурачки жадные!
         Поначалу  все  шло  как  обычно:  шли  занятия,  давались  методики,  и
    результат был  неплохой.  Недовольных  не  было.  Но  затем  Виктору  и  еще
    нескольким слушателям курсов было предложено  пройти  усиленное  обучение  с
    применением новой технологии. Якобы она, ну,  эта  технология,  позволит  на
    несколько  порядков  усилить  способности.  Они  и  согласились,   так   как
    чувствовали, что действительно стали лучше соображать.
         - Ну еще бы! - Марко усмехнулся. - У этого гипнотизера  и  мы  с  тобой
    арии бы петь начали! А ты еще и в балете звездой стал бы! Боб, сделаем  так.
    Найди этого Вальтера, пусть зайдет ко мне! Только не тяни...
         - Он у меня, так что можем прямо сейчас, - бодро доложил Бросман.
         - Давайте ко мне! Жду!
         Симоне выключил связь и задумался. Интересный тип,  этот  Поль  Рошаль.
    До чего же энергичный! Где он только не отметился!  Везде,  куда  только  ни
    посмотри, везде следы его деятельности. И как эго ему  удавалось  так  долго
    оставаться в тени? Ну как не хвалить Сазерленда,  если  парень  смог  такого
    монстра скрутить? Нет, что ни говори, а мальчонка все-таки  стоящий!  И  зря
    Бульдозер на него напраслину думает! Подожди-подожди,  а  что  это  там  Боб
    говорил про Снейка? Его-то Бросман к этой  истории  с  братом  Вальтера  как
    притянет? В это  мгновение  в  кабинете  появился  Бульдозер.  Вопросительно
    взглянув на Смотрящего, он дождался разрешительного  жеста  и  только  после
    этого позвал своего спутника. Конечно же это был  Вальтер  Шанц.  Невысокий,
    белобрысый, казалось, вроде бы ничем не примечательный  человек,  но  Марко,
    едва его увидев, сразу вспомнил, как ему вручали лавровый  венок  победителя
    Гран-при. Да, с тех пор  прошло  не  так  уж  много  времени,  а  почти  все
    забылось! Вот тебе и еще один аспект человеческой памяти. Вот  бы  о  чем  с
    Рошатем поговорить! Ну да, конечно! Поговоришь с ним, а потом окажется,  что
    ты в его полном подчинении и стал рабом гипнотизера.
         - Здравствуй, Вальтер, давненько я тебя не видел!  -  Симоне  улыбнулся
    Шанцу и указал рукой на кресло, - Присаживайся. Что не  заходишь,  наверное,
    дела хорошо идут? А то ко мне прибегают только когда беда приводит.  Помоги,
    Марко, спаси! А вот просто вот так зайти, радостью поделиться - так  тут  уж
    нет, сразу забывают старика!
         - Ну что вы!  -  Вальтер,  смущенный  словами  Смотрящего,  замялся.  -
    Просто люди же все видят. Наверное, понимают, что с пустым  к  вам  заходить
    не нужно, и так столько  народу  бывает!  Зачем  занимать  время  уважаемого
    человека пустым разговором? Может, в этот момент кому-то нужнее.
         Симоне усмехнулся. Он понимал, что слышит лесть, но ведь и  сам  не  от
    большой души вопрос задавал!
         - Правильно мыслишь! Вот если бы все такие  понятливые  были!  -  Марко
    посмотрел на Бросмана. - Видишь, какие люди есть у нас, а ты  все  говоришь,
    что
         работать не с кем! - Симоне одобрительно положил руку на  колено  Шанца
    и продолжил уже другим, деловым тоном: - Ну  что,  Вальтер,  говоришь,  брат
    твой на связь выходил? А кто тогда у нас  в  Храме  гостит?  Разве  не  твой
    брат? Или есть еще один?
         - Нет, брат у меня  один  и  находится  он  действительно  в  Храме.  И
    спасибо тебе, что в беде помогаешь, не  бросаешь  неразумного.  Болен  он...
    как и другие бедолаги. Ничего не помнит, даже самых  близких.  Это  трагедия
    для нас! Мы с мамой хотели его забрать домой, но он не хочет,  говорит,  что
    не помнит нас. Хотя то, что это на самом деле Виктор, сомнений нет.  У  него
    и родинки, и шрамы совпадают. - Шанц махнул рукой. -  Да  что  там  приметы,
    разве я своего брата и без них не узнаю? Ну хорошо, я ошибаюсь, так  ведь  и
    маман его признала!
         - А тот, кто с тобой связался, значит, не Виктор? - уточнил Симоне.
         - Да в том-то и дело, что я уверен,  что  говорил...  общался  со  мной
    именно Виктор! - В голосе Вальтера звучала растерянность,  -  Поймите,  если
    вы всю жизнь росли рядом, любили друг друга, всегда можно узнать!
         - Вальтер, но так же  не  может  быть!  -  Марко  мягко,  словно  бы  в
    раздумье, пожал плечами. - Или, может, у твоего брата  в  этот  момент  было
    временное просветление? И это он сам выходил на связь?
         - Мы проверяли! - вступил  в  разговор  Боб.  -  В  то  время,  которое
    указывает  Вальтер,  все  пациенты  Храма,  в  том  числе  и  Виктор   Шанц,
    находились в столовой. И никто не выходил.
         - Дело даже не в этом, - горячо вмешался Вальтер. - Виктор, ну,  тот  с
    которым мы общались, сообщил, что он сейчас вне тела! Я не  пойму,  что  это
    означает, но он сказал именно так. Что он даже не знает,  что  происходит  с
    его оболочкой и где она находится.  Я  подумал,  что  он  что-то  перепутал,
    переспросил, но брат все повторил слово в слово! Знаете, поэты...  память  у
    них на слова хорошая! И он все переживал, как бы с ним, ну то есть с  телом,
    без него, без Виктора, чего-нибудь не случилось,  просил  меня  позаботиться
    о...  об  оболочке!  Я  сдуру  ляпнул,  что  они  находятся  под  присмотром
    специалистов, он обрадовался Говорит, что Рошаль им так и сказал, но  теперь
    он профессору не верит. Обманщик он...
         Шанц увидел явное недоверие на лицах высокопоставленных собеседников  и
    сбился.
         - Ну вот и все вроде, - закончил он.
         - Как, и это все? - удивился Марко.  -  Это  что  же  получается?  Твой
    брат... Ты хочешь сказать, он сам как бы погулять  вышел,  а  тело  оставил?
    Как бы это правильно сказать, на профилактику, что ли? Как машину?!  Взял  и
    пересел в другую. Ты хоть сам понимаешь, что несешь?  А  ты,  Боб?  Нет?  Не
    понимаешь? И я не понимаю. Хреновина какая-то! Что-то вы  тут  такое  ребята
    накрутили, что ни в какие ворота не лезет.
         - Так я тоже не поверил! - Вальтер развел руками, - Но Виктор  говорит,
    что это Поль Рошаль, профессор, уговорил их перейти  в  новое  измерение,  в
    Сеть, как он сказал. Жить в информационном пространстве...
         - Да ты уже говорил об этом, не нужно повторяться! - Симоне  больше  не
    верил Шанцу и теперь гадал, кто перед ним: аферист или больной?  -  Вальтер,
    скажи, твой брат, его слова... Что-то у него или у тебя совсем  не  вяжется.
    Если слушать вас, получается, что он здесь, а душу в командировку  отпустил?
    Слетать в рай и назад?
         - Я не знаю! Клянусь, Марко, не знаю! - Пилот прижал руки к груди  и  с
    мукой в глазах посмотрел на Симоне. - Я понимаю, это звучит дико,  но  я  не
    придумываю ничего! Это все Виктор сообщил! Он  хотел  только  посмотреть  на
    новый мир и вернуться. Написать новую поэму о том, чего никто еще не  видел.
    Брат думал, что все это ненадолго. Рошаль им обещал,  что  это  примерно  на
    месяц, не больше. А потом вдруг оказалось, что прибор  -  они  его  называют
    Врата - исчез. Наши люди его уничтожили, и  теперь  возврата  нет.  Те,  что
    ушли, уже никогда не смогут вернуться в свои тела. Виктор очень  переживает.
    Ему там очень плохо. Хотя есть Живые - этим словом они  там,  в  Сети,  сами
    себя так называют, - так вот, есть  Живые,  которым  там  нравится.  Но  наш
    Виктор не из таких! Он у нас домашний, что ли? Говорит, что никак  не  может
    освоиться в Сети. Что  там  нужно  какие-то  программы  писать.  Самим  себе
    писать. А Виктор такой неприспособленный!  Он,  кроме  стихов,  и  писать-то
    ничего не умеет!
         Глава  Империи  никак  не  мог  понять,  чего  хочет   от   него   этот
    сумасшедший. Господи, как же он устал  от  таких  посетителей!  Но  ведь  не
    выгонишь же, должен выслушивать, а не то скажут: зажрался Смотрящий,  совсем
    чиновником стал!
         - Вальтер, я не пойму, что ты от меня хочешь? - спросил Симоне. -  Я-то
    ко всему этому какое отношение имею?
         Пилот, услышав эти слова, рухнул на  колени  и  протянул  к  Смотрящему
    руки.
         - Марко, на тебя одна надежда, кроме тебя, нам помочь некому! И  Виктор
    просил, чтобы я к тебе обратился!
         - Вот-вот, когда ему предлагали  в  Империю  войти,  по  твоей  просьбе
    предлагали, не захотел. А стоило аферисту какому-то поманить,  так  сразу  и
    согласился! - Бросман не удержался, чтобы не напомнить об отказе.  -  И  что
    он теперь от нас хочет? Пусть в службу спасения звонит! Они  не  откажут.  А
    мы-то чем можем посодействовать?
         - Дело в том, что до сих пор они Рошалю верили, считали, что он с  ними
    правдив и Врата действительно пропали. Несчастье, мол, случилось, но не  все
    потеряно и люди занимаются  проблемой.  А  раз  так,  то  оставалось  только
    ждать, что профессор что-нибудь придумает. - Вальтер говорил быстро,  боясь,
    что Смотрящий  его  не  дослушает  и  выгонит.  -  Но  выяснилось,  что  все
    совершенно не так. Что все это самый настоящий обман! Прибор,  Врата,  вовсе
    не пропали! Доказательство этого два новичка, которые сегодня днем попали  в
    Сеть. И привел их не кто иной, как сам Рошаль!
         - Ну ты совсем гонишь! - взорвался Симоне. -  Рошаль  сидит  у  меня  в
    подвале!
          - Это его ава... ата... акватара! - Вальтер никак  не  мот  вспомнить,
    какое название второго, земного Рошаля он слышал от  брата.  -  А  настоящий
    там, у них! В Сети!
         Смотрящий и Бульдозер переглянулись.  Нет,  перед  ними  точно  больной
    человек. По крайней мере  Симоне  был  в  этом  уверен.  Он  даже  обнаружил
    нелепицу в рассказе Шанца.
         - Интересно, как же так получается,  -  заговорил  он  "потерянные",  и
    твой брат, кстати, тоже, ходят чурками безмозглыми,  не  помнят  ничего,  ни
    родителей, ни братьев, ни сватьев не признают,  а  вот  тело  самого  Рошаля
    осталось с мозгами? Да еще  с  какими,  столько  лет,  зараза,  голову  всем
    морочил! Сколько людей... Да зачем далеко  ходить,  твоего  же  брата,  если
    поверить ему, в Сеть кто заманил? Рошаль? Но если он все это время жил  там,
    как же его тело такое умное здесь живет?  Хочешь,  тебя  с  ним  познакомят?
    Прямо сейчас? А? Ну говори, хочешь? Спустишься в подвал, там он и сидит  под
    присмотром!
         На лице старшего Шанца отразился испуг. Да кто же не слышал про  камеры
    Империи? Ну нет, только не туда!
         - Ну, чего  молчишь?  -  не  унимался  Смотрящий.  Он  и  не  собирался
    устраивать экскурсии.  Наоборот,  Марко  сделал  Бросману  незаметный  знак,
    чтобы тот поднял несчастного с колен. Негоже так унижаться!  -  Вальтер,  мы
    же с тобой разумные люди! Вот ответь мне, а главное - себе, на один  вопрос.
    Как Рошаль может присутствовать и здесь и там, а остальные только там?
         - Ну откуда же я знаю?!  -  Пилот  посмотрел  на  Симоне  мученическими
    глазами, перевел взгляд на Бросмана, ища у него  поддержки,  но  тот  быстро
    отвел глаза. И по тому, как Бульдозер это сделал, Шанц понял,  что  совершил
    самую большую ошибку в своей жизни. Господи,  да  за  что  это  все  на  его
    голову? Что же теперь делать? Как  выпутываться  из  ситуации?  И  ведь  что
    обидно - он же сам влез в это дело! Никто его за язык не тянул.  Как  никто?
    А брат? Дурак чертов, зачем только ему поверил? А поверив,  зачем  рассказал
    обо всем этому Бросману? Эх, Виктор, что же ты наделал? Сам неприятности,  а
    теперь и его втянул.
         - Еще он сказал, что теперь Рошаль спортсмена  нашего,  как  его,  а-а,
    Сазерленда из  "Скорпионов",  туда  затянул!  -  выпалил  Вальтер,  возлагая
    последнюю надежду на это сообщение. Выпалил и замер. Что же сейчас будет?  -
    И их там двое!
         Марко почувствовал, как по его спине пробежал холодок. Он, как и  Шанц,
    внутренне содрогнулся. Что говорит этот псих? Снейк тоже  в  Сети?  Так  вот
    какую занозу заготовил Бульдозер? Хочет чужими устами озвучить информацию  о
    том, что Сазерленд ушел в Сеть? Ловко! Стоп, Шанц сказал, что новичков  было
    двое. Кто же тогда  второй?  Кос?  Что,  и  Оскара  втянули?!  Значит,  если
    поверить Вальтеру и Бобу, еще два  тела  потеряли  память?  Самый  настоящий
    бред! Сколько лет прожил Симоне, а такого, чтобы  люди  жили  вне  тела,  не
    слышал! Роботы - да, но чтобы люди? Хотя Рошаль  же  придумал,  как  сделать
    людей бессмертными, почему бы и  не  лишить  их  тел?  И  "потерянные"  тому
    свидетельства? Возможно. Вполне возможно. Тогда, если все же заставить  себя
    поверить, что братья Шанц не врут, получается, что  Рошаль,  который  сидит,
    вернее, лежит спеленатый в подвале, привел  Коса  и  Сазерленда  в  Сеть?  В
    виртуальное сообщество? И они тоже бросили свои тела? А как же сообщения  от
    соглядатаев, что оба имперца находились весь день в Чипленде?  Кто  ж  тогда
    вместо них был там?
         Нет, этого не может быть! Ну не может Стив так сделать! Уж  в  людях-то
    Симоне разбираться научился! Кто угодно, представься ему такая  возможность,
    ушел бы, но чтобы Снейк?! Правда, если  вспомнить,  что  в  этой  жизни  нет
    ничего, в чем можно быть уверенным,  то  не  нужно  спешить  с  выводами.  А
    почему не предположить, пусть  на  секунду,  но  предположить,  что  сегодня
    Сазерленд и Кос оказались в Сети? Оба одновременно? Но как? А не  через  тот
    ли самый прибор, что был у Снейка? И тогда получается, что аппарат,  который
    Грелли увел из Института, это и есть  Врата?!  Боже,  так  них  были  Врата?
    Были? Почему были? Судя по словам  этих  братьев-обормотов,  агрегат  должен
    быть у Стива! А что, роллерболист был последним, кто держал его в  руках,  -
    он же им и воспользовался! Так что, Снейк его скрысил? Нет, не может  такого
    быть! Алан собственноручно привозил все,  что  осталось  от  прибора,  после
    того, как  его  расстреляли  в  подвале  Института.  Нет,  вранье  все.  Да,
    конечно, вранье, Симоне же не дурак, чтобы так обмануться в своем  фаворите.
    Сазерленд просто не смог бы. Постой, не торопись, если Вальтер  врет,  тогда
    откуда он мог узнать о Вратах? Эта информация строго  засекречена!  Бросман?
    Решил подсидеть ловкого конкурента? Так топорно? Ну  нет,  хитрый  Бульдозер
    на такую грубую провокацию не пошел бы. Но  не  ясновидящий  же  этот  Шанц?
    Ведь он все-таки знает о Вратах! А узнать мог  только  от  Боба  или  брата.
    Господи,  если  поверить  в  последнее,  нужно  поверить  и   в   остальное,
    рассказанное пилотом.
         И что же, выходит,  что  железяка  все-таки  у  Снейка?  Но  зачем  она
    Сазерленду? До того как аппарат оказался у роллерболиста, тот  и  слыхом  не
    слыхивал ни о каких Вратах! Да и до сих пор, наверное,  не  знает,  что  это
    такое.  Врата!  Да  и  откуда  Стив  мог  о  них  слышать,  если  Симоне  до
    сегодняшнего дня и сам не знал, что это такое? Марко для того и  переправлял
    прибор в Чипденд, чтобы тамошние мастера разобрались, для чего он  Институту
    и что с ним делать. И надо ж было такому случиться, что переброску  поручили
    Снейку. Кстати, с этого ведь и начались все  неприятности.  Да-да,  как  раз
    после того, как к делу подключился Стив  Сазерленд.  Стив...  Стив?!  Неужто
    оборотнем оказался? Тогда зачем он Рошаля спеленал? Гапа, Паука...
         Нет, что тут голову ломать? Есть же простой способ проверки!
         Марко в волнении встал и зашагал по кабинету. Потом  быстро  подошел  к
    коммуникатору и набрал номер Сазерленда.
          - Да! Кто там еще - На  экране  возникло  заспанное  лицо  Сазерленда.
    Увидев Смотрящего, он удивленно округлил глаза. - Марко? Что случилось?
         - Стив, ты где находишься? - без предисловии спросил Смотрящий.
         Сазерленд растерянно взглянул на Симоне. Он еще не  отошел  ото  сна  и
    ошалело оглядывался. Взгляд его скользнул по дисплею,  затем  на  приборы  и
    вбок - на своего спутника. "Наверняка Кос с ним", - подумал  Симоне.  И  как
    будто бы откликаясь на его мысли, Оскар развернул камеру к  себе.  Его  лицо
    украсила легкая улыбка.
         - Мы на подлете к Хардсон-сити, сэр! - доложил  гигант.  -  Надеюсь,  у
    вас все в порядке?
         - Конечно, сынок! - У Смотрящего отлегло от сердца.  -  А  у  вас  как?
    Надеюсь, без приключений?
         - Естественно! Мы по-другому не умеем! - продолжал свою игру  Кос  -  В
    Чипленде к нам, правда, сели на хвост какие-то  сверхлюбопытные,  но  мы  их
    стряхнули. А потом решили - чего прятаться, за нами-то ничего нет,  -  взяли
    и объявились. В открытую вернулись, сели в ваш "пайк" и улетели.
         - Это теперь уже ваш "пайк", ребята! - засмеялся Симоне. - Я  рад,  что
    вы на моей стороне! Жду вас завтра! Но спешить не нужно,  сначала  выспитесь
    как следует А потом возьмемся за Рошаля!
         Марко отключил связь и повернулся к Бобу и  Вальтеру.  Молча  посмотрел
    сначала на одного, затем на другого
          - Мудачье! Вон! Оба! Вон отсюда! - прорычал он. - За базар ответите!
    
    
                                      ГЛАВА 4
    
         Нужно ли говорить,  что  первое,  чем  занялся  Крис  после  того,  как
    настроил себе интерфейс ввода-вывода или, как  здесь  говорили  -  обменник,
    было его же улучшение. Модуль входил в комплекс  драйверов,  который  они  с
    Митчелом получили от В-Рошаля,  и  стал  как  бы  стандартным  девайсом  для
    общения  в  сетевом  сообществе  Вооружившись  оным,   новички   становились
    полноправными членами маленькой  колонии,  -  теперь  Джордан  и  экс-Митчел
    могли обмениваться информацией с такими же бестелесными  индивидуумами.  Так
    что одинокими новоприбывшие себя не чувствовали.
         Нужно сказать, что Джордан  вообще  очень  быстро  адаптировался.  Едва
    справившись с собственным оснащением, он сразу же стал помогать освоиться  и
    псевдо-Джеймсу.  Тот  тоже  на  удивление  легко  привык  к  новым  условиям
    существования. Крис должен был признать, что если бы он  не  поторопился  со
    своей помощью, то экс-Митчел вряд ли уж очень отстал бы  от  него  и  вскоре
    справился бы с задачей своими силами Чем объяснить такую гибкость,  Крис  не
    знал. Возможно, те,  кто  проходил  перезапись  памяти,  легче  воспринимают
    переход в новую среду? Или это ему  только  так  показалось?  Может,  просто
    совпадение? Неизвестно, ведь для ответа на этот вопрос  у  Криса  было  пока
    накоплено слишком мало статистических данных.
         Но как бы то ни было, первые шаги в Сети они  сделали  без  осложнений.
    Оставалось только освоиться как следует и обжиться. Чем  они  с  усердием  и
    занялись
         Войдя во вкус,  Крис  понял,  что  все  те  методы  создания  программ,
    которые были доступны ему ранее, не шли ни в  какое  сравнение  с  тем,  что
    стало возможным теперь, когда  он  находился  в  Сети.  Вот  где  проявилось
    истинное визуальное программирование. Стоило только зримо представить  себе,
    что ты  хочешь  создать,  как  оно  должно  работать  и  как  должно  внешне
    выглядеть - и все, программа  начинала  работать.  Не  понравилась,  тут  же
    уничтожаешь и создаешь новую! И так до тех пор, пока не приходишь к  выводу,
    что добился именно того, чего хотел.
         Псевдо-Джеймс хватал на лету каждое слово Джордана. Подсмотрев за  тем,
    как творит чиплендец, экс-Митчел экспериментировал  сам  и  вскоре  создавал
    себе окружение не хуже учителя. А почему бы и нет? Уж с фантазией-то у  него
    проблем не было! Наоборот, приходилось  ее  ограничивать,  особенно  внешние
    формы Уж больно страшновато порой выходило - что  поделаешь,  от  проклятого
    наследства просто так не избавишься. Маньяк нет-нет да проглядывал...
         Начали они с себя.  Разобравшись  с  тем,  что  получили  от  В-Рошаля,
    друзья быстренько модернизировали и переделали под свой вкус все, что в  них
    было. При этом Джордан старался заставить новые драйверы, особенно  те,  что
    отвечали  за  стандартные  функции  -  такие,  как  преобразователи  внешней
    информации в  визуальные  и  акустические  образы,  -  работать  так,  чтобы
    результаты    максимально     соответствовали     привычным     человеческим
    представлениям. А это было непросто! Нужно было из всего объема  информации,
    что проносилась по Сети, научиться  вычленять  то,  что  им  необходимо  для
    нормального существования, и в то же время отсеивать ненужный им,  но  такой
    объемный цифровой поток. Для этой  цели  Крис  использовал  как  собственный
    интерпретатор, так и идентификаторы, которые  встраивались  в  программы  их
    создателями. Затем, после того как выяснилось,  что  тот  или  иной  драйвер
    необходимо еще и настроить под привычные образы, Джордану  пришла  в  голову
    мысль создать обучающий модуль и использовать его для настройки  картинки  и
    видеоклипов различных баз данных. Он отыскал  магистраль,  ответвляющуюся  к
    порталу Храма, и, легко обойдя систему контроля и допуска, вошел на  сервер.
    Там Крис нашел свою же собственную  разработку,  генерировавшую  образы  для
    "потерянных", и принялся за настройку своего визуального интерфейса.
         Следующее, что сделал Джордан, это модифицировал  софт,  отвечающий  за
    обмен  данными  с  сетянами.  Это  был  интерпретатор  речевых  посылок.  Он
    позволял общаться в привычном режиме, что создавало иллюзию  реального  мира
    и позволяло чувствовать себя более комфортно. Модуль работал так, как  будто
    Живые просто разговаривали между собой. Теперь можно было беседовать друг  с
    другом, не задумываясь о  том,  как  вообразить  программу,  соответствующую
    тому или иному общепринятому термину. Не воображать же каравай, когда  можно
    просто  сказать  "хлеб".  Зато  при  обсуждении  (ложной   темы   визуальное
    программирование оказалось весьма удобным! Чем долго говорить, лучше  просто
    показать! Так что уровень понимания между Живыми был  намного  выше,  чем  у
    тех, кто жил в реальном мире. Нужно ли говорить, что Джордан с  экс-Митчелом
    тут же  этим  воспользовались?  Новички  так  увлеклись  этой  работой,  что
    добились поразительных результатов. Стали передаваться не только  слова,  но
    и интонации, громкость и даже векторная направленность посылок!  Это  давало
    столь  высокий  уровень  понимания,  что  Джордан  стал  опасаться,  что   в
    критический  момент  могут  возникнуть  непредвиденные  последствия.   Вдруг
    кто-то испугается, и это вызовет  массовую  панику?  Или  же  создаст  такой
    выброс энергии, что приведет к перегрузкам программ Живых? Это  могло  стать
    серьезной проблемой, но прежде чем за нее  браться,  нужно  было  опять-таки
    набрать статистики. Той, которая в реальной жизни называется опытом.
         Ну, опыт - дело наживное, что его  обогащает  быстрее  всего?  Конечно,
    путешествия и исследования! Виртуальные, естественно! Нужно же знать, где  и
    среди кого ты живешь? Тем более что новые  органы  чувств  просто  требовали
    общения. Чем друзья  и  занялись.  Они  так  увлеклись  этим,  что  даже  не
    заметили, как кто-то ненавязчиво, но упорно, не упуская  новичков  из  виду,
    следил за ними. А этим  "кем-то"  был  сам  профессор.  В-Рошаль,  наученный
    горьким опытом первой волны переселенцев,  с  тревогой  наблюдал  за  первым
    этапом адаптации новых членов сетевого сообщества. Вдруг и У  них  возникнут
    трудности?  Но  та  легкость,  с  которой  Крис  решил  сложнейшую  проблему
    визуализации образов, еще  раз  убедила  руководителя  проекта,  что  он  не
    ошибся с приглашением. Джордан именно тот, кому  в  будущем  можно  поручить
    обустройство всего Сетевого мира!
         То, что бывший  Паук  и  его  товарищ  оказались  на  высоте,  радовало
    В-Рошаля, хотя пока что своей радостью он ни с кем не  делился.  Оба  словно
    были  созданы  для  такой  жизни!  Вот,   пожалуйста,   еще   одна   загадка
    человеческой психики. Казалось бы, внешне нет никакой  разницы,  а  различие
    между  индивидуумами  все  равно  есть.  Даже  в  Сети.  Или,  может   быть,
    правильнее  будет  сказать  -  особенно  в  Сети?  Здесь  как   нигде   ярко
    проявляются различия в психических особенностях людей. И что одним дается  с
    легкостью - причем это касается не только новичков,  ведь  адаптировались  и
    почти все, прибывшие ранее, - другие, пусть это  будут  единицы,  просто  не
    могут сообразить, как им жить дальше Несколько сетян приживались  с  большим
    трудом. Особенно беспокоил Виктор. Бедолага Шанц, он до сих  пор  так  и  не
    смог настроить свои драйверы.  Нужно  признать,  что  его  приглашение  было
    ошибкой, хотя именно от него ожидались наибольшие достижения Ведь  он  поэт!
    Казалось, богатое воображение позволит ему легко войти  в  виртуальный  мир.
    АН нет, видимо, не всякая фантазия  плодотворна.  Наверное,  Шанц  только  и
    умеет, что грезить о любви и цветах,  а  способность  правильно  и  грамотно
    подставлять слово к слову еще не означает талант. Скорее всего,  это  только
    одно из условий успеха стихотворца.
         Ну да ладно, раз нашли Врата, то теперь можно  будет  Шанца  вернуть  в
    реальный мир. Вот только аватару нужно будет освободить и  отправить  его  в
    Чипленд Пусть перевезет Врата в Хардсон-сити. Конечно, это  опасно,  но  что
    поделаешь, тела-то в Храме!  А  что  касается  Виктора,  то  поэту  придется
    заблокировать ту часть памяти, где хранится информация о  его  пребывании  в
    Сети. Да и про знакомство с Рошалем ему придется забыть. Но это уже  мелочи,
    с этим и аватара справится.  Уж  чем-чем,  а  гипнозом  Р-Рошаль  владеет  в
    совершенстве.
         Профессор  рассмеялся.  Как  эти  черти  придумали!  Он   -   В-Рошаль,
    аватара - Р-Рошаль. Нет, это просто здорово, что  Джордана  удалось  вырвать
    из лап Симоне!
         Подожди, Смотрящий, не  заметишь,  как  и  твой  Храм  начнет  на  Сеть
    работать. Уже работает, носителей содержит, что-то дальше будет!
    
    
         Стив, вернувшись домой, застал Сандру выходящей из ванной  комнаты.  Он
    молча притянул девушку к себе, с  облегчением  вдыхая  аромат  ее  волос,  и
    закрыл глаза. Как все-таки хорошо, что есть еще люди, которые  его  искренне
    любят! А то он совсем что-то раскис! С чего бы это? Есть Сандра, есть  Оскар
    да и Крис с псевдо-Джеймсом не на век же ушли!
         А мисс  Чен  словно  бы  прочла  его  мысли  Истосковавшаяся  за  время
    разлуки, она обрушила на Стива  такой  поток  нежности  и  любви,  что  тот,
    отдавшись на волю чувств, забыл о своих печалях и уже сам не  сознавал,  где
    он и что с ним...
         Единственное, что ему хотелось, это раствориться в объятиях, утонуть  в
    них, спрятаться от всех и вся. И Сандра словно почувствовала это.  Ее  губы,
    руки, тело, жаркие, манящие, словно втягивали в себя все его  проблемы,  все
    обиды, всю злость, даря взамен тепло, радость, нежность.
         Движимая женской интуицией,  Сандра  догадалась,  что  у  Стива  что-то
    случилось, что нельзя позволять ему ни на мгновение  оставаться  наедине  со
    своими мыслями. И она добилась своего -  Стиву  стало  так  хорошо,  что  от
    избытка чувств он не выдержал и заплакал, словно  дитя,  зарывшись  лицом  в
    подушку
         Слезы текли из его глаз, унося  с  собой  его  печаль.  На  душу  Стива
    снизошел покой... Он просто эгоист, на самом деле все хорошо. Все живы,  все
    в безопасности. Крис получил то, что хотел, он  сам  -  тоже!  Да  нет,  все
    нормально, с чего это он расклеился? Наоборот,  радоваться  нужно,  что  все
    так складывается!
         И только мысль о цене, которую приходится платить  за  минуты  счастья,
    не давала ему покоя. Ну почему в этом мире все устроено  так  несправедливо!
    Почему, чтобы  что-то  найти,  обязательно  нужно  что-то  другое  потерять?
    Почему для того чтобы испытать радость, вначале нужно испытать горе?
         Бедняга Стив, он и не знал, что этой ночью заполучил  себе  еще  одного
    заклятого врага.
    
    
         Бульдозер после  ночной  выволочки  так  и  не  лег  спать.  Он  привел
    бледного от пережитого унижения Вальтера Шанца к себе  и  еще  раз  подробно
    допросил. В отличие от Симоне,  Боб  был  не  слишком  уверен  в  лояльности
    Сазерленда.  Более  того,  в  глубине  души  Бросман  мечтал  о  том,  чтобы
    роллерболист оказался предателем. Уж больно Симоне приблизил  к  себе  этого
    выскочку! Не для того Боб стал Бульдозером и сметал всех соперников на  пути
    к вершине власти,  чтобы  в  бездействии  наблюдать,  как  какой-то  сопляк,
    запудрив  мозги  старикану,  одним  броском  занял  его  место.  Шалишь,   с
    Бросманом такие номера не проходят! Рано или  поздно,  но  Змей  обязательно
    проколется, и вот тогда Боб предъявит ему свой счет. А нет, так и  Марко  не
    бессмертен, все равно и он когда-нибудь уйдет.  И  о  том,  кто  займет  его
    место, надо позаботиться уже сейчас. Пусть этот молодой щегол об  этом  даже
    и не думает! Не для того  Боб  на  Симоне  батрачит,  верой  и  правдой  ему
    служит, чтобы престол другим достался.  Надо  разговорить  этого  гонщика  и
    узнать у него побольше.
         - Вальтер, я всегда знал, что ты малый неглупый, - начал  Бульдозер.  -
    Ты не занимался интригами, добросовестно выполнял все,  что  тебе  поручали,
    никогда не претендовал на роль шута. Так зачем же ты устроил эту комедию?  И
    хорошо бы сам оказался  в  смешном  положении,  так  нет,  и  меня  зачем-то
    подставил. Скажи, что я тебе плохого сделал? За что  ты  меня  так  выставил
    перед Марко?
         - Боб, клянусь, я не сказал ни  слова  неправды!  -  Пилот  смотрел  на
    Бульдозера глазами, полными обиды и недоумения. Он сидел,  прижав  ладони  к
    груди, и, казалось, вот-вот заплачет. - Мой брат, а я уверен,  что  это  был
    именно он, твердо заявил, что вчера у них было прибавление. И по  разговорам
    между  тамошними  жителями,  один  из  вновь  прибывших  -  Стив   Сазерленд
    собственной персоной. Перепутать невозможно! Кто в Хардсон-сити хоть  раз  в
    жизни не видел капитана "скорпов"? Да его портреты на всех экранах, на  всех
    рекламных щитах! Его и младенец узнает!
         - Вальтер, ну что ты говоришь?! - Боб  теперь  и  сам  уже  решил,  что
    перед ним псих. - Ты же своими  глазами  видел,  как  Сазерленд  говорил  со
    Смотрящим? Да и как это там, как ты говоришь, в Сети, могут увидеть  Снейка?
    Ведь тело остается здесь, в Сеть попадает только душа. Господи,  ну  что  за
    бред я тут с тобой обсуждаю! Слышал бы кто меня со стороны, на смех  подняли
    бы! Идиот, как я мог поверить во всю эту чушь?
         - Но все это правда! Клянусь тебе! - Шанц  подался  вперед.  -  Я  могу
    доказать тебе! У тебя же есть программисты! А брат  скоро  должен  выйти  со
    мной на связь! Он говорил, что...
         Боб дальше не слушал. Он все еще не  мог  решить,  что  ему  делать.  С
    одной стороны, все  услышанное  -  полная  чушь.  Но  с  другой...  Бросману
    хотелось, очень хотелось поверить гонщику. Иначе он бы  давным-давно  выгнал
    этого придурка. Бульдозер и сам не мог понять, что  с  ним  происходит,  как
    это он, такой  осторожный,  просчитывающий  каждый  свой  шаг,  каждое  свое
    слово, мог совершить такую глупость. Ну не дурак ли? Все, абсолютно все -  и
    свою карьеру, и свою личную преданность Марко ну, и Империи  соответственно,
    а  следовательно,  и  свою  состоятельность  как  руководителя   и   зрелого
    человека, - все поставил под  сомнение  одним  необдуманным  шагом!  И  ведь
    Симоне наверняка понял это как ревность! По правде говоря, правильно  понял,
    но Бобу от этого не легче. Нужно искать выход из ситуации,  а  выход  только
    один: доказать, что обвинения Шанца не  беспочвенны  и  Снейк  действительно
    скрысил прибор.
         А  что,  ведь  никто  не  может  доказать  обратное!  Кто   еще   может
    подтвердить,  что  Врата,  или  как  они  еще  там  называют  эту  железяку,
    уничтожены? Никто! А кто может опровергнуть жизнь в Сети?  Тоже  никто!  Так
    почему  слова  Сазерленда  должны  быть  приняты  на  веру,  а  слова  этого
    гонщика... Черт, как ему эго определение подходит. Гонщик он и есть  гонщик,
    но сейчас придется его поддержать. Но только негласно, так, чтобы  никто  из
    непосвященных об  этом  не  ведал.  А  посвященные  тем  более.  Не  приведи
    Господь, Марко раньше времени узнает!
         - Вальтер, - заговорил наконец Бульдозер, - ты останешься здесь!
         Голова пилота поникла. Видимо, он понял эти слова как приговор. Что  ж,
    за этим тоже дело не встанет!  При  необходимости!  Но  пока  рано  еще  его
    пугать пусть приободрится.
         - Я тебе дам программистов. -  При  этих  словах  Шанц  встрепенулся  и
    поднял взгляд  на  говорившего.  Он  понял,  что  ему  дают  последний  шанс
    доказать свою правоту. - Как только твой брат выйдет на  твой  коммуникатор,
    дашь знать, и они тебе и ему помогут.
         Вальтер вскочил, но Бросман резким движением руки остановил его:
          - Смотри, это твой последний  шанс!  Если  это  розыгрыш,  мои  ребята
    найдут этого шутника и на другой планете! И тогда... -  Боб  рубанул  воздух
    ладонью. - Смотри, все в твоих руках! Если ты не уверен в том, что  сообщил,
    лучше скажи сейчас, потом пощады не будет!
    
         Виктор или тот, кто выдавал себя  за  него,  вышел  на  связь  ровно  в
    девять. Двое специалистов, безмятежно дремавших  рядом  с  Вальтером,  мигом
    подскочили в своих креслах-трансформерах и знаками показали,  что  готовы  к
    работе. Один из них,  тот,  которого  звали  Эндрю  Закаркин,  сел  рядом  с
    Шанцем, а второй, со странным именем Ваша  и  непроизносимой  на  нормальном
    языке фамилией, сел за терминал соседнего коммуникатора.
         Гонщик посмотрел на Эндрю. В его глазах застыл вопрос, на  который  тот
    ответил одобряющим кивком.
          - Слушаю вас! - произнес пилот в видеокамеру  коммуникатора.  Странное
    это зрелище - пустой дисплей. Чистое  голубое  поле  -  и  все,  ни  единого
    значка.
         - "Вальтер?" - пробежала строка по дисплею.
         - Да, это я! - обрадованно ответил гонщик. - Вик,  как  я  ждал  твоего
    вызова!
         - "Я тоже не мог дождаться утра!" - Слова на дисплее  возникали  как-то
    нервно, неритмично. - "Как я хочу быстрее назад, в свое тело! Ты  что-нибудь
    узнал?"
          - Да, я говорил со Смотрящим и его близким,  с  Бобом  Бросманом.  Но,
    Виктор, мне здесь не верят! - Вальтер решил сразу взять быка за рога.  Пусть
    брат поможет ему. - Ты можешь дать  нам  какое-нибудь  доказательство  своей
    правдивости?
         - "Какое доказательство? У меня здесь даже тела нет, как я могу  что-то
    дать тебе, если у меня самого ничего нет?"
          - Ну а как же? - Вальтер растерянно посмотрел на программистов.
         Те переглянулись, и Эндрю спросил:
          - Он вообще кто?
         - Как кто? - удивился Вальтер. - Мой брат!
         - Нет, ты не понял!  -  Программист  улыбнулся.  -  По  жизни  он  кто?
    Бизнесмен, ученый, врач...
         - А-а! - догадался гонщик. И гордо сообщил: - Он поэт!
         - Поэт? - В голосе Эндрю прозвучало удивление. - Вот уж не  ожидал.  Но
    это еще лучше! Пусть даст что-нибудь из нового,  неопубликованного,  а  наши
    эксперты проверят на соответствие.
         - Виктор, ты слышал? - спросил Вальтер брата. - Есть у тебя  что-нибудь
    новое?
         Гонщик еще не успел закончить фразу, а на экране уже  побежали  строки.
    Видимо, парень истосковался в одиночестве, а где,  как  не  в  стихах,  поэт
    может  излить  свою  тоску?   Чувства,   переполнявшие   его,   вылились   в
    проникновенные слова. Строфа шла за строфой, образ за  образом.  Три  первых
    читателя были не слишком искусными ценителями лирики, но и они с  первых  же
    строк почувствовали боль поэта. Стихи захватили их, ни с  чем  подобным  они
    ранее не сталкивались. А поэт все писал, писал...
    
    
                                      ГЛАВА 5
    
         А Крис тем временем продолжал осваиваться в новом мире.  Теперь,  когда
    он не нуждался в сне, в еде и прочих сложностях,  сопровождающих  содержание
    материального носителя в реальном мире, можно было все свое время  посвящать
    творчеству. После того как мир для Джордана вновь стал видимым  и  слышимым,
    а потоки информации из непрерывного  мельтешения  групп  цифровых  импульсов
    превратились в знакомые образы, Крис стал с удивлением замечать, как  начала
    меняться его собственная психика.  Постепенно  он  снова  стал  воспринимать
    окружающий мир в привычных с детства объектах. И тому было свое объяснение.
         Родившись, младенец тоже  ведь  не  сразу  все  воспринимает  так,  как
    взрослые. Ему нужно  время,  чтобы  мозг  научился  расшифровывать  то,  что
    передают ему такие органы, как глаза,  уши,  язык,  кожа  и,  конечно,  нос!
    Да-да, даже нос! Ведь запах переносится  летучими  ингредиентами  веществ  -
    иначе говоря, атомами, а атомы - это те  же  электромагнитные  поля,  только
    другой частоты и силы. Или,  иначе  говоря,  еще  одна  из  форм  проявления
    информационного поля. И если в реальном  мире  его  обитатели  научились  из
    волн различной  длины  получать  сведения  об  окружающей  действительности,
    используя в основном длину волн, воспринимаемую глазами  и  ушами,  то  и  в
    Сети оказалось достаточным найти не столько максимально  возможную,  сколько
    объективно  достаточно  информативную  область.  А  поскольку  вся  основная
    работа по ее  поиску  была  уже  проделана  В-Рошалем,  то  Крис  взялся  за
    минимизацию, оптимизацию и  стандартизацию  драйверов,  обрабатывающих  все,
    что поступает в эти  программы.  Крис  отобрал  нескольких  добровольцев  из
    числа тех. кого ему предоставил профессор,  и  приступил  к  любимому  делу.
    Используя метод, которым он  настраивал  распознаватель  образов  для  себя,
    Джордан начал эксперименты с модулями кодов своих помощников. И  здесь  тоже
    его правой рукой стал псевдо-Джеймс. Чем это можно было объяснить,  Крис  не
    знал, он просто констатировал факт. Он не мог бы сказать,  кем  был  прошлый
    носитель экс-Паука, до вселения в его голову, но в том, что это был  человек
    незаурядный, сомнений не было. Можно было предполагать что угодно,  но  факт
    оставался фактом - псевдо-Джеймс оказался самым  адаптированным  к  жизни  в
    Сети новопоселенцем! Он настолько разгружал  Джордана,  что  тот  просто  не
    знал, как его благодарить.
         А благодарить было  за  что!  Чиплендец  с  наслаждением  посвящал  все
    высвободившееся  время  тому,  чтобы   расширить   свои   познания   о   тех
    возможностях,  которые  открывала  человечеству  жизнь  в  Сети.  Порой  эти
    возможности казались ему просто безграничными.  Стоило  только  захотеть,  и
    Крис переносился  в  любой  конец  Сети!  Магистральные  каналы  связи  были
    настолько  мощными,  что  только  теперь  он  стал  понимать,  что  означало
    выражение "переноситься со скоростью мысли". Оказалось, что  скорость  света
    уже не столь недосягаемая величина. Это ли не мечта любого человека?
         А возможности получения информации? Да никаким  агентам,  ни  реальным,
    ни придуманным, и во сне не снились те возможности, которыми  обладал  любой
    житель Сети! Джордан и раньше знал, что все хваленые системы так  называемой
    "защиты"  на  самом  деле  не  что  иное,  как  способ  вытянуть  деньги  из
    заказчика, но чтобы  они  были  настолько  беспомощны?  Нет,  это,  конечно,
    что-то!  Такой  примитивизм,  такая  грубая  работа,  как  та,   с   которой
    сталкивался он повсюду, могла вызвать только смех. По сути дела  целью  всех
    этих программ было  не  столько  остановить  вторжение  в  систему,  сколько
    отбить у  потенциального  взломщика  желание  это  сделать.  Все  равно  как
    древняя  табличка:  "Осторожно,  злая  собака".  Да  и  действия  тех,  кого
    называли хакерами, или тех, кто себя таковыми считал,  были  примитивными  и
    грубыми. С позиции сетевого жителя  это  было  все  равно  что  лечить  зубы
    молотком и зубилом.
         Вероятно, Джордану не хватало скромности - ведь не окажись он там,  где
    находился сейчас, вряд ли  бы  так  рассуждал.  Конечно,  находясь  в  Сети,
    обойти запрет на доступ к информации оказалось легче, чем подняться в  лифте
    или заказать себе завтрак, но было ли это  заслугой  Криса?  Нет,  но  зачем
    говорить о том, что могло или  не  могло  быть.  Есть  возможность  получить
    информацию  -  получай!  И  Джордан  не  преминул   воспользоваться   новыми
    обстоятельствами. Теперь он  легко  обходил  любые  системы  контроля,  шутя
    проскальзывая  сквозь  них  Для  визуализации  ловушки  чиплендец   настроил
    распознаватель  образа  таким  образом,  чтобы  он  воспроизводил  все   эти
    устройства как ощетинившиеся рыболовными крючками  уд  очки-самодуры  А  вот
    системы допуска "зрение" Криса  теперь  представляло  как  тяжелую  сейфовую
    дверь, стоящую посреди пустыни Хочешь,  набирай  пароль  и  открывай,  а  не
    хочешь возиться, возьми да обойди - места полно.
         А как  забавно  выглядели  сетевые  вирусы!  Это  было  что-то!  Внешне
    медлительные, а на самом деле  очень  резвые,  беззлобно  прожорливые  черви
    соседствовали с  красиво  перестраивающимися  аморфами.  Прилипалы  почтовых
    вирусов зачастую соседствовали с коварными хамелеонами трояков,  поджидающих
    случай внедриться в чужой терминал. А уж как эротично они  потом  выглядели!
    Тут фантазия Джордана точно не имела границ! Но самыми эффектными  были  так
    называемые  "карусельные",  или,  как  их   еще   называли,   "револьверные"
    компьютерные вредители. Особенно если их не  удается  вовремя  пресечь.  Вот
    только тогда и становится ясно, почему этому семейству дали такое имя.  Если
    бы еще его создатели имели возможность видеть их тем зрением, что  и  Живые!
    К счастью, им это  не  дано,  иначе  число  вреднописателей  возросло  бы  в
    тысячи, раз.
         А  вот  антивирусы,  эти  полезные  и  нужные   модули,   почему-то   в
    представлении Криса были похожи на злобных  бультерьеров.  Они  кидались  на
    все, что пролетало мимо них, и достаточно было  им  заподозрить  несчастную,
    попавшую в зубы сторожа программу в том, что в  ней  есть  хотя  бы  кусочек
    кода вируса, как бедняжку тут же тащили на профилактику,  а  иногда  заедали
    насмерть.  Вот  этих  безмозглых  прожорливых  зверей  сетянам   приходилось
    опасаться в первую очередь Их  примитивный,  хотя  и  постоянно  обновляемый
    алгоритм обнаружения вирусов мог принять интеллект  программ  новопоселенцев
    за новый вид вируса, и тогда жди беды! Все стражи тут же  будут  перестроены
    на поиск именно Живых в Сети! Крис почти  в  первый  же  момент  путешествия
    чуть не попался в зубы такой собаке. Только  доскональное  знание  алгоритма
    работы антивируса позволило ее опередить.  Уворачиваясь  от  клыков  бешеной
    псины, он мгновенно скопировал его код и,  раскомпилировав  его,  перестроил
    так, чтобы он атаковал только себе подобных.  Бегая  от  агрессора  -  слава
    богу, в Сети у всех скорость равная,  -  он  умудрился  провести  компиляцию
    модифицированной программы и запустил  ее  на  исполнение  Крису  оставалось
    только наблюдать, как  два  злобных  кода-бультерьера  сцепились  и  рвут  в
    клочья друг друга. Но не таков был Джордан, чтобы просто наблюдать.  Он  тут
    же сгенерировал новый фаг,  нацеленный  на  то,  чтобы  уничтожать  подобные
    антивирусы. Вернее, не уничтожать, а  делать  из  них  ленивых  и  спокойных
    сенбернаров  А  потом  добавил  к  нему  устройство,  производящее  подобный
    антиполицай в автоматическом режиме.  Теперь  при  нападении  зверюги  будет
    достаточно включить программу - и можешь погладить сторожа  по  головке.  Он
    безопасен! Все довольны и смеются Вот только сервер, который  тот  охраняет,
    станет открыт для вирусов. Ну что ж, не повезло бедняге!
         После этого случая Джордан раздал  всем  сетянам  драйверы,  помогающие
    отпугивать стражей. А себе на всякий случай  встроил  модуль  для  генерации
    кода-убийцы. Выстрелить этим кодом можно было в любую программу.  Код-убийца
    вгрызался в тело программы и зацикливал в ней все процессы. Это приводило  к
    вырабатыванию  всей  ее  внутренней  энергии  до   полного   опустошения   и
    последующей гибели несчастной Затем такой же модуль достался и  экс-Митчелу.
    Он буквально выпросил его у Джордана. Уж очень бывший Паук не  любил  всякие
    неприятные неожиданности!
         За всеми этими занятиями Крис не  забывал  об  оставленных  в  реальном
    мире  товарищах.  Он  быстро  понял,  что  может   легко   входить   на   их
    коммуникаторы - для этого достаточно было посетить  сервер  городского  узла
    связи и перейти в программу коммутации. Для  удобства  друзей  и  специально
    для такого общения с реальным  миром  Джордан  сформировал  себе  интерфейс,
    максимально соответствующий прежнему изображению. Что, правда,  не  помешало
    Снейку заявить, что это не кто иной, как он  сам,  Стив  Сазерленд.  Ну  что
    поделаешь, Стив есть Стив! Он никак не мог допустить посягательств  на  свою
    исключительную внешность. Ну да бог с ним, пусть тешится!
         Чиплендец  уже  привык  не  обращать   внимания   на   эти   чудачества
    Сазерленда. Гораздо больше его волновала и  интересовала  новая  возможность
    жизни в Сети.  Совсем  неожиданно  Крис  обнаружил,  что  может  общаться  с
    внешним миром, используя любые внешние  видеокамеры  и  микрофоны  как  свои
    многочисленные глаза и уши! И это было здорово! Ругая себя  за  то,  что  не
    додумался  сделать  это  раньше  -  а  ведь  он,  как  инженер,  должен  был
    предусмотреть  и  этот  аспект,  -  Джордан  не   преминул   воспользоваться
    открытием и проник в кабинет к Марко. Вернее, во внутреннюю сеть Империи,  а
    из нее - в видеокамеру коммуникатора Смотрящего.
         И не пожалел об  этом.  Как  раз  в  этот  момент  старик  был  один  и
    просматривал таблицы бухгалтерских отчетов. Крис  лишь  одним  глазком,  как
    сказал бы он в реальной жизни, глянул на скучные цифры и  чуть  не  обомлел.
    Вот это обороты! Он не  помнил  бюджета  Чипленда,  а  уж  Хардсон-сити  тем
    более, но  то,  что  они  были  ненамного  больше,  это  он  мог  сказать  с
    уверенностью. Жаль, не сведущ он в  финансах.  Как  бы  мог  порезвиться!  К
    сожалению, Джордан ненавидел экономику, а потому, запомнив, как проникать  в
    святая святых Империи, решил,  что  при  случае  повторит  экскурсию.  Вдруг
    когда-нибудь понадобится?
    
    
         Стив появился у Марко только во второй половине дня.  -  Симоне  кивнул
    ему на кресло у окна и сам  сел  рядом.  Смотрящий,  хотя  и  ждал  молодого
    Сазерленда с нетерпением, не стал упрекать парня за то,  что  тот  не  очень
    торопился с визитом, - он и сам в молодости  любил  поспать.  После  ночного
    инцидента с Бульдозером и Шанцем Симоне пришла в голову одна мысль,  которой
    ему не терпелось поделиться со Стивом. Он прекрасно понимал, что Бросман  не
    оставит своих попыток оттеснить Снейка от Смотрящего. Марко понимал, что  он
    позволил  себе  расслабиться  и  проявил  беспечность,  показав  всем   свое
    расположение  к  новому  фавориту.  Теперь  предстояло  подумать,  как   его
    защитить. Иначе Бросман подомнет Снейка под себя и будет жевать его  до  тех
    пор, пока все кости не перемелет. Не зря его прозвали  Бульдозером!  Спит  и
    видит, как стать Смотрящим!  Хорошо  еще,  ума  хватает  понять,  что,  пока
    Симоне жив, ему не стоит даже глаз на  это  кресло  поднимать.  Нет,  Снейка
    срочно нужно уводить из-под удара. - Стив, - начал Марко. - Как ты  смотришь
    на то, чтобы прекратить выходить на Кольцо? Подожди, не  торопись  отвечать!
    Послушай старого человека, видевшего взлеты и падения не менее  способных  и
    талантливых людей, чем ты.
         Сазерленд при этих словах залился краской, сам удивляясь тому, что  еще
    не потерял способности смущаться и краснеть. И он  непременно  возразил  бы.
    Нет, не он, это Крис возразил  бы.  Он,  казалось,  вообще  не  робел  перед
    грозным Смотрящим. А вот без него Стив возражать не осмелится.
         Единственное, что сумел сделать Сазерленд, так это  взглянуть  в  глаза
    Марко и тут же, наткнувшись на  теплый,  почти  отеческий  взгляд,  опустить
    голову. Стива
         охватило  раскаяния,  что  он  обманывает  старика,  скрывает  от  него
    правду. О себе, о Джордане, о Вратах.  Да  и  сейчас  тоже  приходится  себя
    контролировать.
         "Нет, Крис, - вдруг решил Сазерленд. - Ты  хочешь  обижайся,  хочешь  -
    злись, но я против Марко больше не пойду!"
          - Я не витаю в облаках, не строю воздушных  замков,  -  продолжал  тем
    временем Смотрящий. - Пойми, на место в Раю я не претендую,  что  поделаешь,
    ошибался, да и в святые  никогда  не  метил.  Хотя  специально  против  Бога
    никогда не шел. Старался не гневить его по-пустому! И хорошего тоже за  мной
    хватает, может, зачтется? Хотя чего загадывать - там все сочтут и решат.  Да
    ладно, что об этом. Знаешь, я...
         Марко, на минуту задумался, а Стив, внимательно слушавший его,  терялся
    в догадках. Он никак не мог  понять  смысла  сегодняшней  беседы  и  к  чему
    клонит Симоне. Судя по пятну над головой,  старик  настроился  на  серьезную
    беседу. Видно было, что говорит он от души. Уж не хочет он объявить о  своем
    уходе от дел? Тогда для чего ему он, Стив? Собрал  бы  сходку,  сообщил  там
    всем о своем решении! Эх, Криса бы сюда! Но он, как всегда, в  самый  нужный
    момент отсутствует.
         - Нет, не буду смущать твой молодой ум, перейду  к  делу.  -  Смотрящий
    отвернулся от собеседника и перевел взгляд на окно. Перед  ним,  вернее  под
    ним, простирался  огромный  город.  Родной  и  знакомый  Хардсонсити!  Улицы
    словно  серые  ленты,   над   которыми   разноцветными   букашками   несутся
    экранопланы,  изумрудные  шапки  парков  и  садов,  река.  Себе  Марко   мог
    признаться: он любит этот город, любит без ложной  патетики,  без  лицемерия
    и,  отбросив  ложную  скромность,  имеет  право  сказать,  что  сделал   для
    Хардсон-сити, да и для  всей  Конфедерации  гораздо  больше,  чем  любой  из
    руководителей этой страны. Да, он шел к  власти  преступным  путем.  Да,  он
    нарушал Закон. Но найдется  ли  среди  политиков  хотя  бы  один,  кто  стал
    Президентом, ни разу не нарушив Закон? Нет, конечно. За  плечами  каждого  в
    длинной череде политиков столько  всего!  И  без  крови  не  обходилось.  Уж
    кто-кто, а Симоне-то многое о них знает. Марко единственный, кто, в  отличие
    от ханжей, распинающихся в  своей  любви  к  народу,  открыто  признал  себя
    преступником. Он не кривил душой, не кокетничал  с  окружением.  Просто  был
    самим собой, и все!  А  вот  политики  всегда  умудрялись  проделывать  свои
    делишки так, чтобы, подставив  других,  снять  пенки,  а  справедливый  гнев
    народа от себя отвести. Точно пиявки, целеустремленные  и  ненасытные!  Хотя
    нет, пиявки меру знают. А эти не насытятся властью никогда.
         Вот и сейчас на носу очередные выборы, но кто к ним идет? Чет  Самплер,
    нынешний гаденыш? Сколько средств в него вложили, вся  прошлая  предвыборная
    кампания была профинансирована Империей. Места на нем нет,  которое  еще  не
    продано. Да и жизней погублено им немало. Один только штурм  Института  чего
    стоил! Нет,  этого  мерзавца  оставлять  у  власти  нельзя  Тогда  кого?  Из
    реальных претендентов разве что еще Наместник  имеет  шанс  быть  избранным.
    Епло Курри... Та еще темная лошадка. Дай власть - превратит  страну  в  один
    сплошной гарем.
         Стив, молча наблюдавший за Смотрящим, терялся в догадках.  Что  бы  все
    это значило? Симоне сегодня очень странный. Начал говорить загадками,  потом
    пообещал перейти к делу, а сам уставился в окно и молчит! Уж не заболел  ли?
    Сазерленд хотел было спросить об этом, но не мог преодолеть  в  себе  что-то
    такое, что не давало ему чувствовать себя раскованно в обществе  Смотрящего.
    Он считал, что это робость, Крис называл это тактом.
          - Нет, Стив, я не забыл о тебе! - Марко  наконец  вновь  повернулся  к
    Сазерленду. - Я все помню! То, что  я  предложу  тебе,  не  думай,  что  это
    спонтанное решение. И не порыв чувств ведет  меня!  Нет,  я  тоже  подвержен
    эмоциональным  порывам,  и  неудачный  штурм  Института,  а  я  считаю   его
    неудачным, - печальный пример тому! Но вот  то,  что  я  намерен  предложить
    тебе... Я тебя прошу, выслушай, не отвечай, подумай день, два,  три.  Но  не
    отвечай сейчас, иначе ты меня разочаруешь! Пойми, в жизни  каждого  человека
    наступает такое время, когда он должен  реализовать  себя.  Ведь  у  каждого
    есть детство, когда родители и близкие  закладывают  основу  его  характера,
    есть  юность  и  молодость,  когда  формируется  физическая  и  нравственная
    сущность. Ты сейчас  находишься  в  том  возрасте,  когда  трудоспособность,
    помноженная на талант и увлеченность,  закладывает  основу  всей  дальнейшей
    жизни. Когда знания, что ты накопил в предыдущей жизни, или так и  останутся
    без применения - и тогда ты станешь очередным трепачом и неудачником, -  или
    же должны перевести тебя на качественно новый уровень положения в  обществе.
    И тогда начинается настоящая карьера. В  лучшем  смысле  этого  слова.  Этот
    момент настает у каждого, у одного раньше, у другого позже, но он  не  минет
    никого. И важно не пропустить, не проглядеть его. Ты можешь продолжать  свою
    спортивную деятельность, завоевать. если, конечно, повезет и  травма  раньше
    времени не вынудит тебя уйти из  спорта,  еще  несколько  кубков  и  наград.
    Будут толпы почитателей и фанатов, будут красавицы и  интервью  журналистам.
    А потом, в один прекрасный день, ты даже не заметишь, когда это  произойдет,
    появится новый кумир, и Снейк станет никому не нужен. В моде будет  уже  он,
    а не ты! Тебя как бы сотрут из  жизни,  и  только  близкие  и  друзья  будут
    помнить о ветеране Снейке Сазерленде. Возможно, это тоже неплохо, -  найдешь
    работу, будешь тренером, станешь растить смену. Но  есть  другой  путь  -  и
    сейчас я тебе его предлагаю - уйти в зените славы! Настало время для  твоего
    качественного скачка, и ты обязан решить, делать его или нет. Ты  сейчас  на
    волне успеха, ты фаворит, мало того, ты - гордость Хардсон-сити!  Твоя,  как
    принято  говорить,  "чистая  рубашка"  -  незапятнанная  уголовными   делами
    биография - работает на твой имидж. Да  и  негативного  шлейфа  неоплаченных
    долгов нет, такого, как у наших политиков. И наконец, что немаловажно:  тебя
    поддержит вся Империя, а это ли не важнейшее условие успеха?
         Ты сейчас сидишь  и  спрашиваешь  себя,  что  же  от  тебя  хочет  этот
    неугомонный Симоне? Как я тебя понимаю! Но  пойми  и  меня,  мой  опыт,  мои
    знания говорят, что твой час пришел. Я делаю тебе предложение,  от  которого
    ты  не  должен  отказываться  А   предлагаю   я   тебе   стать   Президентом
    Конфедерации!
         Стив с недоумением посмотрел по сторонам. Кому  это  Симоне  предлагает
    стать Президентом? Не может быть,  чтобы  это  предложение  было  адресовано
    ему!
         - Да не вертись ты! -  добродушно  проворчал  Марко.  Он,  естественно,
    заметил растерянность роллерболиста и хотел дать ему время  прийти  в  себя.
    Он  все  еще  не  верит,  что  именно  ему  предлагают  стать  кандидатом  в
    Президенты. Еще бы, если бы Симоне в том  возрасте,  в  котором  был  сейчас
    Снейк, предложили стать Смотрящим, он бы тоже не поверил своим ушам.
         - Стив, пойми, я не просто так предложил тебе подумать об этой  сложной
    и ответственной должности. Я понимаю: ты еще молод,  ты  еще  не  сделал  то
    количество глупостей, которое отпущено каждому из нас, но уж такова  судьба.
    Пришло время, чтобы Президентом нашей страны стал порядочный, талантливый  и
    не запятнанный преступлениями человек. Те грешки, что за тобой,  в  счет  не
    идут. Они умрут сразу, как только ты  дашь  согласие.  И  еще,  я  тебе  даю
    слово,  что  ты  будешь  по-настоящему  независим!  Я  верю,   что   ты   не
    воспользуешься властью, которую дает этот пост, во вред Империи и ее  людям.
    Наоборот, вместе мы подумаем, как сделать так, чтобы как можно меньше  людей
    попадали в категорию преступников. Ты себе  и  представить  не  можешь,  как
    много из тех, кого клеймят этим словом,  хотели  бы  заниматься  нормальным,
    легальным делом, но наши законы таковы, что...
         Стив сидел ни жив ни мертв. Уж этого он никак  не  ожидал.  О  чем  это
    Марко говорит! Где он, Снейк Сазерленд, а  где  Президент  Конфедерации!  Да
    Стив его только на экране коммуникатора и видел!  Нет,  на  этот  раз  Марко
    явно ошибся! Это место не для простого парня с Кольца! Да все  смеяться  над
    ним будут! Он же двух слов толком сказать не может!
         - На тебя будут работать лучшие имиджмейкеры.  Психологи  помогут  тебе
    избавиться от комплексов,  а  спичрайтеры  пропишут  тебе  ответы  на  любой
    возможный и невозможный вопрос. Тебе  останется  только  быть  самим  собой,
    таким же честным и порядочным парнем, каков ты есть сейчас! -  Марко  видел,
    что  Снейк  никак  не  может  оправиться  от   растерянности,   и   старался
    предугадать те возражения, что Сазерленд мог придумать, - Я верю в  тебя!  И
    ты должен сделать то же самое поверить  в  себя!  Вместе  мы  победим,  и  у
    Конфедерации наконец будет порядочный Президент!
    
    
                                      ГЛАВА 6
    
          - Боб, сомнений  нет,  все  аналитики  утверждают,  что  на  девяносто
    процентов это авторский стиль Виктора Шанца, -  доложил  Эндрю.  -  Конечно,
    подделка  возможна,  но  тогда  бы  на  текст  не  ложился  негативный   фон
    депрессии. Все психологи требуют немедленной психологической помощи поэту.
         - А у Ваши что? - спросил Бросман. Он  не  мог  объяснить  даже  самому
    себе, почему он склонен верить  Вальтеру,  хотя  причину  этого  найти  было
    нетрудно: то, о чем  сообщали  братья  Шанцы,  полностью  отвечало  желаниям
    самого Бросмана. Как бы там ни было, Бульдозер  давно  не  испытывал  такого
    желания поверить подчиненному, как в этот раз.
         - У  Ваши  полная  непонятка!  -  Эндрю  пожал  плечами.  -  Адреса   у
    вызывающего абонента  просто  нет!  Видимо,  у  него  стоит  какая-то  новая
    маскирующая программа или пользуется анонимным сервером...
         - Нет, если бы это был анонимный сервер, я бы обнаружил, -  вмешался  в
    разговор Ваша. Он как раз  входил  в  кабинет  начальника  и  услышал  конец
    фразы.  -  Дело  в  том,  что  у  него  совсем  нет   адреса.   Совсем!   Ни
    замаскированного, ни анонимного, вообще никакого!
         Впечатление такое, как будто он говорит из самой Сети1 Я  понимаю,  что
    это невозможно, но, черт, даже если это был сетевой робот, все равно у  него
    должен быть свой адрес, свой сервер, где располагается этот почтовый  демон,
    а тут - пустышка! Простите, шеф,  это  первый  раз,  когда  я  не  могу  вам
    помочь. В голове не укладывается, как такое могло произойти, но я просто  не
    знаю, что еще можно сделать!
         Бульдозер задумался. Все говорило о том,  что  или  они  столкнулись  с
    талантливейшими фальсификаторами, или братья  говорят  правду!  А  поскольку
    Шанцам нет никакого смысла оговаривать Снейка, да и очевидно, что  на  такую
    аферу у них просто ума не хватит, то все же придется поверить, что  вероятно
    невероятное. Имперцы впервые столкнулись с сетевой  жизнью.  Фантастика!  Да
    нет, еще круче - сказка! Так оно и было бы, если б вопрос не касался  Рошаля
    и  Сазерленда.  От  этой  парочки  можно  чего  угодно  ждать!  Бросман   не
    сомневался, что они способны и не на такое.
         Бульдозер еще раз прислушался  к  своим  ощущениям.  Нет,  кажется,  он
    готов поверить в то, что Виктор действительно видел  в  Сети  Сазерленда!  А
    это значит, что этот ублюдок Стив попался. Что он, за спиной  у  Смотрящего,
    сговорился с опаснейшим врагом, с тем, кто насылал этих  чертовых  близнецов
    и  Пауков  на  жителей  Хардсон-сити.  Ха!  Вот  так  развязка   комбинации!
    Доблестный Змей оказался перевертышем! И про компьютеры он врал!  Зачем  ему
    что-то вычислять на машине, если он и так все  знал  от  своего  босса  Поля
    Рошаля!
         Что  ж,  пришла  пора  действовать!   Если   Бульдозер   проведет   все
    расследование по-умному, без огласки, но так,  чтобы  добыть  неопровержимые
    доказательства предательства фаворита  Симоне,  то  последствия  могут  быть
    весьма  многообещающими.  Однако  для  этого  придется   действовать   очень
    осторожно и слаженно. Вот уж когда может пригодиться  Бросману  его  команда
    программистов. Не зря он годами подбирал персонал Империи, свои люди были  у
    него в каждом отделе, в каждой группе.
         Бульдозер, не в силах совладать с  эмоциями,  принялся  расхаживать  по
    просторному  кабинету.  Его  крупное,  даже  грузное  тело   лавировало   на
    удивление ловко между столами и креслами. Маршрут  второго  лица  в  Империи
    Хардсон-сити пролегал от окна к двери и назад.  Эндрю  и  Ваша,  сидевшие  в
    креслах, не поняли причины такого возбужденного состояния своего босса  и  в
    тревоге следили за его перемещениями. Напряжение  возрастало,  и  первым  не
    выдержал Ваша, молодой  и  темпераментный.  Он  вопросительно  посмотрел  на
    своего более осторожного коллегу. Тот пожал плечами и сделал  знак  рукой  -
    мол, не спеши, спокойно.
         Но как ни старались они не привлекать к себе внимание, даже этот  немой
    диалог не  укрылся  от  Бросмана.  Он  непонимающими  глазами  уставился  на
    программистов, как бы удивляясь: "А эти здесь  зачем?",  но  тут  же  взгляд
    грозного Бульдозера принял осмысленное выражение.
         - Вы что-нибудь понимаете? - спросил он вдруг. - Эндрю, судя  по  твоей
    хитрой физиономии, мне кажется, у тебя есть какие-то соображения?
         - Нет, босс, у меня есть вопросы! - Закаркин понял, что  настал  момент
    кое-что выяснить. Он знал, что Бульдозер,  когда  нуждается  в  коллективной
    помощи для решения какой-нибудь трудной задачи, отвечает  на  любой  вопрос,
    по теме, конечно. Главное было не спросить  лишнего,  чтобы  потом  не  было
    страшно за собственную жизнь.
         - Давай! -бросил Боб.
         - Как  ты  сам  себе   представляешь   ситуацию?   -   Закаркин   решил
    обстоятельно разобраться в задаче, ведь без этого можно не только не  решить
    ее, но и дров наломать. А потом еще и виноватым во всем станешь.  -  Дело  в
    том, что мы с Вашей к проблеме подключились на  позднем  этапе  и  не  имеем
    полной информационной картинки.
         - Хорошо! - согласился Бросман. Требование Эндрю  было  обоснованным  и
    не вызывало возражений.
         Вы узнаете, но только знайте: если хоть  одно  слово  выйдет  за  стены
    этого кабинета...
         Боб многозначительно обвел глазами помещение.
         - Босс,  мы  не  первый  день  работаем  вместе!  -  Закаркин  поспешил
    напомнить о своей преданности. - Ты не раз имел случай убедиться в этом!
         Бросман кивнул и сделал примиряющий жест рукой.
         - Да-да, знаю.  Именно  потому  и  ценю!  Так  вот,  к  делу!  По  всей
    видимости, у нас завелся крот, - мрачно  сообщил  он.  -  И  его  необходимо
    вывести на чистую воду.
         При этих словах  Бульдозера  оба  программиста  насторожились.  Неужели
    найдется сумасшедший, который станет играть в такие игры с Империей?
         А Боб тем временем продолжал свой рассказ. Он поведал о том, как  Марко
    решил создать Храм  Памяти.  Как  имперцами  с  этой  целью  был  приобретен
    специальный прибор, который Снейк должен был переправить  в  Чипленд,  чтобы
    тамошние спецы разобрались в нем и сделали еще несколько  штук.  Но  аппарат
    неожиданно исчезает, Сазерленд, ссылаясь на катастрофу, в которую он  попал,
    заявляет, что потерял память, а с ней и прибор. Далее  Бульдозер  поведал  о
    Рошале с Гапом и о "потерянных".
         - Ну а про Виктора с Вальтером вы и сами знаете! - закончил  Бросман  и
    удивился. Пока он излагал свою версию происшедшего,  в  этой  истории  стало
    многое проясняться и казалось не таким уж и запутанным, а  сама  проблема  -
    вполне даже решаемой.
         - Я  думаю,  что  ваша  главная  задача,  -  продолжал  он,   -   будет
    заключаться в том, чтобы помочь этому неудачнику Виктору. В первую  очередь,
    поэт должен понять, что он теперь не один,  что  он  в  любую  минуту  может
    получить от вас поддержку А самое главное, что он должен  усвоить,  так  это
    то, что его путь к возврату в тело лежит через сотрудничество  с  нами.  Его
    помощь будет заключаться в том, что он  станет  вашими  ушами  и  глазами  в
    Сети. Ни один шаг Сазерленда не должен пройти мимо нас! Там  за  ним  должен
    смотреть Шанц, здесь - наши люди. И при этом полнейшая  осторожность!  Снейк
    втерся в такое доверие к Симоне,  что  любой  неосторожный  шаг  может  быть
    воспринят Смотрящим как недружественный  акт  по  отношению  лично  к  нему.
    Заметив,  как  испуганно  вздрогнули   его   подчиненные,   Бульдозер   счел
    необходимым их воодушевить.
         - Да, это сложно! - заговорил он снова, с некоторым  пафосом.  -  Но  и
    позволить, чтобы в организации промышлял перевертыш, мы не можем,  а  потому
    должны сделать  все,  чтобы  выявить  его  и  открыть  Смотрящему  глаза  на
    действия предателя. А потому напоминаю - мы делаем  очень  важное  дело  для
    Империи. Но, пока дело не доведено до конца, от вас, от меня,  от  всех  нас
    требуется крайняя осторожность и конспирация! Ясно?
         - Да,  босс!  -  в  один  голос   ответили   программисты.   Они   были
    взволнованы, но причины  этого  у  обоих  были  разные.  Ваша  был  ошарашен
    перспективой самому побывать в Сети, Эндрю -  близостью  к  одной  из  самых
    страшных тайн Империи. Но, в отличие от менее опытного товарища,  он  шкурой
    ощущал, насколько серьезна  ситуация,  в  которой  они  оказались.  Отказать
    Бульдозеру невозможно, но Эндрю проработал в организации  достаточно  долго,
    чтобы понять, что любое дело, пусть и на благо,  но  за  спиной  Смотрящего,
    грозит серьезными неприятностями. Гнев Марко  никто  не  хотел  испытать  на
    себе, и Закаркин не был исключением.
         Отправив Эндрю и Вашу, Боб вызвал к  себе  своего  аналитика.  Это  был
    невысокий,  можно  сказать  даже  малорослый,  лысый   бородач   с   черными
    пронизывающими глазами. Полное имя этого широкоплечего уродца было  Джузеппе
    Фолли, но  все  его  звали  просто  Пе.  Иногда,  в  минуты  особо  хорошего
    расположения духа Бульдозер обращался к бородачу, называя  его  "мой  личный
    князь Боргезе". Тем самым он подчеркивал, что признает заслуги  аналитика  в
    планировании различных операций. Это  льстило  карлику,  хотя  сам  Джузеппе
    предпочел бы, чтобы его сравнивали не  с  этим  знаменитым  специалистом  по
    диверсиям, а с более давним персонажем истории -  князем  Борджия.  Вот  кто
    казался Пе вершиной среди всех тех, кто познал  тайны  человеческой  натуры.
    Но и себя последним в этом списке он не считал. По крайней мере  в  нынешнем
    мире.
         Уже в детстве  Пе  обнаружил  способность  манипулировать  окружающими.
    Родители долго не могли понять, как удается  этому  малышу  управлять  тремя
    старшими братьями.  Сильные,  высокие,  красивые  мальчики,  они,  казалось,
    ловили каждое слово своего невзрачного младшего брата. Не  раз  они  и  сами
    поражались тому, как легко уступали малышу  Пе  первое  место  за  столом  и
    последнее слово в споре. Иногда кто-то из них пытался воспротивиться  такому
    порядку  вещей,  но  потом  неизбежно  жалел   о   содеянном.   Причем   все
    обставлялось так, что единственным, кто принимал  сторону  провинившегося  и
    осужденного всеми члена семьи, оказывался именно Пе!
         Когда младший Фолли подрос, дом стал  ему  тесен,  и  он  перенес  свое
    влияние на улицу. С его приходом стайка ребят, что вертелась  возле  братьев
    Фолли, стала стремительно набирать авторитет среди своих сверстников.  Начав
    с банальных ограблений, они  быстро  перешли  к  более  прибыльным  и  менее
    опасным  способам  добычи  средств.  Появились   большие   деньги,   хорошие
    экранопланы и красивые девушки. А вместе с этим - и зависть окружающих -  На
    команду  Фолли  начались  наезды,  сопровождавшиеся  приглашением  войти   в
    чью-нибудь  бригаду.  Джузеппе  долго  перебирал,  пока  не   выбрал   самую
    влиятельную, ту, что властвовала во всем  квартале.  А  еще  через  год  вся
    Семнадцатая  улица  платила  дань  братьям  Фолли.  Конечно,  это  не  могло
    остаться не замеченным полицией.  Группировку  -  а  к  тому  времени  Фолли
    руководили  уже  большой  командой  -  взяли  в  разработку,  но  предъявить
    обвинения смогли только  мелким  сошкам,  да  и  то  лишь  тем,  которые  из
    жадности пытались развернуть свой собственный бизнес.
         Строгая дисциплина и жестокость наказаний  за  непослушание  привели  к
    тому, что какие бы меры полиция ни  принимала,  собрать  что-то  такое,  что
    позволило бы
         упрятать Фолли за решетку, так и  не  удалось  Тщательное  планирование
    преступлений и боязнь кары за несдержанность в разговорах с  представителями
    закона делали братьев неуязвимыми для  местных  служителей  Фемиды.  Мастера
    интриг шли на  все,  чтобы  упрятать  нового  лидера  местного  масштаба  за
    решетку, но так и не нашли ничего, что можно было  бы  ему  инкриминировать.
    Едва  появлялась  возможность   предъявить   Пе   обвинение   в   совершении
    какого-либо преступления, как тут же находился "доброволец",  объявлявший  о
    "явке с повинной". И вновь Фолли оказывался в стороне. Так  бы  и  продолжал
    он свою карьеру, если бы удачливым растущим авторитетом не  заинтересовались
    имперцы.
         Вначале, когда повзрослевший Пе еще не простирал своих  амбиций  дальше
    своего  и  соседнего  кварталов,  Марко  и   Бульдозер   смотрели   на   его
    деятельность как на нечто забавное.  Даже  спорили,  что  еще  выкинет  этот
    вундеркинд. Но, когда утвердивший себя карлик стал тянуть свои  щупальца  по
    всему району и отвечавший за район авторитет  потребовал  помощи  от  Марко,
    пришлось принимать меры. Молодое дарование пригласили к Слону  -  одному  из
    специалистов по кадрам - и предложили войти в  Империю.  Вот  здесь  будущий
    бородач допустил свою первую ошибку. Переоценив свои  силы,  он  высокомерно
    отказался от предложения, заявив при этом, что скоро сам возглавит ее.
         Бульдозер вызов принял и отреагировал мгновенно. Младший Фолли  тем  же
    вечером оказался перед фактом массового дезертирства  своих  бойцов.  Лидеры
    кварталов,  оттесненные  удачливым  Пе  и  поддержанные  имперцами,  тут  же
    предъявили  братьям  свои  претензии.  Начались   многочисленные   разборки,
    которые, в отличие от прежних, все чаще  заканчивались  гибелью  сторонников
    карлика. Начались потери и в  семье!  Закрыв  своим  телом  младшего  брата,
    сложил  голову  Лео,  старший  из  Фолли.  Затем,  в   конфликте   с   ранее
    дружественной группировкой, был убит Вил, а Марко, раненный в  ногу,  угодил
    в полицию, где и умер "при невыясненных обстоятельствах". Что  это  были  за
    обстоятельства,  Джузеппе  так  и  не  узнал   Большинство   "добровольцев",
    отсиживавших срок вместо Фолли, вдруг отказалось от своих прежних  показаний
    и в один голос заявили, что оговорили  себя  в  страхе  перед  "беспощадными
    Фолли". Пе, вместо разборок по поводу  странной  смерти  брата,  оказался  в
    камере. Суд не принял во внимание ни один довод  ловкого  гангстера,  и  тот
    получил восемнадцать пожизненных сроков.
         Империя умеет наказывать наглецов и ломать волю непокорных. Первых  два
    года отсидки прошли в  непрестанной  борьбе  за  существование,  что  весьма
    тяжело дается под тусклым тюремным солнцем,  а  затем  младший  Фолли  вновь
    получил привет от Бульдозера. На этот раз сигнал он понял как надо.  Или  он
    входит в Империю, или не выйдет вообще. Живым,  разумеется.  На  помилование
    можно не рассчитывать, а вот условия содержания могут и ухудшиться.
         И Пе принял новые правила игры Он понял, что если  хочет  оказаться  на
    свободе и иметь шанс подняться, то должен покориться.  Хотя  бы  ради  того,
    чтобы завоевать место в пирамиде власти в Империи и отомстить. Месть  теперь
    стала целью жизни озлобившегося карлика, и ради нее он готов  был  пойти  на
    еще одно унижение, пойти в услужение тому, кто сумел его  переиграть,  стать
    самым преданным,  самым  незаменимым  помощником  Бульдозера.  Его  заветной
    целью было выведать все тайны, все секреты Боба, найти  его  самое  уязвимое
    место и ударить. Смертельно ударить! И до того,  как  закроются  ненавистные
    глаза, успеть заглянуть в них и напомнить о Лео, Биле и Марко.
         Вот  таким  образом  Пе  стал  одним  из  самых   надежных   помощников
    Бульдозера.  Ум  изворотливого  бородача  -  Фолли  после  тюрьмы   перестал
    бриться  -  помог  ему  быстро  продвинуться  по   иерархической   лестнице.
    Недоверие Бросмана, который, конечно, понимал,  что  недавний  противник  не
    мог не затаить злобу, поначалу создавало некоторые трудности.  Но  как  было
    не обращаться к Пе,  когда  только  он  мог  дать  самый  толковый  совет  и
    единственный был способен разгадать самый
         хитроумный замысел противника? Не прошло и трех лет  с  того  дня,  как
    Фолли оказался на свободе, а он уже возглавлял отдел планирования  операций.
    Он и с этими обязанностями успешно справлялся и  вскоре  стал  правой  рукой
    Бульдозера. Бросман вынужден был изменить свое отношение к  бунтарю.  Карлик
    словно забыл о прежних  обидах.  И  тому  были  свои  причины.  Планирование
    операций помогло "князю Боргезе" понять всю масштабность и силу Империи.  Он
    понял, что действительно был слишком слаб,  чтобы  тягаться  с  монстром,  и
    только зря погубил  своих  братьев.  А  доходы,  которые  давала  ему  новая
    должность, и защита, которая гарантировалась одним только  именем  Бросмана,
    заставили Пе понять, что от перемены своего статуса  он  только  выиграл.  И
    именно он подвел  Боба  к  мысли,  что  старому  Симоне  очень  скоро  может
    понадобиться преемник и  что  резкий  взлет  Сазерленда  отнюдь  не  простое
    стечение обстоятельств. Все остальное Бросман  додумал  уже  без  подсказки.
    Есть такие люди - их достаточно поманить запахом,  а  копать  они  уже  сами
    будут... Рассказ о сетевой жизни, да вообще история Сазерленда  удивили  Пе.
    Он давно  следил  за  этим  человеком,  но  Боб  не  всегда  находил  нужным
    информировать Фолли о происходящем. Бульдозер всегда придерживался  правила,
    что подчиненный должен знать  ровно  столько,  сколько  ему  необходимо  для
    выполнения порученного задания.  Излишняя,  но  неполная  информация  всегда
    приводит  непосвященных  к  неверному,  а  зачастую  и  вредному  толкованию
    действий руководства. Со временем заблуждения развеиваются, а вот  ощущение,
    что руководство  часто  ошибается,  остается,  что  совсем  не  способствует
    поддержанию дисциплины в организации. А отсюда следует, что знать лишнее  не
    только не нужно, но и вредно.
         - Да, ловкий парень этот Снейк! - констатировал карлик,  когда  Бросман
    выговорился. - Не зря я тебя о нем предупреждал, не зря...
         - Зря, не зря  -  мы  потом  выясним!  -  Бульдозер  сказал  это  таким
    свирепым голосом, что у "князя Боргезе" мороз  прошел  по  коже.  -  Пе,  ты
    должен мне дать  предложения  по  Сазерленду.  И  интрига  должна  быть  так
    закручена, чтоб из этой мясорубки Змей не вывернулся.
    
    
                                      ГЛАВА 7
    
         Крис так увлекся новым  поручением  В-Рошаля,  что  чуть  не  пропустил
    условленное время связи. Если бы он заранее не настроил программу,  следящую
    за  списком  заданий  на  день,  и  если  бы  она  сама  не  набрала   номер
    коммуникатора Сазерленда, то Джордан наверняка бы этого не сделал.
         Поль, пытаясь ускорить адаптацию Джордана в Сети, поручил ему  заняться
    тем, что он называл "препарированием".  А  проще  говоря,  Крис  должен  был
    разобраться в программном коде сетян. Нужно  было  определить,  какая  часть
    модулей отвечает за тот или  иной  аспект  деятельности  Живого.  Для  этого
    Рошаль предлагал найти инструмент, позволяющий копировать сетянина,  изучить
    алгоритм его функционирования, а затем путем моделирования блоков и  модулей
    изучить весь цикл его существования вне физического тела.
         С инструментом Джордан разобрался быстро. Сняв копию с  псевдо-Джеймса,
    он, просмотрев ее  с  помощью  редактора,  довольно  быстро  понял  алгоритм
    сжатия.  Создав  соответствующий  архиватор,  Крис   приступил   к   работе.
    Программа, как и инструмент, с  помощью  которого  она  была  создана,  были
    Джордану неизвестны.  Он  не  мог  не  восхититься  ее  компактным  и  четко
    структурированным кодом. Если бы еще разобраться в его  тонкостях.  Знал  бы
    кто, как ему этого хотелось, но, увы, тягаться с великим  Творцом  всего,  в
    том числе и его собственного софта, ему было не по силам. Крис понимал  это,
    и все же... Боже, как же хотелось  докопаться  до  самой  сути  человеческой
    программы! И Джордан решил не сдаваться. Он упорно  старался  понять  логику
    языка, ему даже несколько раз показалось, что ухватился
         за кончик ниточки, но всякий раз выходило, что он принимал желаемое  за
    действительность.
         Нет, конечно, все было не так уж плохо. Бывали и интересные находки.  К
    примеру,  когда  Джордан  получше  присмотрелся  к  одному  модулю,  который
    привлек его внимание  тем,  что  был  уж  очень  насыщен  ссылками,  у  него
    появилось ощущение, что перед ним не что иное,  как  внутренний  программный
    процессор! Еще не веря себе, но продолжая работу в том же  ключе,  в  другом
    блоке он увидел генератор энергетического узла программы!  Или,  может,  ему
    так  показалось?  Такого  Крис  еще  нигде  не  встречал!  Конечно,   нельзя
    утверждать, что все обстоит именно так,  как  он  предположил,  но  если  он
    прав, то впереди его ждет  немало  интересных  открытий.  Это  же  абсолютно
    новое слово в технологии и технике  программирования!  Найти  бы  подходы  к
    расшифровке кода -  вот  тогда  откроются  потрясающие  возможности,  просто
    головокружительные перспективы!
         Стив тоже не скучал. Да  и  до  скуки  ли  ему  было?  Он  все  пытался
    переварить услышанное от Марко. Это же  нужно  такое  придумать!  Он,  Снейк
    Сазерленд, у которого еще несколько лет назад пределом мечтаний было  надеть
    майку  игрока  "Скорпионов",  дорос  до  того,  что  ему  предлагают   стать
    Президентом Конфедерации? Бред какой-то! Стив даже  Сандре  не  признался  в
    том, что занимало его мысли.
         Да ей, откровенно говоря, и не до этого было. Она  только  и  успевала,
    что  рассказывать  в  различных  программах,  каким  образом   ей   довелось
    участвовать в  таких  знаменательных  событиях,  как  поимка  и  уничтожение
    Паука. Отдавая ей должное, нужно признать, что  на  ведущую  роль  мисс  Чен
    всегда выдвигала Стива и Оскара, но, положа руку на сердце, не могла же  она
    заявить,  что  это  ее  работа,  а  остальные  только  помогали?  Как   было
    согласовано, так она и говорила. И не жалела об этом.
         Сазерленд тоже был рад, что помог Сандре  сделать  карьеру,  о  которой
    мог только мечтать журналист. По правде говоря, эта радость  была  бы  ярче,
    если бы  не  неожиданное  предложение  Смотрящего,  которое  отодвинуло  все
    остальные на задний план. Президентство? Господи, ну зачем ему все это?  Вот
    Крис, тот бы не отказался возглавить страну. Причем  любую!  Сразу  бы  стал
    все перестраивать, переделывать. Так бы развернулся, что и  у  Марко  голова
    пошла бы кругом! Вот кто мог заставить Симоне выступать на  вторых  ролях  и
    бросить свои каверзы. А это ох  как  непросто!  Постой,  а  не  является  ли
    предложение Марко реакцией на все то, что закрутил Джордан?  А  ведь  точно!
    Так и есть! Решили посоревноваться на самую крутую идею! Твою  мать!  Только
    сейчас  до  Сазерленда   дошло,   что   Марко   и   Крис   очень   похожи...
    парадоксальностью  мышления.  Наверное,  потому  Симоне  и   любил   с   ним
    беседовать. Ну да! Как же могло быть иначе? Вот только  при  чем  здесь  он,
    Стив Сазерленд? Ему-то зачем все это?!  Черт,  опять  вышло  так,  что  Крис
    зарядил старика на новую авантюру, а голова болеть будет у Снейка.
         В  самый  разгар  этих  размышлений  включился  настроенный   Джорданом
    виртуальный  софт-органайзер.   Послав   сигнал   вызова   на   коммуникатор
    Сазерленда, он дождался его ответа и произвел соединение.
         - Стив? - Крис выглядел немного ошалелым.
         Снейк в который раз удивился. Если бы он не знал, что  у  товарища  нет
    тела, то ни за что бы не подумал, что говорит с программой.  Интересно,  как
    Джордану  удалось  такой  интерфейс  создать,  что  он  даже   эмоциональное
    состояние передает? Сазерленд с легкой руки бывшего соседа  по  голове  стал
    разбираться и в этом. Не так  чтобы  очень,  но  все  же  достаточно,  чтобы
    понять, какая это сложная задача.
         - Крис, вот ты кашу заварил, а мне расхлебывать! - Стив,  верный  себе,
    тут же начал выплескивать  то,  что  бурлило  в  его  душе.  -  Здесь  такое
    начинается! Вот бы тебя сюда!
         - Потише, братишка,  потише.  -  Крис  внимательно  всмотрелся  в  лицо
    Сазерленда. - Подожди секундочку.
         Его лицо на какое-то мгновение замерло, затем вновь ожило.
         - Совсем забыл, что нас могут подслушивать,  -  сообщил  он.  -  Так  и
    оказалось! Теперь можно надеяться,  что  лишние  уши  отсечены.  По  крайней
    мере, им придется хорошо повозиться с моим софт-скрэмблером. Но учти,  кроме
    радиоперехвата они могут установить жучки везде, где  ты  бываешь!  Не  будь
    беспечным - тебя могут слушать везде, даже в экраноплане!  Я  постараюсь  их
    модифицировать так, чтобы они передавали только уличный шум,  но  кроме  тех
    микрофонов, что передают информацию через Сеть,  могут  быть  и  автономные,
    которые  запросто  могли  установить  у  тебя  в  доме.   Пожалуйста,   будь
    посдержаннее...
         - Крис, ты себе представить не можешь! - продолжал  свое  Стив,  словно
    не слыша собеседника. - Ты знаешь, что мне Марко предложил?  Баллотироваться
    в президенты!
         - Стив,  ты  как  всегда  преувеличиваешь  Что?!  Что  ты   сказал?   В
    президенты? Постой, президенты чего?
         - Ну не благотворительного же фонда имени Криса Джордана!  -  Сазерленд
    удивился самому себе. А что, удачная шутка. - В президенты Конфедерации!
         - Ты... Тебя в президенты! Стив, не шути так, а то у меня программа  не
    вынесет таких эмоций и зависнет! - Крис не мог прийти в себя и тоже  пытался
    шуткой скрыть возбуждение. - Бедный  ваш  нынешний!  Стоп!  Как  ты  сказал?
    Гениально! В высшей степени гениально! Вынужден признать, что старому  волку
    не откажешь в изобретательности! Лучшего хода не придумать! Вот умница!
         Сазерленд был совсем сбит  с  толку.  Он-то  рассчитывал,  что  Джордан
    посоветует ему, как отвертеться  от  этой  авантюры.  Но,  судя  по  реакции
    товарища, поддержку скорее получит Симоне. Вот надо же было,  чтобы  сошлись
    два психа! А Стив между ними, как полигон для испытаний бредовых идей.
          - Крис, опомнись! - обиженно сказал он. - Что вы все меня...  мне  обо
    мне! Да вы что, всерьез думаете, что я соглашусь? Ни за что!
         - Не  только  согласишься,  -  стараясь  говорить  как  можно  мягче  и
    убедительнее, произнес Крис, - но и будешь всего себя отдавать  предвыборной
    борьбе. Только если ты победишь, мы  сможем...  Ну  ладно,  об  этом  потом!
    Стив, соглашайся, и не спорь, пожалуйста! Я тебя знаю, ты всегда  все  новое
    в штыки встречаешь!  Ретроград  ты  наш!  Ладно,  давай  пока  отложим  этот
    разговор. Со временем все сам поймешь! А сейчас слушай меня  внимательно.  Я
    сбросил на твой коммуникатор программу моего вызова. Где бы я ни  был,  если
    ты войдешь на мой сайт и наберешь сочетание клавиш три  семь  восемь,  то  я
    тут же получу сигнал вызова и выйду на твой коммуникатор.  Ты...  -  Джордан
    заметил, что Сазерленд смотрит на него непонимающими  глазами,  -  Стив,  ты
    меня слышишь?
         - Не понял! - Снейк тряхнул головой. - Ты  так  быстро  перескакиваешь,
    что я не уследил, о чем ты! Если я могу вызвать  тебя  поисковиком,  что  ты
    мне дал, тогда зачем эти сложности?
         - Да нет, Стив, все работает, но поисковик -это так, обычный  вызов,  -
    пояснил Джордан. - А то, о чем мы сейчас говорим, совсем другое! Возьмем,  к
    примеру, твой сегодняшний разговор с Марко. Если бы мы были к  нему  готовы,
    то я бы смог присутствовать при вашей  беседе.  Для  этого  тебе  достаточно
    было...
         - Это как? - удивился роллерболист.
         - Очень  просто,  -  усмехнулся  Крис.  -   Ты   только   не   выключай
    коммуникатор, и я смогу все видеть и слышать! А для маскировки  выведу  тебе
    на   экран...   ну,   какую-нибудь   таблицу   или   еще   что-нибудь,   что
    соответствовало бы теме беседы.
         - Постой,  Крис,  я  что-то  не  понял,   так   ты   можешь   незаметно
    подглядывать через камеру? Это же можно через любую?
         - Да,  но  только  если  она  включена  и  ее  видеотракт  подведен   к
    компьютеру, подключенному  к  Сети.  И  слышать  тоже!  Как  и  обнаруживать
    попытки чужого проникновения на твой коммуникатор, о чем я  тебе  говорил  в
    начале разговора, но ты меня не слушал.
         - Ну хоть это радует, - пробурчал Сазерленд.
         Его настроение стало улучшаться.  От  мысли,  что  он  теперь  в  любой
    момент может пообщаться с Крисом, что тот вновь может незримо,  хотя  теперь
    уже в иной ипостаси, присутствовать на его переговорах, Стиву  стало  легче.
    Это совсем другое дело! Так даже лучше, нужен Крис -  вызвал,  а  не  нужен,
    допустим, когда он с Сандрой, - выключил. Что ж,  тогда  Стив  согласен!  На
    все! Черт с вами, даже на президентство! Тем более что  Крис  тоже  считает,
    что мысль Марко хороша. Да, конечно, им хорошо говорить, не  им  же  в  этом
    участвовать! Поболтали, поумничали -  и  в  сторону,  а  за  все  Сазерленду
    отдуваться? Может, лучше было бы, чтобы Крис  остался  президентствовать,  а
    Стив пошел в Сеть? По Джордану видно, что ему там совсем неплохо!  Вон  рожа
    какая довольная! Вот только Сандра... Интересно, а как там Крис с бабами?
         - Крис, ты там себе блондинку еще не нашел? - не  удержавшись,  спросил
    Снейк. - Тебя ведь на них клинит!
         - Стив, у меня здесь совсем нет гормонального давления,  да  и  методов
    размножения в Сети еще не придумали! -  беззлобно  огрызнулся  чиплендец.  -
    Программу с человеческим интеллектом написать можно, но вот вдохнуть  в  нее
    душу... Нет, пока это невозможно! Ладно,  не  буду  тебя  отвлекать,  готовь
    речи, Цицерон ты наш! А я займусь бедолагой Р-Рошалем. Ему там  в  казематах
    несладко приходится.
         При упоминании о  Рошале  Снейк  вздрогнул.  Как  ему  хотелось,  чтобы
    история с аватарой профессора побыстрее закончилась!  Нужно  будет  Джордану
    твердо дать понять - Стив против  Марко  играть  не  будет!  Пусть  забирает
    своего... своих Рошалей и прячет куда подальше.
    
    
         - Эндрю, есть! Мы их засекли! -  Ваша  выглянул  из-за  дисплея  своего
    терминала,  радостно  блестя  глазами.  -  Коммуникатор   Сазерленда   вовсю
    общается с кем-то, но наша  попытка  подключиться  к  ним  заблокирована.  Я
    хотел проследить адрес абонента, но тот теряется сразу  же,  как  только  мы
    идем дальше городского сервера. Закаркин не разделял восторга коллеги:
          - Это еще ничего не значит! Может, это мы просто такие  неловкие,  что
    ни  проследить  не  можем,  ни  подключиться  к  разговору.  Мы-то  с  тобой
    понимаем, что скорее всего ты прав, но вот спешить с заявлениями  не  стоит.
    Давай-ка искать и другие следы.
         Разочарованию Ваши не было предела.
         - Да ну, так мы  их  вовек  не  достанем,  -  пробурчал  он.  -  У  них
    возможности вон какие! Не то что у нас...
         - Пользуйся тем, что есть,  а  я  поработаю  с  Виктором.  -  Эндрю  не
    обращал внимания на капризы подчиненного. У него хватало и  своих  забот.  -
    Поэт начинает прогрессировать. Уже стал видеть, хотя и плохонько. Нужно  его
    поучить распознавать образы, глядишь, и получится что. А там еще  посмотрим,
    у кого сил больше будет.  Кстати,  ты,  я  помню,  большим  специалистам  по
    вирусам был! Не пора ли тебе вспомнить грехи молодости?
         Ваша, едва ему напомнили о прежнем увлечении, тут же перестал дуться  и
    засмеялся. Шеф прав, был такой грех! Он и в отдел к  Закаркину  попал  после
    того, как  дважды  подвесил  имперский  сервер.  Нужно  сказать,  что  такое
    случалось весьма редко, системы защиты сервера были будь  здоров!  Виновника
    происшествия, конечно, нашли, но  вместо  заслуженной  экзекуции  предложили
    работать на Империю. Раз смог написать программу и обойти все  ловушки  ради
    развлечения, то почему бы не делать это за деньги, но с чужими сетями?
         - Идея  неплохая,  вот  только  не  слопает  ли   этот   вирус   нашего
    виршемета? - Ваша  тряхнул  длинными  черными  волосами,  его  смуглое  лицо
    расплылось в улыбке. - Этот Шанц, он такой беспомощный!  Сам  понимаешь,  он
    же первый попадет в разделку. Эндрю, кстати, а когда у нас с  ним  очередная
    связь?
         Закаркин хлопнул себя по лбу.
          - Я совсем забыл тебе сказать! - извиняющимся тоном произнес он. -  Он
    просил сделать ему поисковик Тогда мы сможем его вызывать  в  любой  момент.
    Но писать нужно очень маленькую программку и маскировать ее подо  что-нибудь
    невинное. Вдруг вызов к нему придет, когда он  будет  не  один!  А  сеанс...
    Сейчас сколько у нас? Шестнадцать двадцать?  Вот  через  сорок  минут  он  и
    появится! Торопись, ты успеешь!
         - Сделаем! - Ваша тут  же  принялся  за  работу.  -  Я  ему  не  только
    поисковик сляпаю. Интерфейс тоже не помешает.
    
    
         Когда Марко объявил Бульдозеру о своем  решении  выдвинуть  кандидатуру
    Сазерленда в президенты Конфедерации, Бросман чуть не выдал себя  Чего-чего,
    а вот такого развития событий он не мог  предвидеть.  Это  же  нужно,  чтобы
    Смотрящий дал себя так облапошить! И кому, этому гаду ползучему?!  Старый  с
    ним словно с дитем малым носится. Окрутил Змей,  вконец  окрутил  Симоне!  И
    ведь как придумал хитро! Пока тот еще держится,  стать  Президентом,  а  как
    только Смотрящему понадобится замена, так вот она, чего  уж  дальше  искать!
    Мечта всей Империи, Президент Конфедерации и Смотрящий в одном лице!
         Ну нет, этому не бывать! Сазерленд  еще  проклянет  тот  момент,  когда
    решил поиграть в эти игры. Нос не дорос, чтобы с Бросманом тягаться! Хоть  и
    хитрый, изворотливый, но Бульдозер ему не Рошаль и не  Паук!  Юнец  даже  не
    представляет, на чью грядку залез! Но каков наглец! И как  только  он  сумел
    так облапошить всех? Ведь и он, Бросман, тоже опростоволосился.  Просмотрел,
    как  из  никчемного  игрочишки,  простого   курьера-несуна,   контрабандиста
    конкурент вырос. Да еще какой!
         - Боб! - На коммуникаторе появилось лицо Эндрю. - Виктор на  связи!  Не
    хочешь с ним поговорить?
         - Новости  есть?  -  Бросман  не  хотел  отвлекаться,  но  пренебрегать
    новостями из Сети не мог. - Что там он пишет?
         - Отстаешь, босс! Он уже не пишет! Наш  поэт  говорить  начал!  Правда,
    еще  сильно  шепелявит  и  присвистывает,  но  понять  можно.   -   Закаркин
    засмеялся. - А вот послушать его советую! Есть кое-что, от чего  ты  упадешь
    с кресла!
         - Ну давай этого говоруна на мой коммуникатор.
         - Переключаю!
         Лицо Закаркина исчезло. Его сменила маска, отдаленно напоминающая  лицо
    Вальтера Шанца.  Видимо,  фантазия  программистов  значительно  уступала  их
    таланту разбираться в хитросплетениях цифр, а способность в  изобразительной
    технике была еще слабее. Но как бы ни  было  примитивно  то,  что  Бульдозер
    видел на экране, это все же было лучше, чем читать бегущие строчки.
         - Мои приветствия, Виктор! - Бульдозер,  как  и  все  его  подчиненные,
    знал о депрессивном состоянии узника Сети и придерживался общего настроя  на
    его поддержку. - Поздравляю, у тебя значительный прогресс.
         - Спасибо. - Лицо на дисплее растянулось в подобии улыбки.
         Боже,  лучше  бы  он  не  улыбался.  Бросман  от  отвращения  чуть   не
    выругался.
         "Нужно  будет  этим  чертям  сказать,  чтобы  рожу  ему   посимпатичнее
    сделали! - подумал Боб - Пусть художника пригласят, что ли".
         - Эндрю говорит, у тебя есть  для  меня  какие-то  новости?  -  спросил
    он. - Ну хвастайся, ты у нас главная надежда! Как, впрочем, и мы у тебя!
         - Вам. наверное, будет интересно узнать, - начал поэт, - что тот,  кого
    вы называете Стив Сазерленд, вернее, так его называли  те,  кто,  как  и  я,
    оказался в Сети... Они быстрее меня начали видеть друг друга и общаться!  Им
    даже стало нравиться здесь! Предатели, как  быстро  они  забыли  свои  тела!
    Можно подумать...
         - Виктор, я информацию жду! - напомнил Бульдозер.
         - Да-да,  все  правильно,  извините!  -  Виктор  сник.  -  Просто   мне
    поделиться не с кем, Живые шарахаются от меня, не общаются  Говорят  друг  с
    другом, а про меня думают, что я до сих пор глухой и слепой.
         - Зато мы твои друзья! И мы тебе поможем! -  вставил  Боб  -  Но  давай
    вернемся к нашим делам! Что ты хотел мне сообщить?
         - Да, конечно, именно это я и хотел сделать, - согласился Щанц.  -  Так
    вот, когда я не умел видеть и разговаривать, а мог только слышать,  -  Боже,
    какое это мучение...
         - Да ты сам сплошное мучение,  -  пробормотал  Бросман  себе  под  нос,
    чтобы чуткий микрофон не уловил, что он бормочет.
         - Я старался, чтобы они не знали, что я слышу, - продолжал Виктор. -  Я
    использовал  слова  сетян,  чтобы  иметь  хотя  бы  какую-то  информацию   о
    происходящем в Сети. Так вот, переходя  к  главному,  я  должен  признаться,
    что, когда говорил, что здесь появился Сазерленд, я пользовался именно  этой
    информацией Сетяне ошиблись, и  меня  тоже  ввели  в  заблуждение.  Это  они
    сказали, что один из двоих новичков Снейк.
         Бульдозера словно обухом по голове ударили.
         - Что? Что ты хочешь этим сказать?  -  прохрипел  он.  Сердце  Бросмана
    словно сжало ледяным обручем. Неужели все оказалось  пустышкой  и  Сазерленд
    не предатель? Не враг? Как же теперь быть? Он же на  информации,  полученной
    от поэта, строил все планы! - Этого не может быть! Ты  хочешь  сказать,  что
    Снейк не заходил в Сеть?
         - Нет, я хочу сказать совсем не это! - плохо  отлаженная  программа  не
    поспевала за изменениями эмоционального состояния говорившего,  и  улыбчивая
    гримаса сползала с его лица неестественно  медленно.  От  этого  лицо  Шанца
    показалась Бульдозеру еще противнее. - Мистер Бросман,  поймите,  здесь  все
    уверены, что у нас не  кто  иной,  как  сам  Сазерленд!  Наши  даже  у  него
    некоторые секреты игры выспрашивают! Знаете,  он  такие  интересные  истории
    про игроков рассказывает!
         - Так какого черта ты мне голову морочишь?! - заревел Боб. Боже,  чтобы
    он еще когда-нибудь с писаками связался1 Да они же идиоты конченые!  Простую
    вещь скажут так, что три дня думать будешь,  что  же  он  хотел  сказать.  -
    Виктор, послушай, ты можешь толком сказать, что там у вас происходит?
         - Но.. я... я... Я же говорю вам, что появился в Сети новичок, его  все
    называли Стивом...
         Бульдозер изо всех сил сжал зубы. Только бы не сорваться, только бы  не
    напугать этого словоблуда!
         - А  теперь  он  всем  говорит,  что  он  не  Стив  Сазерленд,  а  Крис
    Джордан! - Виктор Шанц  наконец  дошел  до  сути.  -  Он  хочет,  чтобы  все
    обращались к нему не как к Сазерленду, а как к Джордану!
         Вот так поворот! Такого он не ожидал. Да разве  можно  чего-то  ожидать
    от этой безумной парочки - Симоне  и  Сазерленда?  Они  кого  угодно  с  ума
    сведут!
         - Крис Джордан? - удивился Бросман. - А это еще кто такой?
         - Не знаю, но он так  представляется  всем.  Командует  всеми.  Наладил
    график дежурств. Теперь все те,  кто  хорошо  освоился  в  Сети,  дежурят  в
    каналах новостей и фильтруют информацию...
         - Джордан... - Бульдозер задумался.  -  Джордан?  Такое  знакомое  имя!
    Постой, кажется, я его совсем недавно слышал!
         Боб задумчиво потер виски. Он чувствовал, что  решение  загадки  где-то
    рядом, совсем близко. Казалось, протяни руку... Он так  и  сделал,  протянул
    руку и нажал несколько клавиш.
         - Отдел информации? Чарли? Приветствую  тебя!  Слушай,  подскажи,  тебе
    имя Криса Джордана ничего не говорит? Особенно в связке с нашим чемпионом!
         Прошло несколько томительных секунд.  Затем  на  дисплей  коммуникатора
    обрушилась лавина данных. Бульдозер уже было собрался накинуться на  умников
    с руганью - ему нужна информация, а  не  обвал  этого  мусора  -  как  вдруг
    мельтешение  прекратилось  и  на  экране  появился  сам   Чарли,   начальник
    информационного отдела.
          - Боб, рад тебя  видеть  Хорошо,  что  ты  вспомнит  о  нас,  но  меня
    удивляет и огорчает твоя забывчивость. - Чарли улыбнулся. - Просто  странно,
    что ты не помнишь об этом уникальном индивидууме. О нем и  нашем  Сазерленде
    долго спорили... Нет, начнем с начала.  Этот  самый  Крис  Джордан  является
    основателем,  владельцем  и  руководителем  преуспевающей  фирмы   Чипленда,
    занимающейся программной аналитикой поведенческих  реакций  человека.  Имеет
    собственные разработки, и я могу тебе с полной уверенностью заявить -  очень
    серьезные разработки в области  психомоделирования  изучаемого  объекта.  Но
    что самое главное, он - полная внешняя копия Стива Сазерленда,  руководителя
    нашего  Храма.  Врачи,  те,  что  проводили  реанимацию,  долго   не   могли
    определить, кто же перед ними - Сазерленд или Джордан. Как они  определились
    в пользу капитана "Скорпионов", я не  знаю,  но  решение  далось  с  большим
    трудом. Вот, собственно, и все.  А  подробности  теперь  на  твоем  массиве,
    пользуйся, но при разливе благодарности не забудь!
         - Спасибо! - растерянно пробормотал Боб вслед  исчезающему  изображению
    отключившегося Чарли.
         Вот это номер! Что же получается? Сазерленд - совсем  не  Сазерленд,  а
    некий Крис Джордан. Эта мразь сама  себя  разоблачила,  назвавшись  истинным
    именем в Сети. Рассчитывал, что, захватив Врата, он отрезал связь  Живых  от
    реального мира, и потому появился там в истинном  обличье?  Конечно!  Наглец
    думает, что вне Сети этого никто не узнает. Ах жучара! Так вот что  означают
    все эти успехи мнимого Сазерленда. Черт, а ведь точно!  Как  же  он  сам  не
    догадался, что тупой спортсмен, которого Боб знал чуть ли не с пеленок,  при
    всем своем желании не смог бы справиться с Рошалем! Господи, Боб,  где  были
    твои глаза? Это же видно невооруженным взглядом! Это  хитрый  чиплендец  все
    организовал!  А  ты,  Боб,  идиот!  Как  превозносил  бедолагу   Сазерленда,
    благородно погибшего в катастрофе!  Ну,  может,  не  совсем  благородно,  но
    по-мужски, до конца. Хм-м,  до  полного  конца  не  оставлявшего  исполнение
    своих простых, но таких приятных обязанностей!
         Значит, его враг Джордан? До чего ловкий  лис!  Под  личиной  Снейка  и
    благодаря его репутации втерся в доверие к  Смотрящему  и  теперь  готовится
    захватить Империю? А может, это они  вместе  с  Рошалем  придумали?  А  что,
    почему бы и нет?  Если  Симоне  и  Бросман  такими  простаками  оказались...
    Лопухи  да  и  только,  как  иначе  их  назвать?  Не  сумели  такую  подмену
    различить! Хотя и признать нужно, что все остальные тоже обмануты. Не  иначе
    как без гипноза не обошлось.
         Ну ладно, хорошо еще вовремя все  выяснилось.  Теперь  нужно  подумать,
    как эту ситуацию в свою пользу обратить. То, что только он, Боб, да еще  его
    люди знают правду о том, кем является мнимый Снейк  Сазерленд,  это  хорошо.
    Что ж, Крис Джордан, теперь ты наш! Ты еще не знаешь об этом, но  пальцы  на
    горле скоро почувствуешь. Подожди, покуражься чуток, а потом мы  тебе  такой
    бенефис устроим, что пожалеешь, что ты, а не капитан выжил.  Еще  посмотрим,
    мистер, кто будет смеяться последним...
         Бульдозер тяжело, как после долгой изнурительной работы,  повернулся  к
    коммуникатору.
         - Спасибо, Виктор, - сказал он. - Продолжай следить за всем, что там  у
    вас происходит, и ты не пожалеешь об этом!
         Отключив Шанца, Бросман набрал прямой номер Смотрящего.
         - Здравствуй, Марко! - приветствовал он главу Империи. - Я долго  думал
    над  твоей  идеей.  Знаешь,  не  хочу  быть  льстецом,  потому  говорю   без
    свидетелей. Ты вновь меня поразил. Куда нам  с  тобой  тягаться!  Выдвижение
    Сазерленда - гениальная мысль! Теперь я понимаю, как становятся Смотрящими.
         - Боб, кончай, мы  с  тобой  оба  знаем,  что  просто  так  решения  не
    принимаются. - Симоне  понимал,  что  ему  откровенно  льстят,  но  кому  не
    приятно, когда твои находки считают божьей искрой?  Марко,  мягко  и  тепло,
    так как только один он умел, улыбнулся: - И  ты,  и  сам  Сазерленд,  и  все
    события сами сформировали предпосылки для  возникновения  этой  мысли.  А  я
    просто собрал  все  и  озвучил,  -  продолжал  кокетничать  Симоне.  Что  ж,
    человеку в его возрасте простительны и не такие слабости.
         - Марко, прошу, пойми меня правильно, я  завидую,  что  мне  самому  не
    пришла в голову такая идея. На поверхности же лежала! - Боб, признавая  свое
    поражение, развел руками. - Зачем нам аферисты  у  власти,  когда  мы  можем
    поставить нашего, проверенного и гарантированно порядочного человека?
         - Ничего,  придет  твое  время  и  твои  подчиненные   будут   так   же
    удивляться! - утешил его Симоне и вновь улыбнулся. - Какие твои годы! Это  я
    иду к закату, а ты только подступаешь к подъему! К настоящему  подъему!  Вот
    тогда сам будешь молодежь удивлять.
         "Козел старый! - выругался про себя Бульдозер. - Интересно, а  фавориту
    своему ты то же самое говоришь?"
          - Да куда уж мне до тебя! - сказал он вслух. - Но знаешь, у меня  есть
    ответное предложение! Раз наш Стив становится  Президентом  и  ему  придется
    оставить большой спорт,  то  почему  бы  команде  "Скорпионов"  не  устроить
    прощальный матч? Сборная мира или, на крайний случай,  сборная  Конфедерации
    против наших чемпионов! Представляешь, зрелище какое будет! И как  раз  там,
    на игре, он мог бы и объявить о своем решении. После,  скажем,  заброшенного
    шара или после первого периода. Как, Марко, хорошее предложение?
         Симоне смотрел на него с экрана коммуникатора  и  по-доброму  улыбался.
    Но Бросман знал, что стоит за этой улыбкой. Старый быстро  просчитывал,  что
    его помощник скрывает за этим предложением. Однако, не  владея  информацией,
    которой  владел  Бульдозер   касательно   Джордана,   просчитать   подоплеку
    предложения было невозможно. Поверхностный же  анализ  показывал,  что  идея
    превосходна.
         Бросман придерживался такого же мнения. Пусть  этот  жалкий  программер
    только выйдет на Кольцо! Взять в руки шар - это  тебе  не  языком  ворочать!
    Ролперболисты живо почувствуют подмену И тогда, Крис, держись, с головой  на
    плечах бы тебе уйти! Если повезет и не отдашь концы на Кольце,  Богу  свечку
    поставить не забудь! А уж о президентстве или о  карьере  в  Империи  можешь
    забыть, все наружу вылезет - уж об этом он, Бульдозер, позаботится!
         - Ну что ж,  -  после  некоторого  раздумья  ответил  Марко,  -  должен
    признать,  что  не  зря  ты  мой  преемник.  Идея,   мне   кажется,   вполне
    соответствует замыслу. Я как раз думал о том, как бы поинтереснее  обставить
    заявку на президентскую гонку. А тут такая  мысль  шикарная!  Спасибо,  Боб,
    что не остался равнодушным и внес свою лепту. Молодец! И  вообще,  не  прими
    за простой комплимент, но в последнее время я доволен твоей работой.
    
    
                                      ГЛАВА 8
    
         Желая  проверить  правильность  своей  догадки,  Крис  решил   провести
    эксперимент.  Дабы  обезопасить  свое  пребывание   на   сервере,   которому
    предстояла перезагрузка, он решил создать  свою  копию  и  для  подстраховки
    попросил  присутствовать  при  эксперименте   псевдо-Джеймса.   Его   задача
    заключалась в том,  чтобы  в  случае  нежелательного  развития  эксперимента
    вмешаться и быстро уничтожить клон. Если же все  пойдет  штатно,  экс-Митчел
    должен дать оценку точности  деятельности  клона  и  целесообразности  всего
    направления работы по созданию и использованию копий.  Но  первая  проба  не
    удалась. Нет, копия кода вышла, но вот оживать почему-то не хотела.  Тот  же
    результат дала и вторая, и третья  попытка.  Видимо,  верно  написанная  или
    продублированная программа - это еще не все,  что  требуется  для  получения
    Живых.
         Джордан переживал недолго.  Он  понимал,  что  кажущиеся  безграничными
    возможности Сети все-таки имели свои  пределы.  Его  неудача  -  это  шаг  к
    одному
         из них. И чем быстрее и больше он обнаружит таких вот ограничений,  тем
    скорее познает законы  существования  в  Сети  и  правила,  которые  обязаны
    соблюдать все Живые.
         Проблемы Криса не смущали. Получив  финансовую  независимость,  Джордан
    усвоил одно:  без  проблем  прогресс  остановится,  так  что  и  неудачи  он
    научился воспринимать как нечто неизбежное. Главное было в  том,  чтобы  при
    обнаружении очередной, как  он  их  называл,  "затычки"  не  зациклиться  на
    пробивании преграды, а найти причину ее возникновения. И если,  допустим,  в
    случае с необходимостью получения кода доступа к администрированию  серверов
    и  внутренней  сети  Империи  все  было  просто,  то  в  опыте  по  созданию
    собственного клона Крис понятия не имел, в  каком  направлении  ему  следует
    двигаться. Но он не паниковал. Джордан знал, нет, он просто был уверен,  что
    выход найдется. Главное - есть желание искать и есть  возможность  работать.
    Тем более что времени на это хоть отбавляй.
         А вот в случае с Р-Рошалем времени на неспешный поиск решения не  было.
    Хотя аватару профессора еще не допрашивали, Р-Рошаль находился в  опасности,
    и требовались самые решительные действия. Всякое могло случиться:  могли  не
    выдержать нервы у Симоне, мог попробовать добраться до  него  и  родственник
    одной из погубленных женщин. А мог и найтись  какой-нибудь  идиот  и  начать
    допрос с пристрастием. И хотя погибнет  не  личность,  а  только  ее  земное
    воплощение,  потеря  будет  ощутимой  -  помощника  такой   квалификации   и
    интеллекта  у  В-Рошаля  больше  нет.  Аватара...  Хорошее  изобретение!  Со
    временем и ему  понадобится  такой.  Хотя  есть  же  Стив!  Если  что  нужно
    сделать, можно его попросить. И, главное, он больше, чем аватара,  он  друг!
    Впрочем, как  и  Оскар.  А  если  нужен  тупой  и  беспрекословный  робот...
    Господи, а действительно,  почему  бы  Крису  не  попробовать  создать  себе
    робота? Да-да, точно. Пока сетевого, а потом видно будет. Программа для  его
    работы  должна  походить  на  простой   вирус-троян!   Только   поумнее.   С
    применением тех возможностей, которые теперь у  него  есть.  Отличная  идея,
    так он обезопасит себя. Тем более что алгоритмы,  которые  он  применит  для
    его  написания,  в  реальном  мире   пока   неизвестны,   а   следовательно,
    бультерьеров можно не опасаться.
         Не откладывая дело в  долгий  ящик,  Джордан  принялся  за  работу.  Он
    научился работать быстро, так, чтобы не  успеть  охладеть  к  тому,  чем  он
    занимается. Крис знал за собой грех непостоянства, а  потому  старался  если
    уж браться за задачу, то  быстренько  доводить  ее  до  ума,  не  растягивая
    исполнение на несколько дней. Возможно, что он терял  в  качестве  работы  и
    особенно в ее оптимизации, но это если пользоваться мерками реального  мира!
    А здесь он мог позволить себе воображать только концепцию, а затем,  уже  из
    того, что получилось, вырезать все лишнее. И можно было поспорить,  что  все
    равно  у  него  получится  лучше!  Какими   словами   ни   описывай   слона,
    один-единственный взгляд даст больше. Так  и  Крис.  Теперь,  когда  он  мог
    визуально создавать все, что ему нужно, ни один программист  реального  мира
    не смог бы даже приблизиться к его шедевру.
         - Что это у тебя такое? -  спросил  псевдо-Джеймс,  появившийся,  когда
    Крис уже подходил к финальной части испытаний. - Что это за многоножка?
         - Супертроян! - ответил Джордан,  -  Универсальный  программный  робот,
    способный контролировать до тысячи  процессов!  Хочешь  посмотреть,  как  он
    работает?
         - Если  ты  хочешь...  -  протянул  экс-Паук.  -  Только  объясни,  что
    означает это странное название? Супертроян!
          - Охотно! - Крис скопировал код робота и поманил товарища за собой.  -
    Полетели, я тебе по ходу все объясню!
         Джордан не стал говорить псевдо-Джеймсу, что он собирается делать.  Сам
    все увидит! Вместо этого он рассказал ему о  другой  своей  разработке.  Это
    была  защитная  программа,  аналог   той,   что   Крис   делал   ранее   для
    обезвреживания  бультерьеров,  но  на  этот  раз   она   действовала   более
    эффективно. Стоило только  заметить  появление  стража  и  выпустить  в  его
    направлении заряд программ - и все,  можно  было  больше  не  опасаться  его
    клыков Буль становился безопасным теленком. Было у  Джордана  еще  и  другое
    оружие, но пока он не хотел, чтобы об этом кто-то знал.
         Добравшись уже однажды  опробованным  путем  до  сервера  Империи,  они
    легко  обошли  систему  контроля   Крис   приступил   к   внедрению   своего
    супертрояна.  Объяснив  экс-Митчелу  принцип  действия  троянского   вируса,
    позволявшего, раз внедрившись  в  операционную  систему  чужого  компьютера,
    иметь потом постоянный и  незаметный  контроль  над  ним,  он  показал,  что
    делает его супервзломщиком. Конечно, это был модуль  самовнедрения.  Обычно,
    чтобы вирус начал свое дело,  требовалось,  чтобы  кто-то  его  запустил  на
    своем компьютере. С этой целью  его  маскировали  под  всяческие  интересные
    программы или  картинки.  Иначе  он  просто  не  активизировался  и  не  мог
    принести вреда своему  новому  владельцу.  Тот  же  троян,  что  был  создан
    Джорданом, не нуждался в этом. Он был "зрячим". То есть, снабженный  модулем
    опознавания ловушек и прочих преград, вирус без помощи человека обходил  их,
    находил  заранее  намеченную  жертву  и  внедрялся   в   нее.   Введя   свои
    щупальца-зонды во все ответвления исполняемых программ,  он  позволял  Крису
    разрешить или запретить выполнение любой команды. А мог и  сам  генерировать
    командный код. И это при том, что ни один известный комплекс антивирусов  не
    знал  о  существовании  такого  противника.  А  раз  не  знал,  значит,  был
    бессилен.
         - Запускай своего вредителя, - попросил псевдо-Джеймс. Ему уже  надоели
    объяснения и не терпелось посмотреть, как  этот  робот  будет  внедряться  в
    чужую систему.
         Крис, не говоря ли  слова,  активировал  программу  и  ввел  координаты
    целей. Многоножка  выпустила  свои  щупальца  и,  присосавшись  к  ближайшей
    информационной магистрали, произвела ориентацию. Найдя  нужное  направление,
    программа отсоединилась и двинулась в сторону сервера.
         - Давай, милый, не подведи! - ласково проговорил Джордан. - Смотри,  от
    тебя теперь многое зависит
         Друзья, соблюдая осторожность, направились следом за трояном.  Крису  и
    самому было интересно посмотреть  процесс  порабощения,  но  все  прошло  на
    удивление буднично.
         Супертроян, достигнув имперского сервера, управляющего всей  внутренней
    Сетью, тут же сел на системную шину.  Введя  датчики  и  определив  основные
    управляющие  потоки,  он  протянул  нитевидные  щупальца   по   всей   Сети,
    перехватил контроль  над  всеми  функционально  важными  элементами.  Теперь
    стоило  только  Джордану  пожелать,  и  внешний  оператор  не  смог  бы   ни
    выключить,  ни  перезагрузить,  ни  сделать  что-либо  другое  ни  с   одним
    компьютером Сети. Разве что уничтожить его физически Но о  таком  варварстве
    Крис даже думать не хотел!
         - Вот это да! - восхищенно произнес экс-Паук. - Красивая работа!
         - Ладно, это еще не все! - усмехнулся Джордан.
         Не теряя времени, он проскользнул на ставший  теперь  безопасным  узел.
    Псевдо-Джеймс следом за ним. Они быстро проскользнули в магистраль,  ведущую
    во внутреннюю Сеть Империи. Крис был здесь уже не впервые и  потому  неплохо
    ориентировался во внутренней, нужно сказать, весьма запутанной  архитектуре.
    Он легко обходил  все  промежуточные  ограничители  допуска.  Экс-Митчел  не
    отставал.
         Мгновенно  добравшись  до  узла,  обслуживающего  закрытые   помещения,
    друзья заглянули в канал, ведущий  к  видеокамерам  внутреннего  наблюдения.
    Оператор, следивший за пленниками, даже не заметил, да и  не  мог  заметить,
    что теперь не он один пользуется своей системой  контроля.  Крис,  хотя  это
    ему было и не особенно нужно,  отметил,  что  в  коридорах  охранников  нет.
    Видимо, все были так уверены,  что  отсюда  не  убежишь,  что  совсем  стали
    забывать   о   дисциплине.   "Нельзя,   ребятки,   всецело   полагаться   на
    электронику, - подумал Крис. - А то появятся вот такие сетевые  жители,  как
    мы, и прощай!" Что прощай и кому прощай, Джордан не стал додумывать, он  уже
    нашел тракт, ведущий в камеру Р-Рошаля.
         Вот это выдержка  -  профессор  спал!  В  это  верилось  с  трудом,  но
    показания  приборов  поддержания  жизнедеятельности  не  вызывали  сомнений.
    Силен, ничего не скажешь!
         Что  ж,  придется  его  разбудить.  Джордан,  подготовившись  к   этому
    мероприятию, зафиксировал картинку на дисплее оператора  и  перекрыл  канал.
    То же самое он сделал и  с  микрофонами.  Теперь  оператор  не  видел  и  не
    слышал, что происходит в камере у Р-Рошаля.
    
    
         - Профессор!  -  позвал  Крис,  воспользовавшись  системой   внутренней
    связи. - Профессор, проснитесь!
         Пленник не подал ни малейшего признака того, что он  проснулся,  однако
    датчики на панели приборов говорили об обратном.
         - Это  я,  Крис!  Крис  Джордан!  Вернее,  меня  вы  знаете  как  Стива
    Сазерленда! - Чиплендец решил, что не назвавшись и не показав таким  образом
    профессору, что с ним говорит друг, Р-Рошаля не расшевелить. - Профессор,  у
    нас мало времени!
         - Что ты все  заладил,  профессор,  профессор...  -  Р-Рошаль  завертел
    головой в поисках собеседника.
         - К сожалению, я для вас  невидим!  -  пояснил  Крис.  -  Я  в  Сети  и
    использую систему связи Империи.
         - Стив... Крис... А почему, собственно, ты стал Крисом? - Р-Рошаль,  не
    шевелясь,   одними   глазами   обводил   комнату,   пытаясь   локализировать
    собеседника. - И вообще, ты понимаешь, что делаешь, ведь  нас  же  слышат  и
    видят...
         - Не  волнуйтесь,  я  все  предусмотрел,  все  отключено,  мы  одни,  -
    успокоил его Крис. - Можете говорить без страха, меня не обнаружат.
         - Как  вам  только  это  удается?  Ладно,  сейчас   не   время,   потом
    расскажешь! - Пленник  решил,  что  лучше  всего  будет  сосредоточить  свой
    взгляд на видеокамере - вроде бы как смотрит собеседнику в глаза.  -  И  все
    же, почему вы решили стать Крисом Джорданом?
         - Чтобы нас проще  было  различать!  -  Крису  было  некогда  объяснять
    соскучившемуся по общению профессору запутанную  историю,  связанную  с  его
    именем. - Надеюсь, у вас есть план освобождения?
         - Черта с два, извините за грубость! - Р-Рошаль возмущенно  заворочался
    в своем ложе. Стягивающая ткань натянулась. - Представьте себе, они  еще  ни
    разу не зашли ко мне! Мне просто некого программировать. Здесь  работают  на
    удивление хитрые трусы!
         - Я бы на их месте тоже так поступал, -  сказал  Крис,  предпочитая  не
    упоминать о том, что именно по его указаниям пленника содержат в  таких  вот
    условиях. И хотя это было еще  в  те  времена,  когда  они  были  по  разные
    стороны баррикады, Крис решил, что профессору лучше этого пока не  знать.  -
    Все знают вашу силу, и надеяться на глупость противника  не  приходится.  Но
    это мелочи, скажите, кого к вам  прислать,  и  я  пришлю,  это  не  составит
    труда.
         - Даже так... - Профессор в который раз с удивлением подумал,  до  чего
    же смекалист этот Сазерленд, или как там его теперь зовут,  Джордан,  однако
    времени на размышления не  было.  -  Тогда  давай  кого-нибудь  повыше,  чье
    распоряжение не посмеют оспаривать.
         - Акула подойдет? Или, может, Адана Дюмона,  начальника  личной  охраны
    Смотрящего?
         - Давай любого! Лучше того, кто тебе менее симпатичен -  ведь  потом  у
    него будут неприятности. - Профессор был настолько  уверен  в  своих  силах,
    что ни минуты не сомневался, что подчинит себе  любого  человека.  -  Только
    поскорее, если можно, а то мне здесь уже...
         Крис  не  стал  дослушивать.  Оставив   псевдо-Джеймса   контролировать
    обстановку в камерах, он быстро заглянул  к  Бобу.  Убедившись  что  тот  на
    месте, Крис вытащил его изображение и, создав виртуальный редактор,  тут  же
    стал менять свой интерфейс. Проделав все это, он дал  вызов  Акуле.  Все  же
    Алан был ему ближе и не хотелось, чтобы у парня были неприятности.
         Фишер, разговаривавший в  тот  момент  с  Тано  Манкузо,  бойцом  своей
    бригады, услышав трель коммуникатора, нажал кнопку  ответа  и  от  удивления
    так  и  застыл  с  открытым  ртом.  На  экране  дисплея  красовалась  пухлая
    физиономия Бульдозера. Чего еще ему нужно?
         - Брайан? - Акула еще больше удивился. Никогда раньше  Бросман  его  по
    имени не звал! Что же ему нужно?
         - Да, Боб! - откликнулся бригадир. - Рад, что  нашел  для  меня  время!
    Слушаю тебя!
         - Я хочу  начать  работу  с  нашим  подопечным...  -  Бросман  привычно
    пожевал губами. - Ну, ты понял, о ком я! Того, что  Снейк  приволок.  А  так
    как пациент очень опасен, то, кроме как  тебе,  я  поручить  его  никому  не
    могу.
         - Спасибо, Боб, за такую оценку. Ты же знаешь, я всегда готов!
         - Ты не бойся, - продолжал Бульдозер, как будто не слыша  Акулу.  -  Он
    лежит спеленатый.  Ваша  задача  -  не  отстегивая,  как  есть  на  тележке,
    привести его к психиатрам. Я их предупрежу,  они  вас  встретят.  Только  не
    разговаривай с профессором, он даже мертвого может уболтать.
         Бросман, не прощаясь,  отключился.  Акула  посмотрел  на  Манкузо.  Тот
    пожал  плечами.  Привезти  так  привезти,  делов-то!   Никаких   усилий   не
    потребуется, тележка-то  с  автопилотом.  Да  и  вообще,  с  Бульдозером  не
    поспоришь, раз сказал - нужно идти и исполнять.
         - Профессор,  ваше  пожелание  выполнено!  -  Крис  быстро  вернулся  к
    пленнику. - Ждите посетителей! Это один из самых крутых  и  подлых  типов  в
    Империи и кто-то из его помощников. Они должны перевести вас  к  психиатрам,
    это  на  третьем  уровне,  так  что  две   пересадки   лифта,   компьютерный
    фейсконтроль...
         - Крис,  мальчик  мой,  успокойся,  какие  лифты,  какой  контроль!   -
    Р-Рошаль был в приподнятом настроении. -  Они  меня  прямо  к  своей  машине
    выведут! А теперь все, не мешай. Хотя...
         - Что? - насторожился Джордан.
         - Если сможешь, подстрахуй  меня  из  Сети!  -  попросил  профессор.  -
    Тревогу задержите, что ли...
         - Нет проблем! - засмеялся чиплендец, - В любое время!
         - Крис, кончай резвиться! - вдруг напомнил о себе псевдо-Джеймс.  -  Не
    забудь, что дежурный может проявить бдительность и  потребует  подтверждение
    распоряжения.
         - Точно! Молодец, Джеймс! Я пошел на коммуникатор дежурного, а  ты  тут
    контролируй ситуацию!
         Акула и Манкузо были уже на подходе. Зайдя к дежурному, они объявили  о
    своем намерении забрать пленника  и  отвести  его  к  психиатрам.  Дежурный,
    помня инструкции Бульдозера, засомневался, может ли он  без  прямой  санкции
    Бросмана отдать профессора.
         - Надеюсь, ты не будешь против, если я свяжусь с Бульдозером? Он  лично
    инструктировал...
         - Давай, парень, звони, мне тоже ни к чему этот  яйцеголовый!  -  Акула
    лениво потянулся. - Будет еще лучше, если он вообще отменит свой приказ!
         Дежурный так быстро набрал номер Боба, что Крис едва успел  перехватить
    сигнал.
         - Да! - Он вставил свой интерфейс. Джордан его и  не  менял,  а  потому
    Бросман выглядел точно так же, как и  прошлый  раз,  когда  отдавал  команду
    Акуле. - А, это ты... Отдай им того, за кем они пришли, пора уже  проверить,
    так ли хорош этот Рошаль, как о нем говорят.
         Экран с Бросманом  погас,  и  Акула  сочувственно  развел  руки  -  сам
    напросился, мы же тебе говорили!  Дежурный  довольно  хмыкнул,  он  ведь  не
    имеет  ничего  против,  но  инструкция  есть  инструкция.  Все  решилось  ко
    всеобщему удовольствию. Дежурный повернулся к дисплею и, еще раз уточнив,  в
    какой камере сидит Рошаль, дал команду разблокировать двери.
         - Все, можете  идти  забирать  свою  куколку.  -  Он  ткнул  пальцем  в
    монитор,  на  который  транслировалось  изображение  из  камеры  профессора.
    Манкузо хмыкнул. Действительно, спеленатый  в  фиксирующую  ткань  профессор
    напоминал гигантскую куколку. - Ничего не  нужно  отсоединять,  все  системы
    вмонтированы в аэротележку.
         Крис вернулся к видеокамере  и  быстро  восстановил  тракт  прохождения
    сигнала. Дежурный снова стал получать на монитор реальную картинку. Акула  и
    Манкузо вошли в  камеру,  огляделись  и  без  лишних  слов,  одним  нажатием
    кнопки, перевели тележку в транспортный вариант.
         - Поехали! - Манкузо направил закачавшееся на воздушной подушке ложе  к
    выходу.
         - И  нам  пора!  -  сказал  псевдо-Джеймс.   Привыкнув   к   мгновенным
    перемещениям, он порядком устал торчать на одном месте. - Пошли!
         - Нет, погоди, -  остановил  его  Крис.  -  Мы  еще  можем  пригодиться
    Р-Рошалю.  А  вообще....  Давай  перейдем  на   сервер   охраны.   Там   они
    просматривают коридоры и лифты, так что  мы  сможем  все  увидеть  через  их
    видеокамеры.
         Если бы Джордан задержался хоть еще на  минуту,  то  смог  бы  избежать
    последующих неприятностей. Но мог ли  он  предположить,  что  неудержимый  в
    служебном рвении дежурный не удержится и  позвонит  Бросману  доложить,  что
    все в порядке и пленник передан Акуле.
         Бульдозер, к удивлению дежурного, выглядел совсем не  так,  как  должен
    был выглядеть довольный своими  подчиненными  начальник.  А  когда  дежурный
    осмелился добавить, что сам же Бросман, лично, дал  ему  команду  на  выдачу
    пленника, он получил в ответ такую отборную брань, что понял -  неприятности
    только начинаются.
         Бульдозер, опешивший от  такой  наглости  дежурного,  остроты  реакции,
    однако, не потерял. Он немедленно дал команду найти Акулу и привести  его  в
    кабинет, распорядился проверить дежурного на наркотики и применение  к  нему
    спецсредств,  не  забыл  дать  команду  на  пульт  оператора  охраны,  чтобы
    отследили  все  перемещения  по  коридорам,  не  везет  ли  кто  тележку   с
    пациентом.
         Сообщения  стали   поступать   практически   сразу.   Первым   позвонил
    секретарь. Он сообщил, что  персональный  коммуникатор  Акулы  не  отвечает.
    Следующим был оператор. Тележку и Акулу с одним из его  людей  обнаружили  в
    коридоре первого уровня.
         - Дел! - Бульдозер повернулся  к  начальнику  своих  телохранителей.  -
    Быстро на первый уровень, они уже почти у выхода! Перехватить во что  бы  то
    ни стало! Быстро!
         - Боб! - раздалось вдруг из коммуникатора. Это опять был оператор. -  У
    меня что-то с индикаторами творится! Теперь они  уже  на  нулевом  уровне  и
    направляются к внутренней стоянке! Кажется...
         - Идиот! Что значит кажется? - заревел Бульдозер. Быстро набрав  номер,
    он, не дожидаясь, пока появится изображение, закричал: -  Дел,  они  уже  на
    нулевом!
         - Так мне на какой выскакивать? - растерялся  охранник  За  его  спиной
    виднелся индикатор подъема лифта. - На первый или на второй уровень?
         - Они теперь на... они уже на минус втором! - не унимался оператор.
         - Где? - У Бросмана глаза полезли на лоб. - Как это?
         - Не знаю! - Оператор затравленно сжался в своем кресле. -  Боб,  я  не
    знаю, можете потом запись проверить, но теперь они едут уже на том  дисплее,
    что показывает минус второй. Наверное, к подземному гаражу. Да  и  лифт  мог
    только на минус второй...
         - Дел, слышал?
         - Да, босс, мы уже перешли на другой элеватор! -  доложил  охранник.  -
    Но если этот недоумок теперь скажет, что...
         - Они снова на первом! - закричал оператор. -  И  отстегивают  застежки
    кокона!
         - Что?! Мудак, Дел же уже на другом лифте! - прорычал Бросман.  -  Пока
    он вернется, эти уже... Перекрыть все  выходы!  Общая  тревога!  Блокировать
    все двери! Никого не выпускать! Отменить все пропуска и сирену включите!
         По мере того как Бульдозер отдавал команды, его  помощники  тут  же  их
    дублировали в соответствующие службы. Первой завыла  сирена.  Противный  вой
    донесся из громкоговорителей включенных коммуникаторов,  которые  имели  при
    себе находившиеся в комнате сотрудники  Бросмана.  Внезапно  вой  оборвался.
    Боб удивленно посмотрел на помощников, те - на  свои  коммуникаторы,  и  все
    как по команде принялись нажимать кнопки вызова. Опять рявкнула  сирена,  но
    тут же захлебнулась. Происходило что-то непонятное.
         - Оператор! Профессор где? - опомнился Бросман.
         - Кто? - Бедняга дежурный видел сиротливо  стоявшую  в  конце  коридора
    тележку, но он не знал, что на ней должен был лежать профессор.
         - Акула где? - Боб чувствовал, что контроль  над  ситуацией  уходит  из
    его рук. Если вообще уже не потерян. - Ну что молчишь? Где Акула?
         Оператор, растерянно отметив про себя тот факт,  что,  судя  по  словам
    Бросмана, Акула, оказывается, уже успел стать профессором, заметил, как  тот
    садится в свой скоростной "фантом", а Манкузо уже опускает дверцу  со  своей
    стороны.
         - Боб! - закричал он. - Акула...  Акула  и  его  спутник  сели  на  его
    "фантом"! Вот, отлетают...
         - Кто?! Как?! Я же приказал заблокировать все двери! Какая б... кто  их
    выпустил? Дел, быстро в погоню! Нужно будет, разрешаю стрелять, но...  -  От
    волнения и крика Бросман зашелся в кашле.  Так  с  ним  всегда  случалось  в
    минуты сильных потрясений. Не обошлось и на этот раз.
         - Вернуть! - просипел он, едва закончился приступ.  -  Дел,  делай  что
    хочешь, но привези этого гада!
         Дел и его люди, благо лифт вынес их  в  подземный  гараж  Империи,  где
    стояли самые разнообразные модели экранопланов, стартовали прямо с места.  В
    другое время за подобное лихачество им бы,  конечно,  досталось,  но  сейчас
    можно было не  обращать  внимания  на  подобные  мелочи.  Четыре  скоростные
    "стрелы" вылетели на площадь перед зданием. Пересекая ее по  диагонали,  они
    понеслись за исчезающим в повороте "фантомом"
         Боб растекся в своем кресле. Что же произошло? Как вообще  такое  могло
    произойти? И самое главное, что теперь докладывать Симоне?
    
    
                                      ГЛАВА 9
    
          - Крис, ты был великолепен!  -  В-Рошаль  поздравлял  победителей.  Он
    хотел было пожурить Джордана за то, что тот не согласовал  свои  действия  с
    ним, но, как говорится, победителей  не  судят!  Р-Рошаль  на  свободе  и  в
    безопасном месте! Скоро  он  выйдет  на  связь.  Там,  где  он  сейчас  -  а
    профессор позаботился, чтобы  таких  убежищ  было  достаточно,  -  имелся  и
    коммуникатор,  и  кухонный  процессор,  так  что  профессор   мог   спокойно
    пересидеть тревожное время. Но Джордан-то каков? Такое в Сети устроил!  Даже
    В-Рошаль, самый старый и опытный житель Сети, можно сказать, ее создатель  и
    основной идеолог, и то до такого не додумался!
         Крис, который был доволен успехом, но не считал, что  совершил  что-то,
    из-за чего можно поднимать такой  ажиотаж,  растрогался,  когда  его  пришли
    поздравлять чуть не все обитатели Сети.  И  хотя  ориентировочно,  по  тому,
    сколько "потерянных" находится в Храме, Джордан знал  число  Живых,  он  все
    равно удивился. Он уже успел отвыкнуть от больших скоплений народа,  хотя  о
    каком таком скоплении здесь можно было говорить?
         Сетяне  же,  соскучившиеся  по  своим  родным,   близким   и   друзьям,
    радовались первому крупному  успеху  земляка.  К  их  радости  примешивалась
    надежда.  Передаваемая  из  уст  в  уста  новость  быстро  обрастала  самыми
    невероятными  подробностями.  И  хотя  открыватели  нового  пространства   в
    большинстве своем были люди неглупые (ведь не с улицы же подбирались, и  все
    они прекрасно понимали, что  чудес  не  бывает),  все  равно  каждому  очень
    хотелось надеяться, что  вот  пришел  новый  гений  и  теперь  хоть  кому-то
    удастся решить проблему возвращения.
         Джордан, стараясь предвосхитить поздравления и славословия,  немедленно
    принялся оказывать реальную помощь первопроходцам. Хорошо видя,  что  именно
    не  слишком  хорошо  удается  тому  или  другому  жителю  Сети,  Крис  начал
    корректировать ошибки предшественников  в  создании  собственных  драйверов.
    Помня, как делал это для себя и псевдо-Джеймса, он быстро поставил  дело  на
    поток. Откорректировав первый  десяток,  дальнейшую  работу  он  перепоручил
    тем, кого лучше знал, уже ранее помогавшим ему поселянам.  А  вот  тех,  кто
    прошел операцию, тут же брал под  свое  крыло  псевдо-Джеймс.  Он  мгновенно
    переносился в знакомый сектор, где подвергал обитателей тем же  тренировкам,
    что проходил когда-то сам. А вот возвращались оттуда сетяне  самостоятельно.
    Веселые и довольные, они не могли нарадоваться новым возможностям!
         В-Рошаль, наблюдая этот способ уклонения от торжественных  восхвалений,
    только довольно посмеивался: ну, ребята, вы попали! Будете теперь и  мамами,
    и папами Сетевого мира!
         Крис, не подозревая о том, что за ним наблюдают,  увлеченно  работал  с
    очередным сетянином. Видимо, парень был совсем молод. Драйверы, которые  ему
    удалось  создать,  Ирвин  Джаггер,  как  его  звали,  выполнил  на  довольно
    приличном уровне, а  вот  сам  интерфейс...  Позже,  когда  Джордан  поближе
    познакомился с большинством переселенцев, выяснилось, что  Джаггер  вошел  в
    число  избранных   как   победитель   последней   математической   олимпиады
    школьников. Он действительно был самым  молодым  членом  сообщества.  Именно
    это, а также явная любовь к  модным  во  все  времена  звездным  боевикам  и
    предопределили тот самый интерфейс "покорителя звезд", что привлек  внимание
    Джордана. Гипертрофированные  глаза,  представлявшие  собой  нечто  подобное
    оптическому инфракрасному прицелу,  что  в  условиях  Сети  было  не  только
    бесполезным, но и  просто  ненужным,  дополнялись  всевозможными  сканерами,
    блокираторами  доступа  и  прочей  шпионской  мишурой,  что   так   нравится
    подросткам в реальном мире. Крису стоило большого труда доказать парню,  что
    все  эти  прибамбасы,  вместо   того   чтобы   нести   какую-либо   полезную
    функциональную нагрузку, наоборот, резко снижают  качество  работы  драйвера
    зрения,  а  это  приводит  к  ухудшению  объективного   восприятия   Ирвином
    окружающего мира.
         Кончилось все тем, что Крису пришлось прибегнуть к хитрости. Найдя  еще
    одного вундеркинда, только чуть постарше, а потому не столь  самоуверенного,
    Джордан занялся его "зрением". А после того  как  привел  все  в  надлежащий
    вид, надумал устроить между подростками соревнования.
         - Ирвин, давай так, - предложил  Джордан  "покорителю  звезд",  -  Если
    выигрываешь ты, то я делаю себе такой же интерфейс и хожу  с  ним.  Тогда  в
    Сети будет два таких ярких  индивидуума!  А  если  выиграет  Тьери,  -  Крис
    посмотрел   на   вертящегося   во   все   стороны   сетянина   -   довольный
    дополнительными возможностями своего нового интерфейса,  тот  все  никак  не
    мог успокоиться. Оказывается, окружающий  мир  намного  интереснее,  чем  он
    раньше себе  представлял!  -  тогда  ты  без  разговоров  пробуешь  то,  что
    предлагаю тебе я! Годится?
         Ирвин,  довольный  тем,  что  заставил  такую  знаменитость,  как  Стив
    Сазерленд, называемый здесь Джорданом,  разговаривать  с  собой  на  равных,
    изобразил задумчивость, помедлил и наконец согласился. В  душе  он  понимал,
    что Крис хочет ему только добра, но вот почему он не допускает мысли, что  в
    Сеть в любую минуту могут прийти враги! И что  тогда?  Он-то  сам,  конечно,
    готов к их приходу, но лучше, если бы и остальные были готовы!
         Нужно  ли  говорить,  что  все  этапы  борьбы   выиграл   Тьери?   Пока
    соревновались на быстродействие, "покоритель звезд" хотя и уступал,  но  еще
    как-то держался. А вот когда перешли  к  этапу,  где  нужна  была  точность,
    Джаггер резко подсел. Под конец ставленник Криса даже не старался  победить,
    Ирвин настолько отставал в своем нелепом представлении  Сетевого  мира,  что
    зачастую, просто откровенно промахивался и принимал один  объект  совсем  за
    другой.  Самолюбие  "покорителя"  пострадало,  правда,   не   сильно.   Крис
    незаметно   дал   знак   победителю   не   слишком   демонстрировать    свое
    превосходство. Но и этого поражения было достаточно: Джаггер  сник  и,  хотя
    он не сдавался и продолжал борьбу., чувствовалось, что он  уже  не  надеется
    на победу.
         Чтобы парень  совсем  не  скис,  Крис  быстро,  не  спрашивая  согласия
    проигравшего, влез в его программу и на  ходу,  но  так,  чтобы  не  вызвать
    сбоя, внес две  коррекции  в  код  модуля  "зрения".  Промолчавший  Ирвин  и
    тактично "не заметивший" вмешательства  Тьери  продолжили  свои  упражнения.
    Джаггер  сразу  почувствовал  ускорение  в  работе  программы  и,  несколько
    освоившись, быстро стал нагонять покладистого  соперника.  А  сравнявшись  с
    ним, прервал соревнование и сказал.
          - Ваша взяла! Давайте ваши драйверы! - Ирвин начал с обреченным  видом
    отключать свои творения.
         - Ты знаешь, -  Крис  не  спешил  отдавать  подростку  модифицированные
    программы, -  ты  свои  программы  далеко  не  убирай.  Припрячь,  вдруг  ты
    окажешься прав?! Тогда в случае  опасности  пригодятся,  ведь  писать  новый
    софт будет некогда.
    
    
         Среди  радостной  суматохи,   охватившей   сетевое   сообщество,   было
    несколько существ, которые остались в стороне. Среди них  был  Виктор  Шанц.
    Поэт издали наблюдал за праздничной суетой и только по обрывкам кодов, то  и
    дело мелькавших от Живого к Живому, пытался понять, что же  такое  произошло
    в Сети? Наконец  его  усиленные  имперскими  программистами  органы  помогли
    уловить основную  суть  происходящего.  Оказывается,  этот  ублюдок  Рошаль,
    который заманил всех их в эту западню, а сам остался в реальном мире,  опять
    на свободе! И помог ему не  кто  иной,  как  этот  новоявленный  кумир  Крис
    Джордан! Негодяй, он все испортил! Боб обещал Шанцу, что  заставит  пленника
    сделать все, чтобы вернуть Виктора в свое тело,  а  теперь  профессор  опять
    вне досягаемости Бульдозера! И получается, что Бросман не  сможет  выполнить
    обещание, заставить Рошаля вернуть Виктора в прежнее  тело.  Крис,  сволочь,
    что же ты наделал?! Ты же всех лишил последней надежды! Как  же  это  подло.
    Да еще эти дураки,  которые  так  радуются  его  победе.  Ну  погодите,  еще
    пожалеете, что послушались проходимцев! Шанцы помнят  добро,  но  и  зла  не
    забывают!
    
    
         - Боб! -  закричал  Эндрю,  перекрикивая  шум  в  кабинете.  Теперь  он
    работал прямо в кабинете босса, - Виктор на связи!
         Бульдозер, занимавшийся разборкой с Акулой и всеми другими  причастными
    к позорному поражению, резко взмахнул рукой. Призыв к тишине  был  мгновенно
    исполнен. В помещении было слышно только злое сопение Обвинявшие друг  друга
    в  побеге  такого  важного  пленника  имперцы  обменивались  теперь   только
    тяжелыми взглядами.
         - Все в коридор! - скомандовал Бульдозер. - Дел,  проследи,  чтобы  там
    не вцепились друг другу в глотки.  А  впрочем...  Все  и  так  понятно!  Все
    свободны! Награды, что вы заработали, я вам потом определю, после  того  как
    Симоне узнает результаты! Эндрю, Ваша и Пе, останьтесь!
         - Слушаю тебя, Виктор! - Бросман  переключил  изображение  на  большой,
    подвешенный прямо  под  потолком  коммуникатор.  -  Можешь  говорить,  здесь
    друзья!
         - Боб, в Сети прошел слух, что Рошаль, тот, что был у вас...
         - Да,  он  сбежал!  -  раздраженно  выкрикнул  Бульдозер,  -  Я  сейчас
    занимаюсь выяснением обстоятельств! Что у тебя?
         "А что, чем черт не шутит! - подумал Боб. - Может,  это  чучело  что-то
    знает?"
         Бросман в ожидании ответа угрюмо уставился на  Уродливую  маску  поэта.
    Уж  чего  только  ни  делал  Ваша,   чтобы   этот   житель   Сети   выглядел
    поприличнее, - все напрасно. Тот, видимо, все никак не мог  интерпретировать
    программу  как  нужно.  А  может,  на  маску   накладывается   эмоциональное
    состояние Шанца?
         - Значит,  правда,  -  растерянно  пробормотал  Виктор.  -  Теперь  все
    надежды на возвращение... Как же я надеялся! А все этот гад,  Крис  Джордан!
    Чтоб ему...
         - Как ты сказал? - Бульдозер насторожился, - Крис  Джордан?  А  он  тут
    при чем?
         - Не  знаю,  но  все  говорят,  что  это  все  он  сделал!   -   Виктор
    непроизвольно пожевал губами, ну точь-в-точь, как это делает  сам  Боб!  Это
    еще более взъярило Бросмана.
         - Что ты там бормочешь? - зарычал Боб. - Говори толком, как это он  без
    рук, без ног...
         И тут до Бросмана стало  доходить,  что  эта  путаница  с  изображением
    тележек, которые вдруг появлялись на разных  уровнях  и  так  же  неожиданно
    исчезали, вполне могла быть организована из Сети!  А  ведь  и  правда,  если
    поверить в возможность жизни в виртуальном мире, то почему бы не поверить  и
    в остальное?
         Бульдозер обвел глазами подчиненных и увидел, что они уже  все  поняли.
    Обстановка в коридорах однообразная, интерьеры  тоже.  Переключай  показания
    каналов с уровней на разные мониторы - и вперед, беги. Вот  только  как  они
    смогли  заставить  дежурного  оператора   поверить,   что   команды   отдает
    Бульдозер, а не кто-то чужой?
         - Виктор, а что говорит сам Джордан? - спросил Бросман у собеседника.
         - Он ничего не говорит! - Лицо Виктора приобрело отчетливо  озлобленный
    вид. Тут  уж  программа  не  обманулась  и  точно  отобразила  эмоциональное
    состояние. - Он всем  этим  подхалимам,  которые  поют  ему  осанну,  делает
    подарки - улучшает их программы! Некоторым так вообще все новое делает!
         - Так и ты пойди к нему, пусть он и тебе  рож...  лицо  подарит!  -  не
    удержался Бросман. - Заодно и еще что полезное узнаешь!
         Виктор заскрипел бы зубами, если б таковые были. Значит, у  него  рожа?
    Ну ладно, Боб, тогда получай!
         - Боб, здесь восторгаются  тем,  как  Джордан  трахнул  Бульдозера!  Ты
    хочешь,  чтобы  я  к  ним  присоединился?  -  Имперцам  показалось,  что   у
    интерфейса Виктора при этих словах даже глаза блеснули. - А, Боб? Ну  скажи,
    как ты считаешь нужным, я так и сделаю!
         Бросман почувствовал, что вот-вот  задохнется  от  ярости.  Он  глубоко
    вздохнул, стараясь успокоиться.
         - Ладно, - примирительно сказал он. - Не  будем  горячиться!  Всем  нам
    нелегко, давайте не будем осложнять! Наш ответ будет... - Боб  посмотрел  на
    Вашу. - Как, Ваша, готов запустить вирус?
         - Я-то готов, дурное дело нехитрое! - Ваша  пожал  плечами.  -  Возьмем
    слепок с Виктора и  запустим  охотников!  Вот  только  что  от  него  самого
    останется?
         - Ну,  это  не  вопрос!  -  Бульдозер  сделал  движение  рукой,  словно
    отмахиваясь от назойливой мухи. - Запусти его на свой  компьютер,  отсоедини
    от Сети и запускай охотников. Нет, твой терминал не пойдет. Вот что,  получи
    новый  компьютер,  пусть  у  Виктора  будет   свое   персональное   убежище.
    Обязательно подключи его к бесперебойнику, не хватало еще, чтобы из-за  сбоя
    питания парня потеряли! И вот тогда можешь спускать с цепи своих собак!
         - Скорее пираний! - поддержал босса Эндрю. -  Вирус  должен  выжрать  в
    Сети все живое. Хватит нам этих невидимок! Клянусь, в туалет идти страшно  -
    вдруг и там подляну устроят!
         - Ну, это уже по вашей части! - Бульдозер едва ли не  в  первый  раз  с
    момента побега профессора улыбнулся. -  Смотри,  Ваша,  ты  должен  показать
    этим балбесам из охраны, кто круче: парень с мозгами или дурак с кулаками!
    
    
         Стив, узнав об идее Марко устроить  прощальный  матч,  растрогался.  Он
    привык,  что  прощальные  матчи  устраиваются  великим   игрокам,   отдавшим
    роллерболу лет эдак двадцать жизни. А если учесть,  что  столько  на  Кольце
    просто не живут, то понятно, что такие матчи бывают очень редко.  Благо  при
    современном уровне медицины хоть инвалидности  не  бывает.  Что  может  быть
    страшнее для игрока, чем инвалидное кресло?  В  общем,  такое  событие,  как
    встреча  сборной  мира  против  команды  бенефицианта,  в  роллерболе  такая
    редкость, что, пожалуй, навеем двухсоттысячнике ни единого свободного  места
    не будет.
         Марко, увидев слезы благодарности на глазах Сазерленда, не подал  вида.
    Зачем  человека  смущать?  Парню  тяжело  бросать  свою  любимую  игру,  это
    понятно. Будь его воля, разве ушел бы он так  рано  из  спорта?  Чтобы  хоть
    немного поднять ему настроение, Смотрящий объявил, что на  матче  будут  все
    знаменитости Конфедерации.  Певцы,  актеры,  спортсмены.  Все,  кого  только
    вспомнит Стив и пригласит, все будут! Даже Президент приедет! Вот уж у  кого
    физиономия  вытянется,  когда   в   конце   игры   Арчибальд,   обозреватель
    "Перекрестка новостей",  тот,  кому  предстоит  быть  голосом  избирательной
    кампании Сазерленда, объявит о решении Снейка  уйти  с  Кольца  и  выдвинуть
    свою кандидатуру на пост главы государства!  Ох  какая  это  будет  оплеуха!
    Заставить Самплера участвовать  в  церемонии  старта  предвыборной  кампании
    претендента! Разве это  не  будет  выглядеть  как  согласие  на  предстоящую
    передачу власти?  Как  же  он  после  этого  будет  смешон,  если  заявит  о
    собственном выдвижении! Что ж, Чет, ты  это  заслужил!  Получи  шар  в  свою
    корзину! Мразь и предатель, это  будет  только  началом  твоего  конца!  Еще
    узнаешь, как кусать руку кормящего!
         А Стив сейчас ломал голову над другой проблемой. Он не  знал,  как  все
    удержать в секрете от Сандры. Скажешь  ей  и  непременно  пожалеешь!  Ну  не
    сможет журналистка сдержаться! Уйдет информация, обязательно  уйдет!  Сандра
    сама даже не заметит, как проговорится!  А  не  скажешь,  после  игры  будет
    настоящий ураган! Такой материал мимо нее прошел! И выглядеть все будет  как
    предательство. Черт, как же быть? Может,  все-таки  сказать  и  потребовать,
    чтобы молчала? А если не удержится? Вот не  удержится,  и  все?  Тогда  как?
    Перед Марко, который столько для  него  делает,  с  каким  лицом  он  стоять
    будет? Будет объяснять, что это не он информацию слил, что  это  его  Сандра
    не послушалась. Тьфу, даже самому противно! Нет уж, чем Симоне, пусть  лучше
    Сандра обижается! Потом поймет, что Снейк был прав. Должна понять!  Конечно,
    был бы Крис! Крис? Точно! Вот кто ей все объяснит! Выйдет на коммуникатор  и
    с лицом Стива за него все и  скажет!  Сандра  подмены  даже  и  не  заметит!
    Сазерленд порой и  сам,  когда  Джордан  заваливается  к  нему  на  дисплей,
    теряется - такое ощущение, что сам с  собой,  вернее,  со  своим  отражением
    говорит.
         - Стив, вот еще что! -  Марко  тактично  помолчал,  ожидая,  пока  Стив
    успокоится. - Составь, пожалуйста,  список  игроков,  которых  ты  хотел  бы
    видеть в команде противника. Надеюсь,  ты  понимаешь,  что  хотя  это  будут
    люди, которые тебе нравятся, которых ты любишь, но  зрители  должны  увидеть
    зрелище, а не встречу однокурсников на лужайке.  Должна  быть  игра,  яркая,
    запоминающаяся!  Но,  конечно,  без   жестокости.   Зачем   кровью   портить
    праздник?! Значит, в основном на Кольце должны быть технари, а не  ломовики.
    Друзья, но не подхалимы. Найдешь таких?
         - Спрашиваешь! - Сазерленд даже обиделся за товарищей. -  Ребята  же  с
    пониманием, дерьмо на Кольце не удерживается!
         - Ну-ну! - Марко покачал  головой.  Иногда  Стив  поражал  Марко  своей
    проницательностью, иногда - наивностью. - Пусть будет по-твоему.  Просто  не
    забудь, о чем я тебе говорил.
         - Конечно, какой разговор!
         - И еще. - Марко решил, что пора сообщить Стиву то, зачем он  на  самом
    деле его вызвал. - Наверное, ты уже знаешь... Твой Рошаль сбежал!
         Сазерленд вздрогнул как от пощечины. Значит,  Крис  устроил  профессору
    побег и даже не счел нужным поставить его в известность? Вот так  друг!  Как
    он мог так поступить? Или Крис сомневается в нем и боится,  что  Стив  может
    его предать9 Конечно, теперь, пока Джордан не решил, что  пора  возвращаться
    в тело, со  Стивом  можно  не  считаться!  Получил  самостоятельность  и  от
    радости забыл обо всем!
         - Стив, да не расстраивайся ты так! -  Марко  по-своему  понял  реакцию
    Сазерленда. - Мы найдем его, вот увидишь!  Ты  еще  Президентом  не  успеешь
    стать, как Рошаль будет у нас...
         Но  Стив  слышал  Симоне  словно  через   ватную   подушку.   Боль   от
    незаслуженной обиды заполнила его душу. Он мог простить  Крису  что  угодно,
    но только не пренебрежение. Неужели нельзя было, пусть даже  ради  приличия,
    поставить его в известность? Ведь для этого необходимо  всего-навсего  войти
    в коммуникатор и сказать два слова! Ну, пусть три! Но нет, Джордан  об  этом
    даже не подумал!
         - Марко, ты прости, я что-то... - Стив боялся, что  не  сдержится  и  -
    выдаст себя. Он сейчас не мог говорить, Обида стальным обручем сжала  горло.
    Ведь он так любил Джордана, а тот...
         - Конечно, конечно, Стив. Если хочешь, можешь идти, я тебя не держу.  -
    Марко не ожидал такой реакции. - Прости старика, но поверь, все  виновные  в
    побеге будут наказаны.
         А сам подумал, что первым под раздачу попадет Бульдозер.
    
    
         Сазерленд, выйдя из  здания  Империи,  тут  же  достал  коммуникатор  и
    набрал код.
         - Стив? - Джордан приветливо улыбнулся. - Привет, я тут...
         - Крис, что ж  ты  не  похвастаешь  своими  достижениями?  -  Сазерленд
    наконец мог дать волю чувствам. - Или ты сейчас скажешь, что не сообщал  мне
    о готовящемся побеге, чтобы моя реакция была более естественной? Как же,  ты
    ведь уже не можешь контролировать мои эмоции!
         - Подожди-подожди. Стив, ты в своем уме? Что ты говоришь?  -Джордан  от
    упреков друга просто oпешил я же совсем... Да  что  ты  так,  это  же  такая
    мелочь, что и говорить не стоило!
         - Мелочь? - Сазерленд все больше заводился. -  Да,  конечно,  поставить
    меня в известность - это такая мелочь, о которой и вспоминать не стоит!
         - Стив, опомнись! - Крису организация побега казалась чем-то  совсем...
    нет, не незначительным, а  таким,  чем  не  стоит  хвастаться  как  какой-то
    большой победой. Ну помог человеку, вот как если бы дал денег  в  долг,  или
    даже не в долг, а просто дал! Не будешь же  об  этом  всем  рассказывать!  А
    потому,  посчитав   претензии   друга   необоснованными,   он   тоже   начат
    сердиться. - Я что, по-твоему,  должен  объявление  давать,  что  вот,  мол,
    собираюсь программу написать, а вот сейчас буду спать, а через час  пойду  в
    магазин. Ну что ты так  взъерепенился?  Что  случилось?  Ну,  посодействовал
    Рошалю  да  и  какое  там  мое  участие!  Только  заставил  Акулу  зайти   к
    профессору! Все остальное он сам сделал!
         - Объявление, говоришь? - Стив в пылу гнева  был  готов  зацепиться  за
    любую фразу. Он словно бы не слышал всего остального. - Значит,  и  меня  ты
    ставишь на одну доску с теми, кому нужно давать  объявление?  Знаешь,  после
    такого... Да пошел ты!
         Снейк оборвал связь.
         Прошла неделя. Крис, чувствуя себя незаслуженно оскорбленным,  товарищу
    не звонил. Он занимался обучением сетян и делал вид, что  ему  нет  никакого
    дела до того, чем занимается Сазерленд. Но все же он нет-нет да  подглядывал
    за действиями  друга,  это  псевдо-Джеймс  мог  сказать  точно,  сам  видел.
    Сазерленд  тоже  не  сдавался  и,  считая  себя  правым,  не  делал  попыток
    сближения. Он все свободное  время  уделял  подготовке  матча  и  на  упреки
    Лоренцо, что он совсем забросил Храм, отвечал, что некогда, и  намекал,  что
    скоро все прояснится. А пока советовал продолжать ту же работу, что и  вели,
    не   забывая   и   о   "потерянных".   И   тут   же,    демонстрируя    свою
    непоследовательность,  запретил  проведение  каких-либо  экспериментов   над
    ними. Лоренцо был удивлен, мало того, изумлен, когда,  указав  шефу  на  эту
    неувязку в распоряжениях,  нарвался  на  резкость  и  услышал  распоряжение,
    чтобы Храм работал только в пределах тех  функций,  которые  выполнял  ранее
    Институт. Люди заплатили деньги за хранение своей памяти,  они  страдать  не
    должны. И вообще, Джалли должен проявлять больше самостоятельности!
         Одним словом, Стив так наруководил, что  Крису  пришлось  взять  все  в
    свои руки и с  привычным  для  сотрудников  Храма  интерфейсом  выходить  на
    храмовый коммуникатор и дистанционно  руководить  деятельностью  учреждения.
    Он отпустил чиплендскую команду  домой,  предупредив,  что  те  скоро  могут
    понадобиться, и дал распоряжение  Лоренцо  подобрать  кого-нибудь  на  место
    выбывшего Рошаля. А потом,  так  же,  как  и  Стив,  потребовал,  чтобы  тот
    проявлял больше самостоятельности, но не трогал "потерянных".
         Марко,  чувствуя  за  собой  вину,  тоже  развил  бурную  деятельность.
    Казалось, что чуть ли не вся Империя, по крайней  мере,  ее  Хардсон-ситская
    ветвь, всецело поглощена подготовкой к матчу.  Конечно,  это  было  не  так.
    Тех, кто занимался зарабатыванием денег, никто бы не позволил  отвлекать,  а
    вот остальных... Бульдозер после головомойки, которую получил, крутился  как
    белка в колесе. Он не только контролировал выполнение  распоряжений  Симоне,
    но и, помимо этого, занимался розысками Рошаля.  Смотрящий  дал  однозначное
    распоряжение: профессор должен быть пойман, и желательно до дня  прощального
    матча! Иначе Бросман может проститься со своим местом вместе  с  головой!  И
    Боб знал, что это не шутка. Сразу после объявления  о  выдвижении  Стива  на
    пост Президента Симоне собирался  провести  сходку  руководителей  городских
    общин Империи Конфедерации и заручиться их  поддержкой.  И  если  на  сходке
    узнают о косяке Бросмана... Нет, об этом лучше не думать!  Времени  осталось
    в обрез. И сам Бульдозер, и Пе, знавший об этом ультиматуме,  понимали,  что
    за этот срок Рошаля им не найти. Тем более что он пользуется  поддержкой  из
    Сети.
         Сеть,  вот  на  чем  сейчас  им  нужно  сосредоточиться!  Пока  они  не
    расправятся с этими невидимыми виртуальными противниками, успеха в  реальной
    жизни ждать не приходилось! Что  же,  для  тех,  кто  не  живет  по  законам
    реального  мира,  и  закона  нет,  а  значит,  бороться  с  ними  можно   не
    оглядываясь  на  мораль  и  нравственность.  Бросман  очень  рассчитывал  на
    вируса-убийцу,  хотя  и  понимал,  что  это,  по  сути,   оружие   массового
    поражения. Черт с ними, если гибель Живых приведет  к  провалу  ненавистного
    фаворита, то пусть так и будет! Шанца Закаркин убережет,  а  остальных  Бобу
    не жалко! Зато с Джорданом тогда легче будет справиться, на чистую воду  его
    вывести. Разоблачив подмену, обнаружив крота в Империи, Бросман смело  может
    идти на сходняк, тогда ему никакие предъявы не страшны.
         Пе, наблюдая за боссом, поражался его напористости,  энергии,  с  какой
    тот руководил своей командой. Другой бы на его месте  даже  с  одной  только
    организацией круглосуточного  поиска  профессора  зашился  бы!  А  этот  еще
    успевает заниматься и поручениями Симоне, которых, чем ближе день  матча,  а
    значит, и сходки, становилось все больше  и  больше.  И  это  при  том,  что
    львиную  часть  времени  Бросман  отдает  подготовке  решающего   удара   по
    самозванцу. И даром бы сам пахал, так нет, всех уже загонял!
         Ваша, тот просто дневал и ночевал в офисе, отлаживая свое  оружие.  Все
    сейчас зависело  от  того,  насколько  надежным  оно  окажется.  В  принципе
    программист был уже готов к  запуску  "пираний",  оставалось  решить  только
    один вопрос: как сделать так, чтобы Виктор не  пострадал?  Спрятать  его  на
    сервере - это полдела, не  может  же  он  на  нем  всю  жизнь  отсиживаться!
    Встраивать таймер - тело вируса станет больше,  а  значит,  заметным.  Можно
    было  предусмотреть  последующую  посылку   программ-антивирусов,   но   где
    гарантия, что она уничтожит всех "пираний"? Наверняка  десяток-другой  убийц
    останутся  где-то  в  отдаленных  уголках  Сети  и  потом  вылезут  в  самый
    неподходящий момент! А то, что тупой поэт от них  увернуться  не  сможет,  и
    гадать нечего! Нет, Пе все же решительно за таймер! Ваша  в  принципе  тоже,
    но тогда остается опасение, что кто-то из сетян выживет  Не  исключено,  что
    найдутся дальние серверы, на которых вирусы не успеют  побывать  Это  только
    кажется,  что  Сеть  небольшая!  Для  Ваши  она   по   своей   сложности   и
    разветвленности посложнее реального  мира  будет.  Так  что,  скорее  всего,
    придется принимать комбинированное решение, как  и  предложил  Бульдозер,  -
    строить  Виктору  убежище,  а  кроме  того,  встраивать  в  тело  убийц  код
    самоуничтожения. Скажем, через двадцать четыре часа после начала атаки.
         Не был уверен Фолли и в том, что идея вывести Джордана на  чистую  воду
    посредством организации матча так уж удачна. Если Бульдозер  прав  и  хитрец
    Сазерленд подстава, то последнему ничего не стоит организовать  себе  травму
    буквально за пять минут до начала  игры!  В  обычном  случае  это,  конечно,
    легко определяется, но такой ловкач, как лже-Змей, наверняка  продумает  все
    так,  что  комар  носу  не  подточит.  Хорошо  бы  и  за  тренировками   его
    посмотреть, может, пустое это все, может, и нет никакого Джордана. Нет,  тут
    еще думать и думать нужно. И готовить запасной вариант.
    
    
                                      ГЛАВА 10
    
         Крис, взявший под свою опеку обоих подростков, в очередной  раз  сказал
    себе, что в  Сеть  нужно  перемещать  людей  постарше.  Да,  ребята  быстрее
    адаптируются,  быстрее  принимают  правила  игры,  но  ведь  этим  жизнь  не
    ограничивается. И дело не в том, что взрослый человек  может  покинуть  свою
    оболочку только на время,  а  этих  уже  и  метлой  не  выгонишь.  Пока  нет
    постоянной и надежной переправы в реальный мир, в Сеть должны  иметь  допуск
    только те, кто оставил после  себя  потомство,  кто  продолжил  свой  род  и
    обеспечил свои семьи Это железное правило, что царило  в  древней  Спарте  и
    помогало народу восполнять потерю своих мужчин, должно соблюдаться и здесь.
         Крис посмотрел на играющих рядом Тьери и Ирвина  Способные  ребята.  Им
    бы  сейчас  девчонкам  мозги  пудрить,  а   они,   не   испытывая   никакого
    гормонального давления, уже даже позабыли о таком  чуде,  как  влюбленность,
    не испытали томления по  юной  подружке.  Никуда  не  годится,  чтобы  такие
    молодые ребята, совсем еще  не  сформировавшиеся  как  мужчины,  не  получив
    соответствующих мужских  качеств,  уходили  в  виртуальное  сообщество.  Тем
    более что это  их  так  увлекает.  Тем  временем  их  сверстники  продолжают
    развивать  свое  тело,  а  куда  вернутся  эти  мальчишки?  В   недоразвитую
    анемичную оболочку?  Если  они,  конечно,  еще  захотят  возвращаться.  Этот
    наркотик, называемый  Сетью,  и  взрослых  засасывает,  что  уж  говорить  о
    молодежи!
         Джордан хотел поговорить об  этом  с  профессором,  но  тот  был  занят
    своими  опытами,  и  Крису  поневоле  пришлось  продолжить   наблюдения   за
    подопечными. Увлекшись игрой, те  не  замечали  ничего  на  свете.  Дурачки,
    нужно как можно быстрее возвращать их в  реальный  мир.  Да,  но  для  этого
    необходимо ускорить  перебазирование  профессора  в  Чипленд.  Крис  еще  не
    придумал,  как  туда  из  Храма  переправлять  носителей,  этим,   по   всей
    видимости, должен заняться Оскар, но ребят  нужно  выводить  любой  ценой  и
    подвергать психокоррекции. Пусть хотя бы  на  время  забудут  о  виртуальном
    мире и станут обычными людьми. Жаль их, конечно, но парням  придется  забыть
    все, что они здесь видели. Р-Рошаль позаботится. Ну ничего, вернутся,  когда
    придет их время...
         - -  Профессор,  простите,   что   отвлекаю.   -   Джордан,   занимаясь
    подростками, не  упускал  из  виду  В-Рошаля.  Тот  завершил  наконец  серию
    опытов, которыми занимался все последнее время, и теперь  мог  его  спокойно
    выслушать. - У меня есть к вам один теоретический вопрос. Но он может  иметь
    практическое применение.
         - Крис, ты же знаешь, я люблю, когда у людей есть вопросы!  -  В-Рошаль
    говорил  искренне.  Он  не  понимал,  как  это  можно  жить,  не   задаваясь
    ежеминутно всякими вопросами, - Говори, я буду  рад  ответить,  если  смогу,
    конечно. В последнее время они у тебя становятся все сложнее и сложнее.
         Джордан  усмехнулся.  Кто  бы  говорил!  Крис  обменялся   взглядом   с
    псевдо-Джеймсом. Тот тоже понимающе усмехнулся. Кокетничает профессор!
         - Я уже несколько раз пробовал заняться усилением  наших  способностей.
    Возьмем,  допустим,  то,  что  в  реальной  жизни   называется   физическими
    способностями человека, - Будь Крис в это  время  в  реальном  мире,  он  бы
    согнул руки  так,  словно  выполняет  упражнение  по  поднятию  тяжестей  на
    тренажере. Но в виртуальном пространстве этот жест был бы просто  смешон.  -
    Их можно развить за счет  упорных  тренировок.  Здесь  же  можно  добиваться
    прогресса скачком, не теряя времени на многократное повторение, не  проливая
    пота. Вот, например, зрение. Я могу добиться его резкого  усиления  за  счет
    того, что введу в  программу  включение  жесткой  фильтрации.  Проверено  на
    опыте,  все  получалось.  Видимо,  просто  из-за  повышения   быстродействия
    системы. Но при этом поле  зрения  сужается,  и  попытки  добиться  большего
    приводят к потери цвета...
         - Ну правильно!  -  согласился  В-Рошаль.  -  Что  в  реальной,  что  в
    виртуальной жизни, всегда  приходится  чем-то  жертвовать!  Если  ты  хочешь
    информативность  увеличить  за   счет   объема,   то   у   тебя   понижается
    избирательная внимательность,  а  если  желаешь  сосредоточиться  на  чем-то
    конкретном, то будь добр, пожертвуй широтой зрения.
         Джордан с досадой отметил, что  профессор  не  понял  его.  Видимо,  не
    слишком доходчиво объяснил.
         - Нет, вы не поняли меня! -  мягко  сказал  он.  -  Я  хочу  сказать  о
    другом.  Мы  хотели  вычленить  в  программах  сетян  те  участки,   которые
    отвечают, допустим, за зрение, раз мы заговорили он нем.  Только  не  о  тех
    драйверах, что написали  сами,  а  о  тех,  что  вложены  в  наши  программы
    изначально. Необходимо найти эти участки и, сравнивая их у различных  людей,
    найти закономерности. И различия тоже.
          - Интересно! - В-Рошаль улыбнулся. - Очень интересно! Зная тебя,  могу
    предположить, что ты уже пробовал это сделать! И каков же результат?
         - Да,  признаюсь,  я  сравнивал  свой  код  и  Джеймса.  К   сожалению,
    безрезультатно!  Как  оказалось,  присутствует  такая  гамма  различий,  что
    просто  трудно  систематизировать.  Вот  я  и   подумал:   может,   вы   уже
    сталкивались с этой проблемой?
         Профессор кивнул:
          - Я понимаю тебя! Не ты первый, кто столкнулся с  проблемой.  Кларенс,
    он тоже программист, брался за эту задачу. Еще до  твоего  появления  здесь.
    Быть может, вам стоило бы объединить усилия? Он, кстати, где-то здесь.
         В-Рошаль, а за ним и оба вопрошающих молча  обвели  глазами  окружающее
    пространство. Недалеко, хотя как в Сети можно определить  расстояние?  Разве
    что в единицах времени? Но это так непривычно.  А  так...  ну  вроде  как  в
    половине микросекунды, или, если перенести  на  Сеть  меры  реального  мира,
    метрах в ста-ста пятидесяти, группа сетян  организовала  турнир  по  рэндзю.
    Древнейшая   игра,   едва   ей   придали   объемность,   стала   удивительно
    привлекательной. Трехмерная, она захватила буквально  всех,  кто  более  или
    менее  освоился  в  виртуальном  мире  и  уже  не  тяготился  тем,  что  все
    физические  функции  тела  стала  заменять   фантазия.   Матчи   и   турниры
    организовывались повсюду, где собиралось больше трех-четырех Живых.
         Крис, отследив взгляд наставника, пытался понять, как же тот  хочет  на
    таком расстоянии увидеть Кларенса? Не хочет ли  он  сказать,  что  различает
    тех, кто Джордану кажется не крупнее букашек?
         - Нет, я не вижу, есть он там или нет! - произнес тот, кто  создал  мир
    Живых.
         Чиплендец  вздрогнул.  Неужели  В-Рошаль  умеет  читать  мысли?  Он   с
    удивлением посмотрел на профессора.
         - Бог с ним, с Кларенсом.  Поговорим  с  ним  позже!  -  Джордан  решил
    вернуться к прежней теме разговоpa. - А вы сами не пробовали подступиться  к
    этой проблеме?
         В-Рошаль перевел взгляд на Криса. Его не оставляла  мысль,  что,  когда
    молодой человек, а  по  сравнению  с  возрастом  профессора  Джордан  вообще
    младенец, начинает задавать вопросы, то у них есть  такой  подтекст,  что  в
    любой момент можно попасть в ловушку. И хотя Крис ни разу  не  показал,  что
    такие ловушки есть, В-Рошаль чувствовал  их  присутствие.  И  это  не  из-за
    каверзности характера - профессор видел,  что  молодой  ученый  не  страдает
    такой  неприятной  чертой.  Нет,  просто  сложность  вопроса   подразумевает
    серьезный ответ, вот только кто имеет ответы на все вопросы?
         - Крис, насколько ты можешь знать,  -  В-Рошальвсе  же  решил  отвечать
    прямо, не ища подвоха в  вопросе,  -  или  помнить,  тут  уж  как  хочешь...
    Покойный Шароян...
         - Он, кстати, тоже был аватарой или только авешей? -  не  удержался  от
    вопроса Крис.
         - Оставь  эти  глупые  определения  тем,  кто  еще   не   наигрался   с
    мистической и околорелигиозной  шелухой!  Тем,  кому  внешняя  форма  важнее
    содержания! Есть такие люди, которым нравится обманываться.  Так  же  легче:
    один раз получил общепринятый ответ, ну и ладно! А соответствует  он  истине
    или  нет,  не  важно,  главное,  что  обманываешься  вместе  с  другими,  не
    выпадаешь из своего бараньего стада! -  Интерфейс  В-Рошаля,  отображая  его
    эмоциональные реакции, скорчил брезгливую мину. - А вот Шароян, тот как  раз
    и занимался тем, что пытался наполнить форму  новым  содержанием.  Он  хотел
    создать идеального человека. Ари так же, как ты сейчас, брал  в  программах,
    хранимых в депозитарии Института, образцы памяти личностей великих людей  и,
    сопоставляя их с множественным массивом... О боже! Что это?!
         Джордан и псевдо-Джеймс посмотрели в  том  направлении,  куда  указывал
    В-Рошаль. Там, где только  что  были  рэндзисты,  теперь  все  было  покрыто
    какими-то  мелкими  серебристыми  бликами.  Со  стороны  показалось,  что  в
    секторе появился туман, но откуда он мог взяться в Сети?
         - Крис, применяй свое зрение! -  закричал  В-Рошаль.  -  То,  что  дает
    усиление! Быстрее!
         Джордан и сам уже перестраивался. Он увидел - то, что  издали  казалось
    облачком,  оказалось  множеством  небольших  программ,  внешне  похожих   на
    мелких,  размером  с  ладонь  взрослого  человека,  рыбок!  Да-да,  драйверы
    образного зрения интерпретировали  их  именно  так.  Узкое  веретенообразное
    тело и большая зубастая пасть!
         - Это хищники! - закричал псевдо-Джеймс. Он,  почувствовав  беду,  тоже
    перестроил свой модуль. - Это не туман, это программы! Агрессивные  и  очень
    опасные.
         - Сетевой вирус! - догадался Крис, - Я  предполагал,  что  такое  может
    быть, но чтобы так рано... Черт, как не вовремя!
         - С Живыми что? - спросил В-Рошаль. - Там же были люди!
         Джордан попытался рассмотреть сквозь серебристое мельтешение то  место,
    где сидели игроки, и чуть не закричал от  ужаса.  От  тех,  кто  еще  минуту
    назад были Живыми программами и мирно играли в рэндзю, теперь остались  одни
    лишь разрозненные куски кодов! Обуянные страстью уничтожения, серебрянки  не
    оставляли в покое и эти останки сетян!  Они  рвали  теперь  уже  бесполезные
    клочки софта, которые, рассыпаясь, исчезали прямо на глазах!
         - Они погибли! - с трудом произнес Крис. - Вирус-фаг уничтожил их!
         Он увеличил силу зрения до максимума. Было понятно, что он  увидит  еще
    более неприглядную картину, но ведь надо найти противоядие,  а  потому,  чем
    лучше он рассмотрит врага, тем больше шансов на успех.
         Мерзкие  твари  уже  заканчивали  свое  черное  дело.  Это  было  такое
    отвратительное зрелище, что  Крис  просто  не  хотел  верить  своим  глазам.
    Маленькие серебристые убийцы были неудержимы в своей агрессивности и  злобе,
    внушая какой-то животный ужас.  Подскакивая  к  очередной  жертве,  фаг-коды
    вырывали  из  нее  куски  программы  и  разносили  в  разные   стороны.   На
    освободившееся место тут же бросались следующие  косяки  убийц.  Атаки  были
    так стремительны, а нападавшие так  многочисленны,  что  защититься  от  них
    было просто невозможно.
         Несмотря на расстояние, Джордан успел  заметить,  что  последним,  кого
    начали потрошить безжалостные убийцы, был один из тех,  кто  помогал  ему  в
    опытах, а позднее в оснащении Живых модулями зрения и  обмена  информации  -
    Паренек был родом из пригорода Хард-сонсити. Профессор представил его  Крису
    как чемпиона города по скоростному запоминанию текстов.
         - Это Санни! - воскликнул Джордан. - Беги, Санни, беги!
         Бедняга как будто услышал его и рванулся в их сторону! Может,  если  бы
    он сделал это раньше, что-нибудь и получилось бы, но  теперь,  когда  вирусы
    заполонили весь дальний сектор, шансов на спасение не было Одна  из  хищниц,
    та, что оказалась на пути беглеца, успела впиться в  его  тело  и,  отхватив
    изрядный кусок кода, замедлила его движение. Остальным тварям  потребовалось
    несколько секунд, чтобы от жертвы не осталось даже алгоритма.
         Джордан при виде этого зрелища испытал такое потрясение, что,  будь  он
    в живой оболочке, его неминуемо стошнило бы. Слава богу,  бестелесные  особи
    этим не страдают.
         - Профессор, нам нужно уходить отсюда! - Экс-Паук первым  осознал,  что
    опасность угрожает и им. - Нужно найти место, где можно отсидеться!
         В-Рошаль вздрогнул. Он тоже никак не мог заставить себя отвести  взгляд
    от серебристого облачка.
         Между  тем  стая,  разделавшись  с  остатками  кодов   несчастных,   на
    мгновение замерла, потом вдруг дружно развернулась и метнулась к ним.
         - Поздно! - сказал В-Рошаль. - Нас заметили и теперь не отстанут!
         - Крис, не стой!  Стреляй!  -  Псевдо-Джеймс  неожиданно  стал  как  бы
    лидером их группки. Не страдая излишней чувствительностью,  характерной  для
    Криса, бывший маньяк и  садист  был  собран  и  сосредоточен.  Он  мгновенно
    привел в готовность программу, полученную от Джордана, и открыл стрельбу.
         - Ирвин, Тьери, быстро назад! - крикнул он подросткам.
         Те, словно очнувшись  ото  сна,  бросили  игру  и  рванули  мод  защиту
    старших товарищей.
         - Крис, не стой, стреляй же! - еще раз прокричал Джеймс.
         Увидев, как одна из самых резвых рыбок выскочила из стаи и резко  пошла
    на  сближение,  он  выстрелил  ей  точно  в  бок.  Код-убийца,  изобретенный
    Джорданом, но еще ни разу не  примененный,  не  подвел.  Врезавшись  в  тело
    программы агрессора, он молниеносно зациклил  в  ней  все  процессы,  и  та,
    сразу  же  раздувшись,  рухнула  вниз  и  осталась  неподвижной.  Ободренный
    успехом,  экс-Митчел  поразил  следующую  цель,  а  следом  полетели  заряды
    Джордана. Пораженные рыбки тут же окутывались клубами циклов и,  теряя  свою
    подвижность и главное агрессивность, замирали.
         - Крис, слева! - предупредил Тьери. И вовремя!
         Десяток  серебристых  тел  стремительно  приближались  с  той  стороны,
    откуда их не ждали. Джордан мгновенно развернулся в их  сторону  и  произвел
    серию выстрелов. Последний вирус он добивал уже в нескольких метрах.
         - Джордан, не стой! - крикнул экс-Митчел.
         Тот отбивался изо всех сил. Вражеская стая была  уже  так  близко,  что
    стрелять можно было не прицеливаясь, все равно попадешь! Крис так  и  делал.
    Особо не разбирая мишени, он  стрелял  в  наиболее  плотные  массы  вирусов,
    очень надеясь, что ни один заряд зря не пропадет.  Джордан  чувствовал,  что
    скорострельность, которую они с  экс-Пауком  развили,  достигла  предела  их
    возможностей, но этого  явно  было  недостаточно.  Стая  хищников,  теряя  в
    объеме, все равно приближалась.
         - Крис, дай код! - попросил Ирвин, подойдя к рубежу обороны.
         Джордан был рад  поддержке,  но  не  мог  ни  на  мгновение  отвлечься.
    Противник наседал. Серебрянки уже заполняли всю южную  магистраль  и  сервер
    виртуального городского парка. Еще час назад  это  было  место,  где  сетяне
    любили встречаться. Там они проводили общие собрания, отдыхали,  общались...
    Теперь же оно было полностью покрыто страшным облаком уничтожения.  Но  этот
    успех вирусов  принес  некоторое  замедление  их  продвижения.  Примитивный,
    настроенный  только  на  убийство  код  нес  в  себе  лишь   самый   минимум
    интеллекта, а потому не имел модуля  передачи  информации.  Заметив  жертву,
    вирус несся к нему, не имея возможности  поделиться  информацией  со  своими
    партнерами, вследствие чего каждый из них  действовал  самостоятельно.  Пока
    стая  шла  плотным  потоком  по  ограниченному  пространству  магистрального
    канала, все убийцы двигались в  одном  направлении.  Однако,  вырвавшись  на
    простор городского сервера, они потеряли строй и хаотически заметались,  что
    немедленно сказалось на скорости всего потока.
         Сканируя   все   пространство,   производя   своеобразную   "зачистку",
    серебрянки постоянно подставлялись под огонь Живых И гроздьями  падали  там,
    где заставала их смерть. Стрельба  сетян  выкашивала  агрессоров,  и  вскоре
    весь участок  сервера,  на  котором  шел  бой,  оказался  затемненным  из-за
    останков сетевых убийц.  Превращаясь  в  бесцветные,  грязно-серые  лохматые
    подушки, они вскоре покрыли  собой  все  обозримое  пространство  сектора  и
    стали мешать своим  более  удачливым  собратьям.  Теперь  хищники  не  могли
    использовать весь сектор, так  как  стали  образовываться  целые  завалы  из
    останков вирусов. Нападавшим пришлось искать проходы в завалах,  что  внесло
    еще больше сумятицы в их действия. Ряды убийц таяли с такой  скоростью,  что
    Крису в  какой-то  момент  даже  показалось,  что  они  спасены,  но  тут  к
    нападавшим подошла помощь.
         Второй,  еще  более  крупный  отряд   серебристых   тварей   влетел   в
    пространство городского сервера теперь уже совсем с другой стороны. Они  шли
    с востока!
          - Боже, да откуда они берутся?! - простонал Джордан. - Этих мы уже  не
    вынесем!
         - Крис, ну дай же нам код! - взмолился Джаггер, - Мы же безоружны!
         Чигшендец машинально продублировал  драйверы-кодогенераторы  и  передал
    их парням.
         - Держите! - произнес он. - Только будьте осторожны!
         - Спасибо!  -  Тьери  тут  же  встроил  себе  модуль  и  прицелился   в
    серебрянку.
         Выстрел был точен! Окутываясь клубами самоорганизующихся циклов,  рыбка
    резко пошла вниз.
         - Класс! - восторженно отозвался Ирвин. Он тоже нашел себе жертву и  не
    прицеливаясь выстрелил. - Ну, твари, держитесь!
         - Только  не  увлекайтесь,  а  то  еще  друг  друга  перестреляете!   -
    прокричал экс-Митчел. - Это оружие, с ним шутки плохи!
         Вторая стая повторила ошибку  предшественников.  Вновь  прибывшие  тоже
    засуетились  в  хаотическом  сканировании   пространства.   Жажда   убийства
    заставляла их обследовать все, что попадалось на пути, а  это,  конечно  же,
    было на руку оборонявшимся. Но все равно, долго ли они продержатся?  Вирусов
    в новой  волне  было  значительно  больше,  потому  и  центра  сервера,  где
    оставалась горстка Живых, они достигли  намного  быстрее,  чем  их  погибшие
    собратья.
         Крис и псевдо-Джеймс стреляли  не  останавливаясь.  Те  коды,  что  они
    повторяли как безумные, шли уже неосознанно, как из  простого  автомата,  но
    все равно скорострельности явно не  хватало.  Не  спасали  и  выстрелы,  что
    стали   получаться   у   подростков.   Облако   второго   потока   неумолимо
    приближалось. Казалось, еще  несколько  мгновений  -  и  им  самим  придется
    испытать неизбежное...
         И тут Крис заметил, что к бою подключился  еще  один  стрелок.  Да  еще
    какой! Джордан не  мог  повернуться,  чтобы  посмотреть,  кто  это,  но  мог
    поклясться, что наконец на выручку пришел В-Рошаль!  Его  стрельба  была  не
    одиночной, как у них, -  это  для  профессора  показалось  недостаточным.  И
    справедливо показалось! Он  бил  как-то  странно,  словно  бы  из  залпового
    орудия. Каждый  выброс  энергии  В-Рошаля  нес  не  один  заряд,  а  как  бы
    ветвился, рассыпался в веере смертоносных посылок и сразу выбивал  несколько
    десятков серебрянок. Картина боя несколько изменилась  Облако  из  распухших
    трупов хищников стало расти как на дрожжах. Джордан даже вспомнил  Оскара  с
    его "гатлингом"...
         - Осторожнее, они сзади! - вдруг  закричал  псевдо-Джеймс.  -  Они  нас
    атакуют!
         Крис обернулся. Господи Всемилостивый! Да что же это  делается!  Они  и
    не заметили, как с северного  и  западного  направлений  появились  еще  две
    стаи! Они приближались с такой  быстротой,  что,  казалось,  и  В-Рошаль  не
    поможет.
         - Ирвин, Тьери, продолжайте  бить  по  восточной  стае,  -  скомандовал
    Джордан, - она уже порядком прорежена и большой опасности  не  представляет.
    Ваша задача -  прикрыть  нам  спину.  Я  отбиваюсь  от  северной,  Джеймс  -
    западную! Профессор, а вы всех, кого достанете! У вас здорово получается!
         В-Рошаль,  не  дожидаясь  дальнейших  слов,  первым  открыл   стрельбу.
    Псевдо-Джеймс и Крис следом.  Начали  косить  своих  противников  и  молодые
    сетяне. Одиночные выстрелы слились в единый залп.
         Ураган серебрянок наткнулся на смерч,  вызванный  кодами  переселенцев.
    Программы пошли на программы! Смерть искала смерть...
         - Крис, мы с Джеймсом отобьемся! - прокричал В-Рошаль. - Прикрывай  нам
    спину, будем двигаться в восточном направлении! С этой стороны  меньше  этих
    тварей, и там есть мой запасной сервер! Пробьемся - можем уцелеть,  я  знаю,
    как его отключить от Сети! И еще, слушайте все! Бейте не одиночными  кодами,
    а веером! Просто при  посылке  программ  ветвитесь,  представляйте  не  одну
    пулю, а клон...
         - Пацаны в центр! - добавил экс-Митчел. - Разберите фланги и  страхуйте
    нас!
          - И вы старайтесь бить очередью! - посоветовал профессор - Только  так
    мы сможем отбиться!
         "Черт, ему легко говорить!" -  пронеслось  в  голове  у  Криса,  но  он
    все-таки попробовал веерную стрельбу.  И  убедился,  что  хотя  энергии  она
    требует значительно больше, но и  эффект  заметнее.  Что  ж  ты,  профессор,
    раньше-то не догадался? Вот тебе и пример, как  опровергаются  теории!  Ведь
    еще несколько минут назад, перед самым нападением,  не  кто  иной,  как  сам
    Джордан рассуждал о том, как при  сужении  зоны  зрения  увеличивается  сила
    поражения противника. А вот тебе пример,  как  обратное  действие  расширяет
    область  поражения  и  увеличивает  эффективность   стрельбы!   Жизнь   сама
    поставила эксперимент и на практике дала подтверждение обратному.  А  заодно
    и наградила его за то, что твердолобо не цеплялся за свое.
         "А иначе тебя, Крис, уже загрызли бы", -  ответил  он  своим  мыслям  и
    вновь  выпустил  очередь.  Эффект  был  еще  большим,  видимо,  навык   стад
    сказываться.  Серебрянки  рассыпались,  и  ему  удалось  оглянуться.   Отряд
    немного  продвинулся  вперед.  Джордан  перебежкой  восстановил   дистанцию.
    Увлекаться опасно, нельзя позволить, чтобы его отрезали от товарищей.
         - Крис, не отставай! - словно бы угадав, о чем  он  подумал,  прокричал
    экс-Паук.  Ему  тоже  было  несладко,  он  прорубал  проход   прямо   сквозь
    сплотившихся на восточном направлении врагов.
         Чиплендец дал еще один веер и еще немного  продвинулся.  Получилось.  У
    Джордана появилась надежда, что они смогут выкарабкаться.
         - Есть! - Ирвин сделал особо удачную  серию  и  готов  был  прыгать  от
    радости. - Крис, вы видели, как я их!
         - Я тоже попал! Я  еще  ни  разу  не  промахнулся!  -  Тьери  не  хотел
    отставать. - Вот смотри, еще, еще1
         Парень так увлекся, что, стреляя, позабыл о своей  защите.  Хорошо  еще
    псевдо-Джеймс успел прикрыть его  от  атаки  сверху.  Только  благодаря  его
    быстрой реакции парень остался жив. Сверху посыпались мертвые рыбки!
         - Эй, пацаны, ну-ка назад! - заорал Крис.
         - И быстро! - поддержал Джордана экс-Паук.
         Серией неприцельных заградительных выстрелов он отсек  особенно  близко
    подобравшийся языкоподобный отросток стаи.
          - Не бойтесь, я контролирую ситуацию! - возбужденно заявил Ирвин.
         - Молодец, только не высовывайся, -  Джордан  сделал  еще  один  скачок
    назад. - Быстро вы продвигаетесь, ребята!
         - Крис, но вы же видели, что я тоже хорошо стреляю!  -  Тьери,  видимо,
    надоело уступать первенство своему товарищу, который был младше его. - Я  же
    лучше стреляю, почему вы меня не замечаете?
         - Ты молодец, но он моложе, глупее, вот  потому  и  внимания  к  Ирвину
    больше!  -  Псевдо-Джеймс,  убедившись,  что  очередная   атака   серебрянок
    захлебнулась, немного расслабился. -  Парни,  не  нужно  бравады,  держитесь
    позади нас, мы же рассчитываем  на  вашу  поддержку,  а  тут  приходится  не
    столько отбиваться, сколько за вами следить! Хорошо еще профессор  со  своим
    веером помог! Вот твари это тоже почувствовали!
         Крис  вдруг  обратил  внимание  на  одно  странное  явление:  в  разгар
    схватки, с того момента,  когда  отступила  растерянность  и  пришла  боевая
    злость,  он  начал  ощущать  какую-то  новую,  неизвестную  прежде  энергию.
    Джордан еще не осознал, не определил природу этой энергии,  даже  удивляться
    ее появлению времени не было.  Но  то,  что  она  есть,  он  чувствовал  все
    явственнее. Казалось, в нем появилось что-то такое, чего он  еще  не  знает,
    но это новое делает его все сильнее. Крис хотел даже поговорить  об  этом  с
    В-Рошалем, но противник не сдавался, и краткая передышка закончилась.
         Казалось, что подкрепления к убийцам все прибывают и прибывают.  Облака
    уничтоженных врагов превратились в тучи. Стало казаться, что  эти  невесомые
    наборы кодов вот-вот начнут превращаться в килограммы  мусора  и  падать  на
    обороняющихся В то же время эти тучи, разросшись  и  закрыв  собой  проходы,
    мешали теперь и  самим  серебрянкам,  которые  не  могли  использовать  свое
    преимущество в численности. Для атаки всем фронтом вирусам теперь просто  не
    хватало  места  и  времени.  Прогрызая  узкие  проходы  в  трупах  своих  же
    предшественниц, серебрянки теряли  скорость  и  становились  легкой  добычей
    противника. А погибнув, тут же превращались в преграду  для  идущих  следом.
    Теперь у оборонявшихся появилось время, чтобы  перевести  дух.  Первым  взял
    тайм-аут профессор.
         - Крис, вы пока попробуйте без меня. - Профессор, наверное,  впервые  в
    жизни понял, что психоэнергетические возможности его  программы  тоже  имеют
    предел. - Откуда же эта напасть?
         - Профессор, об этом позже. - Джордан метким одиночным  выстрелом  сбил
    прорвавшуюся серебрянку. - Нужно срочно писать антивирус!
         - Ну так действуйте! - В-Рошаль едва находил силы,  чтобы  отвечать.  -
    Давайте, Джордан, ведь вы же программист!
         - Да, но для этого мне нужна хоть  одна  особь  для  препарирования!  -
    воскликнул Крис, - Нужно посмотреть ее код.
         - Сейчас! - тут же вызвался Джаггер. Не успел Крис двинуться  с  места,
    как юноша метнулся к проходу. Неосторожно  брошенная  Джорданом  фраза  дала
    мальчишке повод продемонстрировать свою прозорливость. Теперь  он,  на  ходу
    подключая один из своих бесчисленных драйверов, решил показать всем, что  не
    зря загодя готовился к нападению. Теперь все должны будут признать,  что  он
    знал, что делал! Знать бы еще заранее, что враг будет такой беспощадный!
         - Ирвин, я с тобой! - Тьери не  мог  стоять  на  месте,  когда  друг  в
    опасности.
         Крис выругался, но делать нечего - вместе с  бывшим  Пауком  они  стали
    одиночными зарядами прикрывать подростков. Веер пришлось исключить,  что  не
    преминуло сказаться на качестве стрельбы.  Серебрянки,  словно  почувствовав
    ослабление плотности огня, вновь приблизились
         А Ирвину все было нипочем! Подключив к своей  программе  новый  модуль,
    он пристроился поудобнее и прицелился в ближайшую стайку. Выстрела  Крис  не
    увидел, но по тому, как довольно вскинул  руки  Тьери,  стало  понятно,  что
    попытка удалась. Ну не зря же  парень  математические  олимпиады  выигрывал,
    программы-то он лепить научился!
         В  захват,  выпущенный  Джаггером,   попалось   сразу   четыре   бешено
    дергающиеся серебрянки. Но программа захвата  неумолимо  вгрызалась  в  тело
    убийц. Бесчисленные щупы, непрестанно выпускаемые захватом, достигнув  ядра,
    быстро блокировали  модуль  подвижности,  и  сопротивление  хищника  тут  же
    прекращалось. Теперь нужно было доставить с поля боя  остановленные,  но  не
    "битые" программы, что тоже было непростой задачей.
         - Джеймс, охраняй профессора! - скомандовал  Крис,  а  сам  ринулся  на
    помощь ребятам. Но те не заметили его порыв и,  отстреливаясь  от  одиночных
    серебрянок, налетавших как с боков, так и сверху, понеслись  к  неподвижному
    комку.
         - Стой! - закричал Джордан. - Стой, назад!
         Но ребята, окрыленные успехом, ничего  не  слышали  Быстро  добежав  до
    захвата, Тьери выпустил веер в сторону основной стаи, а Ирвин, вцепившись  в
    сплетение программ, потащил пленников в безопасную зону. Парни  не  заметили
    очередного броска  серебрянок,  но  тут  подоспел  на  выручку  Крис.  Серия
    быстрых одиночных выстрелов блокировала попытку противника зайти  с  фланга.
    Тьери, отступая, тоже вел меткую стрельбу, и противник,  казалось,  смирился
    с тем, что и на этот раз не сможет добраться до сетян. Серебрянки  бросались
    со всех сторон, но это были одиночные особи,  которых  легко,  как  в  тире,
    отстреляли. Крис и Тьери  почти  одновременно  присоединились  к  остальным,
    куда за мгновение до них добрался Ирвин.
          - Мы сделали  это!  -  Джаггер,  вспомнив,  как  торжествовали  победу
    киношные герои, победно зарычал.
         - Прекрати этот цирк! - резко одернул его  псевдо-Джеймс  -  Голову  не
    теряй!
         Бывшему Пауку пришлось несладко. Уставший,  почти  выдохшийся  В-Рошаль
    был  уже  не  стрелок,  и  все  это  время  псевдо-Джеймс  отбивался   один.
    Противнику  удалось  не  только   отвоевать   потерянные   позиции,   но   и
    продвинуться вперед.
         Ирвин растерянно взглянул на него, но времени на эмоции не было.  Нужно
    было  срочно  препарировать  хищника.  Он  ввел  в  программу   код-команду,
    дезактивирующую захват серебрянок, и посмотрел на Джордана. Кому  потрошить?
    И тут произошло неожиданное. Втянувшиеся щупальца  разблокировали  программу
    серебрянок, и те мгновенно ожили! Инстинкт убийц немедленно  направил  их  в
    сторону ближайшего Живого, а им оказался несчастный Ирвин
         Тьери, и Крис бросились на помощь. Они готовы были сделать что  угодно,
    но что именно нужно делать, никто не знал. Проворные убийцы рвали  программу
    Ирвина с такой скоростью и  в  такой  близости,  что  стрелять  было  просто
    невозможно!
         Парень гибнет у них на глазах, а они  сделать  ничего  не  могут!  Крис
    растерянно посмотрел на псевдо-Джеймса. Тот показал,  чтобы  они  отошли,  и
    прицелился. Джордан с надеждой отпрянул и потянул за собой Тьери. Выстрел  -
    и муки Ирвина прекратились. Пули  с  кодом  смерти  смели  и  серебрянок,  и
    останки Джаггера!
         - Все равно мы бы ему не помогли, чего ему мучиться,  -  мрачно  сказал
    экс-Паук. - И не смотрите на меня так. Падайте!
         Потрясенные гибелью Ирвина, Джордан и Тьери не заметили, как  противник
    перегруппировался  и  разогнался  для  новой  атаки.   Веер   программ-пуль,
    выпущенных экс-Митчелом, пронесся над головой Криса и смел часть  фагов.  Но
    те серебрянки, в  которых  должны  были  стрелять  Крис  и  Тьери,  остались
    неповрежденными. Воспользовавшись разладом в рядах  защитников,  серебрянки,
    прорвав оборону,  стрелой  кинулись  на  оставшихся  в  живых  сетян.  Крис,
    оправившись от потрясения,  открыл  стрельбу.  Слишком  поздно!  Твари  были
    совсем рядом. Его веер выкосил часть стаи, но основная  масса  уже  достигла
    Джордана. Ему показалось, что он уже чувствует прикосновение  смерти,  когда
    Тьери метнулся вперед и встал на  пути  стаи.  Экс-Паук  и  Джордан  открыли
    ураганную стрельбу и буквально смели главные силы нападавших, но  Тьери  это
    помочь уже не могло.  Тело  программы  мужественного  мальчика  задергалось,
    затряслось и в несколько коротких мгновений распалось, исчезло...
         Это задержало противника лишь на какой-то  миг,  но  и  этого  хватило.
    Крис, в гневе на себя, на Паука, на все вирусы на свете, дал  такой  выброс,
    что  вокруг  его   образовалась   воронка   мертвых   программ.   Осторожный
    псевдо-Джеймс, словно бы предвидя нечто подобное, сгреб профессора и  вместе
    с ним упал за груду трупов нападавших. Но Джордан не замечал ничего! Он  был
    в ярости. Он палил, палил и палил.  Уже  и  стрелять  было  не  в  кого,  но
    чиплендец никак не мог остановиться. Или не хотел...
         Экс-Паук,  видя,  что  врагов  поблизости  не  наблюдается,   осторожно
    выглянул из-за своего укрытия и ошалело посмотрел на Криса.  Такого  он  еще
    не видел! Джордан,  продолжавший  что-то  кричать,  сиял  каким-то  странным
    свечением! Вот он круто  развернулся,  мрачно  взглянул  на  псевдо-Джеймса,
    потом снова  повернулся  и  двинулся  в  сторону  единственного  оставшегося
    прохода.
         Экс-Митчел  не  верил  своим  глазам.  При  приближении  Криса  проход,
    казалось, стал расширяться, а серебрянки, мертвые  ли,  живые  ли,  попав  в
    зону этого излучения, тут же рассыпались в битную пыль!
         - Крис, стой! - заорал псевдо-Джеймс. Он  первым  понял,  что  Джордану
    грозит опасность разрядиться до полного истощения. - Джордан! Стой, говорю!
         Но чиплендец ничего не слышал. Он искал врага, его  вела  вперед  жажда
    мести.
          - Профессор,  сделайте  же  что-нибудь,  иначе  мы  его  потеряем!   -
    Экс-Паук был встревожен. Он уже не сомневался, что Джордана  нужно  спасать.
    Спасать от самого себя.
         - Прикрывай! - В-Рошадь встал и быстро пошел  в  сторону  Криса.  Поле,
    которое Джордан создал вокруг себя, на профессора, казалось,  не  действует.
    Наоборот, Поль двигался все быстрее и быстрее.  Настигнув  шагавшего  словно
    во сне программиста, он резко встряхнул его и потащил  назад.  Джордан  вяло
    пытался отмахнуться, но В-Рошаль дернул его еще резче.
         - Я тебя сейчас перезагружу! - закричал профессор. - Дурак,  успокойся!
    Ты нам нужен! Пойми это!
         Экс-Паук, все  это  время  следивший  за  тем,  как  бы  не  пропустить
    очередного  налета  серебрянок,   с   удивлением   заметил,   что   хищники,
    находившиеся  в  их  районе,  потеряли  агрессивность  и  хаотично   носятся
    туда-сюда. Видимо, излучение Криса повредило что-то у  них  в  программе,  и
    они даже не пытались атаковать сетян.
         Передышка была  кстати.  Джордану  нужно  было  прийти  в  себя.  Да  и
    псевдо-Джеймс чувствовал, что он  почти  полностью  опустошен.  Еще  парочка
    таких атак- и ему тоже понадобится помощь.
         В-Рошаль, колдовавший над чиплендцем, посмотрел вокруг.
         - Крис, хватит уже тебе психовать! -  Профессору  было  не  до  истерик
    Джордана. Ему тоже было жаль ребят, но не  время  сейчас  раскисать.  -  Нам
    нужна твоя помощь! Нужно срочно найти противоядие против этих тварей!  Иначе
    они сожрут нас!
         - Нужен образец. - Крис понемногу стал приходить в  себя.  -  Без  тела
    программы я не смогу...
         - Да вот же  они!  Бери  любую  из  укрощенных!  -  сердито  воскликнул
    псевдо-Джеймс, - Вычленяй нужное и создавай  глушилку!  Но  только  быстрее,
    прошу тебя!
         Крис хотел было возразить, сказать, что  нужна  не  "битая"  программа,
    но, вспомнив судьбу Ирвина и Тьери, промолчал. Он встал и молча  метнулся  к
    ближайшей куче лохматых останков Схватив парочку,  Джордан  уже  повернулся,
    чтобы возвратиться к своим, когда из образовавшейся  бреши  вдруг  выскочила
    серебрянка и бросилась на него. Он еле успел закрыться примитивным блоком  и
    та, коснувшись его, пролетела мимо. Прямо под выстрел бывшего Паука.  Второй
    выстрел пришелся куда-то за спину Джордану. Он  даже  не  стал  смотреть,  в
    кого стрелял его товарищ. Быстро дотащив свою ношу до стрелков, он  принялся
    помогать выбивать особо ретивых серебрянок. Наконец  брешь,  которую  создал
    Джордан,  закрыли  новые  трупы.  Теперь  у  Криса   появилась   возможность
    поработать над выявлением кода серебрянок.
         Крис склонился над стреноженной программой. Поначалу он не мог  понять,
    на основе чего она создана. Такая маленькая  и  такая  агрессивная,  она  не
    могла быть написана на языке высокого уровня. А раз так, то и  специализация
    у нее могла быть очень узкой. Неужели автор делал  ее  исключительно  против
    сетян? Да  как  такое  могло  быть?  Чтобы  писать,  нужно  знать  о  них  и
    ненавидеть! Ни того, ни другого никто из Живых не заслужил! А в  особенности
    все вместе! Такого быть не может! Джордан и представить себе не  мог,  чтобы
    кто-нибудь  специально  сидел,  создавал  программу,   предназначенную   для
    истребления живых существ в Сети. Но тем не менее, вот она,  эта  программа,
    перед тобой.
         Ладно, эмоции в сторону! Нужно спасать тех, кто остался!
         Джордан постарался абстрагироваться от  всего  и  приступил  к  работе.
    Помня о печальной  ошибке  Ирвина,  он  первым  делом  отключил  исполняемый
    модуль  программы  и  только  после  этого   очистил   ее   от   последствий
    повреждений, нанесенных его собственным выстрелом. Получив чистый код,  Крис
    приступил к анализу. К его удивлению,  программа  была  очень  небольшой,  а
    следовательно, создана на древнейшем и примитивном ассемблере?  Из  нынешних
    программистов лишь единицы умели писать  на  этом,  переходном  от  машинных
    кодов, языке. Значит, автора,  если  только  удастся  выйти  живым  из  этой
    переделки, будет нетрудно вычислить. Джордан в другое время с  удовольствием
    покопался бы в программе подольше - он давно не встречал такие  редкости,  -
    но сейчас счет шел на секунды.
         Крис снова углубился в анализ. Он так задумался, что  не  заметил,  как
    экс-Митчел пристрелил одну из периодически прорывавшихся  серебрянок  уже  в
    непосредственной близости от него самого.
         "Вот и не придется ходить далеко в случае потери этого  экземпляра",  -
    только и отметил Крис.
         Хорошо, раз это ассемблер, то ухищрений особых не  понадобится.  Модули
    в  этом  языке  до  обидного  формализованы  и  не  допускают  вольности   и
    неточностей в написании. А значит, легко себя выдадут!
         Джордан  поднапряг  память.   Он   вспомнил   архитектуру   большинства
    программ, написанных на этом реликте Вот оно! Точно! Крис явственно,  словно
    картинку в букваре, увидел  модуль,  соответствующий  тому,  что  в  обычных
    программах называют таймером. Вот это новость! Здесь есть такой же!  Что  же
    это  за  вирус,  который  имеет  в  своем  теле  счетчик  времени?   Неужели
    недостаточно сетевого времени? Формируй запрос к серверу. Крис, не  забывай,
    ассемблер примитивен до слез, но не настолько,  чтобы...  Господи,  да  ведь
    тут заложен механизм самоуничтожения! Нет, ну не может быть! Если  создатель
    хотел просто уничтожить сетян, то зачем ему таймер?  А  если  есть  селекция
    целей, то... Так, на какое время рассчитан счетчик таймера?  Крис  посмотрел
    на остаток времени остановившейся  программы.  Совсем  непонятно!  Не  может
    быть! Если бы тварь не погибла сейчас, завтра в двенадцать утра она сама  бы
    сдохла? Это еще как понимать? Почему в двенадцать? Почему завтра? И  вообще,
    что это за вирус такой странный? Включается в зависимости от даты,  что  еще
    понятно, но вот чтобы выключался...
         Джордан, еще не веря себе, схватил только что подстреленную  экс-Пауком
    тушку и развернул ее. Теперь он знал, где искать, а потому быстро нашел  то,
    что
         нужно. Так и есть, здесь тоже таймер стоял на полдень завтрашнего дня!
         - Профессор, я, кажется, разобрался с этим зверьем! - Крис  вернулся  к
    реальности и, подменяя В-Рошаля, дал веерный залп. Высунувшийся  язык  стаи,
    потеряв  две  пары  серебрянок,  исчез.  -  Они  будут  жить.  -  Он   снова
    выстрелил.  -  Завтра  днем  они  сами  умрут!  Нам  нужно  продержаться  до
    двенадцати часов завтрашнего дня.
         - Ты что, охренел? -  Псевдо-Джеймс  тоже  устал.  Психическая  энергия
    бывшего монстра, как и у нормальных людей, требовала  подзарядки.  -  Мы  не
    выдержим! Пиши антивирус!
         - Мне столько не написать! - признался Джордан. - Вирусы все  прибывают
    и прибывают! Вот если бы системное время изменить! Вернее,  дату.  Время  то
    же, только чтобы число было завтрашнее!
         - И ты думаешь, это поможет? - вдруг спросил В-Рошаль.
         - Сразу, - уверенно ответил Джордан. -  Все,  кого  можно  еще  спасти,
    будут спасены! Головой ручаюсь!
         - Мы  уже  недалеко  от  моего  сервера.  Будем  пробиваться!  -  решил
    профессор.
         - Как? - вяло возразил экс-Митчел. - Я уже на нуле. Крис тоже во  время
    своей истерики столько энергии впустую выбросил...
         - Это было совсем другое! - сказал Джордан. - Я даже не помню, как  это
    делал.
         - Я помню! - вдруг заявил В-Рошаль. - Я помню и попробую твой метод!  Я
    запомнил, как ты... Нет, лучше я попробую свое поле! А вы прикрывайте меня!
         Профессор сориентировался, выбрал направление  и  молча  пошел  вперед.
    Излучения его поля не было видно, но гора  останков  перед  В-Рошалем  стала
    таять и рассыпаться так же, как в свое время перед Джорданом. В  облаках  из
    трупов рыб-убийц стал образовываться широкий проход. Серебрянки,  попадавшие
    в створ его излучения, тоже мгновенно превращались в сетевую пыль.
          - Прикрывайте мне спину! -  закричат  профессор.  -  Я  так  долго  не
    выдержу!
         Крис, чувствующий излучение  какой-то  неизвестной  ему  энергии,  стал
    бить очередями. Псевдо-Джеймс не отставал. Почувствовав пустоту  за  спиной,
    Джордан обернулся. В-Рошаль, светясь от излучаемой  в  направлении  движения
    разрушительной, стирающей  всю  информацию  силы,  отошел  уже  на  довольно
    приличное расстояние.
         - Джеймс, отходим! -  приказал  Крис.  Короткими  перебежками,  выбивая
    подлетевших слишком близко серебрянок, они стали догонять В-Рошаля. Тот  уже
    подошел к ближайшему локальному серверу. Крис понял, что задумал  профессор,
    и испугался. Он еще не знал, что получится при таком скачке времени, но  при
    этом понимал, что все равно нет  выхода.  Если  сервер  не  имеет  программ,
    жестко зависимых от  даты,  они  спасены,  если  же  есть  и  числовой  сбой
    приведет к зависанию системы... Что ж, тогда братская могила для  всех,  кто
    в оперативной памяти этого узла.
         В-Рошаль оглянулся. Знаки его интерфейса просто кричали о том,  что  он
    требует поторопиться. Можно  подумать,  что  они  здесь  на  прогулке!  Крис
    подстрелил  очередную  серебрянку.  Другую  псевдо-Джеймс  сбил  прямо   над
    головой Джордана. Интересно, сколько уже  раз  сегодня  бывший  Паук  спасал
    жизнь Криса?
         - Что вы  так  медленно?  -  В-Рошаль  едва  двигался.  Видимо,  выброс
    энергии дорого ему стоил. - Я создам вспышку. Крис, ты  перестрой  системное
    время. Этот сервер. Здесь можно...
         Крис увидел, как профессор проник в программу, отсчитывающую  системное
    время, поискал синхронизатор  с  Сетью  и  отключил  его.  Отсчет  пошел  от
    собственных часов внутреннего генератора компьютера сервера.
         - Крис, давай! - скорее почувствовал, чем услышал Джордан. Но он и  так
    не стоял. Найдя настройку даты и времени, Крис установил  завтрашнее  число.
    Дважды дав  подтверждение,  он  вывалился  из  программы  и  приготовился  к
    стрельбе Но тут неожиданно тряхнуло, да так, что у него потемнело в глазах
          - Вот это да! - услышал он восклицание псевдо-Джеймса. Джордан  поднял
    глаза и увидел, что вокруг начался настоящий  дождь.  Только  вместо  капель
    падали серебристые хищники. Они умирали в своем последнем полете  и  тут  же
    распадались сетевой пылью. Прошло буквально три, ну, может, пять  секунд,  и
    в обозримой части  Сети  остались  только  горы  разлохмаченных  трупов  тех
    серебрянок, что были  убиты  программами  Живых.  В  них  не  работали  даже
    самоуничтожители!
         Джордан осмотрелся. Похоже, что для них война закончилась! Если  ничего
    не изменится, серебрянкам их не достать. Эх, если бы Ирвин и  Тьери  дожили!
    Как жаль ребят! Хорошие были  ребята,  неиспорченные!  Но  что  произошло  с
    остальными? Об этом страшно было даже подумать! Видимо, эта же мысль  пришла
    и псевдо-Джеймсу - он повернулся и, глядя на Криса, спросил:
          - Что же получается? Нас теперь опять трое? Как тогда, со Стивом?
         Трое? Крис посмотрел на едва живого В-Рошаля. Судя по всему,  профессор
    затратил так много сил, что теперь  с  трудом  удерживал  ту  частицу  живой
    энергии,  которая  отличала  программу  с  личностью   от   просто   сложной
    программы.
         - Получается так, - невесело ответил Джордан.
         - Крис, а что это было? - Псевдо-Джеймс показал на  пробитый  В-Рошалем
    коридор. - Как вы, черт побери, это делаете?
         - Если б я сам знал! - Джордан был настолько измотан боем, что  даже  и
    не удивился тому, что сделал профессор. - Наверное, это...  Может,  какое-то
    неизвестное излучение. Про себя не  скажу,  не  знаю.  Да  и  если  говорить
    откровенно, даже помню плохо, как это все было. А у профессора  это,  скорее
    всего, информационное поле. Такое есть у каждого из нас. У одних  слабее,  у
    других... Вон у В-Рошаля видишь какое сильное! Гипнотизер, одно слово...
    
    
                                      ГЛАВА 11
    
         Пе, наблюдая за тем, как Сазерленд  проводит  тренировку,  с  сомнением
    покачал головой. Откуда только этот носорог взял,  что  Сазерленд  подстава?
    Отличная ситуация, один полоумный  слушает  другого  такого  же  и  на  этом
    строит свою линию защиты! Раньше Бросман такик. глупостей не делал,  что  же
    на этот раз с ним  произошло?  Зачем  он  поставил  все  на  карту,  которая
    заведомо не может быть выигрышной? Если вопрос только в Смотрящем,  так  все
    равно на Снейка никто бы в Хардсонсити  не  поставил.  Здесь  у  Бульдозера,
    пока он не начал творить эти свои чудеса,  конкурентов  вообще  не  было!  А
    если говорить конкретно  о  Снейке,  то  его,  кроме  Симоне,  вообще  никто
    всерьез не принимает. Так что кашу эту  Боб  заварил  зря.  Наоборот,  нужно
    было поддержать спортсмена,  привлечь  его  на  свою  сторону.  Тогда  Марко
    только рад был бы передать свое кресло Бульдозеру,  зная,  что  его  любимец
    остается под дружеской опекой.
         Ревность, во всем  виновата  ревность!  Фолли  не  сомневался:  Бросман
    просто банально ревнует. Эту  заразу,  едва  только  почувствуешь,  как  она
    начинает царапать душу, нужно сразу давить!  Иначе  она  подомнет  тебя  под
    себя, подчинит, сделает безумцем! Боб  не  сделал  этого,  и  вот  Бульдозер
    болен. И болен опасно. Его корабль явно идет ко дну, и благо бы шел сам,  но
    ведь он утянет всю команду! Боб хочет на сходке объявить о сетевых  жителях,
    о том, какие возможности открылись бы при правильном  подходе  к  Вратам,  а
    сам сделал все, чтобы тех, кто уже там, уничтожить. А ведь за  это  спросят.
    Убивать он не имел права! Должен  был  найти  способ  привлечь  их  на  свою
    сторону. Тем более что любого из сетян можно  было  подвесить  на  крючок  -
    тела-то их в нашем распоряжении оставались! Какие бы возможности  открылись!
    Это же готовые рабы! Ради спасения своей оболочки  они  выполнили  бы  любую
    команду, любой приказ! А Боб  в  приступе  ревности  и  злобы  взял  и  всех
    уничтожил! А надеяться на то, что  этот  паралитик  Шанц  чем-то  поможет...
    Пустое это все!
         Все бы ничего, решил Бросман в петлю лезть - мыло ему в  руки!  Но  как
    же он не понимает, что за собой  всех  приближенных,  всю  команду  потянет?
    Марко ни за что не поверит, что они не  знали  о  замысле  своего  босса.  И
    правильно,  Пе  тоже  бы  не  поверил.  А  раз  знали  и   не   предупредили
    Смотрящего... Фолли даже поежился - на какой-то миг  почудилось,  что  Марко
    уже сделал ему предъяву.
         Нет, такого развития событий Пе допустить не может!  Неплохо,  конечно,
    если Бульдозер получит оплеуху и слетит с облаков,  но  самому  под  раздачу
    попадать не хочется. А потому нужно брать операцию в свои  руки.  Фолли  уже
    набросал вчерне сценарий событий. Даже несколько. Это было  его  правилом  -
    никогда не ставить на единственную лошадь  в  забеге!  Пусть  затраты  будут
    выше, но и шансов на победу больше. Главное,  чтобы  результат  был  один  -
    Снейк не должен быть выставлен кандидатом, ведь тогда любое действие  против
    него рассматривалось бы, с одной стороны, как  выпад  против  Империи,  а  с
    другой - как теракт против молодого политика, кандидата в  президенты.  Нет,
    такое нам ни к чему! Дожить до сходки Сазерленд не должен! Это  не  подлежит
    обсуждению! А вот если удастся заодно и...
         Нет, не зря он все же послал Диего к красавице.  Она  еще  скажет  свое
    слово. Пе умел работать с женщинами и знал, что, в отличие  от  мужчин,  они
    его не подводят. С ней работу нужно обязательно продолжать.  Но  это  только
    один вариант, и пойдет он запасным. А вот  основной...  Если  все  получится
    как надо, это будет шедевр! Бульдозер и не догадывается, какой  сюрприз  его
    ждет! Так что еще посмотрим, кто в византийские игры лучше  играет,  кто,  в
    конце концов, вверх возьмет! Все у нас с тобой еще впереди!
    
    
         А Стив тренировался с  таким  исступлением,  что,  казалось,  он  хочет
    поломать тренажеры. Джонни Петрович, который в отсутствие основного  тренера
    руководил
         подготовкой тех игроков, которые уже вернулись в  город,  откликнувшись
    на приглашение Снейка, не знал, как  остановить  капитана.  Он  боялся,  что
    парень надорвется и  до  приезда  Алана  Нантвича,  основного  тренера,  или
    получит травму, или перегорит, что тоже не лучше. Тогда он на игре  на  себя
    похож не будет. Джонни  пару  раз  пытался  остановить  Сазерленда,  но  тот
    словно не слышал тренера. И невдомек было Петровичу,  что  Стив  не  столько
    готовится  к  игре,  сколько  пытается  снять  стресс,  вызванный  событиями
    последней недели. После ссоры с Крисом и того,  что  он  сгоряча  наговорил,
    Сазерленд успел уже не раз  раскаяться  и  обругать  себя.  А  последовавшие
    затем сумасшедшие дни, этот бесконечный  калейдоскоп,  в  котором  сменялись
    психологи, готовящие его к предвыборной  кампании,  стилисты,  спичрай-теры.
    Даже логопед притащился, пытаясь доказать, что в дикции  Стива  есть  легкий
    дефект. Хорошо хоть сам успел без дефектов убежать физических!
         Вот за каким чертом ему,  спрашивается,  нужен  стилист?  У  него  что,
    такой плохой вкус, что не может сам заниматься генерацией  своей  одежды?  А
    до этого кто Стива одевал? Или эти писаки... Да Крис  лучше  любого  из  них
    напишет...  Хотя  нет,  теперь,  без  Джордана,   спич-райтеры,   может,   и
    пригодятся. Господи, как бы все эти дела были бы интересны Джордану! Вот  бы
    когда ему вернуться! А Стиву, который в отсутствие программиста  все  больше
    становился  прежним  Снейком,  вся  эта  суета  даром   не   нужна!   Только
    тренировкам мешают! Если бы не Симоне, Сазерленд и дня бы  не  стал  терпеть
    всю эту братию! Хорошо еще, что по  вечерам  не  треплят  нервы.  Пока,  как
    сказал Арчибальд. Позже, когда сюрприз состоится и  больше  не  нужно  будет
    таиться, подготовка пойдет намного интенсивнее и свободного времени у  Стива
    вообще не будет.
         Сазерленд перешел на беговую дорожку. Задав темп и время,  он,  вскочив
    на движущуюся ленту, побежал. Бег, который Снейк в детстве терпеть  не  мог,
    теперь был  одним  из  его  любимых  упражнений.  От  него  в  голове  мысли
    прояснялись,  становилось  легче  принимать  решения,  обдумывать  проблемы.
    Сазерленд и сейчас надеялся, что хотя бы это средство поможет, и  уже  готов
    был отключиться от окружающей обстановки, как  вдруг  заметил,  как  в  зале
    мелькнуло чье-то знакомое лицо. Лысый бородач с  маленькими  злыми  глазками
    внимательно  наблюдал  за  ним.  К  слову  сказать,  такие   вот   посещения
    болельщиками тренировок были для Стива делом привычным, но уж больно  быстро
    наблюдатель  отвел   взгляд!   Да   и   пятно   над   головой   было   очень
    заинтересованным!  Сазерленд  хотел   рассмотреть   странного   бородача   и
    повернулся в сторону того сектора, в котором его заметил, но там уже  никого
    не было! Видимо, наблюдатель понял, что его обнаружили и, быстро  смешавшись
    с толпой поклонников, исчез. Вот уж это было  совсем  странно.  Фанаты  себя
    так  не  ведут,  журналисты  -  тоже.   Разведчик   конкурентов?   Глупости,
    информацию таким образом давно уже не собирают. Странно, очень странно...
         И что самое интересное - лицо уродца  показалось  Сазерленду  знакомым.
    Где-то он видел этого неприятного типа. Вот только где?  На  трибунах?  Или,
    может, в здании Империи? А может, он из  тех  "близнецов",  которым  удалось
    уцелеть? Нет, у тех не было пятен! Хотя не все же сотрудники Института  были
    "близнецами"... Нет, пожалуй, он не вспомнит. И нужно ли? Мало ли таких  вот
    любопытных? Что Стиву, на всех внимание обращать? Как будто без этого  козла
    бородатого у Сазерленда проблем мало? Вот один только Крис сколько  головной
    боли создает! Как быть, если даже  с  ним  не  знаешь,  что  дальше  делать?
    Спрятался там в Сети и не звонит! Самому первому идти на примирение тоже  не
    хотелось. Это значило бы признать свою неправоту...
    
    
         А Джордан с экс-Митчелом  и  почти  бесчувственным  профессором  в  это
    время сидел в  зоне  сервера  с  опережающей  датой  и  с  нетерпением  ждал
    окончания  последних  минут   вынужденного   заключения.   Друзья   тревожно
    озирались вокруг. Вдруг кто-то еще спасся и ему нужна будет помощь? Они  уже
    пришли в себя и опять готовы были сражаться. Но, к  сожалению,  в  обозримом
    пространстве Живые не появлялись...
         В-Рошалю между тем становилось все хуже. Перенеся сильнейшее  истощение
    внутренней энергии, он находился теперь в каком-то заторможенном  состоянии,
    Крис и Джеймс старались его не тревожить. Если не знаешь, как помочь,  лучше
    оставить в покое. Человеку,  оказывается,  даже  здесь  необходим  отдых,  а
    профессору, щедро растратившему свои  силы  на  то,  чтобы  вывести  остаток
    своей маленькой колонии в безопасную область, -  тем  более!  Исчерпав  весь
    резерв, он как-то сжался и даже начал уменьшаться в  размерах!  Теперь  Поль
    больше напоминал некую мумию, чем того  вальяжного  В-Рошаля,  которого  они
    знали по прежней жизни.  Джордан  очень  беспокоился  за  его  здоровье,  но
    псевдо-Джеймс уверил его,  что  профессор  просто  заснул  и  лучше  его  не
    тревожить. Тем более что все равно делать пока нечего.
         Куда тут  двинешься,  если  серебрянки  постоянно  напоминают  о  себе?
    Только больших волн было то ли восемь, то ли девять! Джордан не  считал,  но
    экс-Митчел  утверждал,  что  девять.  Настроенные  только   на   уничтожение
    заданных кодов, тупые вирусы с примитивными программами, они и  не  пытались
    как-то перестроить свою тактику. У  друзей  даже  чувство  опасности  как-то
    притупилось. Казалось, что произошедшая трагедия - это просто страшный  сон.
    Ведь так не  хотелось  верить  в  гибель  переселенцев.  Отважные  люди,  не
    побоявшиеся оставить  свое  тело  и  уйти  в  виртуальное  путешествие,  они
    совершили   подвиг,   перед   которым   меркнут   свершения   всех    других
    первопроходцев! Что такое открытие  Америки  или  путешествие  в  Космос  по
    сравнению с тем, что сделали сетяне? Все те, кто был до них, расставались  с
    близкими, бросали  свои  дома  и  работу,  рисковали  в  основном  уютом!  А
    Живые... Они оставляли все! Буквально все,  даже  свое  сердце,  свой  мозг!
    Трудно себе представить, как это - отказаться от своих  тел,  оторваться  от
    земных услад, забыть обо всем, что радовало в прежней жизни, и уйти  Да  еще
    куда   -   в   неведомое   информационное   пространство!   Каким   оно   им
    представлялось? Воспринимали они это как путешествие в  Рай?  А  может,  как
    экскурсию в Ад? Господи, да каким же нужно быть  человеком,  чтобы  решиться
    на такое? Теперь уже не узнаешь, спросить  не  у  кого!  Сами-то  они  ушли,
    зная, что тела своего все равно нет, а с общежитием пора  было  кончать,  но
    вот  переселенцы...  Они   не   испугались   неизведанного   и   мужественно
    отправились прокладывать путь в Сетевой мир!
         - Крис, как, по-твоему, кто устроил эту бойню?  -  Псевдо-Джеймс  задал
    наконец вопрос, который мучал его с того  мгновения,  как  они  оказались  в
    безопасности.  -  На  такое  даже  я,  ну,  тот,  чью  программу   я   ранее
    осуществлял, на такое не решился бы!
         - Думаю, что это наш мстительный друг Боб Бросман! - Джордан  тоже  все
    это время пытался разобраться в ситуации. - Я только об этом  и  думаю  Кому
    могли помешать Ирвин, Тьери, Кларенс? Да и  все  остальные?  Охота  была  на
    нас, а может быть, даже на меня. А кому я насолил? Только Бульдозеру!  Кроме
    него, мы никому дорогу не переходили! Только он мог дать  команду  имперским
    программистам начать войну в Сети!
         - А почему ты не хочешь предположить, что это  дело  рук  какого-нибудь
    охреневшего  "шалуна"?  -   возразил   псевдо-Джеймс.   -   Мало   ли   есть
    придурков-вирусописателей?
         - Это не сумасшедший делал заразу эту! - гневно проговорил  Джордан,  -
    Вирус создавался специально  под  нас!  Я  же  его  смотрел!  Там  в  модуле
    наведения прямое указание на наши  программы!  Понимаешь,  мы  уникальны,  в
    реальном мире про код, из которого мы  состоим,  никто  даже  не  слышал!  И
    вдруг кто-то создает поисковик с нашими идентификаторами? Ты веришь  в  это?
    Нет, убийц выпускали именно под Живых! И сделать это мог только Бульдозер!
         - Но как он узнал о нашем существовании? - не унимался бывший  Паук.  -
    И как он узнал, что это нам он обязан своим позором?
         Крис  повернулся  к  псевдо-Джеймсу  Как  все-таки  сильны  в  человеке
    привычки1  Ведь  получение  невербальной  информации   от   собеседника   по
    вазомоторным реакциям в Сети -дело абсолютно бесперспективное, но  нет,  все
    равно, когда речь заходит о серьезных  вещах,  начинаешь  вспоминать  навыки
    реального мира. А что могло быть серьезнее того, что вложил экс-Паук в  свой
    вопрос.
         - В нашей среде был предатель! - высказал Крис  то,  что  и  так  обоим
    было ясно. - Это он сообщил Бросману о Живых. А  разве  эта  тварь  захочет,
    чтобы существовал кто-то, кто его не боится, кто ни при  каких  условиях  не
    станет батрачить на него? Вот и началась охота.  Но  что  самое  страшное  -
    этот гад дал себя скопировать, потому-то результативность нападения  и  была
    такой высокой! Понимаешь, оружие было просто настроено на  нас!  Они  просто
    не оставляли нам шанса на спасение?
          - Зачистка территории?
         - Без сомнения! - с горечью подтвердил Крис - Теперь ты понимаешь,  что
    у них здесь  был  свой...  Язык  не  поворачивается  назвать  негодяя  своим
    человеком!
         - Почему был? - Псевдо-Джеймс почувствовал, как в  нем  вскипает  дикая
    злоба. - Почему был! Я уверен,  что  они  заранее  вывели  эту  суку  из-под
    удара!
         - Закрыв его кодом? -  тут  же  подхватил  его  мысль  Джордан.  -  Или
    предоставив ему метку иммунитета?
         - Я бы сделал все гораздо проще! - Экс-Паук был уверен, что  теперь  он
    на верном пути. - Думаю, что они размышляли  так  же  и  пришли  к  тому  же
    выводу: все должно быть надежно и без шанса на случайные сбои. И  они  пошли
    по пути полной ликвидации угрозы. Вначале спрятали предателя, потом  пустили
    абсолютных  убийц,  расчистили  поле,  а  затем  обезопасили   пространство,
    дезактивировав своих псов. Живых нет, информатор цел, и теперь  вся  Сеть  в
    их руках! Вот посмотришь, теперь, когда  программы  серебрянок  разрушились,
    он выползет и пойдет проверять результаты налета!
          - Да,  ты,  пожалуй,  прав.  -  Крис  был   согласен   с   логическими
    построениями псевдо-Джеймса. - Я бы, пожалуй, тоже не стал  рисковать  своим
    подопечным и Использовал таймер. Метка идентификатора при каком-нибудь  сбое
    могла и не сработать, а терять своего человека в Сети, тем более если  он  у
    них единственная ниточка. Врат-то у них  нет!  Найти  бы  эту  тварь...  Как
    ребят жаль! Ирвин так и стоит перед глазами.
         - А у меня Тьери, -  признался  экс-Митчел.  -  Мне  он  как-то  больше
    пришелся. Знаешь, давай мы сделаем так: не высовываемся и  ждем,  смотрим  -
    кто же выползет на разведку! А как появится... Боюсь,  что  я  вспомню,  как
    был Пауком!
         Крис, чтобы не терять времени зря, принялся за программу для  расчистки
    пространства. Ошметки разрушившихся программ,  перемешанные  с  разросшимися
    "подушками"   убитых   сетянами   серебрянок,   представляли   собой   столь
    отвратительное  зрелище,  что  просто  затрудняли   перемещения   по   Сети.
    Наверняка и у пользователей в реальном мире были проблемы! Как бы  системный
    администратор городского узла не  затеял  чистку  на  нем!  И  хотя  Крис  с
    друзьями  находился  на   отдельном   сервере,   все   равно   не   хотелось
    подвергнуться новому испытанию...
         Как бы там ни было,  Джордан  не  мог  согласиться,  чтобы  в  их  мире
    оставался этот страшный могильник. Да и делать все равно было  нечего.  Крис
    быстро  представил  себе  принцип  работы  сетевого  уборочного  "комбайна".
    Программа должна была переработать хлам, оставшийся после  вчерашней  битвы,
    и уничтожить трупы вирусов так, чтобы и следа от них не осталось.
         Код получился довольно компактным, и Крис опробовал  его  на  ближайшей
    куче трупов.  Результат  был  превосходный,  мусороуборщик  быстро  потрошил
    бесцветные "подушки", причем начинал с того, что уничтожал  ядро  программы:
    безопасность  превыше  всего!  Можно  было  радоваться,  но  Джордану   этот
    локальный успех не принес удовлетворения. Он,  безразлично  отметив,  что  в
    последнее время все его программы сразу начинают работать так, как с  самого
    начала и задумывалось, отпустил комбайн поглощать остатки кодов.
         - Хорошо работает! - заметил псевдо-Джеймс.  -  А  знаешь,  лопухнулись
    мы, не нужно было  столько  ждать!  Можно  было  просто  сделать  программу,
    которая бы сообщала серебрянкам измененную дату...
         - Думаешь? - в словах Джордана был слышен  сарказм.  -  Софт,  он  ведь
    разный бывает! И  на  изменение  системного  времени  по-разному  реагирует!
    Представляешь, что случилось бы при возникновении маленькой  такой  затычки?
    Конфликт счетчиков, конфликт дат! Что бы тогда стало?  Не  знаешь?  И  я  не
    знаю! И не хочу знать! Я...
         - Подожди, Крис! Кажется, кто-то появился! - Псевдо-Джеймс  показал  на
    появившуюся вдали фигурку.  -  Вот  так  удача!  Если  это  тот,  о  ком  мы
    думаем...
         - Где? - Крис даже не поверил, что предатель выявится так быстро.
         - А вон идет!  -  Джеймс  показал  на  движущуюся  пирамиду  причудливо
    сляпанных драйверов. - Да это же... Этот, пришибленный! Поэт, кажется!
         - Точно, - узнал Джордан. - Помнится, его звали Виктором.
          - Вот он-то, гаденыш, и сотворил эту... - Экс-Паук от ярости  даже  не
    нашел подходящее слово. - То-то он все время в стороне от всех держался!  Не
    по вкусу ему наше общество!
         - Что с ним будем делать? - вдруг спросил  Крис.  Он  действительно  не
    знал, как поступить.
         - А ты спроси у  тех,  кто  погиб  из-за  него!  -  Псевдо-Джеймс  свой
    приговор уже вынес. - Сейчас я с ним разберусь.
         - Подожди, давай сначала поговорим, - одернул  его  Джордан.  -  Может,
    что-то новое от него узнаем... Стой, а это кто? -  И  он  показал  в  другой
    конец магистрали. Там тоже медленно двигался кто-то Живой!
         - Твою мать, а откуда этот появился? - опешил экс-Митчел. -  Чертовщина
    какая-то!
         Лицевой интерфейс отражал его полную растерянность.
         - Эй, Джеймс, вот и опровержение теории! - Если бы сейчас  Джордан  был
    способен улыбаться,  он  бы  так  и  сделал.  -  Как  теперь  будешь  искать
    предателя? И кто из них враг?
         - А может, их было двое? - предположил экс-Паук. - Интересно,  что  они
    нам расскажут? Черт, и почему именно уроды выжили?
         - Да потому, что они, как ты выразился, уроды!  -  пояснил  Джордан.  -
    Вот и прятались ото всех по разным серверам...
    
    
         Оскар мог гордиться проделанной работой.  За  короткий  срок  он  сумел
    подготовить  вполне  боеспособное  подразделение,  с  которым  можно  решать
    серьезные задачи. Отряд был  немногочислен,  но  по  выучке  не  уступал  ни
    одному отряду Империи, а  там,  как  известно,  были  собраны  самые  лучшие
    бойцы. Теперь Кос уже мог отказаться от  помощи  Алана  и  вернуть  ему  его
    людей. Стива  охраняли  люди  Оскара,  что  вызвало  скрытое  возражение  со
    стороны Бульдозера. Он не подал вида, что такое изменение расклада  сил  его
    не устраивает, лишь поинтересовался, не приведет ли такое  раздробление  сил
    к ослаблению управляемости и снижению дисциплины. Марко сделал вид,  что  не
    услышал своего зама, а настаивать Бросман не стал - все равно недолго  ждать
    осталось...
         - Стив, как же ты мог такую глупость  сделать?  -  Оскар  не  мог  себе
    простить, что, увлекшись  подготовкой  бойцов,  оставил  Сазерленда  одного,
    наедине с его проблемами. Сообщение о том, что друзья рассорились, было  для
    Оскара как ушат холодной воды за шиворот.
         - Оскар, сам жалею! - Стив в душе уже давно простил  друга,  но  первый
    шаг навстречу делать не хотел. - Сгоряча наговорил ему. Но  он  тоже  хорош!
    Виноват, так признай это! Нет...
         - Он виноват? - От удивления Оскар даже не сразу нашелся,  что  на  это
    сказать.  Большей  глупости  Стив  просто  не  мог  придумать!   Тоже   мне.
    Президент! Простых вещей понять не хочет! - Он виноват? Да  ты  что,  вообще
    уже все на свете попутал! Да  Крис  же  тебя,  дурака,  прикрывал!  Знай  ты
    заранее про побег  профессора,  Марко  бы  в  миг  фальшь  в  твоей  реакции
    вычислил! И начал бы подозревать, пробивать тебя. Вопросы  хитрые  задавать.
    А просчитывать Симоне умеет! Не таких, как ты, раскалывал!
         - Ну уж, конечно, я всегда у вас виноват...
         - Виноват, Стив, виноват! - Кос вздохнул. - Ближе,  чем  Крис,  у  тебя
    никого нет, а  ты  его...  Неужто  всерьез  думаешь,  что  устоял  бы  перед
    Смотрящим?
         - Что? Перед Смотрящим? - переспросил Снейк. Нет, врать  Симоне  он  бы
    не смог! Тогда...  Боже,  вот  наделал  делов-то!  Только  теперь  Сазерленд
    понял, как он был неправ! Господи, да что это за башка у него такая  дурная?
    Что он ни сделает, все потом не тем боком поворачивается!  Просто  невезучий
    он какой-то.
         Крис! Горячая волна раскаяния обожгла Сазерленда.  Джордан  без  лишней
    болтовни профессора из каземата вытащил и даже хвалиться  не  стал!  А  Стив
    ему за это такую оплеуху отвесил! Болван, какой же  он  безмозглый!  Как  же
    это он мог такое сотворить?
         - Оскар, Богом прошу, давай сейчас! Нет, я сам должен. Да,  я  сам  ему
    позвоню и извинюсь!
         Сазерленд достал коммуникатор,  стал  набирать  номер,  вдруг  замер  и
    бросил взгляд на Коса. Тот понял его взгляд по-своему. Он встал и уже  хотел
    выйти, когда Стив остановил его.
         - Не  уходи,  я  хочу  при  тебе.  -  Стив   поднялся   и   подошел   к
    коммуникатору, установленному в кабинете.  Большой  экран  и  видеокамера  с
    широким углом зрения позволяли абоненту проводить видеоконференцию сразу  со
    всеми, кто находился в кабинете.
         Сазерленд  снова  стал  набирать  номер,  но  тут  запищал  вызов   его
    маленького коммуникатора. Сазерленд вопросительно  посмотрел  на  Коса.  Тот
    молча пожал плечами. Ответь, спешка-то зачем? Пара  минут  после  более  чем
    недельного молчания ничего уже не добавят!
          - Слушаю вас! - сказал Стив, сам себе удивляясь.  Оказывается,  тренаж
    имиджмейкеров приносит свои плоды.  -  А,  это  ты,  Лоренцо!  Что  хорошего
    скажешь?
         - Стив, беда у нас! - Джалли был явно  встревожен.  -  С  "потерянными"
    плохо!
         - Как это плохо? -  Сазерленд,  по  правде  говоря,  уже  и  забыл  про
    пациентов. - Что с ними могло случиться? Эпидемия, что ли?
         Доктор опустил голову, потом, преодолевая себя, поднял глаза на Стива.
         - Погибли они! - виновато произнес он. - Вернее, умерли...
         Сазерленд опешил. До него не сразу дошел смысл сказанного.
         - Как это умерли? - Стив упал в кресло. - Это как  понять?  Отравились?
    Или болезнь какая-то?
         - Приезжай, сам увидишь! - Лоренцо чуть не  плакал.  -  Семерых  успели
    только спасти! Да и как спасли-то! Просто в реанимацию  успели  положить,  в
    коме они там лежат! А  остальным  места  не  хватило.  Стив,  это  было  так
    страшно! Люди сидели, общались,  а  потом...  Просто  падали  и  переставали
    дышать!
         - Что  значит  переставали  дышать?  Инфекция?  Инфаркт?  -   Сазерленд
    перечислял все, что он знал о болезнях. - Что с ними?!
         - Не знаю! - вспылил Джалли и тут же погасил гнев.  -  Пойми,  если  бы
    знал, разве утаил бы? Стив, я просто не знаю, что делать!
         - Так что, все "потерянные"... - Сазерленд похолодел. А что,  если  это
    началось там, в Сети?
         - Нет, не все! - ответил Лоренцо. - Двоих  напасть  не  коснулась!  Это
    Вилли Гофман и Виктор Шанц. Они только и остались!  Остальные...  -  Лоренцо
    вновь сглотнул слюну и сокрушенно покачал головой. - Что делать, Стив?
         - Пока не  знаю!  -  Сазерленд  напряженно  думал,  что  же  случилось.
    Массовая гибель была не случайна, это даже ребенку  ясно.  Может,  все-таки,
    эпидемия? В Храме. Но тогда должны и остальные заболеть...
          - Стив, так что же мне делать?
         Джалли напряженно смотрел на своего шефа и ждал  его  решения.  Но  что
    Сазерленд мог ему сказать? Вот если бы Крис... Господи, Джордан, как  же  ты
    сейчас
         нужен!
         - Ладно,  Лоренцо,  вы  там,  в  Храме,  не  паникуйте,  я  вам   позже
    перезвоню! Главное, пока никому не сообщайте, а  то  журналистов  наедет!  Я
    сейчас Марко сообщу, посмотрим, что он решит!
         Стив отключил коммуникатор и посмотрел на Оскара.
         - Что скажешь? Что делать будем?
         - Крис нужен! - Кос твердо, даже можно сказать сурово  посмотрел  Стиву
    в глаза, - Если бы не твои "дружу не дружу", людей могли бы спасти!
         Сазерленд хотел было возразить, что при такой картине смерти и  Джордан
    бы не помог, но промолчал. Ни слова не говоря,  он  вошел  на  сайт  и  ввел
    пароль.
         - Крис? - Как только он увидел лицо  друга,  на  душе  сразу  же  стало
    легче - он все-таки не один и его Джордан рядом!
         - Стив? - мрачное лицо Криса  посветлело,  но  интерфейс,  хотя  и  был
    сделан очень искусно, не мог передать всей гаммы чувств,  которые  испытывал
    Джордан. - Стив, как вы там?
         - Крис! Крис, тут столько всего произошло! Но сначала...  Брат,  я  был
    неправ, извини меня!
         - Да ладно, забудь  об  этом!  -  Джордан  после  пережитых  потрясений
    смотрел на размолвку как на что-то такое, о чем и вспоминать не стоит. -  Ты
    тоже извини, что я эти дни не забегал к тебе! У нас тут такая война была...
         - У вас? - Сазерленда словно кувалдой по голове ударили,  -  Какая  еще
    война? С кем? А... Погоди, Крис, у нас тут  тоже  проблема!  "Потерянные"...
    Ну, помнишь, что в Храме остались? Умерли они!
         - Все?!
         - Нет, семерых удалось оставить в реанимации, но Лоренцо  говорит,  что
    они в коме и живут только за счет  аппаратуры.  Да,  и  еще  двоих  эпидемия
    миновала. И Оскара, слава Боту, тоже!
         - Оскар  -  это  совсем  другой  случай.  Он  не  из  "потерянных",   -
    пробормотал Джордан. - И не эпидемия у вас была! Это у нас здесь...
         И Крис поведал друзьям о трагедии, которая разыгралась в Сети.
         - Господи! - Только и смог произнести Стив, когда Джордан  замолчал.  -
    Да кто же устроил эту бойню?
         - Бульдозер! - с полной уверенностью сказал Крис. - Это его  рук  дело!
    Бросман каким-то образом узнал, что мы причастны к побегу Р-Рошаля, и  решил
    отомстить. Всем сразу. Мразь, он еще свое получит!
         При упоминании о Бульдозере, Сазерленд испуганно поглядел по  сторонам.
    Крис это заметил.
         - Не бойся,  Митчел  страхует  нас  от  прослушивания,  -  успокоил  он
    друга. - Разве только несетевые  акустические  жучки,  но,  я  думаю,  Оскар
    регулярно проверяет кабинет?
         - Конечно, Крис! - Кос был рад видеть  Джордана,  но  после  того,  что
    услышал, решил не вмешиваться в разговор друзей. - Я все  время  контролирую
    ситуацию.
         - Отлично, я знал, что на тебя можно положиться.  -  Чиплендец  говорил
    искренне. Рассудительность и зрелость Оскара ему очень импонировали.
         - Крис,  а  что  же  делать  с  погибшими?  -  Сазерленд   вернулся   к
    проблеме. - Скрыть ведь не удастся!
         - Стив, мы нашли обоих уцелевших. Кто  из  них  предатель,  Гофман  или
    Шанц, я не знаю. Скорее Шанц, он явно растерялся, увидев нас, а  потом  стал
    мямлить что-то про убежище. Хотя даже описать самих  убийц  не  мог.  Гофман
    рассказывает про серебрянок правду,  но  уж  больно  складно.  Да  и  другие
    сомнения есть. Говорит, что  спасся  тем  же  способом,  что  и  мы...  Хотя
    брошенных серверов в  Сети  вполне  достаточно.  Там  он  действительно  мог
    отсидеться.
         - Крис, - напомнил о себе Сазерленд, - с нашими  то  "потерянными"  как
    быть?
          - Что? С вашими... - Джордан на мгновение задумался. - Ах,  да,  забыл
    совсем. Слушай, все  не  так  просто!  Если  мы  объявим,  что  "потерянных"
    осталось только двое, а  предатель  сообщит,  что  нас  в  Сети  пятеро,  то
    Бульдозер насторожится. Дураку ясно, что  количество  выживших  "потерянных"
    не соответствует количеству сетян. Он может  дать  команду  предпринять  еще
    одну атаку. Конечно, теперь я приму меры, но пока мы к ней  еще  не  готовы.
    Поэтому сообщай, что выжило девять, и это будет соответствовать правде,  те,
    что в коме, тоже считаются живыми. - Крис  не  сказал  Сазерленду,  что  оба
    подозреваемых сетянина теперь находятся под неусыпным  присмотром  и  у  них
    пока нет возможности выйти на связь с  Бульдозером.  -  Давай,  Стив,  звони
    Симоне и делай так, как он скажет. А я поприсутствую  при  вашем  разговоре.
    Не робей, подстрахую!
         - Я понял, сейчас перезвоню ему! - Стив замялся. - Вот только...  Крис,
    я хотел сказать тебе... Не пропадай надолго!
    
    
                                      ГЛАВА 12
    
         "Потерянных" - умерших и тех, которые еще были живы, -  обследовали  со
    всей тщательностью, которую только дозволяла  современная  наука.  К  работе
    были подключены такие светила из разных областей  медицины,  каких  собирали
    не ко всякому главе  государства.  В  поисках  сведений,  которые  могли  бы
    пролить хоть какой-то свет на трагедию в Храме, имперцы не  жалели  средств.
    Проверялось все. И что же?  Качество  пищи,  принимаемой  пациентами  Храма,
    было  отменное,  лекарства  не  применялись,  обследования  не  проводились.
    Физического воздействия не отмечено. Доктора к своему стыду  вынуждены  были
    признать, что сколько-нибудь убедительных объяснений, ни даже  предположений
    насчет того,  что  могло  послужить  причиной  массовой  гибели  людей,  они
    предъявить не могут. Единственное, что было  известно,  это  потеря  памяти,
    которая, конечно, причиной летального исхода никак не могла быть. И  тем  не
    менее люди умерли! Загадка оставалась неразгаданной...
         Лишь Бульдозер со своей камарильей да  еще  Стив  с  Оскаром  могли  бы
    приоткрыть завесу тайны, но ни те, ни другие не были в этом  заинтересованы.
    Они одинаково  упорно  молчали,  хотя  и  по  разным  соображениям.  Бросман
    чувствовал себя победителем и считал Сеть и Виктора  своим  тайным  оружием,
    Сазерленд же просто берег друзей.
         Зато  не  молчали  новостные   каналы.   Какие   только   гипотезы   не
    высказывались журналистами -  не  только  авторами  научных  и  околонаучных
    программ, но и теми, кто никогда  прежде  этими  вопросами  не  занимался  и
    ничего  в  них  не  смыслил.  Деятели  от  общественности  соревновались   в
    предположениях, а всевозможные комиссии - в бесплодных  попытках  докопаться
    до истины. Кончилось все тем, что наука  и  журналисты  перессорились  между
    собой, перетягивая каждый на свою сторону  тех  сотрудников  Храма,  которые
    имели хоть какую-нибудь достоверную информацию.
         Марко пришлось  приложить  немало  сил,  чтобы  погасить  скандал,  что
    имперцам и удалось сделать. Некий флер загадочности,  окутавший  Храм,  лишь
    прибавил ему  популярности,  тем  более  что  все  комиссии,  включая  самые
    "независимые", в один голос уверяли, что вины сотрудников заведения  и,  что
    самое главное, его руководителя  в  происшедшей  трагедии  не  было.  Другим
    удачным  ходом  была   смена   руководства   учреждения.   Персонал   строго
    предупредили не распространяться о роли  капитана  "Скорпионов"  в  создании
    Храма, а все интервью и пояснения  журналистам  давал  Лоренцо  Джалли.  Ему
    пришлось  принимать  весь  удар  на  себя.   Все   равно   Сазерленд,   став
    Президентом, должен будет покинуть свой пост,  так  почему  не  сделать  это
    раньше? Да и Джалли доказал свою преданность и заслужил  эту  должность.  Он
    будет хорошим руководителем.,
         Одним словом, еще не успев начаться, скандал  исчерпал  себя  и  никоим
    образом не коснулся будущего кандидата в президенты.
         Несмотря на все это,  смерть  "потерянных"  стала  для  Симоне  тяжелым
    ударом. Он принял  близко  к  сердцу  гибель  этих  людей,  но  еще  сильнее
    переживал  за  Снейка.  Такое  событие  перед  самым  началом  серьезного  и
    ответственного дела казалось ему мрачным предзнаменованием. Симоне  гнал  от
    себя эту мысль, но она все равно лезла в  голову.  Президентство  Сазерленда
    было заветной мечтой Смотрящего. Он считал, и не без  оснований,  что  успех
    этой затеи станет самым грандиозным, самым великим из всего, что  он  сделал
    для Империи. Это будет еще одним добрым делом, которое  Симоне  сделает  для
    людей, его лебединой  песней.  Так  думал  Марко,  хотя  никому  в  этом  не
    признавался.
         Ведь такого еще ни один из Смотрящих не  добивался!  Одно  дело  купить
    политика или привести к власти нужного человека и совсем другое -  поставить
    своего, до мозга  костей  своего,  своего  в  доску.  Добиться  того,  чтобы
    воспитанный  на  принципах  "жизни  по  понятиям"  пацан  поднялся  и   стал
    Президентом -  уже  этого  одного  хватит,  чтобы  потом  о  Симоне  слагали
    легенды. Да и то, что Хардсон-сити получит наконец первого  за  долгий  срок
    порядочного главу Конфедерации, тоже немалого стоит. И видит бог, Марко  все
    делает и будет делать для того, чтобы задуманное воплотилось в жизнь.
         Но как тяжело начинать большое дело, когда на  старте  случается  такое
    несчастье. Возможно, будь на месте Марко кто-то другой, помоложе,  кому  еще
    нескоро суждено предстать пред Высшим Судией, он не стал бы придавать  такое
    значение предзнаменованиям, но Симоне всегда был очень суеверен. При  других
    обстоятельствах он скорее всего отступился бы. Но что поделаешь, пути  назад
    уже нет. Слишком много серьезных людей успело узнать о замысле,  да  и  дело
    настолько  серьезное,  и  ситуация  сложилась  выигрышная  -  грех   ею   не
    воспользоваться,  такие  случаи  не  повторяются.  Не  к   лицу   Смотрящему
    проявлять слабость и верить в
         приметы Он должен быть выше их! Решение принято, и  обратного  хода  не
    будет.
         Симоне печально, даже как-то обреченно  обвел  взглядом  свой  кабинет.
    Стареет он. Раньше ни кабинетов, ни  рабочих  мест  не  признавал.  Куда  ни
    зайдет  -  все  его!  Нужна  связь  -  брал  первый  попавшийся   под   руку
    коммуникатор и пользовался им. Нужна комната для  переговоров  -  заходил  в
    ближайший подходящий кабинет и выгонял оттуда всех. А теперь ослабел,  почти
    не покидает свой этаж. Даже живет здесь же! Нет ни  своего  дома,  нет  даже
    квартиры. Хоронить будут, все увидят, что за всю жизнь  Смотрящий,  одаривая
    других, хоромами не обзавелся. Да и дорогих  экранопланов  не  имеет.  Всего
    имущества - только то, что на нем  надето  Все,  что  делал,  делал  не  для
    себя - для людей, для Империи... для Конфедерации...
         Симоне в очередной раз поймал себя на том, что  мысленно  готовит  свою
    речь на сходке. И речь почему-то каждый раз  получалась  прощальной.  Просто
    напасть какая-то! Это даже начинает  раздражать,  он  ведь  пока  совсем  не
    собирается уходить. Зачем? У него еще есть силы! Да и Бросман еще  не  готов
    стать Смотрящим. Тем более теперь, когда Сазерленд станет Президентом. А  он
    им обязательно станет, никакие мрачные предзнаменования  этому  помешать  не
    могут. Конечно, он  еще  не  готов  к  ответственной  должности,  но  момент
    упускать никак нельзя. А парень с характером, Бульдозер его не удержит.  Вот
    и передерутся между собой!  Нужно  это  Империи?  Нет!  И  Конфедерации  тем
    более! Вот и выходит, что Марко никак нельзя  на  покой.  Он  должен  помочь
    Стиву встать на ноги, окрепнуть! Симоне не  должен  допустить,  чтобы  парню
    вскружили голову или, что еще хуже, подмяли под себя проходимцы. А  желающих
    приручить его будет  тьма!  Одних  только  баб  сколько  под  него  кидаться
    станет!  О!  Хорошо,  что  вспомнил!  Нужно  подсказать,   чтобы   Сазерленд
    быстренько с обезьянками своими разобрался. А то, не  ровен  час,  прямо  на
    матче драку меж собой устроят. Ну, он парень неглупый, сам понимать  должен,
    кто ему нужен. Хотя не слишком-то умно он с ними себя  ведет,  недальновидно
    Журналистка эта, девица, конечно, яркая, даже, можно  сказать,  броская.  Но
    совсем не тянет на первую леди. Блондинка, как ее... да, точно,  Джина!  Вот
    она, кажется, больше подошла бы. Хотя как  еще  посмотреть!  Эта  простушка,
    что сейчас с Сазерлендом, на многое и не претендует. А вот  Джина  посложнее
    будет, и еще неизвестно, захочет ли она  довольствоваться  малым  или  решит
    рядом со Стивом на троне сидеть. Чего доброго, царицу из себя возомнит!
         Господи, о чем только тебе,  Смотрящий,  думать  не  приходится!  Скоро
    начнешь его семейную жизнь планировать! Когда Сазерленду наследника  делать,
    когда дочку...
         Нет, Марко, давай своим делом занимайся. Разве своих проблем мало?  Или
    уйти от них хочешь, сам себя думаешь обмануть? От дурных  мыслей  бежишь?  А
    раньше не бежал, раньше сам навстречу им шел, старайся  все  плохое  заранее
    предусмотреть. Совсем, наверное, стар стал? Что же, возможно, и  стал  -  со
    стороны виднее. Вот только самому не следует никому в этом  признаваться.  А
    может, не хорохориться и поступить как все? Поменять мотор,  поменять  почки
    и что там еще... Тогда можно еще лет двадцать не думать  о  здоровье.  Может
    быть, может быть. Врагов активных сейчас нет, напряженность в  лице  Рошаля.
    Вот зараза же, убежать ухитрился! Вот как, скажите,  имея  такого  гада  под
    боком,  заниматься  собой?  Правда,  нет  у  того  сейчас  силы,   наверняка
    затаится, спрячется лет на пять, а то и на десять, будет  силы  копить.  Так
    что после выборов можно подумать и о собственном ремонте.
         Ладно, там видно будет! Не хочется сейчас об операциях думать.  Ой  как
    не хочется! И не потому, что Симоне боится, - он свое уже  отбоялся.  Просто
    жизнь, когда живешь долго, вот как он или тот  же  рекордсмен-палач  Рошаль,
    становится довольно скучной.  Человеческая  порода  не  меняется.  Там,  где
    кто-то оступился, обязательно оступится еще кто-нибудь. А на той  должности,
    на которой предшественник проворовался, проворуется и его  преемник.  Ну  не
    этот, что  следом,  так  тот,  кто  придет  за  ним,  десятый,  наконец,  но
    обязательно проворуется! И методы будут похожи, и мотивы!
         Вот тот же Бульдозер! Из  шкуры  лезет,  любое  желание  предугадывает,
    думает, Симоне не видит, как он свои кружева  плетет.  Все  Смотрящим  стать
    хочет. Дурашка, чего ты колготишься?  Придет  время,  и  станешь,  человеком
    будь! Если увидят, что верить тебе  можно,  что  не  волком  выгрыз  ты  это
    место, люди сами к тебе придут. Кто за справедливостью, кто за разбором.  Да
    просто за словом твоим придут! Вот тогда ты и будешь настоящим Смотрящим.
         И ведь Бросман всем хорош! И умен, и строг, и законы знает, но  слишком
    торопится, слишком суетится! В Сазерленда вот въелся, начал интриги  плести.
    Неужто не видит, что Снейк не соперник ему? Что его от административных  дел
    воротит так, что, дай только волю, он все бросит и на Кольцо убежит.  Или  к
    компьютеру, иногда не поймешь его!
         Да, Боб, промашку ты дал своей ревностью, показал свою слабую  сторону!
    А Симоне, которого ты не слушаешь, продолжаешь  подозревать  в  кознях,  уже
    хотел тебя на сходке в перспективные ставить. Показать уважаемым  людям  как
    подающего надежды человека, того, кто будет  достоин  Хардсонситскую  общину
    представлять.  Со  временем,  конечно!   Эх,   Бросман,   промах   у   тебя,
    непростительный для руководителя, придется тебе еще  в  стремилах  походить,
    поучиться страстями  своими  управлять!  И  то  если  поймешь  свои  ошибки,
    страсти обуздаешь! Да и  должок  за  тобой,  профессора  в  каземат  вернуть
    должен! А если нет, то...
         Марко старчески махнул рукой и присел.  "Что  то?"  -  спросил  он  сам
    себя. Как будто не знает, что не найдет Бульдозер Рошаля! И никто теперь  не
    найдет, даже Сазерленд! Потому как спеленали этого зверюгу чудом, тот сам  в
    ловушку полез. А полез, силу  свою  зная.  Зная,  что  уйдет  из-под  любого
    замка. Гипноз - штука сильная, По уму, так сразу расшмалять его  надо  было,
    да вот  соблазнился,  хотелось  узнать  побольше  о  таком  противнике,  как
    профессор. Упустили добычу, не по  зубам  оказалась.  И  ни  Бобу  и  никому
    другому его не удержать, мозги завертит, глаза отведет,  и  дело  с  концом!
    Хорошо, если просто смерть наведет. А вдруг еще и позору подвергнет?  Симоне
    потому и не спешил с допросом, что просто  побаивался  могучего  противника.
    Сраму потом не оберешься! Стиву бы  придушить  его  там,  в  гараже,  а  он,
    дурачок молодой, решил доброе  дело  сделать  и  доставил  такого  крокодила
    живьем. А Марко, конечно же,  не  мог  слабину  дать,  забрал  его.  И  если
    признаться, подумывал, и не раз, дать команду кончить профессора, да все  не
    решался, повода не находилось...
    
    
         Крис, после того как поделился с  псевдо-Джеймсом  печальной  новостью,
    занялся планированием дальнейших действий. Он твердо решил, что Бульдозер  и
    тот, кто помогал ему запустить в Сеть убийц, ответят за все.  Они  заслужили
    возмездие! Привыкнув к безнаказанности, Бросман слишком  зарвался  и  должен
    получить свое. Удар должен быть молниеносным и  неотвратимым.  Таким,  чтобы
    на Сеть никто не подумал, а виновники бойни получили по  заслугам.  Хотя,  с
    другой стороны, сетян осталось так мало, есть  ли  смысл  таиться?  Если  уж
    Бульдозер сразу не раскрыл существование  Живых,  то  и  теперь  не  станет.
    Значит, если снабдить оставшихся сетян защитой, то и прятаться  смысла  нет.
    Итак, ситуация меняется. Бульдозер хотел войны?  Он  ее  получит.  И  первый
    удар будет сегодня же!
         - Джеймс, я хочу проведать нашего большого  друга,  -  сказал  Крис.  -
    Присматривай за профессором - в случае атаки он будет беззащитен.
         - Можно подумать, что остальные защищены, - пробурчал экс-Паук.  -  Что
    ж нам теперь, все время на этом сервере сидеть?
         Джордан молча передал ему модуль.
         - Это маскирующая программа! -  сообщил  он.  -  С  ее  помощью  можешь
    прогуливаться среди серебрянок-убийц, и  они  тебя  не  тронут,  потому  что
    просто не увидят.
          - Шапка-невидимка? - Экс-Митчел скептически усмехнулся,  но  модуль  к
    себе приладил. - Как я о ней мечтал в своем прежнем воплощении!  Но  Джордан
    не настроен был шутить.
          - Не забудь скопировать эту шапку В-Рошалю. Да и этим двоим - тоже!
         Псевдо-Джеймс растерянно посмотрел на товарища.
         - Ты серьезно? - спросил он. - А мне кажется, будет  справедливо,  если
    того, кто предал всех нас, сожрут те, с кем он поделился кодом!  Хотя  бы  в
    память о погибших...
         - Мы не знаем, который из них виноват! - отрезал Крис.  -  Мы  даже  не
    знаем, есть ли среди них предатель или, быть может, существует еще кто-то.
         Джордан, дабы не продолжать ненужный спор, удалился.
         - Ну  ни  черта  себе!  -  выругался  экс-Митчел.   -   Няньку   нашел!
    Размечтался!
         Псевдо-Джеймс  не  стал  себя  особо  затруднять   вопросом,   кто   из
    оставшихся двоих предатель. Создав обоим подозреваемым что-то вроде  клетки,
    он  приладил  к  ним  защитные  модули  и,  выдрав  из  их  программ  модули
    ввода-вывода, перевел на положение пленников. Оба под угрозой  расстрела  не
    должны были пытаться покинуть пределы клетки, не имели права создавать  свои
    программы,  а  также  не  могли  общаться  между  собой.  Что,  кстати,  без
    драйверов, отобранных экс-Пауком, было весьма проблематично.
         Он  уже  хотел  было  заняться  В-Рошалем,  как  вдруг   заметил,   что
    отобранные модули сильно  различаются  между  собой.  Один  из  них  хотя  и
    отличался от его собственного, но не слишком, а вот  вторая  программа  была
    явно незнакомой!
         - Это что такое?  -  спросил  экс-Паук.  Правда,  кому  задавался  этот
    вопрос, было неясно. Ни один из присутствующих  Живых  не  мог  ни  услышать
    его, ни ответить. - Да это же... Она же не Крисом создана!
         Он еще раз осмотрел  модуль.  Программировать  псевдо-Джеймс  не  умел,
    если что и творил здесь, то лишь подражая Джордану.  Но  то,  что  он  видел
    сейчас, носило явную  печать  совсем  другой  манеры  программирования.  Так
    могли писать те, кто не знал о новых, виртуальных технологиях.
         - Нет, Крис, - пробормотал экс-Паук. - Предатель здесь,  один  из  этой
    парочки. Вот только кто из них владелец модуля?
         Он внимательно посмотрел на пленников. Кто же из них предатель? Как  же
    узнать? Происходи все это в реальном мире, экс-Паук знал бы, что  делать.  А
    здесь, когда  нет  тел,  которые  боятся  физической  боли,  он  растерялся.
    Вернуть модули и  спрашивать?  А  если  не  признаются?  Если  каждый  будет
    твердить, что это не его драйвер? Что тогда? Какие он другие методы  допроса
    может применить? Нет уж, пусть вернется Крис и сам решает, как  быть.  А  то
    еще получится, что своими  действиями  он  просто  предупредил  гаденыша,  а
    толку не добился!
    
    
         Крис, оставшись в одиночестве, задумался. Легко сказать - отомстить,  а
    как  это  сделать?  Да,  находясь  в  Сети,  он  имеет  много   возможностей
    напакостить, но как сделать так, чтобы  удар  был  чувствителен  для  врага?
    Создать что-то полезное, оказывается,  гораздо  проще,  чем  сотворить  зло!
    Странно, раньше ему казалось, что  это  совсем  несложно.  Он  сам  встречал
    множество людей, которым  ничего  не  стоило  придумать  любую  пакость.  Не
    только не  стоило,  но  и  нравилось!  У  одних  это  выливалось  в  веселые
    розыгрыши, у других - в злые шутки, самые продвинутые, так те  вообще  могли
    так смоделировать ситуацию, что  нормальный  человек  с  обычными  реакциями
    начинал вести себя  как  чудак  и  растяпа!  А  потом,  вспоминая  глупость,
    которую сделал, сам удивлялся, как это он мог так обмишуриться. Кое-кто  так
    до конца и не сообразил, что дело-то совсем не в нем, все  было  подстроено,
    и  манипулятор  этот  остался  в  стороне.  Таких   людей,   которые   умеют
    манипулировать другими, в обществе принято называть ловкачами,  интриганами.
    Все зависит от моральных устоев этих людей.
         Из одних вырастают прекрасные руководители, другие  становятся  ловкими
    мошенниками. Одни создают условия, другие ловко их используют.
         Размышляя об этом, Джордан признался сам себе  что  он  из  той  породы
    людей, которые условия не создают, а только используют. Он не  устанавливает
    правила игры, он лишь обращает их себе на пользу.  К  примеру,  когда  встал
    вопрос, как вытащить Р-Рошаля, проблем не было. Крис зашел,  посмотрел,  что
    делается вокруг профессора, и, приняв данные, решил задачу.  А  вот  теперь,
    когда нужно было наказать, впрочем - чего кокетничать? -  казнить  негодяев,
    разум программиста  просто  отказался  придумывать  способ  выполнения  этой
    задачи. Он никак не мог  сообразить:  как  из  Сети,  не  имея  рук  и  ног,
    добраться до горла врага?!
         Крис чувствовал себя просто беспомощным. Что делать? Может,  попытаться
    как-то  заманить  врагов  или   хоть   кого-нибудь   из   них   под   прицел
    автоматического оружия, размещенного на нижних этажах на  случай  нападения?
    Эти устройства, заключенные в бронированные колпаки,  были  установлены  при
    прежнем Смотрящем, панически боявшемся нападения на здание, но так  ни  разу
    и не понадобились, оставшись никому не нужным украшением интерьера.  Симоне,
    придя к власти, приказал убрать оружие с административных  этажей,  понимая,
    что скорее сам попадет под огонь автоматики, чем получит от нее  защиту.  Но
    на нижних уровнях, там, где бродили посетители, лучеметы  остались.  Они  бы
    тоже были демонтированы, но у Марко до них просто  руки  не  дошли,  слишком
    редко он бывал на этих этажах... Так же, как и Бульдозер со  своей  командой
    убийц.
         Заманить противников в лифт и устроить им  братскую  могилу  тоже  было
    невозможно - защита  от  свободного  падения  работала  автономно,  и,  едва
    скорость спуска превышала разрешенную, включался  примитивный,  но  надежный
    механический тормоз, падение прекращалось.
         И так было со всем, что приходило на ум Крису. Оказалось,  что  сетевое
    могущество не так уж беспредельно. Теперь Джордан  понял,  зачем  профессору
    нужны были Шароян, Коннорс, не говоря уж о "близнецах" и Гапе.
         Потратив зря время и ничего не придумав, Крис вынужден  был  признаться
    экс-Пауку в своем фиаско. Тот только рассмеялся.
         - Вот так и проявляется гнилость интеллигенции! -  заметил  он.  -  Как
    теоретизировать, стучать виртуальной коленкой себе  в  грудь  и  кричать  об
    отмщении, - пожалуйста, сколько хотите! А как  реально  подлеца  наказать...
    Не думал об электрическом ударе?
         - Нет, мы не сумеем создать сильноточное переключение!  Вернее,  можем,
    но только в уже проложенных, а значит, изолированных линиях. Создать  новую,
    которую мы могли бы использовать в своих целях, у нас не получится!
         - Акустический удар? - не сдавался псевдо-Джеймс.
         - Нет излучателя подходящей мощности! - парировал Джордан.
         - Лучеметы, что в системе безопасности?
         - Они на технических этажах, - отмахнулся чиплендец.  -  Программистов,
    а уж тем более Боба мы туда не заманим.
         - А если поручить Оскару?  -  предложил  экс-Паук.  -  Уж  он-то  точно
    сможет!
         - Нет! - резко, так, чтобы было  ясно,  что  этот  вопрос  не  подлежит
    обсуждению, ответил Крис. - Я не хочу ни в коем случае подставлять  ни  его,
    ни Стива!
         Псевдо-Джеймс бросил долгий взгляд на товарища.
         - Ладно, -  наконец  произнес  он,  -  теперь  ты  присмотри  за  этими
    куклами, а я смотаюсь понаблюдаю за нашими кроликами! - В  голосе  экс-Паука
    появились нотки самодовольства, - От меня они не уйдут!
    
    
                                      ГЛАВА 13
    
         Симоне был доволен.  Собрались  все,  кого  он  приглашал,  кого  хотел
    видеть. Принять Смотрящих всех  городов  Конфедерации  -  честь  высокая,  а
    добиться
         проведения внеочередной сходки непросто,  вот  почему  Марко  опасался,
    что найдутся такие, кто, сославшись на занятость  или  на  болезнь,  пришлет
    вместо себя кого-нибудь рангом пониже. Симоне даже  предполагал,  кто  может
    отказаться, но уверял себя, что  этого  не  произойдет.  Так  и  получилось:
    прилетели все!
         Конечно, в самом старом и  уважаемом  воре  Конфедерации  Ансаре  Сали,
    Смотрящем третьего города  страны  и  столицы  горной  ее  части  Темирхана,
    Симоне не сомневался. С Ансаром его связывали старая дружба,  возраст  и  во
    многом совпадающие взгляды на те  или  иные  события,  происходящие  в  этой
    суетной и проносящейся с непостижимой скоростью жизни. Именно  на  поддержку
    старого друга в первую очередь и рассчитывал Глава Хардсон-ситской  Империи,
    затевая свою комбинацию.
         Вместе с Ансаром прибыл и Татам-Тюлень,  или  Тюля,  как  его  называли
    друзья. Ходили слухи, что Смотрящий Баксонвиля получил это прозвище,  потому
    что мог плавать не хуже этого забавного морского животного.  А  с  некоторых
    пор Марко, да и другие стали замечать, что Тюля начинает и  внешне  походить
    на тюленя. Уж очень Татам любил покушать и слишком мало двигался.
         В молодости Тюля  промышлял  тем,  что  подплывал  к  небольшим  судам,
    управляемым, как правило, дистанционно,  и,  проникнув  туда,  уводил  их  в
    заранее  приготовленные  доки.  Там  их  быстренько  разбирали,  а  запчасти
    умельцы использовали для ремонта других посудин. По большей части  это  были
    свои же суда, используемые братством для контрабанды.
         Долго Тюлень таким бизнесом промышлять не мог.  Уставшие  нести  потери
    владельцы организовали засаду, и пловец пошел в свою первую ходку. Потом  он
    еще пару раз попадался, пока наконец не понял, что пора меняться.  Используя
    свои  связи  с   Чиплендским   братством,   Тюля   привез   оттуда   парочку
    умельцев-хакеров, и теперь те делали то же самое, что и некогда  Тюлень,  но
    только  дистанционно,  через  спутник.  Своей  неуловимостью  Тюля  завоевал
    авторитет, и вскоре он стал вором Кстати, крестил его Марко
         Тюлень продолжал расширять свои операции на море и  вскоре  стал  самым
    крупным контрабандистом Конфедерации Что, впрочем, не мешало Тюле  считаться
    одним из главных меценатов страны. Он и вправду помотал  многим  талантливым
    музыкантам, писателям и спортсменам.  Именно  его  щедротами  баксонвильские
    "Морские львы" стали одним из самых сильных соперников "Скорпионов".
         Одновременно с Ансаром и Тюлей подкатила  делегация  с  севера  страны.
    Приехал молодой -  конечно,  с  точки  зрения  Марко,  -  вор  Леон  Калоян,
    Смотрящий Степсвиля. Горячий,  но  в  то  же  время  очень  расчетливый,  он
    удивительно быстро поднялся и  вошел  в  элиту  воров  Конфедерации.  Именно
    благодаря ему  в  среде  Смотрящих  поднялась  волна  недовольства  засилием
    старых воров, которые не хотели приспосабливаться  к  изменившимся  условиям
    жизни и строго придерживались воровского кодекса чести. Калоян,  Рой  Вардан
    по кличке Гризли из Пилиса и Слепой  Новик  из  Нью-Багдада  объединились  в
    своей  борьбе  за  пересмотр  старых  правил,  но  пока  не   смогли   найти
    достаточное количество открытых сторонников. Правда, на их стороне  был  еще
    один  союзник  -  возраст.  Молодые,  они  вполне  могли   рассчитывать   на
    естественное обновление  Смотрящих,  в  среде  которых  число  старых  воров
    неумолимо уменьшалось.  Время,  как  ни  тяни  его,  не  остановишь.  Старая
    гвардия должна уходить -  так  было  всегда.  Правда,  последние  достижения
    медицины так сильно замедлили этот процесс,  что  Леон  уже  стал  проявлять
    признаки нетерпения. Ансар и Марко не раз получали  информацию,  что  Калоян
    начал вербовать себе сторонников из числа Смотрящих мелких городов. Но  дело
    у него продвигалось медленно, те, к кому он мог обратиться, предпочитали  не
    вмешиваться в борьбу  честолюбивых  авторитетов  криминального  мира.  Лучше
    смотреть на все со стороны!
         Возглавлял этих, как  называл  их  Ансар,  "половинчатых"  Волли  Вейс,
    Смотрящий Нарикона, второго по величине города Конфедерации. Несмотря на  то
    что Волли пользовался значительным влиянием и  мог  претендовать  на  видное
    место в иерархии Империи,  он  предпочитал  оставаться  над  схваткой  и  не
    торопился примыкать ни к одной из сторон. Это и позволило ему возглавить  ту
    третью силу, которая могла стать решающей в борьбе мнений.
         Симоне принимал гостей лично. Он находил  возможность  каждому  уделить
    время,  выразить  каждому  свою  благодарность  за  то,  что  сочли   нужным
    приехать, откликнувшись на  приглашение  и  оказав  таким  образом  уважение
    старику. Выяснив индивидуальные пожелания, Марко приставил к  каждому  гостю
    по распоряженцу, обязанному заботиться о его комфорте.  Кроме  того,  Симоне
    лично  знакомил  каждого  главу  делегации   с   программой   пребывания   в
    Хардсон-сити,  гвоздем  которой   было   посещение   матча   сборной   звезд
    Конфедерации и "Скорпионов".
         - Ну ты и хитрец! - со смехом сказал Тюля, услышав о  сюрпризе.  -  Как
    же это  я  не  додумался  устроить  такое  угощение  Ничего,  когда  у  меня
    соберемся, я вам морской парад устрою!  С  Нептуном!  Представляешь,  боевые
    корабли, а за ними русалки! Нет, не за ними, а вокруг  нас!  Нам  они  лучше
    подойдут!
         - Стар я для  русалок,  -  усмехнулся  Симоне,  -  Это  скорее  Калояна
    заинтересует. Он молодой, горячий.
         - Слишком молодой и слишком горячий! - Татам сразу  помрачнел.  -  Рано
    его на Смотрящего поставили! Крестили рано,  не  говоря  уже  о  том,  чтобы
    такую ответственность давать! Нельзя нам такие ошибки делать!
          - Ты это Волли объясни! - Марко дал себе  слово  не  заводить  сегодня
    таких разговоров, но не сдержался. - Если бы он не вилял хвостом, не вел  за
    собой этих овец, что только о своей кормушке думают... Э-э, Тюля,  зачем  об
    этом? Ты мой гость, я очень рад  тебя  видеть,  давай  не  будем  сегодня  о
    неприятном!
         Наконец представление  команд  закончилось.  Приглашенные  знаменитости
    заняли свои места на трибунах для важных персон,  и  Президент  сделал  знак
    главному судье, что можно начинать игру.  Люди  внимательные  заметили,  что
    при этом Чет Самплер скосил  глаза  на  трибуну,  где  сидел  Марко  Симоне.
    Однако на лице того не дрогнул ни один мускул. Ни к  чему  афишировать  свое
    влияние на нынешнего руководителя Конфедерации. Все равно,  что  бы  Самплер
    теперь ни предпринял, он после его предательства -  отыгранная  карта!  А  в
    том, что тысячи глаз наблюдают за каждым движением  Смотрящего,  можно  было
    не сомневаться.
         Симоне  так  редко  покидал  свою  резиденцию,  что  его  появление  на
    стадионе вызвало невиданную волну любопытства. Казалось, люди пришли  не  на
    матч, на который собрались все звезды  роллербола,  а  лишь  за  тем,  чтобы
    увидеть того, кого называют настоящим хозяином Хардсон-сити. Того,  к  кому,
    они знают, можно обратиться  в  самую  трудную  минуту.  Того,  чьей  власти
    боятся все чиновники, и лишь одного упоминания  имени  которого  достаточно,
    чтобы поставить на место любого  мздоимца  и  вынудить  его  выполнять  свои
    обязанности. Притом бесплатно!
         Рядом с Марко, кроме гостей,  находился  его  неизменный  спутник,  Боб
    Бросман. Его тоже узнавали, но и только, взгляды он не приковывал.  Там  же,
    на трибуне, но чуть  подальше,  сидели  еще  три  авторитета  Хардсонситской
    Империи. Это были  Эллис  Гриде,  глава  юристов  организации,  Сим  Чаверс,
    руководитель финансового департамента,  и  Фил  Граббе,  преемник  покойного
    Дорнье на посту начальника глаз и ушей  организации,  проще  говоря,  Службы
    Безопасности Империи. Граббе особо привлекал к себе внимание.  Люди  впервые
    видели его в окружении Смотрящего, а потому, незаметно показывая на  Граббе,
    спрашивали о нем друг друга.
         Алан Дюмон со своими людьми занимал  места  на  трибунах  выше  и  ниже
    гостевой.  Группы  телохранителей  заняли  также  места  в  проходах   между
    трибунами.  Такое  размещение   охраны   полностью   исключало   возможность
    проникновения кого-либо к  Марко  Симоне  и  его  гостям.  Предосторожность,
    может быть, избыточная  -  ведь  нужно  быть  сумасшедшим,  чтобы  выступить
    против всех Смотрящих сразу, -  но,  по  мнению  Алана,  отнюдь  не  лишняя.
    Конечно, руководитель личной охраны Симоне не допускал и  мысли,  что  может
    найтись безумец, способный на такое, но служба есть служба,  и  расслабиться
    Дюмон не позволял себе ни на минуту.
         Игру начинала сборная мира. Гости выставили в стартовую восьмерку  свои
    лучшие силы. В атаку были отряжены тягловой из "Морских львов"  Али  Дассер,
    двое  братьев  Махлин  -  кольцевые  "Летчиков  Нарикона"  и   представитель
    "Гладиаторов" Инстон Булл, который  и  возглавлял  звено.  Что  и  говорить,
    нападение у сборной получилось отменное! Под стать  ей  была  и  защита!  Ею
    руководил капитан "Гладиаторов" Моллин, ему помогали Рей из "Морских  львов"
    и  Кастор  из  "Фараонов".  Мотоциклист-таран  Эйт  Саммерс  был  еще  одним
    представителем "Летчиков".
         За "Скорпионов" кольцевых нападения вывел, конечно же, Стив  Сазерленд,
    чье появление на Кольце вызвало шквал аплодисментов. Ни  одного  из  игроков
    не приветствовали с таким восторгом, как его, но разве кто-то был  в  обиде?
    Ведь это его бенефис - ему и слава! Вместе со Снейком на овал  Кольца  вышла
    тройка его постоянных партнеров - Гай Скотт, Ричи  Корсар,  тягловой  Крейзи
    Эскер. Эскера прозвали Крейзи недаром:  выезжая  на  Кольцо,  он  носился  с
    такой бесшабашностью, что  недоброжелательная  пресса  городов,  из  которых
    прибывали  команды  противника,  писала,  что,  отправляясь  на  Кольцо,  он
    забывает мозги на  скамейке  запасных.  Впрочем,  это  ничуть  не  повредило
    репутации тяглового. Стив предпочел бы, конечно, чтобы с ним  рядом  сегодня
    был Фоке, но, к сожалению, хитрый  и  преданный  Лис,  если  и  наблюдал  за
    игрой, то только с Небес.
         В защите стартовый состав имел элитную четверку, о которой  мог  только
    мечтать любой тренер. Таранный мотоциклист, ловкий Стен  и  кольцевые  Иржи,
    Ян и Яромир. Ни одна команда не могла  похвастаться  положительным  балансом
    своих  звеньев  в  личных  встречах  с  этими   универсалами   "Скорпионов"!
    Прочнейшая защита была основой тактики хардсонситцев, не раз приносившей  им
    успех. Соперник выдыхался в бесплодных  попытках  прорваться  к  корзине,  а
    Стив со своими коллегами по нападению так  терзал  оборону  противника,  что
    тем просто некогда было и подумать о том, чтобы  поддержать  действия  своих
    атакующих товарищей. Ну а  затем,  когда  на  скамейке  запасных  уже  почти
    никого  не  оставалось  и  ресурсы  тренеров  были  практически   исчерпаны,
    "Скорпионы" перестраивались и мощные защитники  шли  вперед.  Они  буквально
    таранили соперника, пробивая бреши, в которые проскакивал Снейк. И жалил  он
    без промаха!
         Прием был не нов. Нужно сказать, что и для  соперников  такая  игра  не
    была  откровением,  они  тоже  старались  дожимать  противника   с   помощью
    защитников.  Но  любая  тактика,  любая  стратегия  -  ничто  без  достойных
    исполнителей. Если что  и  позволяло  Нантвичу  из  года  в  год  выставлять
    сильную команду, так это очень длинная скамейка из  действительно  блестящих
    игроков.  Тех,  кто  в  "Скорпионах"  не  пробивался  даже  в  запасные,   с
    удовольствием брали в основной состав команды  других  городов.  И  там  они
    выходили на первые роли! Да зачем далеко ходить!  Вот  и  сейчас,  в  начале
    игры, из шестнадцати  игроков,  находившихся  на  Кольце,  одиннадцать  были
    родом из Хардсон-сити.
         Сборники, как и ожидалось, предпочли пойти в веерную атаку,  закручивая
    ее по часовой стрелке. Это была старая примета, много раз опровергнутая,  но
    неизменно свято соблюдаемая  всеми,  -  начинать  встречу  атакой  именно  в
    левую, от своей корзины,  сторону.  Но  так  как,  согласно  предварительной
    договоренности в бенефисных матчах  применение  приемов,  способных  нанести
    травму, исключалось, то исключался и  сильный  разгон  мотоциклов.  В  такой
    ситуации главным становились сыгранность, хитрость и чувство локтя. А это  у
    команды хозяев отлажено  гораздо  лучше,  чем  у  прекрасных  игроков  Лиги,
    выступающих  вместе   впервые.   Это   прекрасно   понимали   и   гости,   и
    хардсон-ситские роллерболисты. Хозяева, для  сохранения  интриги,  старались
    не слишком выказывать свое преимущество. Для них  это  было  скорее  веселое
    шоу,  чем-настоящий  поединок,  хотя,  если  тренерам  удастся   раззадорить
    команды, мог появиться и азарт
         Самому же Сазерленду, в  последний  раз  вышедшему  на  Кольцо,  такого
    раззадоривания не нужно  было.  Ему  так  хотелось  хотя  бы  еще  один  раз
    почувствовать дух игры, ощутить радость  прорыва,  радость  точного  броска.
    Нет, Снейк в понуканиях Нантвича не нуждался! Он сам мог подбодрить любого!
         - Ребята, играем! -  привычно  бросил  он  своим  партнерам.  -  Шар  у
    "Летчиков", а значит, они будут его разыгрывать. На прорыв не пойдут!  Ян  и
    Иржи, двиньтесь вперед, покажите, что вы идете на перехват!
         Оба гиганта-защитника выдвинулись каждый со своего  фланга  и,  набирая
    скорость, пошли вперед. Снейк, Ричи, Гай и Крейзи, образуя внутреннюю  часть
    дуги, последовали за ними.
         Соперники  заметили  маневр  и,  пытаясь  растащить   хардсонситцев   в
    стороны, чтобы в  рядах  "Скорпионов"  образовалась  брешь,  сквозь  которую
    можно было бы проскочить, дружно пошли навстречу. Игроки, двигаясь,  как  бы
    разбегались лучами из единого центра,  почему,  этот  тактический  маневр  и
    называли "солнышко". Маневр очень опасный  и  результативный.  Нападавшие  в
    острие просто растаскивали игроков  защищающейся  команды,  и  при  малейшей
    ошибке построения обороны тот, кто  был  с  шаром,  вылетал  на  оперативный
    простор, где и сказывалось отсутствие защитников, ушедших на фланг. Но  если
    атака захлебывалась и шар  попадал  к  быстрым  кольцевым  "Скорпионов",  то
    остальные игроки команды действовали словно створки раковины. Гиганты  Ян  и
    Иржи направлялись в центр и  пресекали  все  попытки  окруженных  соперников
    броситься в погоню, а счастливчик с шаром - обычно это был самый быстрый  из
    тех, кто находился на Кольце, - заносил мяч в беспризорную корзину
         Однако на этот раз все вышло  по-другому.  В  последний  момент,  когда
    один  из  Махлинов  передавал  шар  "гладиатору"  Инстону,   их   траектории
    пересеклись  и  в  стройном  движении  вышла   заминка.   Сазерленд   первым
    сориентировался и, пулей метнувшись к ним, выхватил стальной снаряд!
         Стив спешил, нужно было дать сопернику раскатиться, тогда бы он  поймал
    защиту противника на противоходе и мигом оказался бы за их спинами,  да  еще
    на полной скорости и лицом к корзине! Кто бы его тогда  догнал?!  А  сейчас,
    когда вся четверка защиты перед  ним,  Сазерленду  оставалось  надеяться  на
    чудо - одному ему готового к  обороне  соперника  не  переиграть!  Но  не  в
    привычках Снейка было отступать, рассчитывая на то,  что  команда  поддержит
    своего капитана и в общей свалке что-то выгорит Он рванул вперед!  Сазерленд
    забыл, что сам-то он все это время тренировался, а ребята - кто  лишь  вчера
    прилетел, а кто даже сегодня. Получилось так, что  каждый,  понадеявшись  на
    то, что товарищ в лучшей форме  и  кто-то  другой,  а  не  он,  бросится  за
    Сазерлендом, остался в своей зоне, а  в  итоге  вперед  не  пошел  никто.  А
    Снейку так нужна была поддержка1
         Болельщики, зная, что одному ему  с  четырьмя  противниками,  успевшими
    откатиться в защиту, не справиться, повскакивали  с  мест,  подбадривая  его
    криками. "Снейк, вперед! Снейк, вперед!" - гремело над стадионом.
         Эйт   Саммерс,   водитель   мотоцикла-тарана,   развернувшись   и   дав
    возможность  второму  Махлину,  почему-то  оказавшемуся  вместо  Кастора   в
    защите, ухватился за  специальную  рукоять  и  пошел  на  перехват  беглеца.
    Крейзи,  не  дожидаясь  своего  кольцевого,  рванул  на   помощь   капитану.
    Стремительный  Сазерленд  быстро  сокращал  расстояние,  отделявшее  его  от
    пикета, в который выстроились обороняющиеся. Он тоже понимал,  что  ввязался
    в  очередную  авантюру  с  непредсказуемым  концом.  Во  время   регулярного
    чемпионата его наверняка бы смели с Кольца,  но  как  будет  сейчас,  одному
    богу известно!
         Рев  двух  мотоциклов  приближался.   Снейк   хотел   было   неожиданно
    остановиться, с тем чтобы  мотоцикл  противника  пролетел  мимо,  что  часто
    приводило  к  падению  резко  тормозящего  преследователя.  Однако  шум   на
    трибунах стоял такой,  что  Стив  не  мог  точно  определить  местоположение
    противника. Оставалось только бежать вперед в расчете на  то,  что  партнеры
    уже разворачивают крыло нападения. Тогда подныриванием он  мог  бы  получить
    время для передачи шара ближайшему  игроку  "скорпов"  и  продолжить  атаку.
    Снейк не знал, что из всей команды он может положиться только на Эскера!
         Слыша,  что  рев  становится  все  ближе,  Стив  стал   прижиматься   к
    внутренней части Кольца. Скоро  вираж,  и  мотоциклист  не  может  полностью
    использовать мощность двигателя. Теперь все  зависело  от  того,  чьи  нервы
    крепче: у него или у преследователя?
         Не выдержали нервы у Крейзи. Превысив все  разумные  пределы  скорости,
    он  каким-то  чудом  удержался  на  помосте  и,  первым  настигнув  беглеца,
    притормозил.
         - Снейк, держись! - крикнул он.
         Стив, увидев поддержку, вцепился в  рукоять.  Несмотря  на  тренировки,
    сердце бешено колотилось. Как он любил эту игру!
         - Как пикет будем пробивать?  -  Эскер,  понимая,  что  силовой  проход
    исключен - сегодня это будет не по-спортивному, - ждал решения капитана.
         - Разгоняй! - Сазерленду пришла в голову идея, -  Целься  в  переднего,
    но только не попади в него!  Как  только  я  отцеплюсь,  пройди  так,  чтобы
    отделить тяглового от корзины! Можешь  положить  мотоцикл,  но  только  так,
    чтобы не поломать противника?
         - Трудновато будет... - Крейзи не привык думать о сопернике,  и  теперь
    вопрос капитана застал его врасплох. - Давай лучше...
         В это время Эйт в не менее сумасшедшем рывке,  чем  до  этого  совершил
    Эскер, догнал их, но,  не  справившись  с  управлением,  врезался  в  заднее
    колесо  тяглового  "скорпов"  Оба   мотоциклиста   потеряли   управление   и
    покатились по настилу Причем двухколесная машина Крейзи заскользила прямо  в
    пикет, а мотоцикл Саммерса полетел  в  сторону  тяглового  Али  Хорошо  еще,
    кольцевые сборной вовремя  отреагировали.  Дассер,  уходя  от  столкновения,
    рванул вперед, Моллин вылетел  на  внутреннюю  часть  ограждения  Кольца,  и
    только Рей, хладнокровно подпрыгнув, пропустил мотоцикл под собой.
         Он остался один, один, кто еще мог встретить и перехватить  Сазерленда!
    Но тот,  используя  момент  инерции,  который  придал  ему  Крейзи,  заложил
    глубокий  вираж,  благо  пространство,  освобожденное  от  других   игроков,
    позволяло, и, объехав  по  широкой  дуге  защитника,  не  успевшего  набрать
    скорость, беспрепятственно забросил свой первый шар.
         Крыша арены  "Скорпионов  Хардсон-сити"  приподнялась!  Иначе  как  еще
    объяснить то, что стены клуба смогли выдержать такой рев трибун?  Первая  же
    атака - и такой красавец гол! С галерки послышалось нестройное  пение  гимна
    команды, которое тут же подхватили все остальные трибуны.
         Марко поднялся и стоя приветствовал триумфатора. За ним  поднялась  вся
    свита. Глядя на них, вскочили  все  остальные.  Казалось,  что  сейчас  весь
    Хардсон-сити испытывал чувство единения.
         - Снейк, смотри, даже Президент тебя  стоя  приветствует!  -  прокричал
    Крейзи, поздравляя капитана. - Как мы их сделали!
         - Спасибо, Эскер, - поблагодарил  Сазерленд,  -  без  тебя  мне  бы  не
    удалось ничего сделать!
         - Ерунда,  Стив,  в  любое  время,  ты  только  скажи,   -   усмехнулся
    мотоциклист. - Цепляйся, поедем к нашим! И задай им перца -  мешки,  бросили
    нас двоих!
    
    
         Бульдозер кричал и аплодировал вместе со  всеми.  Но  в  душе  он  рвал
    волосы на голове. Он ревел как медведь, но разве это от  радости?  Хотя  что
    он еще мог, делать? Только  поддерживать  победителя  и  лихорадочно  искать
    выход из положения Взгляд Боба неожиданно-- наткнулся  на  повернувшегося  к
    нему Фолли. Тот находился на трибуне, что была ниже  и  правее  того  места,
    где сидел Бросман. Наверное, Пе был единственным, кто  не  веселился  вместе
    со всеми. Он смотрел на Бульдозера вопросительно.
         "Ну и где твой самозванец?! - говорил его взгляд. - Что  дальше  будешь
    делать? Что предпримешь?"
         Бросман понял все и обреченно пожал  плечами.  Его  переиграли!  Кто-то
    оказался более ловким, более коварным. Дьявольщина,  Виктор!  Это  же  самая
    настоящая подстава! Вот черт, как же он вляпался! Не разгадал такую  простую
    комбинацию. А не догадался потому, что хотел быть обманутым, хотел  поверить
    в чудо. Ну да, конечно же! Акулу  провели  с  Рошалем,  теперь  настала  его
    очередь? Так что же это выходит? Это все те  же  сетевые  шутники  резвятся?
    Получается, что они живы? А может,  их  вообще  не  существует?  Может,  это
    чьи-то хакеры резвятся? Нет, не может быть, Эндрю и  Ваша  тоже  поверили  в
    Живых, а  этих-то  не  проведешь.  Да  и  "потерянные"  погибли...  Что  же,
    выходит, все, чего они с Закаркиным добились,  -  это  гибель  "потерянных"?
    Господи, ну почему ты на  стороне  этих  негодяев?!  Нет,  Боб,  пока  ты  с
    сетевыми жителями не покончишь, не видать тебе успеха! Ни в чем!
         Неожиданно Бульдозер увидел, что Пе делает ему какие-то знаки.  Бросман
    даже не поверил своим глазам! Что он показывает?  Убить?  Кого?!  Его,  Боба
    Бросмана?! Нет?! Так что же он Марко?! Марко?! Убить?! Да он  с  ума  сошел!
    Урод, нужно будет его...
         Фолли, видя, что босса охватил ступор, показал рукой на часы  и  поднял
    вверх указательный палец.  Бульдозер  закатил  глаза.  Что  еще  хочет  этот
    бородатый безумен? Вновь показывает  на  часы...  Указательный  палец...  На
    него, а потом палец резко падает в горизонтальное положение. Бред какой-то!
         И тут Бульдозер заметил, как к  их  трибуне  приблизилась  ослепительно
    красивая молодая женщина. Где-то эту  блондинку  он  видел.  Но  где?  Такие
    красавицы встречаются редко. Да это же Джина... Джина Хекман!  Вот  так-так!
    Невеста Сазерленда! Хотя тот сейчас живет с журналисткой, но все знают,  что
    именно мисс  Хекман  является  официальной  претенденткой  на  место  миссис
    Сазерленд.
         Джину заметили и телохранители.  Двое  громил  метнулись  к  ней,  двое
    выросли  перед  Марко,  который  недовольно  взмахнул  рукой:  Снейк   повел
    "Скорпионов" в очередную атаку!
         - Алан, что еще такое? - возмутился он. -  Вы  еще  на  детей  кидаться
    начните! Это же Джина, невеста нашего Снейка!  Встреть,  извинись  и  узнай,
    что она хочет. Если  просто  пришла  на  игру,  пригласи  сюда,  места  всем
    хватит! Она очень кстати, я как раз хотел переговорить  с  ней  о...  Ну  да
    ладно, чего стоишь, давай беги!
         Алан   быстро   скатился   по   ступеням.    Оттолкнув    шкафоподобных
    телохранителей, он подскочил к красавице, что-то  безуспешно  втолковывающей
    бесстрастно замершим здоровякам. Бесполезное занятие,  кроме  тупой  улыбки,
    от них все равно ничего не добьешься! Мебель есть мебель,  для  того  она  и
    стоит, чтобы не всякий мог ее подвинуть!
         - Джина, ты как всегда обворожительна! -  вмешался  Дюмон.  Ему  всегда
    нравилась невеста Снейка, но сегодня она  была  особенно  хороша.  Ее  глаза
    просто  лучились  и  сияли.  -  Может,  перейдешь  к  нам  на  работу?  Твоя
    ослепительная красота делает самого умного мужчину таким же глупым, как  эти
    чурбаны. Но, тем не менее я прошу за них прощение. Они  просто  остолбенели,
    когда увидели такую неземную  женщину!  Я  их  понимаю  и  прошу  тебя  быть
    снисходительной к ним. И ко мне.
         Мисс Хекман смотрела на учтивого незнакомца непонимающим  остекленевшим
    взглядом. Ей вспомнилось, что она где-то видела его, но это было так  давно,
    как будто в какой-то другой жизни.  Джина  что-то  сказала,  но  из-за  рева
    трибун Дюмон не расслышал. Однако  по  ее  глазам  понял,  что  она  его  не
    узнает.
         - Джина, ты что, не узнаешь меня? - спросил Алан. - Я начальник  личной
    охраны Симоне!
         - Марко? - Глаза холодной красавицы вспыхнули еще  ярче.  -  Мне  нужен
    Марко! Да-да, я должна найти Марко!
         Алан  насторожился.  Что-то  в  поведении  молодой   женщины   ему   не
    понравилось. Но что? Если бы Дюмон не помнил слов Смотрящего,  что  он  тоже
    хочет переговорить с мисс Хекман, то без  раздумий  отправил  бы  ее  домой.
    Возможно, дал бы охрану. Но раз босс дал такую команду...
         Растерявшись, он повернулся к трибуне, может,  Симоне  подаст  какой-то
    знак, но тот смотрел не отрываясь на Кольцо. А на  них  внимательно  смотрел
    Бульдозер.  Дюмон  отметил,  что  взгляд  его  был  отнюдь  не  дружелюбным.
    Завидует? Возможно, Алан толком  не  понял.  Едва  их  взгляды  встретились,
    Бульдозер тут же отвел глаза. Затем как-то неестественно  вздрогнул,  словно
    бы его передернуло, и посмотрел куда-то вбок. Может быть, и на это Дюмон  не
    обратил бы внимания, но Боб смотрел туда  с  такой  надеждой,  что  Алан  не
    удержался и проследил его взгляд.  Если  бы  Дюмона  не  отвлекала  мысль  о
    Джине, он бы сделал это быстрее, а так ему удалось заметить  лишь  блестящий
    затылок быстро отвернувшегося человека.
         Глава  телохранителей  насторожился.  Он   инстинктивно   почуял,   что
    происходит нечто такое, что требует его внимания, и нужно срочно  избавиться
    от блондинки.
         - Джина, Марко ждет тебя! - Наклонившись к красавице, он  произнес  эти
    слова прямо ей в ухо. - Сядь рядом...  вон  видишь  место  свободное?  Будет
    перерыв, Марко сам тебя спросит!
         - Марко?
         - Да-да, Марко!
         Алан растерялся. Черт, неужели она под наркотиком? Как не  вовремя!  Он
    должен срочно проследить за развитием ситуации, а тут эта...
         - Ну иди же! - почти крикнул он, но шум поглотил его слова.
         Тогда Дюмон решил действовать.  Он  слегка  подтолкнул  мисс  Хекман  к
    трибуне, рассчитывая, что она поймет, но блондинка словно приросла к  месту.
    Она пыталась что-то сказать Дюмону, но  крики  и  хлопки,  последовавшие  за
    очередным маневром на Кольце, заглушили ее слова. Видя,  что  ему  никак  не
    удается ее растормошить, Дюмон махнул рукой одному из телохранителей.
         - Это Джина Хекман, невеста нашего Стива Сазерленда, -  пояснил  он,  -
    Отведи ее на трибуну, пусть посидит  где-нибудь  неподалеку  от  Симоне.  Он
    хочет поговорить с ней, но, наверное, сможет это сделать только после  игры.
    При таком шуме не то что  говорить,  на  пальцах  и  то  не  объяснишься!  И
    присматривай за ней, кажется, она под дозой!
         Телохранитель кивнул:
          - Мисс Хекман, пойдемте, я вас проведу! - Телохранитель, незадолго  до
    этого скалой преграждавший ей путь, теперь был само почтение. Чтобы ей  было
    слышно, он вежливо склонился к самому уху женщины.
         Джина  что-то  пробормотала  в  ответ,  но  разве  в  таком  гвалте  ее
    услышишь?
         - Мисс Хекман, здесь очень шумно, и я вас не слышу! Если вы  позволите,
    я проведу вас и найду место поудобнее, откуда вам все будет видно!
         - Мне нужен Марко! - наконец услышал он ответ.
         - Мистер Симоне ждет вас. - Телохранитель убедился, что  его  начальник
    знал,  что   говорил,   -   похоже,   дамочка   что-то   приняла.   Придется
    контролировать ее  поведение.  Ну  и  хорошо,  появился  повод  посидеть  на
    трибуне, а не стоять столбом в проходе.
         Дюмон, освободившись от мисс Хекман, вернулся к своим обязанностям.  Он
    встал так, чтобы видеть обоих, Бульдозера  и  того,  с  кем  он  обменивался
    взглядами, и незаметно посмотрел  на  Бросмана.  Тот,  казалось,  совсем  не
    следит за игрой. Он напряженно следил за  каждым  движением  блондинки!  Вот
    так номер, мужское, что ли, взыграло? Усмехнувшись, Дюмон перевел  взгляд  в
    ту сторону, куда не так  давно  смотрел  Бросман.  И  тут  же  встретился  с
    колючим взглядом следящего за ним лысого  бородача.  Ого,  это  же  Джузеппе
    Фолли, мозгляк из штаба Бульдозера! Что это? Они пришли  игру  смотреть  или
    глазки друг другу строить?
         Фолли, наткнувшись на пристальный взгляда Алана, и не подумал  отводить
    глаза. Наоборот, он повел себя как-то странно! Продолжая  смотреть  в  глаза
    Алана, карлик вдруг начал что-то говорить. Но, судя по спокойному  выражению
    лица и по тому, что  губы  его  лишь  слегка  шевелились,  бородач  бормотал
    что-то себе под нос. Это было так странно и нелепо, что Дюмону  на  какое-то
    мгновение показалось, будто он попал в сказку и злой колдун произносит  свои
    заклинания. Ему захотелось подойти к уродцу и треснуть его по  лысине,  чтоб
    не  выделывался.  И  уж  совсем  неожиданно  Дюмона  охватила  вдруг   такая
    неудержимая ненависть,  что  он,  не  отрывая  глаз  от  карлика,  шагнул  к
    трибуне, где тот сидел. Это был его последний шаг. Начальник  личной  охраны
    Смотрящего ступил в пустоту и кубарем покатился вниз по ступенькам...
         Телохранители, увидевшие, что их начальник ни с того ни  с  сего  упал,
    повскакивали со своих мест. Перед Марко выросла живая стена, и он снова,  не
    видя причины для паники, накричал на них:
          - Что вы сегодня как болванчики передо мной встаете? Вам  что,  больше
    делать нечего, кроме как мне мешать игру смотреть?
         - Босс, Алан упал! - пробубнил один из них, старший в паре.
         - Упал - встанет, не маленький! - пробормотал Марко, но этих  слов  уже
    никто не услышал.
         Еще один шар упал в корзину гостей, трибуны взревели. Болельщики  снова
    были на ногах. Крики радости и восторга  достигли  апогея.  Симоне,  который
    из-за перебранки пропустил гол и даже не  увидел,  кто  его  забил,  сердито
    посмотрел на виновников досадного инцидента. Те,  в  отличие  от  остальных,
    почему-то сидели, прислонившись друг к другу  и  опустив  голову  на  грудь.
    Внезапно один из  них  начал  медленно  падать  вниз,  под  сиденье.  Второй
    закатил глаза и сполз следом за ним.
         Марко  быстро  обернулся  назад,  где  должен  был  сидеть   еще   один
    телохранитель.  Тот  сидел  с  запрокинутой  головой.  Его  широко  открытый
    перекошенный рот говорил о том, что  на  него  рассчитывать  нечего.  Симоне
    медленно, стараясь не  привлекать  внимания,  посмотрел  направо.  Бульдозер
    сидел не шелохнувшись, как будто лом  проглотил,  но  при  этом  старательно
    скашивал глаз на Смотрящего. "И ты, Брут! Ах ты  гадина!  Знал,  что  можешь
    предать, но не  думал,  не  верил,  что  решишься!  -  пронеслось  в  голове
    Марко. - Ах мерзавец, неужто против своего Смотрящего пошел! Позор падет  на
    всю общину"!
         Это было  последнее,  о  чем  успел  подумать  Смотрящий  Хардсон-сити.
    Джина, вдруг обретшая потерянную было  быстроту  мысли,  вскочила  с  места,
    бросила взгляд на  сидевшего  рядом  с  ней  телохранителя  -  тот  был  без
    сознания, - выхватила из его  кобуры  форсированный  импульсник  и  включила
    генератор. Свиста никто в таком шуме не услышал.  Мисс  Хекман,  не  обращая
    внимания на окружающих, быстро прицелилась и нажала спуск. Усиленный  заряд,
    способный с близкого расстояния пробить любой бронежилет  скрытого  ношения,
    врезался в левый бок Симоне. Выстрел был  точен,  заряд  буквально  разорвал
    Марко пополам. Фонтаном крови вперемешку с  ошметками  мяса  окатило  гостей
    Смотрящего.
         Шок, охвативший  всех  вокруг,  первым  преодолел  Бросман.  Метнувшись
    вниз, под кресла, он вытащил у лежавшего без чувств телохранителя  такой  же
    импульсник и ответным выстрелом снес голову  растерянно  вертевшей  в  руках
    оружие  Джине.  Вспышка  привела  в  чувство  всех  остальных.  Крик,   шум,
    паника...  Бросман  успел  заметить,  как  Фолли  метнулся  в  проход  между
    трибунами.
    
    
                                      ГЛАВА 14
    
         Снейк  шел  к  своему  последнему  хеттрику,  когда  в   секторе,   где
    находилась трибуна с руководством Империи, поднялась странная  суматоха.  На
    стадионе было
         так шумно, что Сазерленд, как и остальные игроки, не мог  слышать,  что
    там кричат,  но,  судя  по  сутолоке  и  нескольким  вспышкам  форсированных
    импульсников, случилось что-то серьезное.
         Предчувствуя  беду,  Стив  остановился.  Глядя  на  него,   замерли   и
    остальные игроки. Снейк, знавший, где сидел Марко, отметил, что как раз  там
    эпицентр паники. "Что же могло произойти такое, что все так  засуетились?  -
    подумал Сазерленд. - Марко! Только если с ним... Господи,  неужели  с  Марко
    что-то случилось?"
         Нет, в это невозможно было поверить. Снейку  даже  в  страшном  сне  не
    могло присниться, что со Смотрящим может произойти беда. Это  несправедливо,
    этого не должно быть! Но в ответ, словно бы  издеваясь  над  ним,  из  сотен
    глоток вырвался крик: "Убили! Смотрящего убили!"
         У  Стива  словно  тисками  сжало  сердце.  Он  как  был,  на   коньках,
    перемахнул ограждение, пулей пронесся по подземному переходу для игроков  и,
    добежав до лестницы, ведущей к трибунам, рванул вверх.  Когда  Стив  добежал
    до сектора, толпа жадных до зрелищ  зевак  значительно  выросла.  Сазерленду
    стоило большого труда  пробиться  сквозь  строй  любопытствующих.  Растолкав
    тех, кто стоял перед ним, он оказался в центре  места  трагедии.  Перед  ним
    открылась страшная картина - в углу сектора  в  большой  луже  крови  лежала
    женщина. То, что это женщина,  можно  было  понять  только  по  платью,  уже
    побуревшему от крови. Головы у трупа не было, но сердце  продолжало  биться,
    и кровь, темная, почти черная,  редкими  пульсирующими  толчками  продолжала
    стекать на почерневшее покрытие пола. Боже, что же здесь  произошло?  И  кто
    эта женщина? Откуда она взялась и что здесь делала? И самое главное - что  с
    Марко?
         Снейк поискал знакомые лица. В толпе он заметил  растерянных  Гридса  и
    Граббе.  Они  стояли  чуть  поодаль  и  о  чем-то  спорили.  Ни  Симоне,  ни
    Бульдозера Сазерленд не заметил. Ну правильно, скорее всего, Алан  вывел  их
    в безопасное место! Вот только непонятно, как  Дюмон  мог  вообще  допустить
    этот кошмар!
         Стив стал пробиваться к  Граббе.  Если  кто  и  знает  что-нибудь,  так
    только он. По должности обязан! Но толпа, возбужденная видом  крови,  а  еще
    больше слухами, не узнавала своего  кумира.  А  пробиваться  сквозь  плотную
    массу  людей,  имея  на  ногах  роликовые   коньки,   было   Уделом   весьма
    затруднительным К тому времени, когда Стив добрался до  цели,  имперцев  там
    уже не было. Разозленный, Сазерленд, пользуясь тем, что  в  своей  обуви  он
    был чуть ли  не  самым  высоким  в  толпе,  еще  раз  огляделся.  Ни  одного
    знакомого лица он так и не увидел.
         Раздосадованный Снейк оттолкнул особо  напиравшего  на  него  зеваку  и
    направился к лестнице. Он уже сделал несколько шагов, когда  его  окликнули.
    Стив вначале  даже  не  поверил,  что  в  этом  скопище  жадных  до  зрелища
    обывателей отыскался  кто-то  знакомый.  Повернувшись  на  голос,  Сазерленд
    поискач  глазами  того,  кто  его  позвал.  Ну  конечно,  кто  еще  мог  ему
    попасться? Это был Дэвид Пирс собственной персоной! Нюх  у  него  на  трупы,
    что ли?
         - Стив, ты что здесь делаешь? - спросил инспектор  вместо  приветствия.
    Не дожидаясь ответа, он повернулся к прибывшим с  ним  полицейским  и  отдал
    несколько коротких команд. - Вот уж не ожидал тебя  здесь  увидеть!  -  Пирс
    снова смотрел на Сазерленда. Сине-зеленое пятно  у  него  над  головой  было
    пронизано легкой дымкой недоверия.
         Стив удивился. Кому  это  он  не  доверяет?  Судя  по  тому,  что  взор
    инспектора направлен на него, Стива, получается, что он сомневается  в  нем!
    Бред какой-то, ведь Сазерленд не успел еще сказать ни единого слова! С  чего
    тогда инспектор ему не доверяет?
         - Дэвид, объяснись, я тебя не понимаю!  -  Слова  инспектора  озадачили
    Стива еще больше. - Это почему я не должен был быть здесь?
         - Ты чего, совсем? Подожди, ты что, не знаешь, что здесь  случилось?  -
    Пирс с сомнением посмотрел на злого и растерянного. Сазерленда.  -  Впрочем,
    с твоей
         способностью встревать в различные истории,  ты  можешь  быть  и  не  в
    курсе.
          - Дэвид, ради бога, скажи же наконец, в чем дело? Что  тут  произошло?
    Кто эта женщина?
         Пирс еще раз внимательно посмотрел на  Сазерленда.  Глаза  полицейского
    быстро прошлись по его одежде, рукам, вернулись к лицу.
         - Эта женщина - твоя невеста, Джина Хекман! - ответил Дэвид. - А  убита
    она за то, что стреляла в Марко Симоне. Надеюсь, знаешь такого?
         - Джина... Марко... - растерянно  пробормотал  Сазерленд,  -  Не  может
    быть! Я ее не приглашал. Как она вообще сюда попала?
         - С этим вопросом не ко мне! - отмахнулся  Пирс.  -  Правда,  теперь  я
    вижу, что и не к тебе. Ты, случайно, не уходил с Кольца? Все это время?
         - Дэвид, мне не до шуток! - огрызнулся Снейк. - Что с  Марко?  Надеюсь,
    он не слишком пострадал?
         - Не слишком? Стив, опомнись, Симоне убит!  Его  надвое  разорвало!  Не
    знаю почему, но на нем не было бронежилета, а форсированный  импульсник,  да
    еще в упор - это не слабее штурмового лучемета будет!
         - Смотрящий мертв? - Господи, знал бы кто, как  трудно  произнести  эти
    два слова вместе! Марко просто не должен, не может умереть!
         - Теперь  тебе  понятно,  почему  я  удивился,  что  ты  еще  здесь?  -
    Инспектор, сообщая Сазерленду информацию, одновременно буравил его  глазами.
    Но ничего подозрительного в растерянном, убитом горем роллерболисте  он  так
    и не нашел. Пирс, конечно же, не  думал,  что  тот  Сазерленд,  которого  он
    знал,  мог  быть  причастен  к  таким  событиям,  просто  в   нем   сработал
    профессиональный навык, привычка  подозревать  всех.  Стив  явно  ничего  не
    знал, об этом говорит уже то, что он все еще здесь. Был бы он виновен...  Да
    нет, чтобы тут торчать, нужно или быть полным идиотом,  или  иметь  стальные
    нервы.
         - Стив, мне кажется, у тебя могут  быть  неприятности.  -  Дэвид,  видя
    состояние старого знакомого, решил ему  немного  помочь.  -  Я  бы  даже  не
    взялся  предугадывать  события!  По  уму,  тебе  сейчас   нужно   отсидеться
    где-нибудь, чтобы под горячую руку не попасться. Все, кто причастен к  этому
    делу, постараются на тебя стрелки перевести. И как эту  сумасбродку,  Джину,
    угораздило в такое дело встрять?
         - Джину? - Смысл слов доходил до Сазерленда с некоторым замедлением.  -
    А как  она  оружие  нашла?  Послушай,  а  ты  ничего  не  перепутал?  Она  и
    стрелять-то, наверное, не умеет!
         - Стив, если ты сейчас не спрячешься, то  очень  скоро  сможешь  задать
    эти вопросы ей лично! - Пирс начал злиться. Ну  нельзя  же  вот  так  терять
    голову! - Снимай коньки и линяй из города! Или давай... Нет, в  камере  тебя
    не спрячешь, там еще быстрее найдут! Давай, Стив, вали отсюда, не стой!
         Роллерболист больными глазами посмотрел на инспектора:
          - Дэвид, но я же ни в чем не виноват! -  Сазерленд  развел  руками.  -
    Почему я должен прятаться?
         - Ты  что,  дурак?  Или  очень   талантливо   прикидываешься?   Знаешь,
    получается неплохо! - Пирс уже  не  стеснялся  в  выражениях.  -  Джина  чья
    невеста?
         - Да я с ней не виделся уже с того времени, как...
         - Кто знал, что Марко будет на игре? Ты знал?
         - Знал! Но это еще  ни  о  чем  не  говорит!  -  Стив  постепенно  стал
    приходить в себя. Он посмотрел на пятно. Кажется, Пирс  искренен!  -  Ладно,
    Дэвид, думаю, что я начал понимать тебя. Спасибо за заботу,  но  я  не  хочу
    прятаться. Моей вины здесь нет!
         Сазерленд повернулся и пошел в сторону  лестницы,  ведущей  на  Кольцо.
    Подходя к раздевалке, он не услышал привычного шума,  в  дни  матчей  всегда
    раздающегося  из  этого  гулкого  помещения.   Наверное,   игроки   еще   не
    спускались, решил Сазерленд и вошел.
         - А, вот и наш чемпион! - Мрачно улыбаясь, навстречу ему шел  Акула.  В
    руке авторитета был импульсник. Позади него, в  глубине  зала,  Стив  увидел
    почти всех игроков обеих команд. Трое бойцов Акулы держали их  под  прицелом
    короткоствольных быстродействующих лучеметов Этим  и  объяснялась  тишина  в
    раздевалке. - Знал бы ты, Снейк, как мы заждались тебя Я  уж  грешным  делом
    подумал, что ты в бега ударился1
         Пятно над имперцем светилось самодовольством, злорадством и чем-то  еще
    мерзким, но чем, сейчас Стив не мог определить. Фишер, не  спуская  глаз  со
    Снейка, достал коммуникатор и набрал номер.
         - Боб? Это я, Брайан! - доложил он - Мы его взяли!
         - Не сопротивлялся? - В тишине, царившей в  помещении,  голос  Бросмана
    был слышен не только Акуле, но и рядом стоящим.
         - Как увидел излучатель у носа, так  и  присмирел!  Куда  вся  важность
    делась! - куражился Фишер. Его зависть к удачливому игроку наконец  получила
    выход. - Так уверовал в свою неуязвимость, что.. Короче,  он  нас  здесь  не
    ждал, думал переодеться и слинять по-тихому!
         - Давайте его сюда,  ко  мне!  -  потребовал  Брос-ман.  -  И  этого...
    здорового... Коса тоже найдите! Нужно всю их шайку накрыть!
         - Коса тоже привезти к тебе?
         Акула, почувствовав, что настает час его возвышения, готов был  вылезти
    из собственной шкуры. Он понимал,  что  говорит  с  будущим  Смотрящим,  так
    почему бы не показать ему свое рвение? Чем он хуже  Дюмона?  Тем  более  что
    того тоже уже нет...
         - Если  будет  сопротивляться,  мочите!  -  Бульдозер  торжествовал,  -
    Хватит нам с этими фраерами в сантименты играть!  Доигрались  уже!  Змею  на
    груди пригрели
         Снейк от двусмысленности этих слов вздрогнул. Боб, какая же ты  гадина!
    Уж ты-то знал, что Стив последний, кто мог желать смерти Симоне. Но что  они
    сказали про Оскара? Мочить? Нет уж, этого Сазерленд не допустит! Пусть  даже
    придется кидаться голой грудью на лучеметы.
         Сазерленд  обвел  взглядом  зал  раздевалки.  Сколько  же  здесь  людей
    Империи? Трое стоят возле игроков.  У  окна  еще  двое.  Снейк,  расстегивая
    застежки на  ботинках  коньков,  скосил  глаз  на  дверь  И  там  двое.  Все
    обученные, все знают свое дело. Черт, не сбежишь!  Но  как  же  предупредить
    Оскара?
         Стив еще раз посмотрел на тех, кто так недавно был  с  ним  на  Кольце.
    Большинство смиренно смотрели в пол. Трусы! Сплошной ковер из пятен  страха,
    только в трех, нет, в четырех  местах  он  был  разрежен  огнем  негодования
    Сазерленд присмотрелся. Нет, не все послушно выполняли требование  имперцев!
    "Скорпионы" Яромир,  Крейзи  и  Рей  из  Баксонвиля  напряженно  следили  за
    Сазерлендом. Нет, вот и  Ян  тоже  поднял  голову,  будто  спрашивает  Стива
    глазами, как тому помочь. "Скажи, что нам делать, - говорил  его  взгляд.  -
    Дай команду, мы поддержим!"
         У Снейка потеплело на душе. Откровенно говоря, он и на такую  поддержку
    не  рассчитывал!  Выступить  против  Империи...  для  этого  нужно   немалое
    мужество. Ребята рисковали, но это их не  останавливало!  Может,  кто-то  из
    них начал бы драку, даже  не  дожидаясь  клича  капитана,  и  только  боязнь
    нарушить планы Сазерленда удерживала их  от  последнего  шага.  Блеск  в  их
    глазах не  оставлял  сомнений  -  роллерболисты  готовы  драться  за  своего
    товарища!
         Отрицательно мотнув головой, Сазерленд дал знать друзьям, чтобы они  ни
    во что не вмешивались. Стив не хотел их гибели.  Он  еще  надеялся  доказать
    свою невиновность.
         Одновременно  с  этим  Снейку  пришла  в  голову  одна  важная   мысль.
    Вспомнив, как они обменивались на Кольце условными знаками, Сазерленд  решил
    прибегнуть к помощи друзей. Он хотел  попросить,  чтобы  кто-нибудь  из  них
    разыскал Коса и предупредил  о  грозящей  ему  опасности.  А  уж  Оскар  сам
    сообразит, что дальше делать. Главное, чтобы он  нашел  Джордана  и  сообщил
    ему о происшедшем.
         Стив вновь  бросил  взгляд  в  глубину  зала  и  встретился  глазами  с
    Яромиром. Несколько  незаметных  движений.  Защитник,  ожидавший  сигнала  к
    атаке,  непонимающе  качнул  головой.  Сазерленд  повторил,  но   медленнее.
    Кажется, Яромир стал  понимать,  он  что-то  хотел  уточнить  и  даже  начал
    ответные жесты, но сделал это  несколько  нервно,  и  их  обмен  знаками  не
    укрылся от Тано Манкузо, который тоже был здесь.
         - На пол, суки, на пол! - заорал он и выпустил серию зарядов из  своего
    короткоствольного лучемета. Пучки света пронеслись над  головами  участников
    матча. - Я вам покажу, как маяковать! Быстро на пол! Мордой вниз! И  не  дай
    бог, кто башку поднимет. Отстрелю без предупреждения!
         Грозное  уханье,  сопровождавшее  генерацию   импульсов,   смертоносные
    вспышки над головами и падающие куски разносимой на куски мебели  и  отделки
    помещения произвели должное впечатление. Роллерболисты поняли,  что  с  ними
    не шутят, и быстро выполнили команду. Если  и  после  такого  предупреждения
    остался кто-то готовый  рискнуть  шкурой  и  прийти  на  помощь  Снейку,  то
    увидеть это было все равно невозможно, потому что все  старательно  смотрели
    в пол. Зрелище было настолько неприятным,  что  Стив  отвернулся.  Ему  было
    больно смотреть, как оскорбляют его друзей. Они унижены и растеряны,  но  он
    все равно любит всех, кто выходил с  ним  на  Кольцо!  Это  достойные  люди,
    просто их застали  врасплох.  Все  уже  слышали  об  убийстве  Смотрящего  и
    понимают, что с имперцами сейчас лучше не спорить.
         - Я готов! - Стив, дабы избавить коллег от унижения,  решил  не  тянуть
    время. - Хватит над людьми издеваться! Пошли!
         - Не спеши! Твое время командовать закончилось! - Акула упивался  своей
    властью. - Теперь я решаю,  что  и  когда  делать!  И  что-то  подозрительно
    быстро ты собрался. Может быть, твой  хваленый  супермен  должен  появиться?
    Это было бы здорово! Посмотрим, где и в каком месте он супер!
         Снейк презрительно посмотрел на бахвала.  Интересно,  отважился  бы  он
    так говорить, если бы Оскар был здесь?
          - Что же, попробуй... - усмехнулся он. Сазерленд  окончательно  пришел
    в себя. Он снова был капитаном "скорпов", способным вести за  собой  грозную
    команду. - Как бы потом на тебя смотреть не приходили.  Как  на  человека...
    ублюдка с глазами на затылке!
         Акула замахнулся для удара, но сдержался. Опустив лучемет,  которым  он
    хотел воспользоваться, Фишер криво ухмыльнулся.
         - Поговори, поговори... - злорадно прошипел он, -  Потом  не  говорить,
    выть будешь!
         Вот так бы и заехал рукояткой лучемета прямо в зубы  этому  красавчику!
    Жаль, Бросман предупредил,  что  волос  с  головы  роллерболиста  не  должен
    упасть. Счастье Змея, что завтра авторитеты соберутся на  сходку.  Наверняка
    будет разбор, и туда вызовут Снейка... Нет, хорошо, что  он  сдержался,  Боб
    прав, - бить рожу Сазерленду нельзя! Пока нельзя. Но вот потом...
         Акула был уверен, что сумеет выпросить у Бульдозера пару  минут,  чтобы
    поработать над Снейком. Вот тогда пусть поумничает! А Брайан  отведет  душу!
    Ох как отведет, давно этого желает!
         Писк коммуникатора прервал его размышления.
         - Акула? Ты еще там? - Рык Бульдозера рвал  мембрану.  -  Я  же  сказал
    тебе, что жду этого гаденыша!
         - Боб, а может,  еще  пару  минут  подождать?  -  вопросительным  тоном
    произнес Акула. - Я чувствую, что этот Кос скоро объявится, вот я  их  двоих
    и доставил бы тебе!
         - Да? - В голосе Бросмана появились  нотки  сомнения,  -  Может,  ты  и
    прав. Знаешь, мне очень не хочется рисковать спортсменом. Давай его сюда,  в
    наручниках и под присмотром двоих нет,  троих  твоих  бойцов!  Отбери  самых
    надежных! А сам подожди громилу,  тот  действительно  никуда  не  денется  и
    зайдет в раздевалку за своим хозяином! О! Точно, выводи  Снейка  под...  Ну,
    надень ему... или вот что, - возьми что-нибудь из  одежды  длинное  такое  и
    накинь ему на голову!
          - Не переживай, босс, все сделаем как надо! - Акула всем  своим  видом
    демонстрировал Бросману готовность  выполнять  его  команды.  -  Доставим  в
    лучшем виде!
         Закончив разговор, Акула подал знак одному из стоявших у  окна  бойцов.
    Тот подошел.
         - Остин, возьми Кабана  и  Чатла,  замотайте  чемпиону  башку  тряпьем,
    здесь  его  полно,  и  давайте  на  выход.  Ребята  вас  прикроют!  Отвезешь
    этого...  -  Брайан  мотнул  головой  в  сторону  Сазерленда,  -   прямо   к
    Бульдозеру, он ждет! Смотри, головой отвечаешь!
         Имперец кивнул:
          - Понял, Брайан, прямо к Бульдозеру!
         Остин забрался в один шкафчик для одежды, затем в другой. Нашел  чью-то
    спортивную куртку, намотал ее на голову Сазерленду и показал Фишеру.
         - Вот так пойдет, как ты думаешь? В этом виде  у  Снейка  был  довольно
    жалкий вид, что весьма позабавило Акулу.
         - Отлично! Не забудь надеть наручники, - одобрительно сказал  он.  -  И
    повнимательней там будьте! Он Бросману целый нужен!
         Остин  заломил  руки  Сазерленда  за  спину  и   застегнул   нейлоновые
    браслеты.
         - Давай! - Солдат толкнул Сазерленда к выходу.
         - Да, Остин! - окликнул  его  Фишер.  -  Учти,  Бросман  теперь  станет
    Смотрящим, так что будь с ним  там  поосторожнее!  Мало  ли,  как  дело  еще
    повернется...
    
    
         Остин  долетел  до  здания  Империи  без  приключений  Встав  на   свое
    привычное место на стоянке, он первым  вышел  из  машины  и  опешил.  К  его
    несказанному изумлению, их встречал  сам  Боб  Бросман!  Во  как  Бульдозера
    припекло! Остин совсем потерялся при  виде  таких  важных  персон,  а  возле
    Бульдозера были еще и другие высокопоставленные  имперцы,  вот  только  кто,
    оробевший Остин сразу и не признал, вернее, он их  вообще  не  знал,  просто
    догадывался, что это должны быть важные люди, раз они с Бросманом!
         Остин засуетился. Он побежал  открывать  дверцу  со  стороны  пленника.
    Кабан и Чатл,  выскочившие  следом  за  ним,  помогли  Они  втроем  вытащили
    Сазерленда и поставили его перед кандидатом в Смотрящие
          - Вот ты и дома! - сказал Бросман. Уж очень зловеще  сказал  У  бойцов
    из бригады Акулы от этого голоса холодок пробежал по коже
         Снимите с него наручники!  -  приказал  Бросман.  Перепуганному  Остину
    пришлось дважды набирать код на замке. Сняв  оковы,  он  подвел  пленника  к
    боссу. Страх, который внушал ему новый Смотрящий, перешел в  панику.  Остину
    даже показалось, что Бульдозер увеличился  в  размерах.  Он  возвышался  над
    всеми!
         - Хорошо, - наконец  проговорил  Бросман,  -  молодцы!  Я  доволен.  Ну
    ладно, о наградах потом поговорим, никого не забудем!  А  сейчас  давайте  к
    Акуле и постарайтесь привезти мне этого Коса!
         Остин кивнул. Он и сам хотел поскорее убраться отсюда.
         Бросман повернулся к Сазерленду.
         - А с тобой мы сейчас очень мило побеседуем, - медленно, смакуя  каждое
    слово, произнес он.  На  лице  торжествующего  Бульдозера  играла  злорадная
    улыбка. - Расскажешь, как ты дошел до жизни такой!
    
    
         Оскар опоздал всего на несколько минут. Стив и его конвой уже  улетели.
    Узнав от инспектора  Пирса,  что  Сазерленд  совсем  недавно  был  на  месте
    происшествия, но потом, после  предупреждений  Дэвида,  ушел  переодеваться,
    гигант хотел  было  рвануть  следом,  но  не  смог  это  сделать.  Дотошному
    полицейскому  вдруг  вздумалось  немедленно  допросить  Коса.   Пирс   хотел
    выяснить, где тот был в  момент  тройного  убийства.  Да,  именно  тройного!
    Оказалось, что в суматохе, которая поднялась  вокруг  трупа  Смотрящего,  не
    сразу заметили, что есть еще один погибший. Кто-то ловкий сумел всадить  нож
    в Алана Дюмона.
         Пока Оскар убеждал инспектора в своей непричастности,  что  в  общем-то
    ни у кого не  вызывало  сомнений,  время  было  упущено,  Сазерленда  успели
    увезти! Но  Кос  не  знал  об  этом  Собирая  по  дороге  своих  архаровцев,
    разбредшихся на время игры, он влетел в коридор, ведущий в  раздевалку,  как
    раз в тот момент, когда  туда  заходил  Иржи  Гавел,  тренер  сборной  мира.
    Несмотря на все беды сегодняшнего дня, Гавел не потерял присутствия  духа  и
    счел своим долгом организовать отправку игроков  в  свои  команды.  Назначив
    время сбора, он подождал возле аэробуса, который должен был отвезти  команду
    в гостиницу. Когда  же  никто  так  и  не  появился,  он  рассердился.  Срыв
    бенефисного матча - это еще не повод для нарушения дисциплины, не  для  того
    он признан самым авторитетным тренером, чтобы его указания так  бесцеремонно
    игнорировались. Он должен высказать  свое  мнение  наглецам  и  сделает  это
    немедленно!
         Наверное, он  зря  погорячился,  но  зато  неестественная  скорость,  с
    которой  он  влетел  в  помещение,  позволила  Оскару  заподозрить,  что   в
    раздевалке происходит что-то неладное. Мозг, сформированный гением  Шарояна,
    мгновенно просчитал ситуацию, и Кос понял, что спешить следом за Гавелом  не
    стоит.
         На душе стало тревожно. Итак, Смотрящий мертв  и  ему  все  равно,  что
    будет дальше. А вот кому придется несладко, так это Стиву! Ситуация явно  не
    в  его  пользу,  а  то,  что  сейчас  произошло  с  тренером  сборной  мира,
    показывает, что догадки Оскара небезосновательны
         Как бы то ни было, а проверка не помешает. Кос  достал  коммуникатор  и
    набрал номер Сазерленда.  Коммуникатор  не  отвечал.  Со  все  усиливающейся
    тревогой Кос  стал  набирать  команду  входа  на  сайт  Живых,  но  пришлось
    прерваться. В коридоре появился один из тех, на кого Оскар  возлагал  особые
    надежды.
         Это был Руди Варвар. Он первый откликнулся на призыв своего  командира.
    Скоро должны были подтянуться и остальные бойцы  отряда,  и  Кос  не  хотел,
    чтобы их увидели раньше времени. Пока еще никто  ничего  не  предъявляет,  и
    излишняя демонстрация готовности сторонников  Сазерленда  может  ему  только
    повредить.  Сделав  знак  Руди,  чтобы  тот  спрятался   за   колоннами,   и
    перехватывая остальных, Оскар повторил попытку связаться со Стивом.  Но  тот
    по-прежнему  не  отвечал.  Тогда  Кос  вызвал  Криса.  На  дисплее  появился
    индикатор времени поиска Обычно стрелка не успевала  пройти  и  треть  пути,
    как Джордан появлялся,  но  на  этот  раз  перед  глазами  Оскара  появилось
    сообщение, что связь установить не удалось. Такого еще  не  было!  Тревожась
    все больше, Кос повторил вызов. С тем же результатом.
         Да, пожалуй, прав был Стив, когда жаловался, что Крис всегда  пропадает
    в самый неподходящий момент.  Сейчас  Оскару  пришлось  самому  убедиться  в
    этом. Что же, придется действовать по собственному разумению.
         Оскар еще раз посмотрел на дверь, которая отделяла его  от  раздевалки.
    Знать бы, что там происходит! А главное, там ли Сазерленд? И  что  случилось
    с  Джорданом!  Почему  никто  не  отзывается  на  вызов?  Господи,  как   же
    отвратительна эта неизвестность! Ну ладно, Сазерленд попал... Да, попал  под
    интригу,  закрученную  Бульдозером.  Кос  в  этом  не  сомневался.  Убийство
    Смотрящего мог организовать только Бросман. Остальным это просто  не  нужно!
    Как известно, предают только свои. И то, что стрелки  переведут  на  Снейка,
    тоже  понятно  -  Бросман  расчищает  путь  к  короне.  Так   что   молчание
    коммуникатора  роллерболиста  вполне  объяснимо.   Но   что   мешает   Крису
    откликнуться на вызов, просто непонятно.  Или  понятно?  Быть  может,  снова
    вирусы?  Боже,  неужели  новая  атака  Бульдозера?   Тогда   она   оказалась
    удивительно синхронизирована по времени с убийством Симоне! Вот, гад,  умеет
    организовывать операции!
         Кос сокрушенно качнул головой. Как же  он  сразу  не  догадался!  Нужно
    было предполагать, что если Бульдозер знает о жизни  Сети,  то  атака  будет
    комбинированной. Бросман пошел ва-банк. И Стив в смертельной опасности.
         Оскар заблуждался, он не знал, что покушение на Смотрящего  организовал
    не Бульдозер, но разве это что-то меняло? В том, что страшная  беда  нависла
    над всеми,
         он был прав. А потому и действовать следовало быстро и без ошибок.
         Кос посмотрел туда, где должны были находиться его люди. С того  места,
    где он стоял, видно было, что собрались все. Оскар даже заметил,  что  Никки
    и Массимо о чем-то ожесточенно спорят. Что же, пора проверить,  на  что  они
    все годятся.
         - Ребята, ситуация изменилась. -  Кос  решил,  что  нужно  открыться  и
    сообщить людям правду. Он не имеет права втягивать их в войну с  Империей  и
    не сообщить об этом, не дать им права выбора. -  Вы,  конечно,  знаете,  что
    произошло. Марко Симоне, покровителя нашего Стива, убили. Сам Снейк  тоже  в
    опасности.  Его  подставил  Бульдозер,  который,  по   всей   видимости,   и
    организовал убийство Смотрящего. Но это еще нужно доказать, а пока у  власти
    оказался он. Подлец не остановится ни перед чем, и теперь вся  мощь  Империи
    обрушится на Сазерленда. И тех, кто его поддержит. Я Снейка не  оставлю,  не
    приучен бросать друзей в трудную минуту. Вы же вольны сами решать,  на  чьей
    вы стороне. Я не могу приказать  вам  и  единоличным  решением  поставить  в
    положение противников стремилы и самого реального кандидата в  Смотрящие.  А
    потому вы сейчас должны решить, с кем вы. Время на раздумья нет! Если вы  со
    мной,   то   вместо   обещанных   высоких   заработков    получаете    очень
    высокопоставленных врагов. Если вы не со мной, то  лучше  вам  прямо  сейчас
    уйти отсюда! Никто вас не осудит, никто никому не скажет  ни  слова  упрека.
    Вам ни Бульдозер, ни Империя ничего плохого не  сделали,  и  вы  не  обязаны
    идти со мной до конца.
         Оскар говорил, а сам смотрел на тех, кого  отобрал  в  свой  отряд.  Он
    ждал, кто же первым его перебьет и скажет: "Да брось, командир! Какие  дела?
    С кем скажешь, с тем и разберемся!"
         Он очень этого ждал, но, чем дольше говорил, тем меньше надежд  у  него
    оставалось...
         Кос посмотрел в глаза высокому, ростом почти с него самого, Арису.  Тот
    виновато опустил голову и развел руками. Джастин по  прозвищу  Бык  не  стал
    дожидаться взгляда молодого шефа - он  тщательно  рассматривал  заусенец  на
    пальце. Наверное, это сейчас было важнее... Ну что ж, это их  право!  А  как
    же Массимо? Тому-то всегда было все равно, с кем драться. Но и могучий  Грим
    почему-то смотрел  в  дальний  конец  коридора  и  не  подавал  ни  малейших
    признаков того, что готов поддержать Коса. Фернандес, Уорен... Может,  Никки
    или Варвар...
         Все ясно! Что же,  ребята,  где  ваша  честь?  Где  гордость?  Как  же,
    выступить против Империи дух нужен, а у вас,  видимо,  только  душок!  Нужно
    быть таким безумцем, как Снейк, чтобы пойти на такое безумие!
         О том, что сам не колебался, Оскар даже не подумал. Ему было больно  от
    того,  что  ошибся  в  людях.  Храбрости  им   не   хватает   или   чересчур
    рассудительные? Да нет, сверхосторожным может оказаться  один,  ну  два.  Но
    что со всеми произошло? Ведь эти люди не с улицы взяты! О них  все  говорили
    как о самых отчаянных бойцах. Да и Оскар не раз в спарринге чувствовал,  что
    ребята не из последних! Кос знал, что прежде они никогда и ни перед  кем  не
    отступали. Это же не  первогодки  Кольца!  Проверенные  ветераны,  прошедшие
    через такие схватки, которые нормальному человеку даже представить  страшно!
    А они дрались и побеждали.  Брали  Кубок,  убивали  противников  и  хоронили
    друзей. И вдруг такая нерешительность. Значит, все-таки  испугались!  Или...
    в этом что-то другое? Но что? И как же быть  с  их  клятвами?  И  что  тогда
    стоят их заверения в том, что за Косом они готовы пойти в огонь и в воду?
         "Может, и пошли бы, - подумал Оскар. - И  в  огонь  и  в  воду,  может,
    пошли бы. А вот выступить против всесильной Империи... Вот  здесь-то  они  и
    сломались!"
         Молодой лидер обвел взглядом  тех,  кого  считал  своей  маленькой,  но
    могучей армией. Как же он рассчитывал на поддержку! Как же они сейчас  нужны
    ему и Сазерленду! А может, еще не все потеряно? Что, если дать им  время  на
    раздумье? Может, ребятам нужно посоветоваться друг с другом?
          - Сделаем так, - заговорил Кос Он все еще не потерял веры  в  то,  что
    бойцы найдут в себе мужество и пойдут за ним. А иначе как же они будут  жить
    дальше? Жить и при встрече прятать друг  от  друга  глаза?  Вспоминать,  как
    предали командира? - Сейчас вы все выйдете из этого коридора в  холл.  Через
    три минуты выйду и я. Кто захочет  остаться,  останется!  Кто  нет,  что  ж,
    видно, не  судьба!  Все,  говорить  дальше  некогда,  судьба,  жизнь  Снейка
    решается! Идите и поступайте так, как считаете нужным!
         Оскар остался в коридоре. Интересно, сколько же человек будет в  холле,
    когда он выйдет? "Господи, - одернул себя  Оскар,  -  нашел  о  чем  думать!
    Соображай, как Стива спасать!  Может,  переодеть  кого-нибудь  из  бойцов  и
    запустить  на  разведку?  Бывшие   роллерболисты,   они   могут   сойти   за
    действующих. Нет, не выйдет Войти-то можно, но как  потом  выйти?  Если  там
    засада, то разведчика просто не  выпустят.  Да  и  есть  ли  там  кто-то  из
    имперцев? Столько времени прошло! Они или  уже  давно  переправили  Стива  к
    себе, или кого-то ждут. Ждут? Кого-то? Не нужно быть наивным, кого  они  еще
    могут ждать? Наверняка меня,  кого  же  еще?!  Больше  никого,  кто  мог  бы
    интересовать имперцев, нет! Да, похоже на то..."
         Оскар нервно  провел  рукой  по  подбородку.  Значит,  Бульдозер  решил
    устроить полную зачистку? Ну, война так  война,  еще  посмотрим,  кто  кого!
    Сейчас нужно определиться, на кого из бойцов  можно  будет  рассчитывать,  а
    там видно будет.
         Ладно, тянуть дальше  не  имеет  смысла,  нужно  отбросить  сомнения  и
    выходить. От него все равно теперь больше ничего не зависит. Если  он  сумел
    завоевать сердца своих людей настолько, чтобы  те  отважились  пойти  против
    Империи, то его ждет успех,  если  нет,  то,  значит,  он  плохой  психолог,
    плохой командир.
         Перед дверью Оскар замер.  Все-таки  это  был  серьезный  экзамен!  Его
    экзамен!
         И Оскар его провалил. С  треском!  В  холле  клуба  "Скорпионов"  гулял
    только  ветер,  прорывавшийся  из  распахнутых  настежь  дверей.  Воевать  с
    Империей желающих не было!
         Кос закрыл глаза. Он не хотел слез. Не время клясть судьбу и  обижаться
    на предательство. Никто не обещал, что отдаст жизнь  за  химеры.  Он  должен
    помнить - не все трусы. Сазерленд пример тому, и Оскар  обязан  его  спасти.
    Таких друзей нельзя терять! С ними можно  только  умереть,  потому  что  без
    такой дружбы и жить не стоит
    
    
                                      ГЛАВА 15
    
         Сандра,  глубоко  обиженная  просьбой  Стива  не  приходить  на   игру,
    осталась дежурить в редакции. Благодаря своему знакомству  с  Сазерлендом  и
    сенсационным репортажам, которые ей удалось выдать в эфир,  мисс  Чен  сразу
    пробилась  в  список   самых   известных,   самых   популярных   журналистов
    Хардсон-сити. Теперь она могла выбирать для своих дежурств удобное время,  и
    можно себе представить, как удивились коллеги, когда Сандра сама  предложила
    Тане, молодой совсем еще журналистке, поменяться и  посидеть  за  нее  в  то
    самое время, когда весь город, вся его элита отправилась на  стадион.  Когда
    капитан команды и, что скрывать,  дружок  мисс  Чен,  будет  выводить  своих
    "Скорпионов" на игру, которая бывает, может быть,  раз  в  десять,  а  то  и
    двадцать лет! А его пассия остается в это время в студии?!
         Нет, неспроста это! Наверняка что-то произошло!  Или  произойдет...  По
    отделу  новостей  тут  же  поползли  слухи,  что  между  Сандрой  и  Снейком
    пробежала трещина.  Таня  даже  не  поверила,  что  ей  может  так  повезти,
    подумала, что  ее  разыгрывают,  все  равно  пришла  на  дежурство,  и,  как
    оказалось, зря! Подвоха не было, Сан-дра сидела как ни в чем  не  бывало  за
    режиссерским пультом мультипроцессорного поликоммуникатора.
         А трещины-то никакой и не было! Сандра так толком и не поняла, чего  от
    нее добивался Стив. Может, он просто не хотел, чтобы она была  на  стадионе?
    Или он
         действительно, как и говорил, готовил ей сюрприз? Как бы  то  ни  было,
    но именно Стив захотел, чтобы она сегодня  дежурила  в  студии  Сказал,  что
    сегодня произойдет такое, что того, кто будет  вести  новости,  потом  долго
    будут цитировать в различных программах. Такие события, пообещал  Сазерленд,
    бывают очень редко и запоминаются на годы.
         Ну что ж, раз  так,  Сандра  выполнит  каприз  роллерболиста,  но  если
    нет... Смотри,  Стив,  попробуй  только  не  найти  убедительных  объяснений
    своему поступку, и ты узнаешь, как умеет обижаться Сандра!
         Мисс Чен  бросила  взгляд  на  стенд  -  особый  режиссерский  дисплей,
    занимавший всю противоположную стену.  Сейчас,  как  впрочем  и  всегда,  он
    пестрел  от  обилия  сюжетов.  Редактор  выводил   на   него   все   каналы,
    транслирующие  программы  в  Сети,  и  потому  был   самым   информированным
    человеком  на  Земле.  На  время  своего  дежурства,  конечно  Еще   бы!   В
    распоряжении очередной бригады - все новости, все  сообщения,  какие  только
    могли  выдавать  в  эфир  журналисты.  Свои  или   конкуренты,   архив   или
    библиотеки - не важно. Все, что только могло  дать  информацию,  имело  свою
    зону на огромном экране.
         Любой  новичок,  оказавшись  здесь  впервые,  всенепременно  впадал   в
    ступор, из которого его старались не выводить. По тому, как  долго  человек,
    в  первый  раз  взглянувший  на  стенд,  оставался  неподвижным,  сотрудники
    гадали, есть у него будущее в журналистике или нет. Если  испытуемый  быстро
    осваивался и начинал бегать от одной зоны  новостей  к  другой,  то,  скорее
    всего, к ним попал  начинающий  режиссер.  А  если  он  ошеломленно  молчал,
    впившись глазами в какой-нибудь отдельный сюжет, значит, из него  мог  выйти
    неплохой  инвестигейтор.  Ну  а  тот,  кто  начинал  забрасывать   вопросами
    окружающих, а потом, не дослушав до конца, перебивал  говорившего  и  своими
    словами заканчивал, пусть даже и неправильно,  мысль  интервьюируемого,  был
    тем,  кого  называли  шоу-журналистом.  Конечно,  все  это   условно!   Было
    достаточно много случаев, опровергающих эту примету, но  примета  оставалась
    приметой, и те, кто считал себя ветераном, свято верили в нее
         Сандра  быстро  нашла  каналы,  транслирующие  игру  и,  сведя   их   в
    выделенную дежурному журналисту зону, пристроилась  наблюдать.  Как  она  ни
    была сердита на этого привереду Снейка, но его слова  про  сюрприз,  который
    он для нее приготовил, не давали спокойно работать.
         Конечно, не будь мисс Чен так известна и не будь  руководство  уверено,
    что теперь они обеспечены эксклюзивом  от  такого  необычного  и  известного
    жителя  Хардсон-сити,  как  капитан  "Скорпионов",  ей  бы  так  сидеть   не
    позволили.  Нашлось  бы  множество  мелких  поручений,  от  которых  молодой
    сотрудник вряд  ли  мог  отвертеться.  Подай  мэтру  чашечку  кофе,  принеси
    сандвичи из огромного кухонного процессора,  что  стоит  этажом  ниже...  Да
    мало ли какие поручения ей приходилось выполнять?  Иногда  из-за  этого  она
    даже  не  успевала  вовремя  перед   камерой   сесть   и   новости   шли   с
    роботом-комментатором.
         В последнее  время  Сандре  это  не  грозило.  Теперь  она  могла  себе
    позволить не прислушиваться к рекомендациям старших коллег и брать те  темы,
    которые считает нужным. А что касалось поручений, то теперь  уже  сама  мисс
    Чен могла посылать кого-то менее именитого за чашкой кофе и булочкой.
         Журналистка  перестроила   порядок   выведения   информации   в   режим
    спортивной трансляции. Роллербол требовал  десятки  камер  и  потому  съедал
    много стендового пространства. Эта опция позволяла выстроить изображения  от
    "своих" камер слева, а от "чужих" - справа от  основного  поля.  Центральная
    треть отображала то, что шло зрителям, нижняя заполнялась новостями,  а  вот
    верхняя была ее! Именно туда  она  могла  вывести  изображение,  которое  ее
    больше всего заинтересовало. Оно сразу шло в  ее  персональное  запоминающее
    устройство, из которого она потом его извлекала и компоновала "папку  обзора
    новостей". Мог ли нормальный человек выжить  при  таком  объеме  информации?
    Непривычного посетителя этот калейдоскоп мог свести  с  ума,  но  журналисты
    привыкли и  теперь  уже  и  не  мыслили  себе  другого  способа  организации
    вещания.
         Мисс Чен начала с того, что пробежалась по "своим" спортивным  камерам.
    Ей нужен был вид, который можно было дать как заставку.  Ага,  вот  как  раз
    то,  что  ей  нужно.  Седьмая  камера,  сканируя   правительственную   ложу,
    выхватила холеное лицо Президента. Чет Самплер наблюдал за игрой,  а  камеры
    нет-нет да поглядывали на него. Сандра уже  хотела  вывести  его  на  "свой"
    большой экран, когда увидела, что одиннадцатая нашла Марко Симоне.  Господи,
    была бы она режиссером, то в "зрительский" пошла бы только эта камера!
         Вот тебе раз!  Не  успела  Сандра  об  этом  подумать,  как  бдительный
    охранник встал перед Смотрящим и закрыл своего  босса  от  всевидящего  ока.
    Да, не хотела бы она быть сейчас  на  месте  бедняги-оператора!  Можно  было
    держать пари, что к нему уже подходят крепкие парни и в весьма  убедительной
    форме объясняют его ошибку. Все знают, что Симоне  не  любит  появляться  на
    публике, а уж оказаться героем репортажа тем  более  не  захочет.  Пойти  же
    против воли Смотрящего... Нет, таких еще не находилось.
         Началось  представление  команд,  сердце   молодой   женщины   учащенно
    забилось. Скоро должен появиться Стив.  Ее  Стив!  Это  в  его  честь  Марко
    устроил этот матч! И сам на него  приехал,  и  Президента  заставил  почтить
    игру своим присутствием.
         На "левой"  четвертой  камере  Сандра  увидела,  что  на  Кольцо  стали
    выезжать игроки. Она хотела вывести изображение на "свое" поле, но  режиссер
    опередил ее и дал полный кадр на "зрительский". И вовремя! Первым на  Кольцо
    выехал Стив! Ломая традиции - обычно бенефициант появляется последним, -  он
    застал  собравшихся  зрителей  врасплох   и   теперь   предназначенный   ему
    восторженный рев и шквал аплодисментов распределился на всех! Хитрец,  он  и
    здесь умудрился поделиться своей славой с друзьями.
         Сандра  пробежалась  по  камерам.  Половина  из  них  выхватывала  лицо
    Сазерленда. Удачный кадр: грозная, вся в  страшных  шипах  амуниция  и  лицо
    роллер бол иста, не закрытое решеткой шлема. Сазерленд был  еще  так  молод,
    что не успел получить привычный набор шрамов,  которые  ветераны  носили  на
    себе  как  признак  принадлежности  к  касте.  Попробуй  только  заикнись  и
    предложи убрать их с кожи! Сам потом будешь убирать! Со своей!
         Режиссер вывел выигрышный кадр на "зрительский" канал. Сандра  чуть  не
    захлебнулась от восторга. Какой же ее Стив красивый!  Словно  античный  воин
    перед битвой. Высоченный - коньки  добавляют  роста  -  и  широкоплечий,  он
    может произвести впечатление на любого. А  приветливое  лицо  и  дружелюбная
    улыбка,  которые  заставляют  каждого  подумать  о  добром  рыцаре,  готовом
    выступить на защиту добра против зла! Господи, как же в  эти  минуты  Сандра
    любила своего героя!
         Мисс  Чен,  взволнованная,  перевела  полиэкран  в  ручное  управление.
    Смешав все каналы, она отдала "зрительскому" пятьдесят процентов всей  зоны.
    Большое, пожалуй, раза в  три  больше  натуральной  величины  лицо  капитана
    "скорпов" светилось радостной улыбкой. Нет, она сейчас сойдет с  ума!  Лучше
    встать  и  отвлечься,  а  то  коллеги  заметят  состояние  Сандры  и   будут
    посмеиваться за ее спиной.
         - Я за сандвичами, - объявила она, - кто проголодался, могу захватить!
         - Я с тобой! - откликнулась Таня. Она  так  и  не  покинула  студию.  -
    Ребята, говорите, кому с чем принести!
    
    
         Сандра и Таня  отсутствовали  совсем  недолго,  но  как  только  они  с
    пакетами в руках вошли в зал, мисс Чен поняла, что опоздала! Режиссер  решил
    подшутить и, пользуясь тем, что управление  осталось  на  него,  вывел  лицо
    Стива на все экраны. Даже сквозь защитные прутья забрала можно было  видеть,
    как он радуется.
         "Наверняка шар забросил!"  -  подумала  Сандра  и,  заняв  свое  место,
    включила звуковое сопровождение.
         Так и есть! Комментатор,  захлебываясь  от  восторга,  вешал  о  втором
    заброшенном шаре. Как. игра же только началась, а уже два-ноль? И  оба  шара
    забросил Сазерленд? Уж не про этот ли сюрприз он говорил? Не может быть,  не
    мог же он запланировать такое...
         Нет, вы только посмотрите на него! Вновь уходит в отрыв!  И  этот,  как
    же его... С таким смешным  именем...  Да,  точно,  его  зовут  Крейзи!  Стив
    знакомил ее с ним. Теперь этот  Крейзи  догоняет  его!  Перед  хардсоистцами
    всего двое, и оба кольцевые. Сейчас  будет  третий  шар!  Вот  это  здорово,
    хет-трик в первой половине игры! Да это же...
         А это еще как понять?  Что  Стив  делает?  Почему  остановился?  Сандра
    вскочила. Кофе, принесенный заботливой  Таней,  расплескавшись,  заляпал  ей
    белую юбку, но мисс Чен ничего не заметила...
         Такое она, страстная болельщица, видит  впервые!  Снейк  стоит  посреди
    ленты Кольца! Он, словно бы забыв, зачем  надел  ролики,  растерянно  глядит
    куда-то вдаль и вверх! Наверное, на трибуны. Господи, да у  него  же  шар  в
    руке, а корзина так близко! Был бы это календарный матч, его уже  снесли  бы
    как щепку. Нельзя же так...
         - Чарли, дай команду операторам! - закричала Сандра, забыв  переключить
    свою зону в "спортивный" режим. - Пусть кто-нибудь пройдется по трибунам!
         Режиссер, уже и сам что-то шепчущий в микрофон, удивленно посмотрел  на
    нее. Это было не  принято,  вот  так  кричать.  Но  встревоженная  необычным
    поведением Сазерленда мисс Чен даже не обратила внимания на свой промах.  Ее
    волновало только то, что происходит на стадионе.  Неужели  это  и  есть  тот
    самый сюрприз, который обещал Стив?
         Черт, ну почему они не показывают как надо!  Сандра  пробежала  глазами
    по каналам. Ага, вот один оператор выхватил часть сектора, где бегают  люди.
    Умница, теперь он дал наезд.  Трансфокатор  камеры  приблизил  происходящее,
    но, откровенно говоря, это мало что  дало.  За  спинами  столпившихся  зевак
    что-либо разглядеть не было никакой возможности.  Господи,  да  что  же  там
    делается? И когда будут хоть какие-нибудь комментарии?
         Сандра  вывела  индикаторы  речевого  сопровождения  на   все   каналы,
    транслировавшие  матч.  Но  там,  кроме   естественного   фона   микрофонов,
    установленных возле самого Кольца, никакой  больше  акустической  информации
    не транслировалось.
         - Сандра, включи хотя бы те каналы, которые игроков показывают! -  Мисс
    Чен подпрыгнула от неожиданности. Сзади нее стоял Жорж!  Оказывается,  и  он
    сегодня  здесь!  -  Поверь,  иногда  те  камеры,   на   которых   никто   не
    рассчитывает, и дают...
         Договорить  он  не  успел.  На  одном   из   каналов   появилось   лицо
    комментатора Джона Глена. Сандра  и  Жорж  среагировали  одновременно.  Звук
    заполнил все помещение студии.
         - Это  страшное  преступление,  которое,  без  сомнения,   приведет   к
    серьезным  изменениям  в  политической  расстановке  сил  в  нашей   стране,
    произошло непосредственно перед началом предвыборной кампании. Гибель  Марко
    Симоне повлечет за собой такие последствия, что...
         - Сандра, давай готовься включиться в работу! -  Жорж  по  опыту  знал,
    что теперь у новостных каналов будет самый высокий рейтинг. Сандра,  да  что
    с тобой? Очнись...
         Мисс Чен не откликнулась. Она  смотрела  на  полиэкран,  но  ничего  не
    видела и не слышала. Еще даже не поняв, что  произошло,  Сандра  уже  знала,
    что ее жизнь катится в пропасть...
         - Стив, - пробормотала она, - неужели это и есть твой сюрприз?
         - Не болтай глупости! - шепнул Жорж ей на ухо. - Следи  за  языком!  Ты
    здесь не одна, и на тебя  все  смотрят!  Даже  знать  не  будешь,  кто  тебя
    продаст!
         Мисс Чен кивнула и посмотрела на коллегу невидящим взглядом.  Ее  мысли
    были далеко. Там, где был Стив. Так вот почему он  не  хотел,  чтобы  Сандра
    была
         на стадионе! Сазерленд знал, что произойдет, и просто  боялся  за  нее!
    Но зачем все это, Стив? Зачем?! Боже, у них все шло  так  хорошо!  Чем  тебе
    старик помешал?! Ведь со стороны Марко не было никакого повода, чтобы так  с
    ним поступить! Да нет, это же просто какая-то ошибка,  этого  не  могло,  не
    должно было быть! Ну не могло, и все!
         - Сандра, да что с  тобой?  Что  ты  такое  себе  выдумываешь?  -  Жорж
    внимательно посмотрел на журналистку. - Симоне,  ведь  это...  Это  не  Стив
    сделал! Поверь, уж мой нюх подсказал бы!
         - ...выяснилось, что, кроме известного криминального  авторитета  Марко
    Симоне, во время трагедии погиб начальник  его  охраны  Алан  Дюмон.  Неясно
    только, кто его мог убить, если к тому времени стрелявшая в  Симоне  невеста
    капитана  "Скорпионов"  Джина  Хекман  была  уже  застрелена.   Это   сделал
    небезызвестный  Боб  Бросман,  известный  в  криминальных  кругах  как   Боб
    Бульдозер.
         - Что?!  -  Лицо  Жоржа  вытянулось.  -  Так,  значит,   это   все-таки
    Сазерленд. Это он послал... Сандра, ты что-нибудь... знаешь?
         От  душивших  ее  слез  мисс  Чен  не  могла   ничего   сказать,   лишь
    отрицательно качнула головой. Она разрыдалась.
         - Точно не знаешь? - Жорж не отводил от нее взгляда. - А  почему  тогда
    ты сегодня не на игре?
         - Стив... Он не хотел... - всхлипывая, проговорила Сандра.
         - Так, значит, Снейк  что-то  знал?  -  Коллега  мисс  Чен  ошеломленно
    смотрел на нее. - Знал?
         - Не знаю! Я ничего не знаю!
         Мисс Чен обхватила голову руками. Как ей хотелось сейчас спрятаться  от
    всех, чтобы ни ее никто не видел, ни она сама никого не видела.
         - Сандра,  не  теряй  голову,  позвони  ему!  -  Журналист   подал   ей
    коммуникатор. - Может, все твои страхи и развеются
         Молодая женщина  лихорадочно  схватила  маленький  прибор  и  дрожащими
    пальцами набрала номер. Стив не отвечал! Еще бы, кто же из роллер бол  истов
    берет коммуникатор на Кольцо! Но сейчас мисс Чен это не пришло в голову,  ее
    с каждой секундой все сильнее и сильнее охватывал страх.
         - Но зачем Сазерленду это было  нужно?  Просто  не  могу  "поверить!  -
    Жорж,  как  опытный  инвестигейтор,  сразу  ухватился  за  ценный   источник
    информации. - Сандра, ты не знаешь,  они  с  Симоне  в  последнее  время  не
    ссорились?
         - Нет, наоборот, вместе готовили... Я не знаю,  что...  ну...  какое-то
    дело! - Сандра говорила, не поднимая головы. Прямые черные волосы  упали  ей
    на лицо, закрыв его словно чадрой. - Стив в  последнее  время  ходил  гордый
    как индюк. Говорил, что у Марко большие планы насчет него.  Жорж,  пойми,  я
    хорошо знаю Стива! Он может все, и убить может, на Кольце  все  это  видели,
    но только... Понимаешь, он не станет планировать убийство! Он может  сделать
    такое в гневе или защищаясь. Но сидеть, строить комбинации, готовиться,  как
    это сделать...
         Мисс Чен вскинула  голову  и  посмотрела  на  собеседника  заплаканными
    глазами.
         - Нет, только не Сазерленд! - твердо сказала она, -  Он  ТАК  убить  не
    сможет!
         Журналист согласно кивнул:
          - Знаешь, я такого же мнения о нем. - Жорж обхватил себя руками.  -  А
    его друг? Страшный такой, огромный! Настоящий  гигант!  -  Глаза  журналиста
    подернулись мечтательной пеленой. - С  ним  когда  говоришь,  прямо  мурашки
    бегут по телу...
         - Оскар? - Сандра распахнула  глаза.  Глупый  вопрос  натолкнул  ее  на
    мысль, что Кос именно тот человек,  который  может  все  знать.  -  Господи,
    какая же я дура! Нужно было сразу ему. Он должен знать, что случилось!
         Ее пальцы пробежались по клавиатуре.
         - Оскар?
         - Сандра? Ты откуда?
          - Я в студии! Что там у вас происходит? Где  Стив?  -  Сандра  спешила
    задать вопросы, как будто от того, успеет она это сделать или нет,  зависела
    судьба Сазерленда. - Что с ним?
         - Сандра, я пока  еще  ничего  не  знаю!  Но  кажется...  Кажется,  что
    начались  какие-то  очень   непонятные   вещи.   Плохие   вещи.   С   вполне
    предсказуемой целью. Бульдозер рвется к власти, по  дороге  уничтожая  всех,
    кто только может встать у него на пути...
         Гигант  вдруг  осекся.  Он  взглянул  на  журналистку  совсем   другими
    глазами.
         - Сандра, - спросил он, - у тебя есть где пересидеть некоторое время?
         Теперь настал черед мисс Чен задуматься.
         - Что? Как это пересидеть? - У Сандры от  этих  слов  Коса  даже  слезы
    высохли. - Ты хочешь сказать...
         - Я говорю, что тебе нужно на время исчезнуть. - Оскар не говорил,  что
    спешит, но явно торопился - У тебя  есть  место,  куда  ты  можешь  поехать?
    Прямо сейчас! Но только не к себе или к Стиву! В другое место?
         - В другое?! - еще больше испугалась Сандра. - Я... нет... не знаю!
         Оскар подумал, не отправить ли ее к Бреаторе. Рискованно, особенно  для
    Сазерленда,  могут  вылезти  некоторые  подробности  его  шалостей,  но  что
    поделаешь? Пусть Стив его простит, но таковы  обстоятельства,  Оскар  больше
    никому не доверяет. Особенно после пережитого только что предательства.  Но,
    к счастью, он не успел открыть рот - вмешался Жорж.
         - Есть! Она спрячется у меня! Там ее искать никто не  будет!  -  сказал
    он и потупил глаза - Кроме вас, конечно...
         Кос посмотрел на журналиста с изумлением. Интересно, у кого  же  больше
    мужества - у тех кабанов, что поджали хвосты и  убежали,  или  вот  у  этого
    женственного создания?
         - Прекрасная  идея,  Жорж!  Спасибо  тебе!   -   Оскару   действительно
    показалось, что за сегодняшний день  ему  впервые  удалось  услышать  что-то
    здравое. - Спрятать женщину у тебя  умнее  всего.  Давайте,  не  теряйте  ни
    минуты!  Выходите  порознь,  договоритесь,  где  встретитесь.  Сандра  пусть
    оставит свой коммуникатор на рабочем  месте.  Нет,  по  нему  может  звонить
    Сазерленд или Кр... Короче, выкини его  от  греха  подальше!  По  нему  тебя
    найдут, даже если ты отключишь его. Как устроишься, сообщи! Нет, не надо!  -
    Оскар подумал, что, если его захватят, а такое не исключено,  звонок  Сандры
    выдаст ее. - Я сам потом тебя найду!
    
    
         - Пе, ну-ка выкладывай, какие еще заговоры и  подлянки  зреют  в  твоей
    лысой  извращенной  башке!  -  Бульдозер  пристально  посмотрел  на   своего
    аналитика. Он наконец закончил все положенные в случае  такого  трагического
    происшествия  мероприятия  и  теперь,  избавившись  от  посторонних,   решил
    разобраться  с  карликом.  -  Чего  еще  мне  ждать?   На   какие   подставы
    закладываться?
         Бородач бросил быстрый взгляд на своего босса и тут же потупился.
         - Боб, ты хочешь сказать, что не хотел того, что  случилось?  -  Фолли,
    против всех ожиданий Бросмана, вел  себя  совсем  не  нагло.  Наоборот,  его
    смиренный вид показывал, что все, о чем здесь говорят, его вроде  бы  совсем
    и не касается. - Мне кажется, что происшедшее тебя вполне устраивает. А  то,
    что этот спятивший предатель Снейк  использовал  убийцу-гипнотизера,  такого
    же сумасшедшего, как и он  сам,  так  кто  такое  мог  предполагать?  Теперь
    понятно, зачем он помог сбежать Полю Рошалю! Подлец, ради своих целей ни  на
    что не посмотрел, даже  свою  красавицу  невесту  не  пощадил,  отправил  на
    верную смерть. Извини, но такое кто мог предугадать? Я нет! Думаю, что и  ты
    тоже!
         Что поделать, ошибаются все, даже всезнающий Симоне не  смог  уберечься
    от убийцы, что уж о нас говорить! А уж его-то опыта хватило бы на всех  нас.
    Хотя... Боб, зачем сейчас об  этом  говорить?  Время  подумать  о  наказании
    виновного!   Ведь   смотри,   как   ловок   подлец!   Ягненком   бестолковым
    прикидывается, а сам смотри, как
         просчитал все.  Матч,  все  звезды,  Симоне  не  мог  не  приехать,  не
    поддержать фаворита своего. Мать его. А этот негодяи, маю того  что  святого
    старика не пощадил! Не пожалел  и  безумно  верившую  в  него  женщину!  Все
    предал!  И  любовь  Джины,  и  дружбу,   которой   удостоил   неблагодарного
    Смотрящий. Покойный Смотрящий, - быстро поправился Пе. -  Надеюсь,  я  очень
    надеюсь, что убийца не уйдет от заслуженной кары!
         Бросман с усмешкой кивнул. Он принял  игру  своего  подчиненного.  Пока
    принял, до тех пор, пока все не уляжется. А после карлик ведь может стать  и
    ему самому опасен.
         - Сазерленд ответит за все,  в  этом  я  тебе  клянусь!  -  патетически
    заявил Бульдозер. Он движением руки  предложил  помощнику  присоединиться  к
    скромному ужину. Столько всего случилось... Пе вспомнил, что они до сих  пор
    ничего не ели. В  такой  день  не  до  жратвы  было.  Только  сейчас,  когда
    основные распоряжения даны и  исправно  исполняются,  появилась  возможность
    съесть пару бутербродов, - Но  ради  бога,  скажи,  как  те...  ему  удалось
    выключить всех телохранителей?
         - Гипноз! - Фолли пожал плечами. - Банальный гипноз, от  которого,  как
    я помню,  не  защищен  никто.  Рошаль...  или  кто-то  другой  сидел  где-то
    неподалеку.  Кто-то  из  тех,   кто   координировал   процесс,   осуществлял
    целеуказание.  Марионетки  действовали   помимо   своей   воли,   но   очень
    эффективно.
         Бульдозер привычно пожевал губами. Что-то подобное он и предполагал!
         - А Алана зачем убили? Он-то чем мешал? - Бросман хотел понять  все.  -
    Зачем лишняя кровь? Парень он был неплохой!
         Карлик  брезгливо  скривился!  Что  за  идиот?  Дураком  прикидывается?
    "Зачем убили?" Убили так убили, чего теперь тереть-то? Ты-то  чего  глупости
    спрашиваешь? Ради тебя все сделано,  а  теперь  открещиваешься?  Не  выйдет,
    дорогой Бульдозер!
         - Наверное, он что-то увидел! - Пе впервые  жестко  посмотрел  в  глаза
    Бросману. - Кто-то оказался очень неосторожен в проявлении  чувств,  хотя  и
    был предупрежден. Есть одно правило: если обделался,  то  не  мешай  друзьям
    спасать тебя!
         Бульдозер зябко  пожал  плечами  Ему  показалось  вдруг,  что  и  Фолли
    Обладает даром внушения. Тот, поняв, видно,  причину  замешательства  босса,
    поспешил развеять его тревогу:
         Я думаю, что негодяй воспользовался услугами не  только  Рошаля,  но  и
    своего знакомого, ныне известного как Наместник. Почему бы не  предположить,
    что тот узнал о планах Симоне выставить  своего  кандидата  в  президенты  и
    решил избавиться от обоих? И конкурента, и того, кто все это  задумал?  Пока
    те не успели заявить о  своих  намерениях?  Задушил  гадину  еще  в  утробе.
    Сорвал плод до того, как он созреет.
         Вот оно что! Значит, Фолли нашел Наместника и,  играя  на  том,  что  у
    бывшего  журналиста  может  появиться   могучий   соперник,   поддерживаемый
    Смотрящим... Ну, молодец! Вот это  работа!  Такое  придумать  -  большой  ум
    нужен. Здорово! Гений! Злой,  правда,  но  все  равно  гений!  Нет,  не  зря
    все-таки он этого уродца столько лет обрабатывал, к  себе  прибивал!  Вот  и
    плоды тех трудов сказываются!
         - Нам нужно убедиться, что все,  кто  причастен  к  коварному  замыслу,
    понесли заслуженную кару! - продолжал Пе. - Тех, кто готов будет  завтра  на
    сходке перед авторитетными людьми  покаяться  в  содеянном,  можно  будет  и
    пощадить... А вот тех, кто будет упорствовать... Боб, ты можешь  думать  как
    хочешь, можешь обижаться. Но должен предупредить: завтра у тебя будет  много
    недоброжелателей!  Смотри,  как  бы  не  дать  им  в  руки  лишних  козырей!
    Хардсон-сити - слишком лакомый кусок, чтобы его просто так отдали кому-то.
         - Пе, я не забуду твоей  помощи,  тем  более  я  ценю  твои  советы.  -
    Бульдозер знал, что  Фолли  прекрасно  понимает  смысл,  вкладываемый  им  в
    слова, - Но кто еще мог быть сообщником негодяя? Здоровяк? Я не  думаю,  что
    эта  гора  мускулов  способна   мыслить   и   трезво   оценивать   ситуацию,
    просчитывать расклад сил. Невеста
         мертва, может, я и поторопился ее убить, но, право,  у  нее  был  такой
    вид, что я испугался, что она вот-вот расшмаляет нас всех
          - Что касается Коса, то умелый подход  и  не  таким  мозгов  добавлял,
    нужно только уметь все доходчиво и убедительно объяснить! -  Пе  значительно
    посмотрел в глаза Бульдозеру - Пусть твои гориллы доставят его целым, а  там
    посмотрим! А вот то, что наш умелец за собой не одну бабу оставил,  надеюсь,
    ты помнишь. Наверняка та косоглазая, что в новостях работает,  может  многое
    рассказать. У них работа такая - знать и то, что было, и то, чего  не  было.
    Пошли за ней, давно пора с красоткой пообщаться
         Бульдозер, краснея  от  мысли,  что  слишком  быстро  выполняет  советы
    уродца, набрал номер. Что  поделаешь,  Пе  сегодня  показал,  что  он  сколь
    опасен, столь же и нужен А раз так, то нужно стараться,  чтобы  бородач  был
    на его, Бросмана, стороне. Хотя бы пока не разъедутся главы Империи.
          - Акула? Тебе не кажется, что ты там засиделся? -  Вот  тут  Бульдозер
    имел возможность проявить свою властность в полной мере - Не  появлялся  еще
    телохранитель гадючий?
         - Боб, самим торчать здесь надоело! - Фишер давно уже понял, что  ждать
    бесполезно, но не хотел показать себя нерадивым  новому  хозяину.  -  Может,
    пора снимать засаду и заняться поиском?
         - О, дошло? А самому об этом подумать мозги не сработали? - Бросман  не
    хотел отталкивать от себя бригадиров, но его раздражение  требовало  выхода.
    Уж слишком сильный удар он получил от аналитика, чтобы держать в  себе  все,
    что накопилось за день. - Обо всем нужно мне думать? Почему до сих  пор  нет
    доклада о Сазерленде? Когда его доставят?
         Акула замер. Как это, когда доставят? Разве Остин не передал его с  рук
    на руки Бросману? Сделав вид, что коммуникатор выскользнул из  его  рук,  он
    уронил прибор и поймал его у самого пола. И пока изображение еще  плясало  в
    его якобы неловких руках, кинул быстрый взгляд на  верного  помощника  Остин
    обиженно развел руки. "Говорю же, доставил!" - гласил его жест Остину  Фишер
    верит как самому себе. А раз так.
         В это время дернулся коммуникатор и  в  руках  Бульдозера.  Видеокамера
    заплясала по стенам, потолку, захватила стол с остатками ужина, потом  снова
    появился Бросман. Краснота еще не сошла с его лица, и  это  обмануло  Акулу.
    "А-а! Вот в чем дело! Боб уже начал отмечать будущую должность! -  по-своему
    понял  он  причину  странного  вопроса.  -  Подождал  бы  хоть,  пока   деда
    похоронят".
         Фишеру однажды довелось  увидеть  пьяного  Бросмана  -  тогда  ему  еле
    удалось   увильнуть   от   заряда   из   импульсника,   которым   размахивал
    развеселившийся сверх меры преемник Симоне. С какой радости  это  произошло,
    Брайан не помнил, но на всю жизнь зарекся попадаться  на  глаза  Бульдозеру,
    когда тот что-то празднует. Акуле показалось, что и сейчас  пора  от  нового
    Смотрящего сваливать. А то как иначе понимать - ему сдают пленника с рук  на
    руки, а он спрашивает, когда того
         доставят!
         - Боб, я, конечно, прошу прощения,  но  ты  же  сам  выходил  встречать
    Змея. - Холодея от одной только мысли, что  Бросман  может  не  вспомнить  о
    доставке,  Брайан  все  же  не  хотел,  чтобы  у  того   были   какие-нибудь
    недоразумения в связи с ним. - Остин и Кабан час назад передали его  тебе  с
    рук на руки!
         Бульдозеру показалось, что на него упал  потолок!  Нет,  он,  наверное,
    ослышался! Это все просто сон! Ну не может быть, чтобы снова...
         Фолли вначале не  понял,  откуда  идет  этот  высокий  звук.  Он  начал
    озираться по сторонам,  ища  источник  неприятного  раздражителя.  И  только
    когда этот писк перешел в вой, а затем в гневный  рев,  Пе  понял,  что  это
    Бросман, схватившись за голову, оплакивает очередную оплеуху от  неуловимого
    Криса Джордана.
         - Убью сволочь! - заорал  Бульдозер.  Он  наконец  обрел  дар  речи,  -
    Уничтожу! Всю Сеть выключу, но  этого...  И  профессор!  Без  него  тоже  не
    обошлось! Пе, гадом буду, Рошаль тоже здесь руку приложил!
         "Да ты и так гадом стал! Как только на босса  своего  руку  поднял"!  -
    молнией пронеслось в голове, но Фолли постарался тут же избавиться  от  этой
    ненужной мысли Теперь пути назад не было. Только вперед!
         - Акула, опять ты... я тебя... с твоими... Господи,  откуда  ты,  такой
    урод, на мою голову взялся! - Бросман орал в  коммуникатор  так,  что  слюни
    летели во все стороны. - Сука, ты же на врага работаешь! Ты же... Я...
         Фолли смотрел на Бульдозера, не скрывая презрения.  И  это  ничтожество
    хочет стать Смотрящим? Хорош будет Глава Империи!  Хотя...  Посмотрим,  быть
    может, и станешь на время. Но только  чтобы  чужака  не  прислали.  А  потом
    придет пора и тебе, Джузеппе, на  сцену  выходить.  На  сходке  люди  должны
    будут увидеть, что  в  Хардсон-ситской  части  организации  есть  не  только
    Бросман.
    
    
                                      ГЛАВА 16
    
         Акула в растерянности посмотрел на Остина.
         - Брайан, сукой буду, если не передал Снейка ему с рук на руки! -  боец
    от возмущения, что ему не верят, готов был сорваться на крик, но в  нем  еще
    теплилась надежда, что удастся доказать свою  правоту.  -  Кабан,  Чатл,  ну
    скажите же!
         - А чего говорить! - Кабан не славился многословием, он  больше  привык
    работать руками  или  ногами.  -  Бульдозер  нас  встретил,  приказал  снять
    наручники и к тебе  отправил.  А  если  у  него  чердак  снесло  и  начались
    проблемы с памятью, то пусть у своих спросит, он же не один выходил!
         Акула,  услышав  слова  Кабана,  хотел  тут  же  набрать   Бросмана   и
    оправдаться, но, вспомнив, что тот скорее всего сейчас  не  совсем  в  себе,
    решил этого не делать. Тем более что подошедший к нему Манкузо вдруг  дернул
    за рукав:
          - Слушай, Акула, а это не тот ли черт опять  нас  дрючит?  -  напомнил
    Тано - Профессор этот?
         Лицо Фишера посерело. Если так, то второй оплошности Бульдозер  ему  не
    простит! Твою мать, ну что он, самый заметный в Империи?  Почему  именно  на
    Акулу так ополчилась судьба? Мало того что после побега Рошаля  вся  Империя
    над ним потешается, Студентом звать начали, так на тебе, еще  раз  опустили!
    И посмотри, как снова провели! Кто теперь вообще с ним дело  иметь  захочет?
    Весь авторитет, все уважение, что накапливалось  годами,  что  добивалось  в
    драках и убийствах, за какие-то несколько дней псу под хвост? Ну уж нет,  вы
    еще не знаете Брайана Фишера! Он еще себя покажет! Тот, кто  думает,  что  в
    его лице нашел мальчика для битья, сильно ошибается!
         - Кто знает, где работает эта шкура,  что  со  Снейком  везде  шляется?
    Журналистка! - Акула злобно обвел взглядом своих бойцов.
         - Кажется,  она  выступала  в  "Независимых  новостях",   -   припомнил
    Манкузо.
         - Точно, я ее там видел! Она про Наместника рассказывала!  -  подхватил
    Остин, - Вся в серебристом, обтягивающем. Фигурка у нее -  класс!  Я  бы  ее
    допросил с пристрастием!
         - Вот  сейчас  и  допросим!  -  Фишер  зло   сверкнул   глазами.   Есть
    возможность  отыграться.  Если  Сазерленда  упустили,   то   уж   бабу   его
    прихватим! - Поехали к этой шкуре, пусть и у нас возьмет интервью!
         - Или нам даст! - заржал Чатл. - Каждому раза по два!
         - Акула, а с этими что делать?  -  Остин,  чувствуя  себя  виноватым  в
    исчезновении Сазерленда, старался проявить инициативу. Показывая на  лежащих
    роллерболистов, он предложил: - Может,  их  того.  Как  виновников  убийства
    Смотрящего? Так сказать, чтоб другим неповадно было?
         - Придурок, от гипноза еще не  отошел?  -  Господи,  да  как  с  такими
    дураками дела-то делать?! Вот и воюй с гипнотизером после  этого!  -  Башкой
    своей думай, а
         потом ляпай. За беспредел  кто  отвечать  будет?  Опять  я?  Хорошо  вы
    пристроились! Везете Снейка неизвестно - куда,  передаете  невесть  кому,  а
    все шишки на меня! Теперь тоже подставить хотите!
         Но вот как раз тут Акула и  был  неправ.  Кабан  и  Чатл  действительно
    привезли пленника прямо в Империю, но Крис,  наблюдавший  игру  и  все,  что
    произошло во время матча, быстро  разобрался  в  ситуации.  Пожалуй,  скорее
    всех  -  ведь  к  его  услугам  были  не  только  новостные  каналы,  но   и
    видеокамеры, установленные во внутренних помещениях  клуба.  Джордан,  можно
    сказать контролировал ситуацию от начала и до конца, а потому успел  вовремя
    принять необходимые меры. Еще до того как  Акула  схватил  Сазерленда,  Крис
    просчитал,  что  события  развиваются   по   сценарию,   в   котором   Стиву
    предназначается роль  козла  отпущения.  Еще  до  появления  Фишера  и,  его
    бригады в раздевалке он быстро связался с Р-Рошалем и потребовал, чтобы  тот
    выдвигался в район, где размещалось здание  Империи.  Профессор  должен  был
    дежурить в  пятиминутной  готовности  и  ждать  команды  Криса.  Как  только
    имперцы оказались в  раздевалке,  стало  ясно:  меры  предосторожности  были
    предприняты не зря. Ну а дальше все было делом техники
         Единственное, что  оставалось  сделать,  это  расчистить  портал,  куда
    должен был подлететь экраноплан с пленником, но было  ли  это  для  сетянина
    проблемой? Крис справился с задачей легко. Не  забыл  он  позаботиться  и  о
    том, чтобы видеокамеры в нужный момент показывали  запись  пустой  площадки.
    Зачем помогать тому, кто захочет проанализировать происшествие?
         Таким образом, на стоянке к прилету экраноплана с пленником никого  уже
    не было, редких  праздношатающихся  разгонял  уже  сам  Р-Рошаль.  Остальное
    прошло до банальности просто. Приказав Остину снять  с  пленника  наручники,
    он отпустил людей Акулы, напугав их так, что те мгновенно убрались к  своему
    бригадиру. А дальше все уже шло  по  накатанной  схеме.  Многократная  смена
    такси, смена кредиток, и вторая законсервированная Рошалем  квартира  обрела
    своего временного хозяина Именно из-за того,  что  Крис,  учитывая  важность
    момента,  контролировал  операцию  с  самого  начала  и  до   благополучного
    завершения, он и не смог откликнуться на вызов Оскара Джордан  понимал,  что
    по отношению к Косу он поступает не совсем верно,  но  надеялся,  что  когда
    тот узнает конечный результат, из-за которого Крис пренебрег  контактом,  то
    обрадуется так, что позабудет обо всех обидах.
    
    
         Увидев,  что  Акула  и  его  прихвостни  вылетели  как  ошпаренные   из
    раздевалки и потрусили к стоянке, Оскар понял, что их  постигла  неудача.  А
    что может быть причиной этого  провала  телохранителей  убитого  Смотрящего?
    Выходит, они не нашли Стива? Тогда где же  он?  Или  он  опоздал  и  имперцы
    успели его раньше увести?
         Пирс сказал, что Сазерленд пошел именно сюда, что он проводил  капитана
    до самой  лестницы.  Да  и  куда  еще  тот  мог  направиться  в  ботинках  с
    роликовыми коньками? Странно все это! А что, если...
         Тут Оскару  пришла  в  голову  ужасная  догадка  Если  Акуле  приказали
    доставить Стива живым, а тот сопротивлялся и  был  убит,  то  у  имперцев  и
    должен быть именно такой вид - возбужденный и сосредоточенно торопливый.
         Кос вихрем влетел в зал раздевалки. Он  не  предполагал,  что  застанет
    кого-либо еще  из  людей  Фишера,  но  по  привычке  был  готов  и  к  такой
    возможности.  Он  оказался  прав.  Акула,  дабы  роллерболисты   не   смогли
    предупредить журналистку,  оставил  пару  бойцов  присматривать  за  ними  и
    никого не выпускать, пока не поступит дополнительной команды
         С обоими Оскар покончил в один миг.  Как  источник  информации  они  не
    годились - в Империи тоже были мастера ставить пси-защиту.
         Разгоряченный великан яростно огляделся в  поисках  Снейка,  но  вокруг
    были только поднимающиеся с пола игроки обеих команд. Возбужденные  и  злые,
    они  наперебой  возмущались  бесцеремонностью  имперцев  и  в   один   голос
    предлагали потребовать ответа. И если местные почесывали затылки -  идти  за
    справедливостью им пока было не к кому, -  то  жители  других  городов  были
    настроены решительно. Их Смотрящие здесь, и можно рассчитывать  на  то,  что
    разбор будет быстрым!  Но  Коса  все  это  интересовало  в  самую  последнюю
    очередь.
         - Где Стив? - прорычал он. - Кто знает, куда дели Стива!
         - Увезли  его!  -  Крейзи  посмотрел  на  одного,  затем   на   второго
    имперца. - Чем ты их?
         - Куда увезли? Кто увез? - продолжал спрашивать Кос, - Когда?
         - Да на свободе наш Змей, успокойся! - Яромир  доброжелательно  положил
    руку на могучее плечо Оскара. - Я слышал, как Акула получал взбучку  за  то,
    что они упустили Сазерленда. А вот тебя Стив просил предупредить,  чтобы  ты
    был  посторожнее!  И  нужно  быстрее  предупредить  эту  девушку.   Ну,   из
    "Новостей"! Акула со своим зверьем туда поехал. Хотят ее захватить.
         - Ни черта у них не выйдет! Она давно оттуда уехала! - успокоил  игрока
    Оскар. - Ее я первой предупредил. Так что Акула и там пролетел.
         - Сволочь, а как он злорадствовал! - вставил Крейзи, подходя к  Косу  и
    Яромиру, - Как бы я хотел ему рожу набить! Оскар, ну все  же,  чем  ты  этих
    приложил?
         - Кулаком, чем же еще? - удивился Кос глупому вопросу.  Как  будто  это
    сейчас так важно! - И он вновь повернулся к Яромиру: - Не знаешь, как  Стиву
    удалось избавиться от сопровождения?
         Защитник пожал плечами:
          - Слышал,  как  козла  этого  Бульдозер  костерил.  Слышал,  как   они
    какого-то  своего  врага  ругали.  Да,  и  еще  про   профессора   какого-то
    вспоминали. Но что конкретно там произошло, прости,  не  знаю.  Скажу  одно:
    злые они были как черти!
         "Крис!" - догадался Оскар. От души сразу отлегло. Значит, он  не  один,
    значит, все снова вместе и все в бою! От радости он сгреб Яромира в  объятия
    и поднял его в воздух. - Спасибо, братишка, ты мне такую радость подарил!
         - Пусти, задушишь! - Защитник "скорпов" еле дышал. - Псих, разве  можно
    такую силу без контроля держать?
         Оказавшись на своих ногах, Яромир не удержался и сел на  скамью.  Он  с
    сочувствием посмотрел на  трупы  имперцев.  Теперь  он  понимал,  каково  им
    пришлось.
         - Оскар, может, поедем в редакцию? -  предложил  Крейзи.  -  Перехватим
    там этих говнюков и надерем им  там  задницу!  Суки,  если  бы  у  нас  было
    оружие, они бы так не разгулялись!
         Кос почувствовал, как в  нем  поднимается  раздражение.  Услышав  слова
    роллерболиста, он вспомнил, как его совсем недавно предали. Предали те,  кто
    тоже вот так похвалялся!
         - Если хотел надрать, нужно было  это  делать,  когда  твоего  капитана
    увозили! - сказал Оскар и тут  же  пожалел  об  этом.  Парень  предлагал  от
    чистого сердца, а он взял и сорвал на нем обиду.  -  Им  теперь  и  без  нас
    задницу надерут! Желающих, я думаю, окажется немало...
    
    
         - Здравствуй,  Чет!  -  Бульдозер  набрал  прямой  номер  коммуникатора
    Президента.
         - Здравствуй, Боб! Прими мои соболезнования в связи с  тем  несчастьем,
    что постигло не только вас, но и всю страну! -  Самплер,  несмотря  на  свой
    высокий пост, оставался чиновником, а потому имел неофициальные отношения  с
    Империей, которые старался не афишировать. Это понимали все, но говорить  об
    этом было не принято. До тех пор, пока Президент или другой высший  чиновник
    не совершал что-то уж совсем из ряда вон выходящее, предавать гласности  эти
    контакты  считалось  признаком   дурного   тона.   Это   неписаное   правило
    соблюдалось свято, но сегодняшняя трагедия была тем  самым  редким  случаем,
    когда его можно было нарушить. Ни один журналист не осудит Президента,  если
    он выразит свои соболезнования понесшим утрату и открыто осудит убийство.  -
    Я  возмущен  этим  варварским  поступком!  Такой  человек,  как  Марко,   не
    заслуживал этого! Это несправедливо!
         Бросман других слов и не ожидал - нужно же было соблюдать приличия!
         - Что поделаешь, Чет,  что  поделаешь!  -  Бульдозер  тяжело,  горестно
    вздохнул. - Судьба! Жаль, конечно,  старика.  Он  ведь  и  сам  давно  хотел
    спокойно от дел уйти, уже готовил меня дела принимать, и  вот  поди  же  как
    все случилось! Я бы об этом ни за что не сказал, но теперь  чего  уж  таить,
    устал наш Симоне! Сколько его знаю, всю свою жизнь он  людям  помогал,  себя
    не щадил, нас гонял. Знали бы эти журналюги, которые про  Империю  страшилки
    разные пишут, как Марко о гражданах наших думал, душой болел. Помогал  всем,
    кто обращался за помощью. Так или иначе, но не оставлял  без  внимания,  без
    заботы.  А  ему  взяли  и  вот  так   отплатили!   Нет,   человек   все-таки
    неблагодарное животное. Вот в жизни как бывает! Помогаешь людям, живешь  для
    них! А туг бах, и все! Нет  в  жизни  места  благодарности.  Хотя  нет,  так
    нельзя говорить! Есть же и благородные, порядочные люди,  которые  не  делят
    мир  на  черных   и   белых,   которые   руководствуются   общечеловеческими
    ценностями! Вот как ты, например! Спасибо за то, что не остался  равнодушным
    к нашему горю, соболезнования выразил! К сожалению, не все  такие,  как  ты.
    Есть и те, кто считает: раз имперец, значит, мразь, сволочь...
         - Да, Боб, ты прав, Марко большой души был человек! - Самплер  говорил,
    а сам гадал: что значит этот звонок, что Бульдозер  хочет  от  него?  -  Мне
    близки твои переживания! Я тоже знал старика только с самой лучшей  стороны.
    Он немало сделал для всех нас. Бескорыстный был человек! Если  не  ошибаюсь,
    он же себе даже самого маленького домишки не нажил.
         Бульдозер взмахнул рукой:
          - Конечно, не нажил, у нас законы построже, чем у всех  других!  Людям
    помогай, себе же бери только то, что  для  жизни  необходимо.  А  что  нужно
    человеку такого масштаба, как наш Марко? Иметь возможность народу помочь  да
    сердце большое. У Симоне  так  все  и  было!  Наверное,  не  было  человека,
    которому бы он не помог! Вспомни, он ведь, Марко, даже тебя не  забыл,  даже
    тебя своим вниманием обогрел! - продолжал гнуть свое Бросман. - Так, Чет,  я
    прав?
         - Конечно,  конечно,  кто  отрицает!  -  Самплер  понял,   что   сейчас
    Бульдозер переходит к самому главному, к тому, ради чего  затеял  весь  этот
    разговор. - Я все помню и ни от чего не отказываюсь.
         - Да нет, Чет, не пойми превратно, никто тебе ни о чем не напоминает  и
    не напомнит! - Боб  посмотрел  на  Президента  долгим  взглядом.  -  Ты  уж,
    наверное, решил, что нам что-то от тебя  надо?  Нет,  спасибо,  конечно,  но
    свои проблемы мы сами решаем. Да и чужие тоже.  Вот  ты  даже  не  знаешь  о
    последней услуге, которую Симоне тебе оказал! Врагу твоему отказал,  за  что
    и смерть принял! Кое-кто поддержки его искал, просил против тебя  выступить!
    А какие ему блага обещали! Но ты же  знаешь...  знал  Марко!  Он  был  верен
    друзьям, за что и погиб! Ну да ладно, чего уж теперь об  этом!  Золотой  был
    человек, дружбу не продавал, ни на какие посулы не поддавался!
         Как  Бульдозер  и  ожидал,  Президент  наживку   заглотнул   мгновенно.
    Политики  вообще  не  могут  переносить  упоминания  о  тайнах  и  интригах,
    особенно когда дело касается их особы.
         - Нет-нет, Боб, вот как  раз  об  этом  давай  поподробнее!  -  Самплер
    заметно насторожился, подобрался, в глазах появился блеск. Теперь, когда  он
    убедился, что просить его ни о  чем  не  будут,  нужно  подробнее  узнать  о
    кознях, упоминаемых Бросманом. - Наш святой долг - найти убийц  и  покарать!
    Эта несчастная, что ты  застрелил,  это  только  орудие!  А  вот  кто  курок
    нажимал?
         Бросман удивленно округлил глаза.
         - Как, разве ты не знаешь? - спросил он. - Да об  этом  на  всех  углах
    говорят!
         - Говорю же - не знаю!
         Чет от нетерпения начал краснеть Черт побери, ну почему он  все  должен
    узнавать  от  имперцев,  а  не  от  своей  администрации!  Куда  только  его
    помощники смотрят?! Бездельники!
         - Гадюка эта... Сазерленд! - Бульдозер брезгливо скривился. -  Снюхался
    с этим нелюдем, что людей калечил, Пауков из них делал! Мало ему  было,  что
    Марко его обогрел, поднял, в человеки вывел!  Что  ему  посулил  Рошаль,  не
    знаю, но продался наш игрочишка! Уши развесил, а профессору этого  только  и
    нужно было!  Заморочил  остатки  мозгов  спортсмену  ублюдочному,  а  тот  и
    поверил во всемогущество зверя. И знаешь, на что купился  Сазерленд?  Ни  за
    что не догадаешься - Рошаль посулил ему, что  на  твое  место  его  посадит!
    Президента Конфедерации из него сделает!
         При этих словах Самплер вздрогнул, как  от  удара  палкой.  Но  Бросман
    сделал вид, что ничего не заметил.
         - Вот щенок на это и повелся! Гадом стал,  переметнулся  к  профессору,
    против своего Смотрящего пошел Рошаль опытный психолог, и не таких под  себя
    укладывал! Вот и  возомнил  змеюка,  что  может  тебя  в  сердце  Смотрящего
    заменить!
         Бульдозер сделал паузу. Со стороны  казалось,  что  ему  от  возмущения
    слов не хватает.
         - Вот, поверишь, говорю с тобой, а в голову лезет, что  они  это  давно
    удумали, еще до того, как Симоне поднимать Снейка стал,  -  снова  заговорил
    Боб. - Делали все, чтобы Марко его заметил и стал поднимать. Пошли  даже  на
    то, что сами помощников профессора сдали, да что помощников,  свой  Институт
    не пожалели, в пыль разнесли! Его или ваш - не  знаю,  да  и  не  важно  это
    теперь, им главное было на твое место сесть. Думаешь, Сазерленд  просто  так
    журналистку в свою постель затащил? Ему доступ к прессе нужен был! О, у  них
    все было просчитано! Это еще те  твари!  Ни  перед  чем  не  остановятся!  К
    сожалению, мы в этом убедились. А представляешь, если  негодяям  удалось  бы
    план свой выполнить, во что  бы  они  нашу  страну  превратили?  Ради  этого
    Рошаль даже на плен согласился! Вот какие ставки были!
         Марко умница, хоть  и  привечал  Снейка,  но  не  верил  в  его  резкое
    поумнение. В то, как тот из безголового роллерболиста в один  момент  гением
    психиатрии стал. Правда, и Симоне не сразу разгадал планы  негодяев.  Думал,
    что  престо  не  заметили  парня,  а  он  самородком  оказался.  А  Снейк  и
    пользовался  вовсю  доверием,  Смотрящего  все  обхаживал,  все   облизывал!
    Наобещал,  что  и  "потерянных"  к  жизни  вернет,  и  Институт  собственный
    сделает. Вместе с Рошалем подстроили  все  так,  что  Марко,  поддавшись  на
    обман, приказал Хранилище Памяти с боем брать.  Потом  все  сокрушался,  что
    глупость сделал, поддался на провокацию. Ведь надобности в таком шаге  вовсе
    не было. Господи, он же Смотрящий! Что ему нужно, мог и так взять.
         Это сейчас стало ясно, что все это Рошалем  запланировано  было,  чтобы
    под тебя копнуть! Чтобы народ видел, что Империя с властью  воевать  начала.
    Наговорил, что "близнецов  Демона"  -  тьфу,  придумали  же  название!  -  в
    Институте делают. И что в нем же память у людей  отнимают,  "потерянных"  из
    здоровых делают. А раз  так,  нужно  пойти  в  Институт  и  силой  заставить
    вернуть память.
         Так и сделали, и что? Заведение разрушено,  убытки  сумасшедшие,  а  уж
    сколько людей погубили, так и не счесть!  И  где  теперь  эти  "потерянные"?
    Марко когда ответ потребовал, так они, чтобы  оправдаться  за  свое  вранье,
    чтобы не спросили за то, что напраслину возвели, потравили несчастных.
         Симоне тогда словно  прозрел,  следить  за  гадом  начал.  А  тому  все
    неймется! Как Храм получил, как понял, что  там  работать  нужно,  а  делать
    этого не умеет, так сразу стал с новой авантюрой  приставать  к  Смотрящему.
    Да еще с какой! Поддержи его, видите ли, на  президентство!  Каково,  а?  Ни
    мало ни много на твое место захотел!
         Бросман видел, что Самплер смотрит на него,  открыв  рот,  и  продолжил
    развивать успех.
          - Вот тут-то Марко и раскусил его замысел! Правда,  не  сдержался,  не
    сумел скрыть своей догадки! Он же тебя любил, в тебя все надежды  вкладывал!
    А Сазерленд мерзавец, как понял,  что  прокололся,  сразу  же  помог  своему
    настоящему хозяину бежать. Профессор гипнозом всех  уложил,  а  Снейк  вроде
    как  и  ни  при  чем!  Видимо,  тогда  они  и  задумали  Смотрящего  убрать.
    Опередить, чтобы не успел он Снейка из Храма выгнать Не знаю как, а  вымолил
    Сазерленд отсрочку у Симоне, упросил прощальный матч  устроить.  Якобы  чтоб
    людей  не  будоражить,  дескать,  вчера  как  героя  чествовали,  а  сегодня
    опускают. Марко ведь тоже человек, хоть  и  великий,  а  слабости  имел.  Не
    хотел скандала на старости  лет.  Согласился  по-тихому  все  пустить,  дать
    Снейку уйти с почетом. Не о нем, о людях, что верили кумиру, думал А  заодно
    решил сразу после игры при всех  тебя  поддержать.  Заявить,  что  благодаря
    тебе в стране покой и порядок и лучшего Президента нам  не  нужно.  Какая-то
    падла, видимо, донесла Змею об этом, иначе бы он не решился на такое. А  тут
    пришлось спешить, торопиться, вот и прокололся!  Наркоманку  свою  к  Симоне
    подослал, знал, что старик пожалеет ее и посадит возле себя. Гипнотизер  всю
    охрану и повыбивал, а тварь эта нашего Марко...
         Бросман договаривать  не  стал,  махнул  рукой.  Дело  сделано,  теперь
    Самплер натравит на роллерболиста полицию и все спецподразделения.
         - Я  надеюсь,  что  все  это  останется  между  нами?  -  попросил  он,
    заканчивая разговор. - Я не хотел выносить сор из избы. Но я  тоже  человек,
    поделиться нужно же с кем-то! А ты наш, проверенный. Да и дело одно  делаем,
    о наших людях заботимся...
         - Конечно, Боб, конечно! - поспешил уверить Чет. - Можешь  рассчитывать
    на мою скромность Но меры, со своей стороны, извини, я приму. Это  мой  долг
    перед памятью Марко. Земля будет гореть под ногами у негодяя!
         Акула отводил душу. Взяв Дака Рипли, руководителя вечерней бригады,  за
    волосы, он заглянул в разбитое лицо.
         - Ну? Надумал говорить или еще взбодрить? - Не дожидаясь ответа,  он  в
    очередной  раз  ткнул  Дака  поломанным  носом  в  окровавленный   стол   и,
    наслаждаясь свой властью над несчастным, торжествующе улыбнулся -  Где  твоя
    журналистка? - продолжил он. - Сандра где? Неужто ты из-за нее готов  смерть
    принять? Я же еще не начал спрашивать, только разминаюсь!
         - Говорю ше не шнаю! - Выбитые  зубы  изменили  известную  всей  стране
    дикцию Рипли. Именно благодаря ей он стал знаменитым  и,  постарев,  получил
    свое нынешнее место. - Фот ее адреш, фот номер комму...
         - Были  уже  люди  по  адресу,  были  и  в  доме  Снейка!  Нет  ее!   И
    коммуникатор ее в урне возле вашей редакции нашли! - Фишер приготовился  еще
    раз ударить, но бедолага предугадал намерение и сжался от испуга.
         - Не бейте, я се всо скасал! - взмолился редактор.
         - Нет, не все! С кем дружила,  с  кем  жила  до  Змея?  Где  еще  может
    прятаться? К  кому  за  помощью  обратиться  может?  -  Акула  отвесил  Даку
    пощечину, за ней другую. - Говори, падла!
         На Дака было жалко смотреть. Он весь трясся  от  страха.  За  всю  свою
    жизнь он не испытал и сотой доли того ужаса, что обрушился на  него  в  лице
    Акулы.
         - Не надо! - взмолился он. - Не бейте меня более! Я не снаю! Не снаю!
         Фишер  понял,  что  от  Рипли  больше  ничего  не  добьется,  и  бросил
    редактора на пол. Нужно было спешить, долго здесь оставаться  нельзя,  могли
    начаться осложнения в виде полиции.
         - Манкузо, что у тебя? - не поворачивая головы, громко спросил он.
         Манкузо и Чатл занимались  Таней.  Девушка  тоже  рассказала  все,  что
    могла, но могла она так мало, что очень жалела о том,  что  не  шпионила  за
    подругой. На нее страшно было уже  смотреть.  Садисты  не  оставили  на  ней
    живого места.
          - Пока не много! - доложил он. - Шкура говорит только, что  перед  тем
    как убраться, косая долго говорила с пидаром этим... Как же его зовут...
         - Жорж! - подсказал Чатл.
         - Во-во! Жорж, мать его!  -  обрадовался  Тано.  -  Сомнительно,  чтобы
    петух бабу у себя прятал, но другого у нас нет ничего!
         - Поехали! - решил Акула. - Петух не петух, а что-то знает!
    
    
         Стив в который раз нажал  кнопку  повтора  номера  Сандры.  Но  тот  не
    отвечал. Не отвечал и  коммуникатор  Оскара.  Сазерленд  не  стал  надоедать
    Крису и Рошалю, и так молодцы, как его  выручили,  вырвали  из  самых  зубов
    Акулы! Бульдозер небось порвет Фишера на  ленточки.  Но  каков  гад!  Мразь,
    предал Марко, убил его и теперь все стрелки перевел  на  Стива!  Ну  погоди,
    чего бы это ни стоило, но Сазерленд будет на сходке и люди узнают правду!
         Стив вновь нажал кнопку. Без результата. Сазерленд нервничал. Он и  так
    не переносил бездействия, а тут еще ко всем  переживаниям  добавилась  пытка
    неизвестностью. Боль из-за гибели  Симоне,  ненависть  к  Бросману,  желание
    оправдаться в глазах  своих  почитателей  и  заявить  о  своей  невиновности
    сменялись тревогой о тех, кто по его  вине  оказались  втянутыми  в  опасную
    игру. Если бы Оскар или Сандра откликнулись, Стиву стало  бы  хоть  немного,
    но легче, да вот только нет, нет ее... этой связи, чтоб ее...
         Чтобы убить время,  Сазерленд  переключил  коммуникатор  на  трансляцию
    новостей  и  нажал  кнопку  сканирования.  На  экране  замелькали  фрагменты
    сюжетов  новостных  каналов.  И  как  назло,   все,   словно   сговорившись,
    демонстрировали  кадры  со  стадиона.  Снейк  громко  выругался.  Они   что,
    специально решили пытку ему устроить? Стив пока еще не видел  трупа  Симоне,
    но и того, во что превратилась Джина, оказалось достаточным, чтобы отбить  у
    него желание смотреть на кровь. Что за уроды эти журналисты, почему они  так
    любят смаковать сцены насилия? Наверное, это делают те, в ком  есть  тяга  к
    агрессии, но нет смелости проявить ее в реальной жизни.
         Ход  его  мыслей  прервала  смена  картинок  на   дисплее.   Сазерленду
    показалось, будто промелькнуло что-то  нужное,  но  сканер  уже  перешел  на
    следующую программу. Стив вернул  прежнюю  настройку.  Это  был  официальный
    канал Правительства Хардсон-сити. Но того сюжета, что Привлёк его  внимание,
    уже не  было.  Взамен  этого  какая-то  симпатичная  женщина  что-то  быстро
    говорила - наверняка о сегодняшних событиях.
         Интересно, как власти смотрят на то, что произошло?  Сазерленд  включил
    звук.
         - ...ужасная  трагедия  повлекла  за  собой  отмену   матча.   Полицией
    Хардсон-сити по подозрению в организации  этого  преступления  разыскиваются
    капитан команды "Атлантик скорпионе" Стив Сазерленд и его  сообщник,  бывший
    сотрудник  Храма  Поль  Рошаль.  Вот  изображения  разыскиваемых.   Желающие
    принять участие в розыске могут оставить эти кадры на своих  коммуникаторах.
    За подтвержденные сведения о преступниках Правительство  и  заинтересованные
    организации выплатят значительное вознаграждение...
         Мать твою! Это что же происходит! Это... Во что же его  втягивают?  Это
    же просто информационный беспредел! Сами бедного старика  убили  и  сами  на
    него как на убийцу показывают! Твари паскудные, теперь из-за них и на  улицу
    не  выйдешь?  Каждый,  кто  его  увидит,  посчитает  своим  долгом  если  не
    задержать, то по крайней мере сообщить о нем. Ну  еще  бы!  Ведь  они  верят
    тому, что  с  правительственного  канала  идет.  Господи,  значит,  уже  все
    считают, что это он убил Марко? Он, Стив, убил Марко?! Что за ужасная  ложь!
    Как же в такое можно поверить? Да он сам за Симоне умереть готов  был!  Нет,
    это просто невозможно! Нужно срочно что-то предпринять!
         Сазерленд  быстро  подошел  к  коммуникатору   и   запустил   поисковик
    Джордана. И в этом он был не одинок. То же самое сделал и Р-Рошаль. Он  тоже
    видел заявление и ему, как и  Сазерленду,  увиденное  очень  не  понравилось
    Дело было даже не в самом заявлении, просто профессор почувствовал, что  они
    что-то недосчитали, что противник стал опережать их,  навязывать  свою  игру
    Бросман повел себя совсем не так, как они предполагали И  если  с  убийством
    Симоне в душу Р-Рошаля закралось сомнение, то теперь это сомнение перешло  в
    уверенность -  на  стороне  противника  появился  еще  один  сильный  игрок,
    которого они не вычислили.
    
    
                                      ГЛАВА 17
    
         Крис был в гневе. Так значит, этот мерзавец, на чей терминал он  вошел,
    и есть тот самый вирусописатель, на чьей совести гибель  двух  сотен  людей?
    Да-да, именно людей, ведь после Живых погибли и оболочки. Судя по тому,  что
    на массиве программиста хранится печально знакомый код серебрянок,  а  также
    заготовки новых вирусов, так оно  и  есть!  Негодяй  готовился  к  следующим
    преступлениям, создавал сразу четыре вида убийц.
         Джордан  внимательно  просмотрел  заготовки.  Изобретательный  гаденыш!
    Конечно, софт был так себе, Крис, если бы занялся этим неблагородным  делом,
    применил бы совсем другой подход. Но разве можно сравнивать  знания  жителей
    реального мира с тем, что доступно сетянам?
         На локальный сервер программистов Крис вышел не случайно, он искал  его
    все это время и отвлекся лишь раз, когда решил  посмотреть  прощальную  игру
    Сазерленда Посмотрел. Хорошо, что  Р-Рошаля  удалось  быстро  найти.  Что  и
    говорить, атака противника была неожиданной, а потому и  эффективной.  Стива
    удалось спасти просто чудом. Удивительно, как и его сразу не  застрелили!  А
    могли бы, кто бы  стал  потом  разбираться!  Лицемерно  посетовали  бы,  что
    поторопились, и на этом все бы и кончилось. А теперь Бросману  нужно  искать
    Сазерленда, доказывать его вину...
         Да,  надо  признать,  если  бы  Бульдозер  и   его   люди   действовали
    согласованно и ударили одновременно, Джордан был бы бессилен  помочь  своему
    другу Конечно, где-то на задворках сознания копошилась мысль,  что,  помогая
    Сазерленду, он спасает от гибели свое собственное тело.. Но  нет,  он  бы  в
    любом случае пришел Стиву на помощь! А убедившись, что Стив  вне  опасности,
    Крис первым делом  решил  не  дать  противнику  возможности  исправить  свою
    ошибку.
         Первые следы кода Джордан обнаружил почти сразу, как  только  проследил
    перемещения кандидата в  Смотряшие.  Видеокамеры  бесстрастно  отфиксировали
    его частые визиты к своим программистам,  и  выяснить,  кто  был  конкретным
    исполнителем, оказалось совсем несложно. Достаточно было порыться в папках.
         Что он и сделал. Не мудрствуя  лукаво,  Крис  зашел  в  самую  "свежую"
    папку. И тут же был вознагражден за верный подход - системный, как он  любил
    выражаться.
         Вирусы и их заготовки хранились в массиве локального  сервера  Готовые,
    но не активированные убийцы, сейчас они совсем не выглядели  теми  обжорами,
    которые уничтожили почти всю сетевую колонию. Но Джордана их мирный  вид  не
    обманул, слишком хорошо он запомнил  их  код  и  теперь  узнал  бы  в  любом
    обличье. Да и "творческий"  почерк  их  создателя  тоже.  Предусмотрительный
    писатель киберфагов решил, как видно, что если не  будет  хранить  заготовки
    на своей машине, то и обнаружить его не удастся.  Глупыш,  разве  это  может
    остановить  жителя  Сети?  Да  знали  бы  эти  хакеры,  сколько  следов   их
    деятельности остается в виртуальном пространстве!
         Все файлы, строго структурированные по принципам воздействия и дате  их
    создания, находились  в  разной  степени  готовности,  но  Джордан  не  стал
    разбираться, что и как. Он просто скопировал и те и другие Затем  на  всякий
    случай пробежался по  другим  папкам.  Похожие  материалы  обнаружил  еще  в
    одной. Гоже скопировал. Порылся в текстовых файлах. Ага, вот и первый  след!
    Редактор сохранил информацию об авторе текстового файла. Им  оказался  некий
    Эндрю Закаркин.
         Джордан вернулся в  предыдущую  область  хранения.  Провел  аналогичную
    проверку,  но  имени  второго  врага  так  и  не  нашел.  Видимо,  тот   был
    поаккуратнее. Ну и ладно!
         Крис открыл лог-файл и посмотрел, с каких  рабочих  мест  запрашивались
    папки с файлами кодов  убийц.  Одни  координаты  он  отмел  сразу,  это  был
    терминал известного уже Закаркина, Крис искал второго, того,  чья  коллекция
    зверьков была намного обширнее, чем у Эндрю.
         Так, вот и второй. Пока только сетевой адрес, но разве для  Живого  это
    не самая настоящая визитная карточка? Так, теперь посмотрим, какой  терминал
    имеет такой адрес? Есть? Вперед! Крис хотел уже влететь в машину, как  вдруг
    его что-то остановило. Что? Джордан не мог  сказать,  что  это  было.  И  не
    потому, что не понимал, с чем столкнулся, просто еще  не  для  всех  явлений
    виртуального мира чиплендец успел придумать названия.
         Вот, к примеру, то,  что  сейчас  привлекло  его  внимание,  несомненно
    представляло опасность. Это он чувствовал  своим  программным  "нутром".  Но
    как его преобразовать драйверам  "зрения"?  Кажется,  модули  столкнулись  с
    чем-то таким, чему мозг еще не дал определения, а потому  не  их  вина,  что
    они не смогли выдать процессору образной интерпретации  объекта.  Процессор,
    соответственно, не придал ей значения и едва не привел Криса к  гибели.  Но,
    как  оказалось,  Творец,  тот,  кто   создавал   "человеческую"   программу,
    предусмотрел и это! Сработала  сторожевая  система,  построенная  на  совсем
    другом, не  известном  Джордану,  принципе  работы.  В  реальном  мире  люди
    называют  это  чутьем  на  опасность,  в  виртуальном,  наверное,   придется
    обходиться этим же термином. Хотя какое чутье может быть у того,  кто  лишен
    органов обоняния?
         Джордан решил не мудрить и пошел по пути перебора аналогичных  образов.
    Ветвление  софта,  который  его  насторожил,  множественность   терминаторов
    процесса на концах этих ветвлений вызвали и закрепили в  памяти  изображение
    многоголового чудовища. Этакой кибер-гидры с сотней хищных зубастых  пастей!
    И едва  Крис  передал  указание  модулю  впредь  использовать  именно  такую
    интерпретацию, как тут же заметил, что весь дальнейший путь  усеян  подобной
    живностью! Теперь он действительно увидел, а не почувствовал! Видимо,  Живым
    предстоит еще много  учиться,  пока  Сетевой  мир  станет  по-настоящему  их
    миром...
         Развесистое создание, каждая конечность которого искала, как  добраться
    до того, кто посмеет приблизиться к защищаемому терминалу,  ждало  его  и  у
    непосредственного входа. И если прежних  "гидр"  можно  было  легко  обойти,
    благо место позволяло, то на этот раз нужно было  придумывать  что-то  иное.
    Места для маневра не хватало...
         Крис, насколько мог,  приблизился.  Зубастые,  но  безглазые  головы...
    Отсутствие модулей "зрения"  компенсировалось  непредсказуемостью  действий.
    Периодически, но без  какой-либо  закономерности,  конечности  выбрасывались
    вперед и быстро захлопывали свои "пасти". Джордану показалось, что  он  даже
    щелчок  зубов  услышал!  Видимо,  самообучаемый  модуль  зрения  использовал
    обратную связь с образом, вызываемым памятью Криса, и привязал  к  действиям
    вражеской программы не только образ,  но  и  звук.  Интересное  явление,  но
    сейчас заниматься им было некогда, нужно было сделать то, ради чего  Джордан
    сюда явился.
         По действиям  вражеского  создания  стало  понятно,  что  чиплендец  на
    верном пути. "Нас здесь ждали", - решил он. Осторожно подойдя  к  гидре,  он
    выждал, пока ближайшая к нему пасть сделает очередной бросок. В тот  момент,
    когда пасть начала захлопываться, он схватил ее у основания  и  развернул  в
    противоположную сторону. Рефлекс работал  безукоризненно.  Пасть,  перекусив
    собственную "шею", тут же оказалась отсеченной и рассыпалась.  Господи,  как
    же все просто! Недолго думая, Крис поступил таким же образом еще с  десятком
    голов. Он остановился, лишь когда с той стороны, которая закрывала проход  к
    терминалу, у сторожа остались одни обрубки. Джордан не стал  уничтожать  все
    головы  -  опасности  они  все  равно  не  представляли,  а   хозяин   может
    насторожиться. Чего уж зверствовать. Пусть клацают  зубами,  теперь  уже  не
    страшно! Может, потом, когда будет выходить из сегмента...
         Зайдя на терминал, Крис  направился  в  массив.  Папки,  папки,  папки.
    Черт, что-то  хлама  здесь  многовато!  Может,  стереть  ему  все  к  чертям
    собачьим? Вот обрадуется! А почему бы и нет? Ладно, это потом,  пока  поищем
    файлы с убийцами.
         Так, где же личная информация? Джордан просканировал массив. Не  здесь,
    и не здесь. Ага, вот тут переписка! Сейчас посмотрим.  Как,  говоришь,  тебя
    зовут - Ваша? Отлично, Ваша, вот теперь я тебя знаю! И  данные  твои  здесь?
    Умница! Копировать! Номера кредиток? Копировать!  Переписку  тоже.  Да  нет,
    так не пойдет! Весь массив скопируем, а там разберемся!  Вот  черт,  чуть  и
    себя в дубль не отправил! Нашел себе занятие! Лучше это сделать  с  массивом
    второго программиста! Как его... да, Закаркин! Почему бы  нет?  Благо  места
    на чужих серверах хватает. Пусть их хозяева  не  обижаются  -  отсюда  лучше
    видно, как использовать их память.
         Ладно, как у нас с делами? Процесс пошел?  Пошел!  Теперь  как?  Может,
    все-таки оставить им привет из Сети? Раз нам предстоит  война,  то  пусть  у
    врага не окажется доступа к любимым программам. Да и  отвлечется  от  сетян!
    Может, потом со  злости  выпустит  свои  вирусы,  но  их  еще  нужно  заново
    написать, размножить а у нас уже противоядие тут  как  тут!  Ну,  что,  трем
    массив? Трем, еще как трем! Правильно, вместе с сервером!!!
         А  может,  не  останавливаться  на  программистах?  Есть  же   правило,
    гласящее, что нельзя бросать начатое на полпути! Если  рушить,  так  рушить!
    Ох и повеселится же сейчас народ в Империи!
         "Первым делом порушим управление лифтами".  Крис  не  знал  почему,  но
    начать он решил именно с элеваторов. Наверное, это было одной  из  тайн  его
    психологии, но разве сейчас Фрейд так важен? Следующим
         Джордан вывел из строя программы управления  энергетической  установкой
    здания. Компьютеры и серверы пока еще питались от источников  бесперебойного
    питания, но надолго их не хватит, перед уходом Джордан рубанет и их. А  пока
    что бы еще такое сделать, чтобы имперцам было чем  заняться?  Коммуникаторы?
    Конечно! Все не отключить,  но  вот  те,  что  в  здании,  заглушить  можно.
    Джордан  вернулся  в  сервер  охраны  и  дал  команду  включить   подавитель
    радиосвязи. Теперь коммуникаторы можно использовать как поставку под кофе.
         Крис заметался по локальной сети. Он был в таком  азарте,  что  не  мог
    остановиться. А что, гулять так гулять!
         Чиплендец включал все, что было выключено, и  наоборот,  выключал  все,
    что работало. Правда,  это  не  всегда  приводило  к  громкому  эффекту,  но
    некоторые находки были весьма впечатляющими. Особенно удачной находкой  было
    приведение в действие всей  пожарной  системы  Империи.  Автономная  система
    словно бы сошла с ума, сработали сразу все датчики. Может быть,  Крис  и  не
    стал  бы  этого  делать,  но  он  не  знал,  что  компьютер,  отвечающий  за
    расшифровку данных, поступающих от  датчиков,  совмещал  в  себе  управление
    всей защитой здания. Он  не  только  объявлял  пожарную  тревогу  и  включал
    пеногенераторы, но и следил за безопасностью  доступа.  Не  рассчитанная  на
    такой объемный  "пожар",  какой  устроил  Джордан,  программа  "зависла",  и
    компьютер стал давать сбои.  Это  не  могло  не  сказаться  на  всей  работе
    оборонного комплекса - управление огнем автоматических лучеметов  перешло  в
    автономный режим.
         Для имперцев наступил локальный апокалипсис, но Крис  этого  не  видел.
    Он наносил последний штрих - стирал информацию  и  программы  всех  серверов
    имперской Сети. Системные  администраторы  в  ужасе  наблюдали,  как  на  их
    дисплеях появляется сообщение о системном сбое. Бедные, они  еще  не  знали,
    что на самом деле происходило с массивами памяти их  машин.  Да  если  бы  и
    знали, что они могли сделать? Управление все равно было не у них. Разве  что
    выключить питание?
         Ну и что? Пусть попробуют  -  потом  вообще  не  включат,  ведь  сервер
    управления энергией уже лежит!
         Нет, ребята, все же плохо вы готовы к  нападению!  Расслабились,  мышей
    не ловите! Ну это вам потом шеф расскажет! А Джордану  пора  возвращаться  к
    своим делам. Понравится, милости просим, обращайтесь! Повторим на бис!
    
    
         Бросман повстречался с  Акулой  в  коридоре.  Он  был  в  своем  старом
    кабинете, а потом решил подняться  в  свою  будущую  резиденцию  Смотрящего.
    Там, правда, пока еще витал дух прежнего хозяина, но, как  только  состоятся
    похороны Марко, Боб все переделает по-своему. И не только здесь,  в  здании!
    Перестройка коснется и всего имперского Хардсон-сити! Да  что  столица?  Вся
    страна станет другой! Президента меняем, здесь нужно отдать должное Марко  -
    старик  знал,  что  делать!  Бульдозер  обязательно  реализует  эту  идею  -
    поставить Президентом имперца. Вот только Бросман  не  такой  идеалист,  как
    Симоне, веривший в дружбу и порядочность. Нет, Бульдозера такой  ерундой  не
    проймешь! Тот, кого Боб назначит в Президенты,  должен  знать,  что  зависит
    целиком, со всеми потрохами,  от  доброго  расположения  Бросмана,  и  будет
    засыпать и просыпаться с единственной мыслью -  как  угодить  Смотрящему.  А
    для  этого  на  него  должен  иметься  очень  серьезный   компромат!   Самый
    серьезный! Ну да ладно, с таким умельцем, как Фолли, это  будет  несложно  -
    замажет любого. Конечно, у кандидата и  имя  должно  быть.  Кого  попало  не
    поставишь! Вот если бы у него был кто-то такой, как Снейк у Симоне...
         Едва Бросман подумал о Снейке, как тут  же  появился  главный  виновник
    проблем. Брайан  Фишер!  Бульдозер  посмотрел  на  него  налившимися  кровью
    глазами. Ублюдок плоскорожий! Мало того что  сам  выпустил  профессора,  так
    еще и Сазерленда упустил! И не важно, что его оба раза  гипнозом  приложили.
    Почему-то других Рошаль не трогает! А  этого,  людоеда  морского,  профессор
    везде найдет!
          - Босс!  -  Акула  возбужденно  вскинул  руки.  -  Босс,  я   кажется,
    придумал, как нам вытащить этого Снейка! Мы были на работе у той шкуры,  что
    с Сазерлендом развлекалась! Ее там не было. Ну,  тогда  допросили  тех,  кто
    был, как положено! Пришлось побить немножко.
         Бульдозер покосился на его сбитые кулаки и темные пятнышки на рубашке.
         "Кровь, наверно, - подумал Боб. - Мразь, хоть бы рубашку поменял".
         Он повернулся и пошел к лифту,  показывая  всем  своим  видом,  что  не
    хочет больше говорить с Фишером. Акула все-таки поплелся следом.
         - Так там одна шмара сказала, - продолжал он на ходу, - что  перед  тем
    как уйти, баба Снейка долго говорила с петухом тамошним,  Жоржем  зовут.  Мы
    звонили ему домой, но никто не отвечает.
         - Ну, значит, в доме никого нет, - буркнул Бросман, входя  в  лифт.  Он
    рассчитывал, что хотя бы теперь отделается  от  Брайана,  но  тот,  стремясь
    оправдаться, не понял намека, вошел следом  и  угодливо  нажал  единственную
    кнопку. Лифт пошел вверх.
         - Боб, но там кто-то есть! - Видимо, Акула решил  довести  разговор  до
    конца, чего бы это ему ни стоило.
         - Где? - удивился Бульдозер, не вслушиваясь в слова неудачника.
         - Ну, там, в доме у педрилы... Я же говорил... -  растерялся  Фишер.  -
    Который долго с журналисткой разговаривал, перед тем как она исчезла.  А  на
    звонки не отвечают...
         И тут до Бросмана дошло.
         - Так она там? - заорал он. - Ублюдок, что же ты раньше молчал?!
         Акуле показалось, что выпученные глаза Бульдозера вот-вот лопнут.
         - Я... Я говорил! - Брайан уже проклинал себя, что  не  ушел,  но  было
    поздно, теперь надо было как-то выкручиваться. - Но, босс, вы не слушали!  Я
    вам говорил, но вы...
          - Дурак! Боже, какой дурак! - Бросман схватился  за  голову.  -  Зачем
    мне говорить! Брать ее нужно было1
          - Я хотел, но решил вам доложить! Вдруг там опять этот гипнотизер!
         Не успел он произнести эти слова, как лифт остановился  и  свет  погас.
    Это начал резвиться Крис.
         - Черт, вот только этого не хватало! - Бросман  был  в  ярости,  -  Это
    из-за  тебя,  урода,  такое  случилось!  Когда  не  нужно,   ты   проявляешь
    инициативу, ждешь какого-то недоумка Коса и не  понимаешь,  что  нужно  было
    вам всем вместе сопровождать Змея! А когда надо брать эту шкуру, у  тебя  ни
    ума не хватает, ни твоей бесподобной наглости! Даже позвонить не  додумался,
    принесся, чтобы лично сообщить, что косая у педрилы!
         Бросман нащупал кнопку переговорного устройства и заревел:
          - Дежурный! Дежурный!
         - Бесполезно! - на свою беду  Фишер  никак  не  мог  понять,  что  надо
    заткнуться и молчать, - Раз нет света, то и связи с дежурным не будет.
         - Все-то ты, урод, знаешь!  Везде  ты  успеешь  отличиться!  -  вскипел
    Бросман. Нет, это просто какое-то издевательство! Стоило  удирать  от  этого
    козла вонючего, чтобы потом вот так застрять с ним в лифте!  Да  еще  тогда,
    когда нужно срочно ехать и привозить бабу Сазерленда. -  Вот  скажи,  почему
    ты сам не взял эту шкуру? Почему?! Почему никто из вас  не  додумался  взять
    коммуникатор и просто позвонить и сообщить о том, что ее нашли? Ну почему  у
    тебя все через... Да что с тобой говорить! Дурак он и есть дурак!
         Акула знал, почему не сделал  так,  как  говорил  гад  толстогубый.  Он
    просто боялся проколоться еще раз. А проколоться очень просто, стоит  только
    подключиться  гипнотизеру!  Наверняка  пошлют  кого-нибудь   другого.   Если
    найдут - значит Акула проявил чутье и выследил девчонку! Если  же  вмешается
    вездесущий Рошаль и отобьет пленницу, так не у него наконец,  а  у  другого!
    Но признаться в этом Брайан не мог,  вот  и  приходилось  выслушивать  брань
    Бульдозера.
          Бросман, уверившись,  что  ругать  стоящую  перед  ним  бестолочь  нет
    смысла, все равно не поумнеет,  достал  коммуникатор  и,  включив  подсветку
    клавиш, набрал номер Пе. Замигал индикатор поиска абонента, но  вместо  лица
    Фолли на экране появилось сообщение, что нет сигнала станции.
         - Что это? - Бульдозер зло выключил и снова включил коммуникатор  Нажал
    кнопку повтора. Выскочила та же табличка: "Нет сигнала станции".
         - Акула, где твой коммуникатор? - Бросман, еле  сдерживая  бурливший  в
    нем гнев, дернул  за  рукав  Фишера,  который  стоял,  погрузившись  в  свои
    невеселые мысли. Черт его дернул сесть в лифт с Бульдозером! Ну  почему  ему
    так не везет?
         Очнувшись, Акула дрожащими руками протянул Бобу аппарат
          - Ты, урод, твою мать, где  твой  коммуникатор?  -  продолжат  кричать
    Боб, который  чувствовал,  что  все,  он  на  пределе,  сейчас  взорвется  и
    разнесет все что ни попадет под руку!
         - Да вот же он, ты в темноте не видишь, - пролепетал Акула. Он  нащупал
    толстую руку Бульдозера и вложил в нее коммуникатор. - Вот возьми!
         Боб стал набирать номер, но тут по всему зданию  вдруг  завыли  сирены.
    Сработала пожарная сигнализация.
         - А это еще  что  такое?  -  Бульдозер  инстинктивно  посмотрел  вверх,
    откуда шел звук, и тут на них с Акулой обрушилась лавина пены.  А  поскольку
    у любого, кто резко задирает голову вверх,  непроизвольно  открывается  рот,
    кандидат в  Смотрящие  нахлебался  вдоволь  этой  отвратительной  смеси.  Он
    зашелся в кашле.
         Акула, который, в отличие от босса, стоял с опущенной головой и  потому
    не наелся пены, в темноте не понял, что  происходит  с  Бросманом.  Он  лишь
    почувствовал, как на него падают неприятные хлопья, и, не зная причины  этой
    напасти, испугался. Бульдозер продолжал кашлять, всхлипывая, отхаркиваясь  и
    в перерывах успевая сыпать отборным матом; в  лифте  было  темно  хоть  глаз
    выколи, а сверху все падало и  падало  что-то  мокрое  и  противное.  Акула,
    растерявшись, не зная, что делать,  почему-то  вдруг  принялся  болтать  без
    умолку. Его прямо прорвало.
         - Босс, босс, что это с вами? - затараторил он. - Может, вам  по  спине
    постучать? Черт, никто же не знает, что мы здесь! Вы так и не  позвонили,  а
    если бы позвонили, может быть, нам  помощь  уже  пришла  бы!  Вам,  наверно,
    нужно еще попробовать дозвониться! Эти ослы не знают, что мы здесь! Если  бы
    знали...
         Кашель  рвал  легкие,  в  голове  словно  молотом   било   подскочившее
    давление, а тут еще этот. Боб уже не пытался остановить треп  словоблуда,  в
    его глазах плыли разноцветные  круги,  и  он  не  на  шутку  испугался.  Ему
    хотелось на свободу,  он  буквально  задыхался  от  недостатка  кислорода  в
    легких, а этот дурацкий кашель никак не проходил! Даже, наоборот, усилился.
         - Босс, может, все-таки постучать...
         Ответом ему был такой рев, что бедный  Брайан  опешил  и  замолчал.  Но
    ненадолго.
         Мучительный, скручивающий все  внутренности  спазм  кончился  тем,  что
    желудок Бросмана не выдержал  и  излился  бурной  рвотой.  Мощный  зловонный
    поток рванул из горла.
         - Босс, ну на меня-то зачем? -  чуть  не  плача,  пролепетал  Фишер.  -
    Новые брюки, только сегодня надел! А Бульдозера все рвало и рвало.
    
    
                                      ГЛАВА 18
    
          - Стив,  подожди,  не  горячись!  -  Крис  в  отсутствие  все  еще  не
    восстановившего свои  силы  В-Рошаля  взял  на  себя  руководство  командой.
    Устроив посредством коммуникаторов своеобразную телеконференцию  с  участием
    Сазерленда, Оскара, Р-Рошаля и, конечно, их с  псевдо-Джеймсом,  он  пытался
    наладить утраченное взаимодействие.
         - Я понимаю твой гнев и желание отомстить за Симоне, - продолжал он,  -
    Мне тоже нравился старик и откровенно  говоря,  не  хотелось  видеть  в  нем
    короля преступного мира Мы здесь в Сети тоже  понесли  утрату,  ты  даже  не
    знаешь, каких  хороших  ребят  мы  потеряли.  Умницы,  молодые  совсем  еще!
    Схватывали все на лету! Я с ними такие планы связывал!  Бульдозер,  гад,  за
    все  заплатит.  Клянусь,  заплатит!  Но  если  мы  сейчас,  потеряв  голову,
    помчимся сводить  с  ним  счеты,  то  проиграем.  Ты  же  видишь,  он  успел
    опередить и Марко, и нас. Ты из кандидата в Президенты превратился в  убийцу
    своего покровителя, которого  все  ищут.  Теперь  в  глазах  любого  ты  вне
    закона. В лучшем случае, те, кто тебя знает, не поверят в  твою  виновность.
    Но и помогать не будут.
         Снейку вспомнились лица ребят, их  глаза,  горящие  желанием  прийти  к
    нему на выручку... Нет, он не согласен с другом.
         - Ну и черт с ними! Лишь бы не мешали! - процедил он. - Я все равно  до
    него доберусь! И ребята из команды от меня не отвернутся, помогут!
         Оскар считал иначе. Он еще не забыл предательства ветеранов.
         - Боюсь, что Крис прав, - сказал он. - Вряд ли кто-то  захочет  воевать
    с Империей. Наложат в  штаны,  как...  Пойми,  если  бы  ты  конфликтовал  с
    властями, еще куда ни шло. А вот когда у тебя... у нас на хвосте  Империя...
    Скажи спасибо, если те, на кого ты рассчитываешь, тебя хотя бы не сдадут.  А
    уж в открытую выступить на нашей стороне... даже и не  надейся!  Нет,  Стив,
    положиться можно только на самих  себя!  Думаешь,  Поль  Рошаль  зря  бойцов
    своих зомби делал? Да просто нормальные люди против  Империи  не  пошли  бы!
    Профессор, скажите же ему!
         Р-Рошаль, до сих пор не вмешивавшийся в спор друзей, вынужден был  тоже
    выступить не на стороне Стива.
         - Это так, Стив! Прости, я вынужден разочаровать  тебя,  я  согласен  с
    Крисом. Я знаю, тебе больно это слышать, трудно согласиться  с  мыслью,  что
    те, кого ты считал своей командой,  своей  семьей,  тебя  не  поддержат,  но
    лучше испытать боль и услышать  правду,  чем  сладко  заблуждаться  и  стать
    жертвой предательства в решающую минуту. Единственные,  на  кого  ты  твердо
    можешь рассчитывать, это те,  с  кем  ты  сейчас  говоришь.  Я  нe  способен
    изменить  в  силу  пси-коррекции,  это  вы  знаете.   Оскар   тоже   испытал
    вмешательство. Крис и Джеймс... не станут же они  ставить  под  угрозу  свое
    тело! Все это гарантии преданности А вот об  остальных  можете  забыть,  они
    вас не поддержат! Или поддержат, но только до первого серьезного контакта  с
    имперцами.
         Профессор увидел по  выражению  лица  Сазерленда,  что  тот  собирается
    возразить, и поспешил заговорить  снова.  Пусть  лучше  Стив  испытает  боль
    сейчас, чем все они потом...
         - Может, мои слова кому-то и не понравятся, но я  давно  уже  вышел  из
    того состояния, когда чьи-то эмоции могли изменить мое  мнение.  -  Р-Рошаль
    печально смотрел в видеокамеру коммуникатора. -  Факты  -  вещь  упрямая,  а
    если ты вовремя не избавишься  от  своих  иллюзий,  то  набьешь  себе  много
    шишек. Если в живых останешься...
         - Ладно, давайте не будем отвлекаться. - Крис,  дабы,  сменить  тему  и
    дать возможность Сазерленду прийти в себя, вернул  единомышленников  к  тому
    делу, ради которого они собрались.
         - Хорошо, ты у нас главный по придумыванию, вот и давай придумывай!
         Стив  всегда  так  реагировал  на  критику.  Надувался  как   маленький
    ребенок, а потом сам не знал, как сгладить углы.
         - Крис, как, по-твоему, чего больше всего  боится  Бросман?  -  спросил
    вдруг Оскар.
         Чиплендец пожал плечами. Он-то здесь при чем? Есть  же  те,  кто  может
    сказать больше, чем он.
         - Я думаю, Снейк его лучше знает! -  Джордан  хотел  вывести  Стива  из
    прострации, ведь от него сейчас зависело очень многое. - Стив,  Оскар  прав,
    нам нужно найти слабое место Бульдозера. Самое слабое!
         Сазерленд задумался. Слабое место? У  Бульдозера?  У  того,  к  услугам
    которого вся мощь Империи? Да Крис шутит, наверное! Слабое место!  Да  легче
    его у Президента найти. У Президента? Президента!  Постой,  кажется,  что-то
    такое промелькнуло в то бесконечно далекое время, когда  был  жив  Симоне  и
    Стива готовили к предвыборной борьбе. Что  бы  только  не  отдал  Сазерленд,
    чтобы вернуть то время! И не нужно ему это президентство, Марко был бы  жив,
    и достаточно!
         - Я думаю, что Бульдозер, как и все подлецы,  боится  огласки!  -  Стив
    выдавил из  себя  эту  фразу,  вспомнив,  как  психолог,  готовивший  его  к
    предвыборной борьбе, объяснял, что ему нечего бояться огласки своих  планов.
    Ведь если он не замышляет ничего постыдного, то  и  опасаться  гласности  не
    следует. Это удел подлецов! Но Сазерленд не  знал,  чем  эта  самая  огласка
    может повредить Бросману, и изрек свою сентенцию, просто чтобы  хоть  что-то
    сказать.
         - Думаешь?  -  Крис  задумался,  -  А  что,  это  идея!  Притом   очень
    интересная! Я бы сказал, отличная! Вот  видишь,  Стив,  когда  ты  хочешь  и
    когда не горячишься, то выдаешь классную мысль!
         - Ты полагаешь, что... Слушай, Стив, а ведь действительно! Да,  ребята,
    это действительно хорошая, даже, я бы сказал, блестящая мысль!  -  Профессор
    довольно улыбнулся, - В ней наш шанс, ключ к победе!
         - Засветить дела Бульдозера? - предположил Оскар.  -  Ну,  доставим  мы
    ему пару неприятных минут, а дальше что?
         - Дальше? -  Крис  усмехнулся.  -  А  дальше  уже  Бульдозеру  придется
    оправдываться! Народ и братва слышали только обвинения в  адрес  Сазерленда,
    теперь же возникнут вопросы и к нему!  И  пока  он  будет  под  подозрением,
    Смотрящим ему не стать!
         - Правильно,  но  еще  лучше  будет,  если  мы  засветим  его  связи  с
    Самплером!  вставил  псевдо-Джеймс,  -  И  заявление  по  правительственному
    каналу сразу же предстанет в ином виде!
         Сазерленд досадливо махнул рукой:
          - Ты бы свои предложения... - Он все  еще  никак  не  мог  удержаться,
    чтобы не укусить экс-Паука. - Перебарщивать не  надо!  Так  мы  себе  только
    прибавим
         врагов! Мы не должны приносить вред  Империи  и  выдавать  ее  секреты,
    иначе все остальные встанут на сторону Боба и примутся нас добивать.
         Джордан посчитал своим долгом вмешаться.
         - А кто сказал, что это мы раскроем общеизвестное, но не оглашаемое?  -
    вступил он в разговор. - Это сделает сам Бульдозер!  По  крайней  мере,  это
    будет так выглядеть!  Я  перехвачу  все  каналы,  вставлю  рожу  Бросмана  и
    покаюсь, что убил Симоне!
         - Ребята! Вы даже не представляете, какая  буря  начнется!  -  вмешался
    Р-Рошаль. - Бульдозер, чтобы оправдаться,  засветит  ваше  сетевое  убежище.
    Жизнь в Сети станет общеизвестным фактом.
         - А кто ему поверит? - Сазерленд уже понял, что затевают друзья,  и  от
    радости, что это он нашел ключ к проблеме, готов был отстаивать ее, чего  бы
    это ни  стоило.  -  Скажут,  что  косит  под  психа!  В  приступе  раскаяния
    рассказал все как было, а потом испугался и дал задний ход!  Да  еще,  чтобы
    запутать людей, стал каких-то мифических сетевых жителей искать!
         - Стив, а как ты смотришь на  то,  чтобы  к  этой  работе  подключилась
    Сандра? В качестве журналиста в студии или как  там  у  них?  Ну,  допустим,
    представит Бросмана. Или возьмет интервью. И все прочее, что обычно в  таких
    случаях делают, - Крис был доволен, что Сазерленд перешел на  конструктивные
    рельсы. - Я понимаю, что мы идем ва-банк  и  в  случае  поражения  мисс  Чен
    рискует. Но будем реалистами, я уверен, что, когда имперцы убедятся, что  ты
    в  безопасности,  они  начнут  искать  Сандру,  так   что   ее   подключение
    оправданно!
         - Уже ищут! - уточнил Оскар. - Если хотите, я проверю, но можно в  этом
    не сомневаться! Правда, мне придется на время выйти из связи.
         - Не стоит! - остановил его псевдо-Джеймс. - Я это сделаю быстрее!
         - Крис, я не против, но нужно спросить у самой Сандры. -  Стив  наконец
    улучил момент, чтобы вмешатся  в  разговор.  -  Если  она  готова,  то  и  я
    поддержу. Вот только у меня пока с ней нет связи! Вот если бы...
         - Ребята, нужно срочно прятать  Сандру!  -  вернувшийся  в  конференцию
    экс-Паук был взволнован. - В студии "новостей" погром! Редактор, дежурная  и
    охрана избиты. Сейчас они отправлены в клинику. Искали мисс
         Чен!
         - Стив, оставайся в квартире и никуда не выходи! Я поеду привезу ее!  -
    Оскар вышел из связи.
         - Вот  горячая  голова!  -  возмутился  Р-Рошаль.  Нельзя  же  так.   А
    прикрытие? Даже не подумал, куда он ее повезет!
         - Надеюсь, что не к Бриаторе, - пробормотал Джордан.
    
    
         Освободить временного главу хардсон-ситской Империи из  его  заключения
    в кабине лифта удалось не скоро.
         Вначале не могли решить, как подать питание в  весь  комплекс  Империи.
    Дело  в  том,  что  управление  всей  энергетикой  дворца  осуществлялось  с
    сервера, который находился в составе имперского сектора  Сети.  Но  так  как
    все программы оказались уничтоженными, то и подать  энергию  к  потребителям
    питания оказалось делом не одного часа. Тем более  что  до  этого  еще  и  с
    пеной нужно было разобраться! И еще эта ужасная,  несмолкаемая  сирена,  что
    своим воем тоже не добавляла  порядка.  В  таких  условиях  рассчитывать  на
    скорое возвращение к нормальной работе не приходилось.
         Немало проблем создали и муниципальные пожарные, приехавшие, притом  не
    раз, по тревоге. По причине большого количества сигналов  от  температурных,
    газовых и прочих датчиков пожару, вернее, тому, что было принято  за  пожар,
    была присвоена самая высокая  категория  сложности.  А  поскольку  никто  не
    хотел быть обвиненным в том,  что  игнорирует  интересы  Империи,  то  к  ее
    зданию направились экипажи со всех концов Хардсон-сити.
         Не успевал кто-то из руководства, а это были, как  правило,  Гриде  или
    Чаверс,  проклиная  где-то  потерявшегося  Бульдозера,  выпроводить   бешено
    влетевших пожарных, как тут же под заряды лучеметов, которые тоже  никак  не
    удавалось отключить, влетала следующая пожарная команда.
         - Где этот Боб пропадает! - орал Гриде  -  Мы  уже  половину  городских
    пожарных перестреляли, а его все нет!
         - Так пусть кто-нибудь отключит эту заразу! - Чаверс,  хорошо  знавший,
    как руководить финансами и делать так, чтобы доходы Империи  не  попадали  в
    отчеты налоговых соглядатаев, ни черта не соображал в  автоматике.  До  него
    никак  не  доходило,  почему,  чтобы  отрубить  систему  охраны,  включенную
    каким-то кретином, обязательно нужен Бросман. Как будто,  кроме  Бульдозера,
    никто на кнопку нажать не  может!  Показали  бы  ему,  где  она,  эта  самая
    кнопка...
         Как же он был бы удивлен, если бы узнал, что  как  таковой  этой  самой
    кнопки нет! Есть только программа, выключить которую  мог  только  тот,  кто
    владел  правами  доступа  Программа  уцелела  после  вмешательства  Джордана
    только потому, что была записана в ПЗУ специального чипа, который  и  хранил
    код, с помощью  которого  можно  было  взять  управление  комплексом  защиты
    здания на себя. А так как этот код знали только покойный  Симоне,  Бульдозер
    и Дюмон, теперь тоже покойный,  то  получалось,  что,  кроме  Бросмана,  это
    сделать  некому.  Конечно,  все  пароли   для   таких   вот   случаев   были
    продублированы на массиве у  Граббе,  но  когда  удалось  подать  питание  и
    включить его терминал, оказалось, что вся информация на нем уничтожена.
         Таким образом,  часть  здания  превратилась  в  неприступную  крепость.
    Пришлось устанавливать посты и не пропускать людей на защищенные этажи.  Все
    бы ничего, да вот беда, именно на этих этажах оказался  сервер,  с  которого
    осуществлялось управление всеми лифтами здания...
         Одним словом, пытка длилась долго, и говорить о том, в каком  состоянии
    был Бульдозер, когда выбрался из заточения, просто не имеет смысла
         Первым  его  встретил  Чаверс,  который  стоял  у  нижней  двери  лифта
    Смотрящего.  Как  он  узнал  в  облаке  пены,  благоухавшем   испражнениями,
    блевотиной и противопожарной смесью, которая тоже пахла отнюдь  не  цветами,
    Бульдозера, один только он знает! Наверное, по реву.
         - Боже, Боб! Что с тобой?! - ужаснулся финансист.
         Лучше бы он этого  не  говорил.  Такой  брани  Чаверс  еще  не  слышал.
    Досталось всем, кажется, Бульдозер не забыл никого.  Но  самым  удивительным
    во всем этом было  однообразие  реакции  сотрудников  при  виде  Бульдозера.
    Каждый, кто встретился ему  по  пути  к  его  старому  кабинету,  непременно
    задавал ему этот же злополучный вопрос.
         Его ответы лучше не  воспроизводить  Ну  ладно,  им  досталось,  нечего
    вопросы дурацкие задавать, ну, досталось лифтерам,  программистам  и  прочим
    сотрудникам Империи, но при чем тут Сазерленд и какой-то Джордан, по  адресу
    которых шел самый отборный мат, этого уже никто понять не мог!
         Акула вышел менее экстравагантно. Он  старался  не  шуметь  и  поскорее
    проскочить на этажи телохранителей, но на свою беду нарвался на Кабана,  все
    это время безуспешно искавшего своего начальника и справедливо  полагавшего,
    что раз его нигде нет, то уж в помещение их  отдела  он  точно  придет.  Ему
    нужен был ответ, что делать с журналисткой. Ребята уже который  час  дежурят
    у дома, ждать осточертело, устали все, а команды все нет и нет! Они могли  и
    сами разобраться, делов-то всего ничего! Баба и баба! Но Фишер приказал  без
    его команды ничего не предпринимать, вот они и не решались нарушить запрет.
         Кабан  клял  судьбу  за  то,  что  именно  ему  выпал   жребий   искать
    потерявшегося Акулу. Сиди теперь посреди пенного моря и слушай  вой!  Он  бы
    давно уже бросил это бесконечное ожидание в этом сумасшедшем  доме,  но  вот
    куда  идти?  Ну  вернется  он  к  ребятам,  а  что  он  им  скажет?  Возьмет
    ответственность на себя? Нет уж дудки! В такой обстановке, когда все  только
    и будут-искать, на ком сорвать зло? Ищите дураков в другом, месте! Кабан  не
    новичок в Империи, он знает, что  бывают  ситуации,  когда  высовываться  не
    стоит. Пусть лучше Фишер сам найдется! Ему все равно мимо отдела не  пройти,
    а Кабан лишних встреч избежит!
         Так и получилось - в тот момент, когда  даже  у  дрессированного  слона
    терпение уже кончилось бы, в коридоре, ведущем к кабинету, появился Брайан.
         Злой, мокрый, весь в рвотной массе, он щурился от яркого  света  и  все
    время тряс головой. Вонь, которая от него разнеслась по всему  коридору,  не
    уступала тому амбре, что испускал Бульдозер.  Она  была  настолько  сильной,
    что выгнала всех обитателей этажа посмотреть на чудо,  что  к  ним  явилось.
    Такая презентация своего нового имиджа явно не входила в планы Акулы,  и  он
    бегом пустился к своей комнате. Но несчастья Акулы на  сегодняшний  день  не
    кончились. На этот раз подвела скользкая  обувь.  Падение  посреди  коридора
    послужило началом эмоциональной разрядки. Из уст  сидящего  на  полу  Фишера
    полилась  не  менее  изысканная  речь,  чем  у  его  босса.   И   такая   же
    эмоциональная. Вот только упоминаний о Джордане в его монологе не было.
    
    
         Виктор и Вилли, безжалостно  лишенные  псевдо-Джеймсом  модулей  обмена
    информации,  а  затем  попросту  позабытые  за  суетой  последних   событий,
    страдали, как страдают внезапно ослепшие и оглохшие люди. Пытка  усиливалась
    тем, что Виктор  знал,  за  что  его  лишили  модуля,  и  теперь  терялся  в
    догадках,  что  с  ним  сделают  дальше.  Какое   наказание   придумают   за
    предательство? Сам он, ведомый своим поэтическим воображением, рисовал  себе
    такие картины казни, что некоторыми изысками мог бы удивить самого Паука!
         Ну а Вилли Гофман, чудом спасшийся возле  какого-то  древнего  сервера,
    куда он случайно забрел, вообще не понимал, за что с ним так  поступили.  Он
    часто вот
         так  уходил  от  колонистов,  но  причиной  тому  была   не   мрачность
    характера, которая проявилась в Шанце, а просто  полная  потеря  ориентации.
    Гофман, как и поэт, до сих пор не освоился в Сети, но не стал никого в  этом
    винить,  а  просто  смирился  со  своей  участью.  Конечно,   ему   хотелось
    чувствовать себя наравне со всеми, но раз  уж  так  случилось,  он  старался
    своей убогостью не создавать проблем остальным Живым. И это ему удавалось  с
    легкостью. В Сети тебе не нужно есть,  пить,  не  нужно  одеваться  То  есть
    здесь человек  с  ограниченными  возможностями  совсем  не  так  зависим  от
    других, как в реальном мире. Единственным неудобством, которое он  временами
    доставлял окружающим, была регулярная  потеря  ориентации.  При  этом  Вилли
    совсем не собирался путешествовать! Просто ему  казалось,  что  он  получает
    информацию с одной стороны, тогда как на самом  деле  источник  находился  с
    другой. Гофман шел "на звук" и пропадал. Живые, занятые каждый своим  делом,
    спохватывались, лишь когда  кто-то  вдруг  вспоминал,  что  давно  не  видел
    Вилли, и тогда начинались поиски. Обычно  его  находили  в  соседнем,  самое
    большее, в следующем сервере. Но бывали случаи, когда он уходил и дальше.  В
    таких случаях взволнованные сетяне начинали сердиться и  просили  больше  не
    повторять "путешествия". Гофман как мог оправдывался, объяснял,  что  совсем
    не собирался уходить, а только искал контакт  с  остальными,  но  разве  это
    понимали те, кто не жил в той темноте,  в  какой  жил  он?  Разве  зрячие  в
    реальном мире понимают проблемы слепых? Нет, они, конечно, стараются  понять
    ощущения лишенных  зрения,  но,  к  счастью  или  нет,  большинству  это  не
    удается. Кончилось все тем,  что  Вилли  убедительно  попросили,  чтобы  он,
    когда перестает слышать звуки Живых, замирал и оставался на  месте.  Так  он
    хоть не уйдет далеко  и  не  придется  его  искать  всей  колонией.  Но  что
    поделаешь, не всегда так получалось. Гофман, как человек творческий,  но  не
    злой, в душе недостаток впечатлений  восполнял  своими  фантазиями.  Он  был
    очень интуитивен и по обрывкам фраз, которые до него до-
         ходили,  пытался  понять,  кто  чем  занят  Тот   же   В-Рошаль   Вилли
    представлялся  чуть  ли  не   Богом!   А   Крис   Джордан   казался   этаким
    человеком-фейерверком! Возле него  было  всегда  весело,  всегда  шумно  Его
    всегда окружали люди, советовались, обсуждали  проблемы,  новости,  делились
    идеями. Одним словом, вокруг одного из новопришедших  кипела  жизнь!  Второй
    же новичок для Гофмана был загадкой. Молчун, он  практически  ни  с  кем  не
    общался. Даже когда Вилли, получив от Джордана модули, был  передан  в  руки
    экс-Митчела и отправился с ним отлаживать программы, он и тогда  не  услышал
    от  инструктора   и   десятка   слов!   Может   быть,   будь   псевдо-Джеймс
    поразговорчивее, Гофман лучше понял бы, что от него требуется, и тогда бы  у
    него все получилось? Может быть, Вилли стал бы видеть?
         Жаль,  конечно,  но  этого  не  произошло  и  Гофман  в  очередной  раз
    потерялся. Да еще как удачно! В этот раз он  забрел  на  сервер,  в  котором
    системное время опережало все остальные  более  чем  на  сутки.  Это  спасло
    жизнь колониста, он, почувствовав, что опять не совладал с собой и  доставил
    хлопоты другим, более приспособленным Живым, сделал то, ему велели, -  замер
    и принялся ждать, когда его найдут. Он терпеливо  держался  своего  места  и
    даже не видел, как вокруг него растут  горы  "подушек".  Откровенно  говоря,
    Вилли три или четыре раза порывался отправиться  на  самостоятельные  поиски
    друзей, но, хорошо помня, что в прошлые разы ему так и не  удалось  найтись,
    остался там, где был,  и  решился  выйти  лишь  после  того,  как  провел  в
    добровольном  заточении  двадцать  пять  или  двадцать  шесть  часов  Гофман
    подумал, что, наверное, надоел  колонистам  и  те  решили  наказать  его  за
    самоволки. Делать нечего, нужно было отправляться искать остальных,  что  он
    и сделал. Да как удачно!
         Не успел Вилли обрадоваться, что рядом Живые и он нашелся,  как  откуда
    ни возьмись  появился  псевдо-Джеймс  и,  не  говоря  ни  слова,  ничего  не
    объяснив, молча развернул его  и  отобрал  модуль!  Мало  того,  что  Гофман
    ничего не видел, так теперь он еще и оглох.
         Товарищи по несчастью не  знали  даже,  что  их  двое.  Обе  программы,
    выждав столько, сколько каждому из них позволило  терпение,  стали  пытаться
    самостоятельно  решать  свои  проблемы.  И  если  Шанц  решал  их,   пытаясь
    вспомнить, как учил его Ваша - самостоятельно  создавая  драйверы,  благо  у
    поэтов с фантазией все  в  порядке,  то  Гофману  пришлось  сложнее  Никогда
    прежде не сталкивавшийся с программированием, Вилли попал в число  избранных
    только потому, что Рошаль  заинтересовался  способностью  молодого  человека
    предвидеть будущее
         Профессор  считал,  что   Гофман   -   мутант   с   гипертрофированными
    рецепторами,  которые  позволяют  ему  видеть   волны,   не   попадающие   в
    стандартные  диапазоны,  присущие  обычным   людям   Но   покойный   Шароян,
    проводивший  обследование  тела  Гофмана,  так  и   не   нашел   физического
    подтверждения этому
         На очереди была проверка кода  программы,  возможно,  разгадка  крылась
    здесь Но таких интересных людей, как Вилли, в Сети было достаточно, ни  один
    из переселенцев не попал туда просто так Так что  до  "мутанта"  у  В-Рошаля
    просто не дошли руки Возможно,  он  ждал,  что  за  эту  проблему  возьмется
    Джордан, но тот пока не дорос до таких  исследований,  да  и  не  знал,  чем
    славен слепой сетянин. Одним словом, Гофман  все  ждал  своей  очереди  быть
    возведенным в ранг очень интересных людей, но так пока и не дождался.
         Его попытки придумать себе  новый  модуль  натыкались  на  то,  что  он
    просто  не  понимал,  как  тот  должен  работать.  Вилли  знал,  что   нужно
    вообразить эту работу, но как это сделать виртуально, в  своем  воображении,
    так и не понял. Гофман предпринимал одну попытку за другой, благо его  никто
    не торопил, пару раз даже казалось, что он видел какие-то  проблески  света,
    но в итоге у  него  так  ничего  и  не  вышло  Тогда  Вилли  решил  изменить
    стратегию и попытаться наладить обменник  информацией,  который,  по  словам
    Криса, преобразовывал информацию в слух и речь,  ну,  не  совсем  так,  были
    нюансы, но Вилли предпочитал о них не думать. Так было легче понимать,  хотя
    и это не помогало. В конце концов Гофман соорудил что-то  такое,  что  могло
    претендовать на звание "интерфейс"  с  большой  натяжкой,  конечно.  Да  вот
    беда, проверить свое изобретение Вилли было не с  кем.  В  одиночестве  -  а
    каждый из наказанных считал, что он один, - понять,  получилось  ли  у  него
    устройство общения или нет, возможности не представлялось.
         Следующее, что решил сделать  Гофман,  так  это  не  копировать  модули
    Джордана, все равно не получится, а попытаться вспомнить, как ему  удавалось
    обходиться  в  Сети  до  появления  последней  парочки.  Тогда  он  научился
    чувствовать пространство, а затем и Живых в пространстве! Это  был  какой-то
    другой принцип, совсем не такой, каким его учил пользоваться  профессор,  но
    в реальном мире разве можно  было  предполагать,  что  с  тобой  случится  в
    виртуале?
         Да и потом, в Сети, где любой Живой полагался сам на  себя,  у  каждого
    находился свой метод ориентации в новом мире,  и  они  общались  как  могли.
    Стало так много новых ощущений,  что  Вилли  казалось,  вот  пройдет  совсем
    немного времени - и все наладится, все станут понимать друг друга совсем  на
    ином уровне! Он даже представлял, как меняется  восприятие  действительности
    у Живых. При этом он уже несколько раз чувствовал, что замечает, как  думают
    люди.  Такое  же  чувство  он  испытывал  в  реальном  мире.  Вроде  бы  как
    подглядывал за образами, которые рождал мозг человека. Но там он  для  этого
    должен был видеть собеседника, а еще лучше взять его за руку,  почувствовать
    его  пульс,  настроиться  на  его  ритм.  А  здесь  Вилли  был  лишен  такой
    возможности, он лишился не только того, что и все остальные,  но  и  чего-то
    большего. Того, что выделяло его из всех остальных.
         Затем, когда Гофман, помня  рекомендации  профессора,  стал  воображать
    себе зрение, он на какие-то мгновения вновь ощущал,  что  может  чувствовать
    мысли людей, но это  ощущение  тут  же  пропадало.  Видимо,  настройки  того
    драйвера,  который  он  себе  пытался  слепить,  иногда  попадали  в  нужный
    диапазон, но тут же его теряли. Гофман просто  не  понимал,  как  закреплять
    достигнутое, как сохранить результат.
         Появление  новичков  положило  всему  конец.  Модули  Джордана  сделали
    неактуальными его попытки. Он поверил  в  то,  что  шел  неверным  путем,  и
    бросил свое занятие, о чем  теперь  очень  жалел.  Иногда  оказывается,  что
    свое, пусть кривое, пусть плохо работающее, все же лучшее  чем  хорошее,  но
    чужое!
         Гофман усиленно пытался вспомнить  утраченные  навыки.  Промучавшись  с
    сумбурными метаниями между клочками воспоминаний, он решил начать  с  самого
    начала. Так, как Рошаль учил  его  еще  в  реале!  Представил  пустоту.  Она
    казалась Вилли огромным черным ящиком,  а  сам  он  находился  в  самом  его
    центре. Границ у этого ящика не существовало,  как  не  существовало  и  его
    самого. Бред, конечно, но с чего-то же нужно  начинать?  Раз  не  получается
    действовать  логично,  значит,  нужно  идти  от  противного.  Нужно  искать,
    двигаться, находить, и решение придет, Гофман в этом  не  сомневался.  Нужно
    только время, а его здесь, в Сети, достаточно.
         Прогресс появился не сразу. Несколько раз пленник ощутил, как  незримые
    потоки скользят вдоль его тела, но тут  же  эти  ощущения  пропадали.  Вновь
    сказывалось неумение закреплять достигнутое.
         Гофман хотел уже в очередной раз бросить терзаться творческими  муками,
    когда вдруг уловил,  что  возле  него  бьется  кто-то  еще.  И  этот  кто-то
    испытывает муки, похожие на его, Вилли,  собственные  попытки  создать  свой
    драйвер. Но только тот, что был рядом, пользуется какой-то совсем  не  такой
    методикой,  которой  пользовался  Крис.  Этот  кто-то  сначала   рисовал   в
    воображении знакомые образы, которые могли бы встретиться здесь, в  Сети,  а
    затем пытался найти тот код, который совпал бы с маской. Получалось  у  него
    не очень хорошо. И Вилли было видно почему. Во-первых,  коллега  пользовался
    слишком уж вычурными формами, коды которых вряд  ли  часто  бегали  в  Сети.
    Вторая ошибка была в  том,  что  уж  слишком  неустойчивое  изображение  тот
    создавал. Создавал, пробовал и  тут  же  уничтожал.  Создавал  и  уничтожал.
    Создавал и уничтожал...
         Внезапно Вилли встряхнуло волной боли. Сначала OH даже  не  понял,  что
    это было, но затем, вновь нащупав канал к соседу, испытал еще более  сильный
    удар. Скорее даже не удар, а ожог! Словно бы  как  по  голой  коже  крапивой
    хлестнули! Вилли прекрасно помнил  это  ощущение,  бабуля  в  детстве  часто
    пользовалась этим антипедагогическим методом  воздействия  на  сознание.  Но
    это было в реале, а сейчас как все понимать? У  него  же  нет  ни  кожи,  ни
    тела, ни даже нервов, которые могли почувствовать  боль.  И  все  же  он  ее
    чувствовал! Как такое могло быть?
         Гофман  прервал  контакт,  но,   поколебавшись,   решил   все-таки   не
    прекращать попыток разобраться в ощущениях. Он стал приближаться  к  каналу.
    Не спеша, медленно, так, чтобы тут же прервать связь, если  боль  повторится
    И едва почувствовал, что контакт восстанавливается,  сразу  же  остановился.
    Нет уж, спешить не будем! Хватит, ожогов больше не нужно!
         Осторожно,  как  сказали  бы  в  реале  -  шаг  за  шагом,  -  он  стал
    приближаться. Видеть страдальца Вилли  не  видел,  но  чувствовал,  что  тот
    где-то совсем  рядом.  Гофман  стал  двигаться  еще  медленнее.  Вот!  Есть,
    нащупал!
         И вновь волна боли! Но только теперь он уже ощутил,  что  чувствует  не
    свою, а чужую боль! Чужое страдание! Вилли понял, что и в  прошлый  раз  его
    трясло от чужих страданий, но теперь он подошел не  настолько  близко,  или,
    как сказал  бы  Джордан,  канал  открыл  такой  тонкий,  что  прошла  только
    информация о боли, но не сама боль.
         И все же она была такой сильной,  что  Гофман  был  ошеломлен.  Что  же
    должно было  произойти,  чтобы  человек  так  страдал?  Вилли  хотел  помочь
    бедняге, но не знал, как это сделать.  Приблизишься  еще  -  можно  потерять
    сознание! А не приблизишься - не поймешь, что того мучает! Как же быть?
         Гофман стал вспоминать наставления профессора.  Кажется,  тот  говорил,
    что зрение можно, нет, он говорил,  нужно  настраивать!  Да  и  Джордан  так
    делал Он еще называл  это  калибровкой.  Пробовать  сузить  диапазон,  затем
    расширить.  Сдвинуть  его   в   одну   сторону,   в   другую.   Поиграть   с
    чувствительностью.  Фильтр  поставить.  Убрать.  И  все   время   запоминать
    ощущения! Все время!
         Вилли  так  и  сделал.  Особых  результатов  не  достиг,  но  некоторый
    прогресс наметился. Он стал понимать, что боль  у  соседа  не  внешняя.  Она
    идет откуда-то изнутри, грызет, буквально рвет его!
         - Эй,  успокойся!  -  Гофман  не  выдержал  и  мысленно   обратился   к
    страдальцу. - Что тебя так ломает?
         И тут канал вздрогнул, языки боли, напоминающие огненные  протуберанцы,
    резко  спали  и  стали  больше  походить  на  сдувшиеся  оболочки  воздушных
    шариков. Сосед напряженно замер. А потом его снова затрясло. Гофман был  так
    удивлен, что не заметил даже,  что  ему  удается  вот  уже  сколько  времени
    удерживать свои ощущения.
         - Кто здесь? - пронеслось где-то  внутри  мечущегося  огненного  комка.
    Именно такую форму приняло то, что было соседом Вилли.
         - Не бойся, я такой же, как и ты! - ответил Гофман.
         Вилли старался успокоить собеседника. Он был рад, что у  него  появился
    собеседник. В такой ситуации лучше такой, чем совсем никакого!
         - Откуда  ты  взялся?  Кто  ты?  -  Комок  опять   заметался   и   стал
    раздуваться. Протуберанцы опять стали наливаться силой. - Вы же уже  у  меня
    отобрали модуль, что вы еще от меня хотите?
         Гофман напрягся... Значит, этот мерзавец сделал беспомощным  не  только
    его? Есть еще пострадавшие? Ну да, вот же  парень,  он  мучается  не  меньше
    Вилли!
         - Я не тот, о ком ты думаешь! Я такой  же  беспомощный,  как  и  ты,  -
    признался Гофман, чувствуя подъем оттого,  что  может  полноценно  общаться.
    Теперь ему уже не приходилось все силы тратить  на  удержание  состояния,  в
    котором он мог видеть и слышать, а главное - понимать собеседника  и  знать,
    что тот тоже его понимает - Меня зовут Вилли Гофман, -  представился  он,  -
    Кажется, над нами  поиздевался  один  и  тот  же  человек!  Если  его  можно
    человеком назвать Скотина! Ладно, бог с ним! Я все равно ужасно рад, что  мы
    теперь можем разговаривать!
         - А я Виктор Шанц, - представился  страдалец.  -  Но  ты  правда...  не
    заодно с ними.
          - Да нет, говорю же тебе! - Гофман  был  потрясен  глубиной  страданий
    Виктора. - Успокойся, теперь нас двое,  что-нибудь  придумаем!  Обязательно,
    поверь мне!
    
    
                                      ГЛАВА 19
    
         Выйдя из ванной комнаты, Бульдозер поверх  обычной  одежды  натянул  на
    себя мягкую теплую куртку с автономным подогревом. Те несколько  часов,  что
    он провел в лифте, не имея возможности  сменить  мокрую  одежду,  не  прошли
    даром, и хотя Боб  потом  долго  парился  в  горячей  ванне,  согреться  как
    следует он так и не смог.
         От воспоминаний о пребывании в тесной кабине Бросмана  сразу  затрясло.
    У него не было никаких сомнений в том, кому он обязан своими  мучениями  Кто
    еще,  кроме  сетевых  уродов,  мог  провернуть  такую   провокацию?   Только
    Сазерленд  или  как  там  его,  Джордан  Что  же,  значит,  он   перешел   в
    наступление? Решил показать ему, Бульдозеру, кто есть кто9  Ну  погоди,  дух
    бестелесный, теперь очередь Бросмана наносить удар, теперь его ход!
         - Пе! - Бросман вызвал коммуникатор своего аналитика.
         - Да, Боб! -  Лицо  бородача  появилось  так  быстро,  что  создавалось
    впечатление, будто тот уже истомился в  ожидании  момента,  когда  начальник
    вспомнит  о  нем.  На  самом  деле  все  было  не  так.  Весть  о   забавном
    происшествии, случившемся с Бульдозером, и рассказ о том, в каком  виде  они
    с  Акулой  предстали  перед  изумленными  имперцами,  быстро   стали   общим
    достоянием.
         Зная нрав Боба и его сообразительность, можно  было  предположить,  что
    кандидат в Смотрящие догадывается, кто его так  опустил  и  кому  он  обязан
    своим позором Так что не требовалось быть  ясновидящим,  чтобы  понять,  что
    босс  зол  как  черт.  А  значит,  любое  отклонение  в   поведении,   любое
    промедление в исполнении указаний нового босса, а уж тем  более  улыбка  или
    смешок будут восприняты Бросманом с его  уязвленным  самолюбием  как  личное
    оскорбление.
         - Возьми этих криворуких Эндрю и Вашу. И давайте ко  мне!  -  Бульдозер
    по привычке пожевал губами - Быстро! И так столько времени потеряно!
         - Понял! - кивнул карлик. - Сейчас будем!  Эндрю,  как  более  опытный,
    сразу бросил все дела. Он даже не стал  завершать  работу  по  переустановке
    программного  обеспечения,  уничтоженного  противником:   софт   никуда   не
    денется, встанет и позже, а вот жизнь можно потерять  только  раз  Ваша  же,
    напротив, никак не  хотел  бросать  начатое  дело  на  полпути  и  попытался
    отвертеться от похода к Бросману. Тем более что и до них дошла весть о  том,
    что случилось со "стремилой", как  между  собой  они  называли  кандидата  в
    элиту преступного мира. Предчувствуя, что вызывают их  вовсе  не  для  того,
    чтобы похвалить, программист не спешил попасть под раздачу.  Закаркину  даже
    пришлось втолковывать молодому  коллеге,  чем  может  обернуться  опоздание,
    после чего Ваша все же встал и поплелся к лифту.
         - Сколько вас можно ждать! - прорычал Бульдозер вместо  приветствия.  -
    Вас только за смертью посылать!
         "Всего-то пара минут, а тебя вон сколько не  было",  -  Ваша,  конечно,
    вслух  это  не  сказал,  а  вот  подумать  подумал.  Но  за  мысли  ведь  не
    наказывают? Иначе  досталось  бы  всем  -  уж  больно  забавен  был  грузный
    Бросман, закутанный в пухлую куртку и то и дело вздрагивающий от холода.  Он
    напоминал индюка, жирного и неповоротливого!
         По правде сказать, вроде бы и не было в этом ничего  комичного,  замерз
    человек и замерз, но ведь все-то знали, отчего босс  мерзнет.  А  услужливая
    фантазия тут же нарисовала картинку, как Бросман весь  в  пене  вываливается
    из лифта. Ну прямо носорог из ванной! А так как ни  один  из  присутствующих
    сам этого не видел, то волен был представить себе такое, от чего  сдерживать
    улыбку стало еще труднее. Даже расчетливый Фолли и тот стоял  с  выпученными
    от разрывающего его изнутри смеха глазами и молил бога, чтобы не  сорваться.
    Но, видимо, в этот день Господу было не до имперцев и их мольбы.
         Первым не сдержался Ваша. Его вдруг затрясло, словно  он  схватился  за
    оголенные провода. Вторым прыснул Фолли. Последним не выдержал Эндрю,  самый
    осторожный. Все трое стонали и пыхтели, стараясь задавить  этот  ненужный  и
    опасный смех, но  ничего  не  получалось,  с  ними  сделалось  что-то  вроде
    истерики.
         Бросман был не из тех, кто способен  такое  долго  терпеть.  Он  бросил
    свирепый  взгляд  на  смеющихся  и  уставился  в  пол.  Значит,  смешно  им,
    мозглякам паршивым! Даже этим трусам смешно?! Дожил!  Что  же  другим  тогда
    делать? Тем, кто покруче будет, кто смерти в глаза смотрел не раз? Если  Боб
    у этих вызывает смех, то что будет, когда он покажется в других  помещениях?
    И все это единственно из-за того, что эти болтуны не  справились  со  своими
    обязанностями! Ведь должны были  перехватить  инициативу  в  Сети,  обязаны!
    Особенно  этот  Ваша...  трепач  несчастный!  Пираньи,  вирусы...  болтун  и
    бездельник! В его распоряжении были все машины,  все  программисты  Империи,
    даже предателя в Сети в его распоряжение предоставили! И что? Все  провалил!
    И теперь этот недоумок стоит тут и корчится от  смеха!  Над  кем?  Над  ним,
    Бобом Бульдозером! Ну уж нет, над Симоне они не смеялись бы и над  Бросманом
    не будут!
         Не говоря ни слова, Бульдозер потянулся к специальному  ящику  в  столе
    и, выхватив оттуда форсированный импульсник, выстрелил в грудь Ваши.  Ударил
    фонтан крови, забрызгав стоявших рядом Пе и Эндрю.  Оба  мгновенно  оборвали
    смех,  растерянно  глядя,  как  Ваша,лицо  которого   все   еще   продолжало
    улыбаться, оседает на пол. Легкая смерть, а вот что с ними будет?  Не,  смея
    поднять голову, они  ждали  своей  очереди.  Фолли  был  почти  уверен,  что
    Бульдозер не преминет воспользоваться случаем,  чтобы  избавиться  от  него,
    ведь он  -  живое  доказательство  его  причастности  к  гибели  Смотрящего.
    Закаркин тоже почти ни на  что  не  надеялся,  как  ни  крут",  а  Ваша  его
    подчиненный, значит, вторая очередь его...
         - Ну? Что притихли? Чего не смеетесь? -  Не  выпуская  из  рук  оружие,
    Бросман посмотрел на одного, потом на другого. -  Не  слышу,  кому  тут  еще
    смешно? Тебе, Эндрю?
         - Нет, босс, как вы могли подумать?  -  пролепетал  Закаркин,  стараясь
    унять дрожь в коленях. - Мне ничуть не смешно! Ничуть!
         "Ну все, - подумал Пе. - Если Бульдозер и его  не  пощадит,  то  следом
    моя очередь..."
         - Босс, клянусь, нам было совсем  не  смешно,  просто  нервы  сдали!  -
    Фолли прижал руки к груди. - Не только у нас или у тебя - у всех после  этих
    неприятностей мозги поплыли. Боб, поверь, мы же преданные тебе люди!  Убьешь
    нас с кем останешься?
         - С кем? - На Фолли смотрели  налитые  кровью  глаза.  Казалось,  иначе
    Бульдозер выглядеть уже и не может. - А что, может, и лучше  одному,  чем  с
    такими... как бы в раздумье проговорил он, переводя взгляд на Эндрю.
         - Боб, я знаю, тебе нелегко, - зачастил  Фолли,  видя,  что  его  слова
    если  и  не  убедили  Бросмана,  то,  по   крайней   мере,   заставили   его
    заколебаться. - Но нам сейчас нужно не между собой воевать,  а  думать,  как
    врага одолеть. Это очень непростой противник.  Профессор,  которого  столько
    лет не могли даже увидеть,  да  что  там  увидеть,  знать  не  знали  о  его
    существовании, - это раз! Сазерленд с Джорданом - два! Да еще и  их  сетевые
    монстры, с которыми никто не знает как бороться, -  три!  Боб,  пойми,  всем
    трудно, но если мы сейчас не возьмем себя в руки и  не  начнем  вырабатывать
    стратегию  борьбы,  то  нас  разобьют,  раздавят,  лишат  того,  на  что  мы
    потратили столько трудов, столько времени.
         - У тебя есть план? - Бросман  обращался  к  Пе,  не  отводя  свирепого
    взгляда от Эндрю.
         - Конечно, Боб, конечно есть! - Фолли спешил сказать побольше до  того,
    как Бросман примет решение. Думал он, естественно, не о спасении  Закаркина,
    ему было наплевать на него, нет, ему самому уж  очень  не  хотелось  увидеть
    направленное  на  него  дуло  излучателя.  -  Нам  нужно  в  первую  очередь
    просчитать направление следующего удара противника. Пока мы  восстанавливаем
    управляемость организации и ищем виновных, коварный враг не спит! Я  уверен,
    Рошаль со своей камарильей готовит новый удар. И никто  не  знает,  куда  он
    ударит.  Возможности,  которыми  располагают  профессор  и  его  сторонники,
    превышают все, с чем мы доныне сталкивались.  Нужно  пересмотреть  всю  нашу
    тактику,  всю  организацию  связи,  все  программы  оповещения  и   принятия
    решений. Учитывая, что враг обладает  беспримерными  возможностями  в  Сети,
    нужно ввести ограничение  на  соединение  с  Сетью.  Особенно  это  касается
    важных переговоров и отдачи приказаний.  Это  очень  сложная  работа,  нужно
    учесть все. Да, и еще. Если наш союзник там, в Сети, жив, важно связаться  с
    ним и получить максимум информации...
         - Виктор на вызов не отвечает, - доложил Эндрю. Он понял замысел  Пе  -
    пустить гнев Бульдозера в деловое русло.  Должен  же  он  понять,  что  надо
    заниматься  врагом,  а  не  мочить  своих  сотрудников.   Пусть   даже   они
    провинились.
         - Ты ему доверяешь? - Бульдозер посмотрел  на  Фолли.  -  А  может,  он
    продался?
         - Я никому не доверяю, но и сторонниками  не  разбрасываюсь!  -  Карлик
    постепенно начал смелеть. Он даже сделал шаг к боссу, как бы  показывая  тем
    самым, что они одна команда. - Шанц сам вышел на нас и  сообщил  о  сетянах.
    Даже если он сейчас перекинется на их сторону, какой им от этого  прок,  все
    равно вред, который он причинил Живым, несоизмеримо больше.
         Да даже если он с самого начала был с  ними,  подумай,  зачем  им  было
    самим себя выдавать? Признайся,  если  бы  Виктор  не  засветил  возможность
    жизни в Сети, ты сегодняшнее происшествие объяснял бы чем угодно, но  только
    не тем, что было причиной на самом деле! Как и я, Эндрю и... Ну, теперь  нас
    осталось трое, кто знает о виртуальной живности.  Но  это  не  важно,  важно
    другое - Шанц вышел на нас без санкции сетевого руководства.  А  значит,  он
    может и должен нам помогать и дальше. Мы должны заставить его!
         - Заставить? - Бросман встрепенулся, услышав родное слово. - Как же  ты
    его заставишь? Будешь Сеть кусками выключать? Я  не  специалист,  но  думаю,
    что это бесполезно.
         Бульдозер  выжидательно  посмотрел  на  Закаркина.  Тот   утвердительно
    кивнул головой:
          - Абсолютно!   Они   могут   пересидеть   все   бури   на   специально
    подготовленном  сервере,   местоположение   которого   держат   в   секрете.
    Управляться такой сервер может из Сети, и  в  случае  любого  нападения  или
    отключения они там в  комфортабельных  условиях  пережидают  наши  акции.  В
    таком случае мы будем бить в пустое пространство. И  нет  никакой  гарантии,
    что они и сейчас не следят за нами. Я вполне...
         - Все! Стоп! Прекратить все разговоры! - Бульдозер,  зябко  поежившись,
    обвел глазами помещение.  Злобно  посмотрев  на  камеры  коммуникаторов,  он
    приказал: - Фолли, быстро оборудуй комнату для планирования.  Чтобы  там  ни
    коммуникаторов,  ни  терминалов.  Вообще  ничего,  что  могут   использовать
    сетяне. Даже свет чтоб был от аккумуляторов!
    
    
         - Тьфу!  Вот  сволочь!  -  Крис,  незримо  присутствовавший  при   этом
    разговоре, не мог не выразить свое раздражение. Противник  начал  переходить
    к действенным мероприятиям по  сохранению  информации.  Но  кое-что  удалось
    узнать! Первое, что один из тех, из-за кого  погибли  сетяне  -  Ваша,  убит
    своим же начальником, второе, что предатель Шанц, а Гофман ни при  чем.  Зря
    его обидели! Следует  извиниться  перед  человеком  и  вернуть  ему  модули.
    Заодно нужно встроить ему новые программы зашиты от тех убийц,  что  готовил
    Ваша. Смотри, Бульдозера как пробило - программиста  расстрелял  за  здорово
    живешь, словно муху прихлопнул.  Зверюга!  Вот  так  нужно  и  с  предателем
    нашим! Оказывается, сука, сам на бандитов вышел, сам  своих  сдавать  начал.
    Тяжело тебе, ошибся с ориентацией, так приди,  скажи,  все  вместе  помогать
    будем, вытаскивать из депрессии, из непонимания. А он что сотворил?  Сколько
    ребят молодых потеряли из-за него! Сколько людей погибло!
         Джордан переместился к тому месту в Сети, где они  оставили  Виктора  и
    Вилли.   В   хитросплетениях   магистралей    Джордан    научился    неплохо
    ориентироваться. Но, видимо, после всех  перипетий  того  бесконечного  боя,
    можно сказать, Первой Сетевой войны, Крис был  в  таком  состоянии,  что  не
    очень хорошо запомнил, где они оставили пленников. Джордан прошелся над  тем
    местом, где, как ему казалось, они должны быть.  Второй  раз,  третий.  Нет,
    наверное, он что-то перепутал, сетян там
         не было.
         Крис вернулся к городскому серверу. Перешел к парку. Ничего не  понять.
    Именно здесь собирались все сетяне. "Когда  еще  были  живы",  -  с  горечью
    добавил Джордан. Теперь он быстро провел ориентацию.  Место  последнего  боя
    там, возле сервера, который нашел профессор. Значит, там же  должны  быть  и
    пленники. Странно, но именно оттуда Крис и прилетел! Неужели  он  просто  их
    не заметил? Не может такого быть! Если они там, он должен был их заметить!
         Джордан еще раз повторил свой путь.  Нет,  ошибки  не  было,  Виктор  и
    Вилли исчезли! Но как?  И  кто?  Виктор,  который  не  мог  и  шагу  ступить
    самостоятельно! Да и Вилли, по отзывам В-Рошаля, такой же. Ну  не  случилось
    же чудо, не стали они в один миг программистами!
         "Господи, псевдо - Джеймс! - решил Крис. - Это экс-Паук их кончил!  Вот
    гад кровожадный, нет-нет да и выпирает  из  него  маньяк!  Ну  точно,  кроме
    него, некому. Пока я бродил по Сети  в  поисках  кода  Ваши,  он,  чтобы  не
    возиться с пленными, избавился от обоих".
         Дат это было вполне вероятно. Тем  более  что  и  сам  Крис  дал  повод
    псевдо-Джеймсу поступить именно так.  Джордан  с  раскаянием  вспомнил  свое
    поведение  после  боя.  Что  теперь  скажешь  экс-Пауку,  если  и  сам   был
    небезупречен? Черт, как жаль, что так вышло! Живых и так мало, а тут  еще  с
    такой легкостью людей теряем. Нет уж,  давай  без  кокетства  -  уничтожаем.
    Уничтожаем своих же соплеменников! Был  бы  хоть  В-Рошаль  в  строю.  А  то
    закуклился, и все. Такое впечатление, что он умер.  Только  легкое  мерцание
    энергии, изредка пробегающее по телу программы, позволяет делать вывод,  что
    профессор еще жив.
         Да, поторопился ты, Крис, думая, что так легко  вытравить  из  человека
    Паука. Сидит, сидит в экс-Митчеле эта страсть к убийству. И ведь не  скажешь
    ему ничего' Сам не лучше! Знал ведь его прошлое, но  все  равно  сбросил  на
    экс-Паука решение, что делать с  предателем.  Он  наверняка  понял  это  как
    намек. Так что нечего кокетничать, кричать о своей  непогрешимости  и  чужой
    жестокости.
    
    
         - Итак, теперь мы можем говорить без опасения, что нас  подсмотрят  или
    подслушают. Какие у вас будут предложения? - Бросман  нетерпеливо  посмотрел
    на  Фолли.  -  Как  мы  можем  заставить  сетян  батрачить   на   нас?   Как
    гарантировать их преданность?
         - Ну если бы все проблемы так легко решались!  -  медленно,  со  вкусом
    проговорил Пе,  наслаждаясь  мигом  торжества  ума  над  грубой  силой.  Но,
    столкнувшись взглядом с налитыми глазами Бульдозера, заторопился: -  Как  ты
    знаешь, после  атаки  Ваши,  покойного  теперь  Ваши,  большая  часть  сетян
    погибла.
         - Ну и что? Главные-то враги остались! - Бульдозер чувствовал,  что  Пе
    тянет с ответом, и решил напомнить ему о том, чем  это  может  кончиться,  -
    Ваша обещал победу и не выполнил обещание. Ему некого винить!
         Ущерб, который сетяне нанесли моей репутации, не возместить ничем!  Так
    что не напоминай мне об этом недотепе! Говори, что ты хотел  сказать,  и  не
    тяни!
         - Если  ты  помнишь,  следом  за  ними   погибли   и   так   называемые
    "потерянные", то есть тела тех, кто был в Сети и попал  под  нашу  атаку,  -
    продолжал Фолли. - Но осталось несколько живых тел. Если  предположить,  что
    это тела этих самых сетян, которые уцелели...
         - Отлично, мы заберем тела к себе, и те, что в Сети, будут для нас  как
    дрессированные собачки. Вот это ты, Пе, хорошо придумал!  Вот  это  здорово!
    Нужно послать... Так, где  коммуникатор?  Ах  да...  -  Бросман  нетерпеливо
    завертел головой. - Слушай, Пе, выйди  отправь  кого-нибудь  в  Храм.  Пусть
    заберут тела и перевезут сюда. Со  всеми  их  причиндалами,  нечего  им  там
    делать.  И  бездельникам  тамошним  скажи,  пусть   уе...зжают   по   домам.
    Храмовники хреновы! Распустил их Симоне! Хватит, наигрались в науку,  деньги
    зря потратили  Профессорское  гнездо  устроили.  Врагов  содержим,  тела  их
    кормим, поим. Все, баста, Храм закрываем!
         - А как же память? - напомнил Фолли. - Там же вся память из Института!
         - Да и хрен с ней... - Бросман в запале был готов уничтожить  все,  что
    могло напомнить о Снейке и профессоре. Да и о Симоне  тоже.  -  Хотя  ладно!
    Храм пока не трогайте, а вот этих самых "потерянных" - сюда! И немедленно!
         Фолли пошел к выходу, но был остановлен Бульдозером.
         - А ты и вправду, маленький Пе, стал  князем  Боргезе!  Вот  только  не
    вздумай посылать этого придурка Акулу! А то снова что-то не срастется.  Твою
    мать! Они же стерегут эту журналистку, которая со Снейком  шляется!  Вот  ее
    нам и нужно сюда доставить! Найди Фишера, он  знает,  где  она.  Тогда,  мы,
    имея тела и эту девку в заложниках, точно  их  на  себя  работать  заставим.
    Давай, Фолли, вперед! У нас есть шанс хорошо ответить на тот  удар,  который
    мы получили!
         Пе вышел. Настал черед Закаркина.
          - Ну а ты что скажешь? - спросил  у  него  Бросман.  -  Какие  у  тебя
    предложения?
         - У меня нет таких гениальных прозрений, как у  вас  с  Фолли,  но..  -
    Эндрю замялся. Не  слишком  ли  он  иронично  прошелся  насчет  гениальности
    Бульдозера?  Но,  к  его  удивлению,   Бросман,   захваченный   Грандиозными
    перспективами, вырисовавшимися в его мозгу, не обратил  внимания  на  легкую
    иронию. - Но я подумал, что если профессор и  Сазерленд  могут  одновременно
    жить и здесь, в реальном мире, и там в Сети, а, по  словам  Виктора,  так  и
    есть, то почему бы не попробовать поймать их в ловушку? Там, в их мире?  Раз
    мы не можем добраться здесь до их тел, то, может, воспользоваться  тем,  что
    они уверены в своей сетевой неуязвимости?
         - Это как? - удивился Бросман. - Мы не можем найти защиту от них, а  ты
    говоришь...  Хотя,  что  нам  остается?  Не  сидеть  же  окопах  в  ожидании
    очередной  пакости!  Может,  что  и  получится.  Боже,  как  бы   это   было
    великолепно! Мы бы их держали, пока они не сдали  бы  свои  тела,  а  потом,
    держа оболочки у себя в заложниках, заставили бы сетян работать на нас.  Это
    какие же возможности открываются! Так как, ты говоришь, их можно поймать?
         Закаркин понял, что у него появился шанс пожить еще.
         - Нужно заманить их, или  хотя  бы  одного  из  них,  в  мой  терминал.
    Распустим слух, что у меня  делается  какая-то  новая  программа  с  вирусом
    против Живых. Просто убийственный  вирус!  Противоядия  от  него  нет  и  не
    будет! Что  я  за  него  получил  столько  денег,  что  смог  нанять  лучших
    специалистов мира! Создано что-то абсолютно гениальное! С  совершенно  новым
    алгоритмом, с новым ядром. Бомба, а  не  программа!  Живые  клюнут,  они  не
    могут не купиться, это их жизнь. Кто-то из них обязательно придет за  кодом.
    Я уверен, что последние события - это только внешняя часть  визита  сетян  в
    наш сервер. Главной целью был компьютер Ваши, а если точнее - массив  с  его
    кодами. Если мы сумеем заманить Джордана в сервер, а затем на мой  терминал,
    то я тут же отключу его от Сети. И все, он в  ловушке!  Делай,  что  хочешь!
    Стирай, перезагружайся! Но это будет легкая  смерть.  А  можно  загрузить  в
    редактор, препарировать,  разобрать  по  кодам,  делать  копию,  вытаскивать
    часть кода или вставлять...
         - Давай! Давай! - Бросман чуть не плясал от предвкушения победы.  -  Не
    тяни, не медли! Начинай прямо  сейчас,  делай  что  хочешь,  привлекай  кого
    хочешь, но замани мне его в компьютер! Хотя бы одного поймать, а тогда...
    
    
                                      ГЛАВА 20
    
          - Сандра, солнышко, как ты там все перенесла? -  встретил  журналистку
    Стив. - Я очень переживал за тебя!
         Мисс Чен вскинула брови.
         - За меня? Ты? - удивилась она. - Это я за тебя волновалась! А за  меня
    что переживать! Со мной-то что могло случиться?
         Как всегда немногословный, Оскар ничего  не  сказал  ей  о  том,  какие
    неприятности поджидали  ее  на  улице.  Косу  пришлось  проявить  недюжинную
    изобретательность, чтобы без шума вывести  Сандру  из  дома  Жоржа.  Остатки
    бригады  Акулы  на  себе  испытали,  как   бывает   плохо,   когда   теряешь
    бдительность.
         - Стив, извини, что я вас отвлекаю, - вмешался Б разговор  Крис,  -  Но
    мне нужно заняться одним делом, кажется,  у  меня  появилась  идейка,  нужно
    кое-что проверить. Я думаю, у вас  еще  будет  время  поговорить,  а  сейчас
    давайте все же наметим основные направления нашей работы.
         - Стив, что за идиотские шутки! - Сандра переводила  взгляд  с  дисплея
    коммуникатора на капитана "скорпов" и  обратно.  -  Если  это  розыгрыш,  то
    время ты выбрал не очень подходящее.
         Сазерленд непонимающе посмотрел на  журналистку.  Что  это  с  ней?  Он
    взглянул на Оскара. Тот посмотрел на него, на Сандру, на весь дисплей и  ему
    стало все ясно. Телеконференция удалась на славу! Сетевая парочка Джордан  и
    псевдо-Джеймс соседствовали на экране с Сазерлендом и Сандрой! То  же  самое
    изображение  принимала  и  мисс  Чен,   только   вместо   своего   лица   на
    коммуникаторе  видела  Оскара.  Конференция  как  конференция,  вот   только
    Крис...
         - Стив, посмотри, - Оскар показал на дисплей, - Сандра  путает  тебя  с
    Крисом! Да и Джеймс не слишком от вас отличается.
         И действительно, Джордан, по привычке вернувший своему  интерфейсу  вид
    прежнего Криса, экс-Паук, не помнивший своей внешности, а потому  машинально
    скопировавший друзей, и Сазерленд, представлявший самого себя, были как  три
    разных изображения одного человека! И если Р-Рошаль и Кос на это смотрели  с
    пониманием и не обращали  внимания,  то  на  мисс  Чен  увиденное  произвело
    шокирующее впечатление.
         - Вы бы объяснили Сандре,  что  к  чему,  -  продолжал  Кос,  -  а  то,
    глядишь, хлопнется в обморок!
    
    
         Тони Мейджер наблюдал за  матчем  из  Чипленда.  Зная  о  доверительных
    отношениях своего шефа  с  Марко,  он  конечно  же  не  поверил  сообщениям,
    которые пошли после игры. Придумать же такое - чтобы Крис,  будь  он  трижды
    Стивом, поднял руку на старика! Да это просто невозможно!
         Как и Мейджер, в эти  сообщения  не  поверили  и  другие  программисты,
    знающие своего руководителя как очень дружелюбного и не приемлющего  насилия
    человека.  Особенно  возмущались  враньем  журналистов  те,  кто   ездил   в
    командировку в Хардсон-сити.
         Командировка была щедро оплачена, так что они с удовольствием  съездили
    бы туда еще раз. Известие о том, что их босс попал в беду,  а  его  основной
    заказчик убит, повергло чиплендцев в шок, который, впрочем,  быстро  прошел,
    уступив место возмущению. Назвать Джордана убийцей? Это же ложь! Нет,  такое
    терпеть нельзя.
         Когда страсти накалились до предела, разгневанные  чиплендцы  ворвались
    в кабинет Мейджера.
         - Тони, как же такое может быть! - кричал Стимми. -  Крис...  Ну  пусть
    теперь Стив, он же просто не способен на такое!
         - Стимми, не кричи, я  сам  в  это  не  верю.  -  Растерянный  Тони  не
    понимал, что от него хотят подчиненные. - Я ни на  минуту  не  сомневаюсь  в
    невиновности нашего шефа и сам готов об этом  заявить.  Вот  только  кому  и
    как?
         - Как кому? - вмешался в разговор Майкл Муни. - Во  все  информационные
    агентства! Во все редакции! В  полицию,  наконец!  Куда  угодно,  но  нельзя
    оставлять его наедине с бедой! Если мы не поможем, другие не помогут, вот  и
    получится, что победит тот, кто хочет все переложить на нашего шефа!
         - Да, это неплохое решение! - Тони удивился, почему это не  пришло  ему
    в голову. Уж он-то в первую очередь должен был подумать об этом!  -  Хорошо,
    тогда давайте составлять текст обращения.
    
    
         - Крис,  у  нас  появились  союзники!  -  Псевдо-Джеймс  первый  увидел
    заявление  чиплендских  программистов.  -  Твои  ребята  оказались  покрепче
    спортсменов.  Они  заявляют,  что  абсолютно  уверены  в   твоей   в   нашей
    невиновности.
         - Где? - Крис, удивившись,  быстро  просмотрел  сообщения,  на  которые
    указывал экс-Паук, и растроганно пробормотал: - Я знал, я знал, что  они  не
    поверят. Только Стиву не говори, а то расстроится, что меня мои  поддержали,
    а его роллерболисты - нет.
         - Ну, если бы твои знали, против кого выступают, я  бы  еще  посмотрел,
    кто кому поддержку оказал бы! - Экс-Паук не очень верил в добродетель. -  Им
    там легко, послали сообщение по Сети и все, можно по домам, подвиг готов!
         - Да ладно тебе! - Крис не дал  бы  своих  программистов  в  обиду  при
    любых условиях. - Это не спортсмены,  которых  учат  драться  и  которые  не
    устают демонстрировать свою удаль и агрессивность. Вот только, как  до  дела
    дошло,  надутые  щеки  "скорпов"  опали!  А  мозгляки  и  яйцеголовые,   как
    презрительно вы их называете, как были сами собой, так ими и  остались.  Они
    не забыли, что такое, чувство собственного достоинства!
         - Ты  не  допускаешь,  что  они  просто  еще  не  знают,  на  кого  рот
    открыли? - продолжал иронизировать псевдо-Джеймс. -  А  впрочем,  если  тебе
    хочется так считать, бога ради, я ни на чем не настаиваю!
         - Ну спасибо, разрешил, - пробурчал Джордан.
         Теперь,  когда  Крис  знал  о  гибели  оставшихся  в  живых  сетян,  он
    испытывал к экс-Пауку чувства, очень сходные с теми, что  выказывал  в  свое
    время Стив. Вот только Джордан умел их скрывать.
         - Ладно, пойду свяжусь с Тони, узнаю, как там у них дела.  -  Чиплендец
    в последнее время старался не затягивать общение с  последним  переселенцем.
    Профессора в расчет он не брал. У Криса  насчет  В-Рошаля  стали  появляться
    большие сомнения. После такого истощения энергии,  какое  тот  перенес,  все
    еще было неясно, выживет ли он вообще. Возможно, ее потеря  невосполнима.  -
    Нужно поблагодарить ребят за поддержку!
         - Только не забудь их предупредить  об  опасности  таких  акций.  Пусть
    поостерегутся! - бросил ему вдогонку псевдо-Джеймс.
    
    
         - Тони, рад тебя  видеть!  -  Крис  появился  на  экране  Мейджера  так
    неожиданно, что программист вздрогнул.
         - Крис? Крис, ты... или это Стив? -Да, долго еще придется людям  путать
    их. Джордану подумалось, что пора бы внести в интерфейс какое-то различие.
         - Тони, это я, Крис Джордан! - представился сетянин.  -  И  теперь  уже
    все время им буду!
         - Ну наконец! А то вы уже так всех запутали! - Тони посерьезнел.-А  то,
    что произошло в Хардсон-сити...
          - Тони, ну не смеши! Вы же  правильно  во  всем  разобрались!  Это  не
    имеет ни ко мне,  ни  к  Стиву  никакого  отношения,  -  Джордан  решил  все
    поставить на свои места. - Вернее, имеет, конечно, но только как  провокация
    против нас. Эта свинья, что называет себя Бульдозером,  и  есть  организатор
    убийства Симоне. Наверное, испугался, что Стив его место займет.  Вот  он  и
    совместил две цели в одном прицеле! Ударил сразу по обоим! Так  Сазерленд  и
    попал в крайние.
         - Но как же его невеста оказалась втянутой в это преступление?
         - Это и для нас остается загадкой. - Джордан  действительно  много  раз
    анализировал, что могло побудить красавицу и светскую львицу пойти на  такое
    преступление. - Может, ее накачали какой-то химией  и  запрограммировали?  В
    расчете на то, что Марко знает ее как невесту Сазерленда. Не знаю, Тони,  не
    знаю. Печально все это! Тем более что Джина мне нравилась Стив говорит...
         Крис чуть не проболтался о том, что тот  Джордан,  который  был  первым
    записан в их общее тело, переспал с Джиной. И, судя  по  словам  Сазерленда,
    был в восторге от нее. Нормальному человеку этого не понять.  Не  понять.  В
    голову Криса закралась мысль, показавшаяся ему вначале  крамольной.  А  что,
    если  посвятить  Тони  в  их  тайну?  Человек  он  проверенный,  лишнего  не
    сболтнет. Да и с другой стороны, если враг знает о сетянах, почему  об  этом
    не узнать и другу?
         - Тони, а как ты нас с  Сазерлендом  различаешь?  -  вдруг  спросил  он
    Мейджера. - Мне всегда было интересно  знать,  как  вы  это  делаете.  Ты  и
    Оскар. У вас чаще всего получается. Все хотел спросить, да недосуг было.
         Тони на мгновение задумался.
         - Как различаю? - переспросил он. - Как различаю... Да бог  его  знает,
    как это происходит. Вот чувствую, и все!
         - Но ты как воспринимал того человека, который командовал  в  Храме?  -
    продолжал допытываться Крис. - Как Джордана или как Сазерленда?
          - Иногда, когда ты выдавал постановку задачи, когда с легкостью  решал
    тупиковые проблемы, особенно в деле с "потерянными",  я  мог  руку  дать  на
    отсечение, что это ты! А когда ты вдруг не мог решить  элементарный  вопрос,
    я с удивлением обнаруживал, что передо мной не более чем  слегка  обтесанный
    спортсмен. - Тони вздохнул с таким облегчением, что стало понятно,  как  ему
    хотелось высказаться. - Я замечал подмену, но молчал, понимал,  что  раз  ты
    так делаешь, значит, это тебе нужно. Единственное, что меня мучило, так  это
    то, что я никак не мог  сообразить,  как  вам  удается  так  дурачить  всех!
    Зачастую и меня.
         - Значит, не понял, - Крис улыбнулся. - А хочешь  знать,  как  все  это
    происходило?
         - Спрашиваешь! - Глаза Мейджера загорелись. - Конечно, хочу!
    
    
         Пе в ярости  выключил  коммуникатор.  Да,  прав  был  Бульдозер,  когда
    назвал Акулу придурком! И хотя самого Фишера не было у  дома  этого  педика,
    но это его люди проворонили журналистку! В  руках  же  уже  была,  заходи  и
    бери, нет, болваны, ждали указаний! Вот и дождались! Ушла  девка  мимо  них,
    увели  ее  как  мимо  деревьев,  что  растут  у  дома.  Вот  уроды,   всегда
    напортачат!
         А какие возможности открывались! Черт, где теперь  искать  ее?  Это  на
    словах все просто, раз, и нашли! Если  ее  такой,  как  Рошаль,  прикрывает,
    которого не то что  годами,  столетиями  не  могли  вычислить,  то  остается
    только признать, что никаких перспектив нет.
         Фолли сплюнул. Он, естественно, не  собирался  торопиться  с  докладом.
    Все так - и противник у них серьезный, и без неудач не обойдешься, только  у
    каждого свои неудачи, вот пусть тот, кому не повезло, и  несет  свой  крест.
    Косяк на Акуле, вот он сам пусть и рапортует Бросману о побеге журналистки.
         А у Пе все нормально, то, что  непосредственно  поручено  ему,  сделано
    так,  как  надо.  Оставшиеся  "потерянные"  привезены,  все   подключены   к
    автореаниматорам, и теперь уже ничто не может угрожать их  существованию.  В
    реальной жизни, понятно. За виртуальную пусть другие отвечают А ему и  здесь
    с ними хлопот хватает.
         Девять человек, из них два очень  интересных,  сохранили  все  признаки
    прежних "потерянных". За ними  практически  не  требуется  ухода.  Остальные
    семь на уровне дерева,  никаких  реакций.  Если  предположить,  что  в  Сети
    сейчас  только  двое  Живых,  Джордан  и  Шанц,  тогда  все  нормально,  все
    сходится. Но тогда где Рошаль? Жив он или нет? Если жив, то где  тело,  если
    мертв, то как же он так не продумал систему спасения? Нет, такого  не  могло
    быть! Вот если Рошаль успел спрятаться в свое тело,  которое  гуляет  теперь
    на свободе, тогда все сходится.
         Фолли чувствовал, что разгадка тайны сетян недалеко. С  Бульдозером  он
    пока  своими  соображеними  не  делился,  всему  свое  время!  Если   вообще
    поделится. А то ведь можно припасти информацию и для себя самого1 Тем  более
    такую, которая делает тебя чуть ли  не  самым  могущественным  человеком  на
    планете.
         То, что Виктор Шанц, которому  они  помогли  пересидеть  атаку  Ваши  в
    безопасности, теперь и был одним из двоих, не нуждающихся  в  реанимационной
    поддержке, сомнений не вызывало. Его опознали брат и знакомые. Ну да  бог  с
    ним,  с  юродивым!  Главное,  что  вторым  активным  "потерянным",  по  всей
    видимости, был... Сазерленд! Или нет,  наверное,  Джордан!  Сазерленд  живет
    здесь в реальном мире. Бегает сейчас, как заяц, вот его пусть и  ловят  все.
    А Фолли должен подобрать ключ  к  тому,  который  в  Сети.  Вот  того  нужно
    подергать! Вытащить на контакт, продемонстрировать ему оболочку и  показать,
    кто в деле хозяин!  Но  сделать  все  так,  чтобы  ни  у  кого  не  возникло
    подозрений в том, что Пе делает это для себя, а не для дуболома губастого.
         Да, Джузеппе, поработать тебе  придется!  Головой,  а  не  тем  местом,
    которое использует Бросман!
    
    
         - Крис, я не могу поверить! -  Тони  смотрел  на  своего  начальника  и
    друга и не знал, как ему реагировать на  то,  что  услышал  от  Джордана,  -
    восторгаться или обижаться за то, что тот все  это  время  скрывал  от  него
    правду. Гениальную, волшебную,  чудесную  и  никогда  еще  не  бывшую  такой
    желанной правду! А еще был повод сердиться на Джордана, который взял и  ушел
    в Сеть без него, который только и мечтает, просто  бредит  именно  тем,  что
    удалось свершить боссу. - Но почему, почему ты мне ничего не  сказал?  Такие
    вещи происходят, а я как дурак. Это же просто свинство!
         - Тони, не забывай, что я не всегда был волен  распоряжаться  собой,  -
    напомнил Крис. - Мы должны были согласовывать свои действия, я и Стив.
         Мейджер досадливо махнул рукой:
          - Ну ладно, про то, что вы  вдвоем  или  втроем  были  в  одном  теле,
    понятно, ты не мог сказать. Но про то, что в Сеть уходишь, почему  утаил?  Я
    бы с тобой ушел!
         - Вот именно поэтому и не сказал! Пойми, это очень  опасные  знания!  -
    Джордан, зная характер Мейджера, видел,  как  тот  неподдельно  сокрушается,
    что остался в стороне от таких событий. - На нас  и  сейчас  идет  охота.  И
    если Бульдозеру удастся добиться своего и подчинить себе Империю,  то  война
    будет идти до полного истребления всех, кто знает о его преступлении.  Всех,
    кто противостоит ему.
         - Крис, меня это не остановит! - Тони усиленно  намекал  Джордану,  что
    очень хочет присоединиться к нему. - Тем  более  что  о  моем  существовании
    Бросман не знает! Даже если и знал, то уже  забыл  о  том,  что  есть  некто
    Мейджер из Чипленда. Ну, Крис, подумай, разве я окажусь там лишним?
         - Тони, подожди! Пусть уляжется эта война! - Джордан уже  начал  жалеть
    о своей преждевременной откровенности. -  Клянусь,  ты  будешь  первый,  кто
    войдет в Сеть, но пока это опасно. Очень  опасно!  Опасно  даже  знать,  где
    Врата. В каком городе, в какой стране. И  представь  -  проходит  сообщение,
    что появился еще один "потерянный"...  Бульдозер  сразу  поймет,  что  Врата
    снова  включились.  Начнет  искать  нового  "потерянного"   И   найдет,   не
    сомневайся! Когда он доберется до  твоего  тела,  как  ты  думаешь,  что  он
    станет с ним делать? Шантажировать он умел раньше,  чем  ходить  начал!  Нас
    спасает то, что ни у меня с псевдо-Джеймсом, ни у профессора нет  проблем  с
    носителем. Нас ему не достать. А вот что будет с тобой? Подумал?
         Тони ощутил холодок в груди. Да, перспектива  оказаться  в  зависимости
    от Бульдозера не из блестящих.
         - Господи, как же мне хотелось оказаться в Сети!  Крис,  зачем  ты  мне
    все рассказал! Ты же  меня  просто  убиваешь!  -  Мейджер,  понимая  правоту
    Джордана, все же никак не хотел смириться. - Ну хотя бы расскажи,  как  там,
    в Сети?
         - В Сети? - Крис так привык к новому окружению, что даже растерялся.  -
    Да нормально! Уже нормально. Вот раньше, пока  не  привык,  трудно  было,  а
    сейчас пообвык. Самое главное - не заходить туда, откуда потом выбраться  не
    сможешь. Как, к примеру, на коммуникатор Что мы  постоянно  делаем!  Если  я
    допущу неосторожность и весь войду в его оперативку,  то  при  выключении  -
    при полном выключении, когда пропадает питание, -  меня  просто  не  станет!
    Вот и приходится при входе  в  такие  места  не  полностью  перемещаться,  а
    посылать только часть себя. Растягиваться. Раньше  это  вызывало  трудности,
    но сейчас  обвыкся.  Или  вот,  не  стоит  заходить  в  те  компьютеры,  где
    соединение с Сетью может прерываться. Вдруг владелец решит перезагрузиться?
         - А если там защита, пароли и  прочие  охранные  структуры?  -  спросил
    Мейджер. - Ну конечно, я понимаю, для вас это игрушки...
         - Тони, здесь совсем не  так  все  прекрасно  и  безоблачно,  как  тебе
    кажется, - охладил его пыл Джордан. - На одном компьютере, там,  в  Империи,
    для нас даже специальную ловушку построили! Ее даже мои  драйверы  не  сразу
    идентифицировали. Да еще представили в виде зубастого дерева.  Представляешь
    себе дерево со множеством  распахнутых  челюстей?  Или  вот  те  твари,  что
    сожрали всех. Вообрази узкое быстрое тело длиной с локоть, не больше!  Рыбка
    такая, серебристая... И большая  часть  этой  "рыбки"  -  страшная  зубастая
    пасть, которая рвет твой код на мелкие кусочки. От одной-то  не  отобьешься,
    а когда их много, вообще труба! На нас же напали сотни  тысяч,  а  может,  и
    несколько  миллионов,  считать  было  некогда.  Зазеваешься,   моргнуть   не
    успеешь, и нет тебя! Автор  их  пираньями  назвал.  Гаденыш!  Сколько  людей
    погубил! Но и сам ненадолго жертвы свои пережил. Бульдозер  его  пристрелил.
    Знаешь, за что? За то, что он не смог нас на биты распустить! Понял,  как  у
    нас? Совсем не курорт!
         Но Тони смотрел на него такими блестящими глазами,  что  стало  ясно  -
    слова Джордана не только не напугали его,  а  еще  больше  разожгли  желание
    оказаться в Сети и самому пережить эти приключения.
         - Крис, а как это дерево с зубами, пираньи - Мейджер все никак  не  мог
    понять, о чем говорит Джордан. - Как это  в  Сети,  где,  кроме  информации,
    ничего нет, вдруг появляется дерево?
         - Да не появляется! - Крис  терпеливо  улыбнулся.  -  Это  я  так  свои
    драйверы   настроил,   чтобы   он   программы   в   образы   соответствующие
    преобразовывал. Можно было ловушку в виде капкана представить, можно в  виде
    гидры. А можно вообще в сказку перейти. Придумать многоствольный  самострел.
    Колючий такой. А хочешь, Змея Горыныча воображай, огнем полыхай. Кто на  что
    горазд, то и варганит! Главное  -  не  перестараться,  на  быстродействие  и
    достоверность не повлиять!
         - Черт, как бы я хотел это увидеть! -  Тони  чуть  не  плакал.  -  Хоть
    одним глазком! Крис, а  если...  Хоть  на  экскурсию!  Крис,  ты  же  можешь
    одолжить мне свои модули!
         Джордан посмотрел на  товарища  как  на  сумасшедшего.  Что  он  несет?
    Модули одолжить.  А  вообще-то  в  этом  что-то  есть!  Точно,  положительно
    Мейджер знает, о чем говорит!
         - Да, тут ты прав! - Крис  улыбнулся.  -  Экскурсию  мы  тебе  устроим.
    Давай я сваляю тебе драйверы и  подключу  их  к...  Черт,  а  куда  их  тебе
    подключить?
          - Крис, ты  просто  выведи  то,  что  видишь,  на  мой  дисплей,  а  я
    посмотрю, может, и пойму что-нибудь! - предложил Тони. - Заодно и  проверим,
    одинаково ли мы интерпретируем объекты или нет?
          - Давай попробуем Но  мне  кажется,  что  все  будет  одинаково,  ведь
    фантазии, представления и прочее у нас разное. В голове. А в  драйвере,  как
    все изначально настроено, как мною ранее интерпретировано, так он  тебе  все
    и покажет!
         - Ну давай, давай! - Тони в нетерпении уставился на дисплей.  -  Только
    скажи, мне-то что делать? "Вот торопыга!" - подумал Джордан.
         - Сейчас, не спеши, думаешь, просто свою  программку  перестраивать?  -
    Крис хотел добавить в свой модуль возможность подключения двух  потребителей
    информации. Но это у него не очень получалось. То, что  выходило  на  экран,
    выглядело как непрерывная череда знаков. - Говори, что видишь?
         - Бредятина из цифр и букв! - разочарованно  констатировал  Мейджер.  -
    Причем из всех алфавитов Вселенной!
         - Так, а вот сейчас? - Крис изменил часть модуля.
         - Мозаика какая-то!
         - Вот черт, а у меня даже лучше стало! - удивился Крис. -  Видимо,  все
    же есть несовместимость. Как же ее победить? Ну-ка, вот так еще попробую...
         - Есть! Крис! Есть! Вижу... фиолетовый свет. Нет,  это  тень  такая.  А
    вот это что? А-а-а, улица... Странная она какая-то! А почему...
         - Тони, я тебе все объясню, вот только...
         - Что?
         - Тони, дело в том, что я сейчас не вижу  ничего,  -  пояснил  Крис.  -
    Наверное, нужно подработать модуль. Не настраивается он  на  двоих,  видимо,
    есть несовместимость в обратной связи.
         - Как это? - удивился Тони. - Ты сейчас...
         - Слеп! - закончил за товарища Джордан. - Но это не важно, я потом  все
    восстановлю. Давай, пользуйся, описывай, что видишь, а я буду  подсказывать,
    объяснять.
          - Спасибо, Крис, я недолго. Вот  ты  говоришь  улица.  Но  почему  она
    такая многоэтажная, что ли? Да точно, много  этажей  и  рядов!  -  Тони  так
    увлекся, что почти кричал. - Крис, это не  дорога,  а  целый...  Прямо  торт
    "наполеон" какой-то!
         - А, так ты сейчас, наверное, смотришь на  магистраль!  Это  физический
    канал  с  очень  высокой  пропускной  способностью.  А   в   нем   множество
    информационных каналов.
         - Угу, понял! - Тони как  программисту  понять  это  было  нетрудно.  -
    Ладно, давай дальше! Повернись левее, еще, еще... О, стоп! Крис, а это что?
         - Расскажи, что ты видишь? И помни, что я  ничего  не  вижу,  а  потому
    говори, пожалуйста, подробнее, образнее! - Крис, привыкший к тому,  что  все
    видит, чувствовал себя не очень удобно, но ради товарища решил потерпеть.
         - Как  же  тебе  это...  Вот  мы  говорили  о  магистрали.  А  от   нее
    ответвление. Толстое, широкое. По нему, как и по проспекту, прости,  я  буду
    продолжать аналогии, так легче... так  вот,  по  нему  несутся  штуки  такие
    вытянутые, длинные. Господи, как красиво! Такое впечатление,  что  пролетают
    яркие и красочные поезда!
         - Это  я  так  настроил.  Это  обмен   информацией   между   городскими
    серверами. Там профессионалы сидят, вот и  пакеты  аккуратные,  законченные.
    Но не все программы такие симпатичные. Есть и очень кривые, с  торчащими  во
    все стороны углами и крючьями. - Крис  говорил,  а  сам  продолжал  медленно
    перемещаться  в  пространстве.  -  Такое  впечатление,  что  так  и  норовят
    зацепиться за что-нибудь, зациклиться, напакостить везде, где только можно.
         - А вот это! - Мейджер замер от  восторга.  -  Постой,  я  сам!  Это...
    Наверное, это домен первого уровня! Вон к нему сколько всего...
         - Скорее всего, это ваш городской узел! - предположил  Крис,  -  Я  как
    раз возле него был, когда к тебе вошел.
          - Класс! Крис, как я тебе завидую! Ну почему... Эй, а это что?
         - Тони, я же ничего не вижу! - терпеливо напомнил Джордан.  Он  понимал
    состояние Мейджера и не сердился на него за  забывчивость.  -  Описывай,  не
    молчи!
         - Это... это... Крис, ему нет объяснения!  Господи,  да  что  же  это?!
    Крис, на нас что-то надвигается! - испуганно закричал Тони. -  Боже,  у  вас
    есть там что-нибудь... живое?
         - Да не паникуй! - успокоил его Джордан. - Всех, кто есть из Живых,  ты
    знаешь, других нет! Чего пугаться-то?
         - Крис, это очень страшное! И большое! Идет к нам! - Мейджер  в  панике
    отпрянул от дисплея и огляделся. Слава богу, он у себя в  кабинете,  и  все,
    что он видит, происходит  только  на  дисплее.  На  всякий  случай  он  стал
    набирать команду записи, но пальцы  тряслись  и  плохо  слушались.  -  Крис,
    поверь, это что-то очень серьезное!
         - Уж не серебрянки ли? - Паника  Тони  передалась  и  Крису,  -  Ты  не
    молчи! Говори, я уже просто не успеваю перестроить драйвер!
         - Нет,  не  серебрянки!  Если  ты  их  описывал  маленькими...  А  этот
    огромный, во всю ширь магистрали, нет, не той, что физическая, поменьше...
         - Канал? - подсказал Джордан.
         - Да, точно, канал! - закричал Мейджер. - Вот эта тварь.  Она  во  весь
    канал! И смотрит на нас! Крис, она идет к нам!
         - Черт, я же без оружия! Все в драйвере, который к  тебе  подключен!  -
    Крис заметался, и по дисплею пошла рябь нечеткого изображения.
         - Крис, не шевелись, он сразу насторожился!  -  Мейджер  не  знал,  как
    помочь другу. - Если  не  можешь  противостоять,  то  прикинься  неподвижным
    предметом!
         - Господи, Тони, ты скорее  всего  увидел  что-то  совсем  не  то,  что
    представил! Ну нет таких программ, которые генерировали  бы  в  Сеть  Живых!
    Неоткуда ему
         взяться! - Крис говорил, а сам не шевелился. - Тони, где оно?
         - Подошло вплотную1 - Мейджер  почувствовал,  как  по  спине  пробежала
    струйка холодного пота, - Протягивает щупальце!
         - Тони, ты что, нарочно мне так говоришь? - Джордан  не  знал,  во  что
    верить. В неизвестную опасность или в то,  что  просто  Мейджер  неправильно
    интерпретирует увиденное? А может, Тони  просто  разыгрывает  его?  Бог  его
    знает, но на всякий случай лучше поверить Мейджеру и  не  двигаться.  -  Ну?
    Говори, не молчи!
         - Крис, замолчи! Молю тебя, не разговаривай! Этот... -  Тони  запнулся,
    подыскивая определение. На что похоже это существо? Мастодонт?  Тираннозавр?
    По размерам да, но по форме - огромная медуза! Вот точно! Спрут!  -  Этот...
    он на спрута похож, только одноглазый! Он стоит рядом,  даже  не  рядом,  он
    почти висит над тобой! И смотрит на... тебя... нас...
         Крис все еще сомневался в реальности такого зверя.
         - Тони, поклянись, что это не шутка! -  проговорил  он.  -  Откуда  ему
    взяться в Сети?
         - Крис, клянусь, божусь, крещусь и все, что хочешь,  но  только  молчи,
    молчи и не шевелись! - взмолился Мейджер. - Замри!
         Неожиданно изображение на дисплее дернулось, пошло  полосами  помех,  а
    затем вообще исчезло. Тони дернулся было к коммуникатору, но  картинка  сама
    по себе восстановилась.
         И тут Мейджер увидел  такое,  что  просто  оцепенел.  На  него,  да-да,
    именно  на  него,  а  не  на  Криса,  смотрело  чудовище!  То,  что  было  в
    виртуальном мире! Оно пялилось на него своим огромным  единственным  глазом,
    находящимся в основании щупалец, прямо над хищно  изогнутым  мощным  клювом.
    Мейджеру казалось, что  взгляд  монстра  буравит  его  мозг,  достает  своим
    холодным огнем до самого затылка! Несмотря на то  что  их  разделял  пластик
    дисплея  и  много  километров  оптической  линии  связи,  единственный  глаз
    существа  приближался!  Программист  просто  физически  ощущал,  как  что-то
    огромное и тяжелое загрузилось в его коммуникатор.  Тони  даже  взглянул  на
    резиновые  подушечки  под   дисплеем.   Ему   казалось,   что   они   должны
    деформироваться под этим гигантским весом, но этого, конечно, не  произошло.
    А монстр все увеличивался и  увеличивался!  Глаз  не  только  заполнил  весь
    экран, он буквально наплывал на Тони! Мейджеру даже  почудилось,  что  глаз,
    смотревший прямо на него, уже больше самого дисплея.  Но  такого  просто  не
    могло быть!
         Тони хотел было проверить, как идет запись, как  вдруг  понял,  что  не
    может отвести глаз от этого взгляда! Его затрясло так,  что  рука  никак  не
    попадала по манипулятору. Ему захотелось поскорее отключиться от  связи,  он
    уже потянулся к связному кабелю и остановился! До него вдруг дошло,  что  он
    не знает, как это скажется на Крисе. Крис, Господи, если здесь,  в  реальном
    мире, Мейджер так испугался, то что же там с Джорданом!  Тони  стаю  стыдно,
    он понял, что из-за своего испуга совсем забыл о товарище,  которому  грозит
    смертельная опасность. Что с ним? И  где  он  сам,  если  чудище  уже  прямо
    здесь? Здесь? Что за бред! Чушь какая-то! Оно же  не  может  смотреть  через
    дисплей! Не может? Тогда что же оно, по-твоему, делает?
         Между тем одноглазый спрут, словно бы закончив осмотр помещения,  снова
    уставился на Мейджера, как будто изучая его лицо.  Во  взгляде  чудища  было
    столько холодной злобы и презрения, что  Тони  кожей  ощутил,  как  на  него
    нацелилась сама Смерть. Нет, не та, мифическая, о которой каждый  день  всуе
    говорят люди, а самая настоящая, та, что приходит в  последний  час.  Сердце
    его сжалось...
         Но Смерть, видимо, пришла не за  ним.  В  какое-то  мгновение,  которое
    Мейджер просто не уловил, глаз  вдруг  исчез!  Тони  даже  не  поверил,  что
    опасность миновала. Он сидел перед дисплеем  и  боялся  пошевелиться,  вдруг
    спрут  вернется?  Пристально  вглядываясь   в   дисплей,   Мейджер   пытался
    определить, куда делся этот монстр.
         - Черт, где же он? - пробормотал Тони.
          - Ну наконец-то1 - услышал он голос Криса  -  Я  уж  подумал,  что  ты
    заснул!
         - Г-г-где оно? - дрожащим голосом выдавил Мейджер
          - Да кто оно7  -  разозлился  Джордан.  -  Так,  все,  я  перестраиваю
    драйверы, а то начинаю чувствовать себя неполноценным! - На экране  Мейджера
    пробежали помехи., Но Тони было не до них. Он все  пытался  понять,  что  же
    произошло сейчас в этой комнате? И в Сети? Что  же  это  было?  Откуда  этот
    спрут? Как он там  появился?  Если  это  программа...  Да  нет,  даже  самая
    интеллектуальная программа так себя не ведет. Но  тогда  что  же  это  было?
    Живой?! Но Крис о таких соседях не рассказывал. В любом  случае,  Тони  знал
    одно - больше он с этим спрутом встречаться не хочет. Ни за что!
         Мейджер наконец перевел дух и обвел взглядом помещение.  Что  же  этому
    монстру  было  нужно?  Что  он  здесь  высматривал?  Программист  встал   из
    аэрокресла. Одежда была мокрой от пота. Он снял рубашку. От холода кожа  тут
    же покрылась пупырышками. Да, парочка таких стрессов - и можно  записываться
    к психиатру.
         - Тони?  -  Мейджер,  погруженный  в  размышления,  не   заметил,   как
    пролетело несколько минут. На дисплее было ироничное  лицо  Джордана.  -  Да
    ты, я смотрю, стриптизом решил заняться?
         Тони  подлетел  к  дисплею,  но  тут  же  остановился.  Затем   немного
    отстранился от коммуникатора. Совсем немного, так, на всякий случай.
         - Т-т-ты что,  так  и  н-не  видел  этого  монстра?  -  проговорил  он,
    удивляясь спокойствию своего босса и товарища.  -  Одноглазый,  с  клювом  и
    щупальцами.  Одновременно  похож  как  на  спрута,  так  и   -   количеством
    отростков - на огромную медузу. Только консистенция поплотнее.  Ты  посмотри
    вокруг, он не мог мгновенно исчезнуть!
         - Я уже смотрел - ничего похожего  на  то,  что  ты  говоришь,  нет.  -
    Джордан пристально посмотрел на Мейджера.
          - Крис, не смотри на меня так! - Тони не мог сдержать дрожь. -  Хватит
    того, что эта тварь на меня так же смотрела!
         - Тварь? Смотрела? - Джордан не знал, верить во  все  происходящее  или
    отнестись к этому как к розыгрышу. Мейджер  говорит  что-то  такое,  что  не
    вписывается ни в какие рамки. - Уж не хочешь ли ты сказать...  Эй,  Тони,  а
    как оно могло смотреть на тебя? Оно же не пользовалось  твоей  видеокамерой.
    А если и пользовалось, то ты об этом не мог знать! Как же ты мог знать,  что
    оно смотрело на тебя? Через дисплей? Опомнись, что ты несешь!
         - Крис, прекрати! Твой сарказм не уместен. Да если  хочешь  знать,  оно
    даже весь кабинет осмотрело!
         - Все, Тони, заканчивай! - Джордан начал злиться, - Ты еще  скажи,  что
    он ощупал тебя!
         - Вот-вот, мне именно это и  показалось!  -  Мейджер,  видя  недоверие,
    тоже стал переходить от страха к раздражению.
         - Все же меня не оставляет мысль, что  ты  меня  разыграл!  -  Крис  не
    отводил от Мейджера своего взгляда. Он не верил его словам. Слишком  уж  они
    противоречили всему тому, что он знал. Как это можно смотреть из Сети  через
    экран дисплея? Бред какой-то! Да и  куда  такой  монстр,  которого  описывал
    Тони, мог исчезнуть за те несколько мгновений, что он  перестраивал  модуль.
    Хотя, если взять конкретно его, Криса, то за пару  секунд  он  запросто  мог
    оказаться очень далеко.
         - Крис, я... Ты пойми, я... Вот черт! Крис, неужели  это  ты...  -  Тут
    только до Тони дошло, что он мог стать жертвой  мистификации.  Что  никакого
    монстра вовсе не было! - Так это  ты  меня  так!  Чтобы  я  не  приставал  с
    просьбой. Ты, Крис, я за тебя так переживал, а ты меня так взял и  разыграл!
    Я тебе как другу, а ты... Нет, Крис, так с друзьями нельзя!
         - Тони, я не...
         Мейджер дальше разговаривать не стал. Он просто отключил связь.  А  мог
    и коммуникатор...
    
    
                                      ГЛАВА 21
    
          - Что?! - Весть о  том,  что  журналистка  исчезла,  застала  Бросмана
    врасплох.
         Он готовился встречать важных гостей, Смотрящих всех городов, а тут  на
    тебе, получи подарок! Ну почему так все по-идиотски устроено?  Стоит  только
    чему-то начать налаживаться, как тут же новый стресс! Еще не  оправились  от
    разрушительной атаки сетян на систему управления, еще  не  восстановили  все
    рабочие  места,  как  тут  же  получаешь  очередной  сюрприз!  Едва   только
    забрезжила надежда, что вот-вот все станет на свои  места,  что  они  теперь
    навсегда будут избавлены от терактов Живых, что те, в свою  очередь,  станут
    ручными, как тут же какой-то нерадивый осел все испортит!  И  можно  уже  не
    спрашивать, кто  виновник!  Бульдозер  заранее  мог  сказать,  что  раз  там
    проблемы, то без Акулы не обошлось. И какого черта  он  с  ним  до  сих  пор
    возится? Давно уже  пора.  Как  говорили  в  древности,  нет  человека,  нет
    проблемы! Умные люди тогда жили!
         - Фолли, где "потерянные"? - прорычал Бросман в коммуникатор.
         - Здесь! - четко ответил уродец. - Все девятеро доставлены,  подключены
    к реаниматорам и теперь в полной безопасности.
         - Какая, к чертям, безопасность! - заорал Бульдозер. - А если  из  Сети
    на них покушение будет?
         - Сегмент отключен от Сети, - сухо доложил Фолли.  -  Действует  только
    внутренняя локальная сеть.
         - Да? - В голосе  Боба  послышались  одобрительные  нотки.  -  Странно,
    оказывается, есть еще кто-то, кто умеет думать.
         - Да так, изредка получается! -скромно проговорил Пе. - Я вообще  люблю
    конкретную работу. Пока некоторые увлекаются иллюзиями,  показательные  игры
    устраивают, разоблачения на основе кофейной гущи, я готовлю реальные  акции.
    Кое-кто должен помнить о том, как оказался на вершине...
          - Что?! - Рев был в точности такой же, как и несколько минут назад.  -
    Ты это на что намекаешь?
         - Я? Намекаю? - Фолли потупил взгляд, -  Я  не  намекаю,  я  напоминаю.
    Напоминаю о том, что ошибки и просчеты могут быть у любого, но  если  мы  не
    будем подстраховывать друг друга, то можем все вместе полететь  в  пропасть!
    Эндрю, к примеру, попал в очень непростую ситуацию, ему  теперь  не  хватает
    сильного программиста с хакерским прошлым. Такого, каким был  Ваша.  А  твоя
    горячность  привела  к  потере  преданного  и  толкового  сотрудника.  Давай
    перестреляй остальных, а там увидишь, что с тобой самим будет!
         - Что-то ты много болтать стал! - прикрикнул Бросман, но в  его  глазах
    уже  не  было  прежней  ярости.  -  Вас  не   держать   в   строгости,   так
    распуститесь...
         - Не  я  много  болтать  стал,  а  ты  слишком  упиваешься  властью!  -
    огрызнулся Фолли, растянув губы то ли в улыбке, то ли  в  зловещей  ухмылке.
    Бросман решил не обращать на это внимания, и  Не  беспрепятственно  закончил
    свою речь, после чего кинул взгляд на часы: - Не забудь,  тебе  еще  завтра,
    нет, уже сегодня, ты про сходняк  не  забыл?  Тебе  еще  утверждение  пройти
    нужно, ты готов к нему? Готов отвечать на вопросы? А  они  будут!  Серьезные
    вопросы, каверзные, с подковыркой!
         - А что? - Бросман удивленно посмотрел на Фолли.  -  Казна  в  порядке,
    община  живет  по  понятиям,  если  есть  беспредел,  так  борзоту  мы  сами
    пресекаем! Вон даже Паука изловили. И паучника главного!
         - А если тебя  начнут  спрашивать,  почему  главного  ловца  обвинил  в
    убийстве Симоне? - Пе, экзаменуя Бросмана,  распрямился,  стал  как-то  выше
    ростом и уже не  казался  таким  замухрышкой,  каким  Бульдозер  его  привык
    видеть. - Во время убийства Смотрящего  Снейк  был  на  Кольце,  с  этим  не
    поспоришь. Предъяву ты  ему  не  сделал,  объясниться  не  дал.  Просто  сам
    признал его виновным и травлю устроил. А  за  это  спрос  на  сходке  будет.
    Запросто и по ушам дать могут.
         Бросман хотел было возразить, хотел напомнить про то, что  все  видели,
    как стреляла Джина, что Стив до того,  как  профессора  перевезли  в  здание
    Империи, имел с ним долгую беседу, про сетян, в  конце  концов,  но  вовремя
    вспомнил, что уродец и без него все это знает. А раз  знает,  но  продолжает
    разговор, значит, еще что-то задумал.
         - Ладно, чего там, вижу, что что-то держишь про запас! - кивнул  он.  -
    Давай выкладывай!
         - Это не для посторонних  ушей,  -  с  важным  видом  сказал  Фолли.  -
    Встретимся в переговорной.
         Он отключился, не дожидаясь согласия босса.
         Бросман, чертыхнувшись,  выбрался  из  кресла  и  потрусил  в  "глухую"
    комнату. Из-за  проклятых  Живых  скоро  вместо  туалета  с  горшком  будешь
    бегать!
         - Ну чего там надумал? - спросил Бульдозер, войдя в очищенное  от  всей
    электроники помещение и увидев развалившегося в кресле  бородача.  -  Только
    не дай бог, ты меня по-пустому дернул!
         - Я думаю, пора наших сетян работать заставить, - заговорил карлик.  Он
    словно бы не заметил угрозы. - Только  это  может  тебя  спасти.  Понимаешь,
    пора нам спланировать твою линию обороны.
         Пе растолковывал Бульдозеру что да как, а сам выл в  душе  оттого,  что
    приходится помогать этому ничтожеству.  Но  пока  он  зависит  от  Бросмана.
    Поднимется Боб, поднимется и Пе. Войдет в силу, людям станет  известен.  Вот
    тогда можно будет Бульдозеру показать, кто есть кто. А пока терпи, Фолли,  и
    помогай этому лупастому недоумку!
         - Объяснись! - Бросман нутром чувствовал,  что  услышит  что-то  такое,
    что даст ему козырную карту в борьбе за место Смотрящего. - Ну? Говори!
         - Когда тебе начнут задавать вопросы по Снейку, спрашивать,  почему  ты
    решил, что это он организовал убийство...
         Фолли откинулся на спинку аэрокресла и, подкатив его к  столу,  плеснул
    себе виски. Бросман терпеливо наблюдал за этими манипуляциями.  Он  понимал,
    что сейчас настало время  этого  упыря,  что  ж,  нужно  показать,  что  он,
    Бросман, ценит своего аналитика и прислушивается к его мнению. Пока.
         - Так вот,  ты  рассказывать  про  сетян  не  спеши,  -  сказал  Фолли,
    отхлебнув из бокала - Пусть выскажутся все Так ты увидишь, кто  с  тобой,  а
    кто  против  Вот  когда  почувствуешь,  что  тебя  начинают  судить,  делать
    предъявы, вот тогда и сообщи, что вы с Марко,  я  подчеркиваю,  вы  с  Марко
    провели серьезную работу и заслали людей  в  Сеть.  Заслали,  чтобы  те  там
    обживались, готовились  работу  сделать,  на  Империю  трудились.  Расскажи,
    какие перспективы это может дать. Как можно  банки  кидать,  как  информацию
    снимать. Много говорить не нужно, там люди умные,  сами  все  поймут!  Тебе,
    конечно, не поверят, потребуют доказательств, станут  задавать  вопросы.  На
    которые ответить не можешь, не отвечай, списывай на Симоне.  Это  его,  мол,
    идея, ты только исполнитель, знаешь только, что этого хотел  сам  Смотрящий.
    А те вопросы, ответы на которые выставят тебя в нужном виде,  твои!  Банкуй,
    выставляй свои заслуги! А когда почувствуешь новую  волну  недоверия,  новые
    вопросы, знай, настал твой час! Вот тут ты и должен им  предъявить  Виктора!
    Тот должен будет продемонстрировать им фокусы в стиле тех, что Джордан  этот
    творил...
         - Ну дальше, дальше! - Бульдозер понимал, что Пе идет  в  перспективном
    направлении, и хотел быстрее дослушать, что еще придумал этот уродец.
         - А что дальше? - Фолли пожал плечами. - Снейк узнал об этом  и  понял,
    что у Симоне есть гораздо более выгодный проект, чем его президентство.  Вот
    и решил поперек пойти, опередить всех и в Сети занять  ведущие  позиции.  Он
    вообще везде хотел стать  хозяином!  Сговорился  с  профессором,  и  за  его
    освобождение Сазерленд запустил своего человека в  виртуальный  мир,  где  и
    уничтожил почти всех жителей Спасти удалось только Виктора.
         - Точно!  Вот  сволочь  какая!  Всех  под  нож  пустил!  И  Виктор  это
    подтвердит!  -  У  Бульдозера  прямо  дух  захватило  -  такие   перспективы
    открывались перед ним. Нет. что ни говори, а у Пе голова работает!
         - Сазерленд, не желая с кем-либо делиться  сетевой  властью,  уничтожил
    Врата и теперь хочет стать монополистом в Сети! - Фолли вошел в  такой  раж,
    что уже ничего не видел и не слышал, он уже  не  просто  говорил,  а  вешал,
    пророчествовал.  -  Он  решил  убить  Симоне,  а   для   этого   использовал
    способности профессора. При этом не пощадил даже свою  божественно  красивую
    невесту! Он настолько опасен,  что  довел  до  психического  кризиса  такого
    закаленного бойца, как Акула! Не дожидаясь даже  похорон  такого  уважаемого
    человека, каким был Марко, того, кто поднял его из  уличной  пыли  и  сделал
    человеком, этот  негодяй  предъявил  тебе  ультиматум!  Наглец!  Потребовал,
    чтобы ты согласился представить его на место Смотрящего, на что  ты  конечно
    же пойти не мог! То, что сегодня, нет уже вчера, произошло  в  здании,  было
    демонстрацией возможностей человека  Снейка!  Того,  что  в  Сети!  И  пусть
    уважаемые люди не расслабляются, такой же бедлам может ожидать любого -  для
    сетевых жителей и амбиций Сазерленда границ не существует!
         Бросман сидел с открытым ртом. Вот,  урод,  наворочал!  Так  завернуть.
    Нет, это уметь же нужно все так повернуть, чтобы белое стало белым, нет,  то
    есть, черное, нет, белое... совсем запутался...
         Эндрю вызывал  Виктора,  используя  те  поисковики,  которые  чудом  не
    попали под стирание. Дело в том, что Ваша  еще  со  времен  своей  хакерской
    молодости придерживался правила - необходимый минимум  программ  хранить  не
    на  своей  машине,   а   на   сетевых   серверах-массивах,   предоставляемых
    независимыми компаниями Были и такие в Сети, и чего только не было  на  этих
    серверах!  Зарабатывая  на  рекламе,  их  владельцы  предоставляли  дисковые
    массивы  для  размещения  информации  и  программ,  чем  многие   хакеры   и
    пользовались. Не держать же на своем компьютере  доказательства  собственных
    преступных действий!  И  вот  теперь  эта  привычка  погибшего  программиста
    помогла. Шанц долго не откликался Слишком долго.  Закаркин  уже  хотел  было
    прервать операцию, как вдруг на экране возникло незнакомое лицо.
         - Эндрю! - Незнакомец держался уверенно, даже.  можно  сказать,  весьма
    надменно. - Долго же вы обо мне не вспоминали!
         - Ты кто? - спросил Эндрю. Он присмотрелся к собеседнику. Волевое  лицо
    с правильными, несколько грубоватыми чертами. Голубые  глаза.  Закаркин  мог
    поклясться, что не знает этого белокурого  красавца.  -  И  откуда  ты  меня
    знаешь? - спросил он у незнакомого собеседника.
         - Как кто? А кого ты вызывал?
         - Виктора Шанца! Если я ошибся, то... -  Закаркин  хотел  перезапустить
    процесс поиска, но слова незнакомца остановили его.
         - Я и есть Виктор Шанц! Но только  теперь  я  уже  не  тот  несчастный,
    которого все использовали в своих личных целях!  -  Лицо  поэта  посуровело,
    потемнело. Он грозно нахмурил брови, - И горе тому, кто попробует  вернуться
    к прошлому!
         - Эй, Виктор! Рад тебя видеть! -  вмешался  в  разговор  Фолли.  Они  с
    Бульдозером сидели чуть поодаль от коммуникатора, и Шанц их не  видел.  -  Я
    смотрю, что адаптация у тебя прошла успешно. Отлично, теперь мы можем...
         - Не мы можем, а я могу! - перебил его Виктор. - Я теперь все  могу!  А
    вот вы там - вы даже помочь толком  не  смогли!  Помочь,  когда  я  страдал,
    когда мне было плохо, очень плохо. Когда я ждал смерти  как  избавления.  Вы
    все тогда только наблюдали и посмеивались!  Давали  мне  дурацкие  советы  и
    уродливые программы!
         - Ну не нужно утрировать! - возмутился Эндрю. - Мы помогали  тебе,  как
    могли. Это ты никак не понимал, что мы тебе втолковываем!
         - Вы?  Втолковывали?  -  Виктор   неприязненно   поморщился.   -   Ваши
    беспомощные пояснения только запутывали меня. Вы сами не представляете,  что
    такое Сеть, и еще пытались привить мне свои заблуждения!  Вы  только  мучили
    меня!
         - Слышь,  борзописец  -  Пе  надоела  никчемная  бравада  глупца  -  Ты
    думаешь, что, создав себе смазливую рожу, да и  то,  по  мне,  она  тебе  не
    удалась - как был урод, так уродом и остался. Ну да  ладно,  тебе  нравится,
    носи! Вот только не забывай,  что  ты  там  живешь,  пока  нам  здесь  этого
    хочется!
         Виктор от  возмущения  и  от  желания  сказать  наглецу  что-то  совсем
    унизительное, попытался вмешаться  и  прервать  Фолли.  Кто  бы  говорил  об
    уродах, но только не этот коротышка! Но, как поэт, он не  мог  унизиться  до
    примитивного "сам урод", а что-то  другое,  более  соответствующее  моменту,
    как назло, в голову не приходило.
         Пе, не обращая внимания на замешательство собеседника, продолжал:
          - Виктор, мне,  конечно,  не  хочется  портить  тебе  твой  взлет  под
    небеса,  но  обрати,  пожалуйста,  внимание  на  вот  этот  малозначительный
    факт. - При этих словах хитроумный Фолли вывел на  коммуникатор  изображение
    реанимокамеры. Приблизил изображение пациента. Виктор и  все  присутствующие
    сразу узнали в нем Виктора Шанца. Вернее,  его  оболочку.  Худое,  вытянутое
    лицо с темной шапкой прямых жестких волос. -  Здесь  ты,  правда,  не  такой
    привлекательный экземпляр, как сейчас, но зато на человека похож.  Ангелочек
    ты наш бестелесный! Узнаешь?
         - Что ты хочешь этим сказать? - воскликнул Шанц, но по  его  лицу  было
    видно, что он уже все понял.
         - Хоть ты и поэт, а не медик, но, надеюсь, догадываешься, что  с  тобой
    и с ним будет в случае подобного дуркования! -  сказал  Пе.  -  Соображаешь,
    что произойдет, если ты хотя бы еще  раз  забудешь,  кто  твой  хозяин?  Ну?
    Дошло? Не слышу!
         Шанц обреченно, затравленным взглядом посмотрел на Фолли. Он как  будто
    сжался, прямо на глазах стал терять  величественность,  все  более  и  более
    напоминая того пришибленного  поэта,  каким  когда-то  предстал  перед  ними
    впервые. Даже в чертах нового лица стали появляться узнаваемые детали!
         - Ну ладно-ладно, ты  совсем  уж  не  тушуйся,  -  вступил  в  разговор
    Бульдозер. - Мы же знаем, что  ты  отличный  парень!  Вот  только  запутался
    немного, но ты же знаешь, что мы твои  друзья?  Вот  и  держись  нас,  а  мы
    присмотрим, чтобы к тому времени, когда надумаешь вернуться, твое тело  было
    в норме! А пока пиши стихи, накапливай  положительные  эмоции!  Прославишься
    так, что тебе памятники  ставить  будут!  А  нам-то  что  нужно?  Чтобы  все
    счастливы были!
         Сам посуди! Не мы же тебя искали, ты сам к нам  за  помощью  обратился!
    Мы и помогали, как могли. Ну, может, не всегда удачно, но  все-таки  научили
    тебя. Не сам же ты по себе программистом стал,  фейс  себе  наладил!  Вот  и
    дальше будем помогать друг другу! Да и вообще, чего ты в бочку полез?  Живи,
    наслаждайся  свободой,  силой,  красотой!   Ну,   исполнишь   одно,   другое
    поручение, для тебя это так, забава, а нам тоже приятно будет,  не  забывает
    нас наш крестник, уважает! Вот и все! Ну ладно, ступай, отдохни! За тело  не
    переживай, пока ты с нами, с ним будет все  в  порядке.  Хочешь,  даже  бабу
    будем каждый день водить! Чтобы, так  сказать,  функции  не  забывались!  Мы
    всегда о своих заботимся! Помни об этом!
         - Боб, я, - Виктор смотрел на Бросмана глазами побитой собачонки.  -  Я
    все сделаю как надо!
         - Да я знаю! - Бульдозер широко улыбнулся. - Я не сомневался в тебе  ни
    минуты! Вот даже когда мы убийц  своих  выпустили,  мы  же  специально  тебе
    убежище создали. О тебе думали Ну, хорошо, рад был тебя  увидеть!  Пользуйся
    тем, что теперь тебе никто не мешает! Обстраивайся, налаживай быт!
         "Как будто мне жилье ваше нужно", - подумал  Шанц,  но  теперь  он  уже
    боялся показать характер и вел себя скромно.
         - Виктор, ты должен знать, что  всегда  можешь  положиться  на  нас  Мы
    теперь твоя семья, - продолжал Бросман. - Вот посмотри,  этот  гаденыш.  Ну,
    тот, что
         себя Джорданом называет. Он как там, кстати, ты его не видишь?
         Шанц хотел было рассказать о том, как его разоблачили, но, боясь  новых
    насмешек, удержался. Он просто отрицательно  мотнул  головой.  Не  видел,  и
    все.
         - Увидишь, посмотри за ним. А еще кто там у вас есть? Судя по  выжившим
    телам, там еще кто-то есть. Не видел случаем?
         - Нет, Боб, не видел, - ответил Виктор, гадая про себя, чье это  второе
    тело,  которое  лежало  рядом  с  его  собственным.  Гофмана  или   Джеймса?
    Наверное, все же Вилли. Он попал в Сеть таким же  способом,  что  и  Виктор,
    так что если и есть еще одно тело,  то  только  его.  Но  Вилли  ему  самому
    пригодится, и его он Бульдозеру не отдаст!
         - Ну и ладно! Увидишь, передай ему привет, пригласи в семью, мы  и  ему
    поможем. А  найдем  Врата,  сообщим,  и,  если  захотите,  вернетесь  назад.
    Короче, не буксуй, ты теперь не один. Мы тебе всегда поможем! - Бросман  уже
    хотел было отпустить Шанца, но тут, как будто что-то  вспомнив,  добавил:  -
    Да, и еще! Впредь на  вызов  поскорее  отзывайся.  Может,  ты  Фолли  срочно
    понадобишься, теперь он с тобой работать будет. А  он  парень  нетерпеливый,
    не нужно сердить его.
    
    
                                      ГЛАВА 22
    
          - Сандра, ты готова? - Джордан в который раз с грустью вспомнил  Твери
    и Ирвина. Как бы сейчас  порезвились  пацаны!  Да  и  им  с  псевдо-Джеймсом
    помощь не помешала бы. Как ни велики возможности сетян, но  для  сегодняшней
    задачи их явно маловато! - Поторопись, тяжело держать каналы!
         - Сейчас, Крис, еще минутку!  -  Мисс  Чен  повернулась  и,  увидев  на
    дисплее коммуникатора лицо Бросмана, чуть не выронила зеркало. Приводя  себя
    в порядок перед эфиром, журналистка  уже  успела  позабыть  об  удивительной
    трансформации лица, или, как Крис говорит, интерфейса  Джордана  Еще  тогда,
    когда Крис и Стив, сбивчиво и путано, объясняли ей,  что  произошло  и  что.
    оказывается, Сазерленд был вовсе не Сазерленд, вернее, не только  Сазерленд,
    а еще и Джордан, и Митчел, ей  все  это  очень  не  понравилось!  Мисс  Чен,
    конечно, тогда не подала вида, но то, что кроме Стива, как  выяснилось,  она
    принадлежала еще двоим, ей пришлось не по нраву И  вот  теперь  каждый  раз,
    когда кто-то из этой парочки смотрит на Сандру, он наверняка вспоминает  все
    ее охи и ахи, которые предназначались только  одним  ушам  А  она  при  этом
    должна делать вид, что  ничего  не  произошло?  Нет,  такое  Стиву  простить
    невозможно! Боже, как вспомнишь, что они вытворяли в постели!  Господи,  то,
    что с ней сделали, еще хуже, чем подсматривать! Этому даже названия нет,  не
    групповуха же, в конце концов, была! Боже, стыд-то какой! Да  эти  бесстыжие
    рожи наверняка потом еще и обсуждали все! Не  зря  же  говорят,  что  мужики
    самые настоящие сплетники1 Вот гады, небось смеялись над  ее  наивностью!  И
    Стив, "люблю, люблю", а  сам  даже  не  намекнул  ни  разу!  И  как  он,  не
    ревновал, что ли? Вот когда проявляется мужичья  порода!  Им,  кобелям,  все
    едино, лишь бы свое получить! О чем только думают?
         Сандра не знала теперь, как  ей  держаться  с  Крисом  и  Джеймсом.  По
    правде говоря, она так  и  не  научилась  различать,  когда  с  ней  Джордан
    говорит, а когда Митчел. А еще, если в  этот  момент  и  негодяй  Сазерленд,
    боясь ее гнева, на коммуникатор выходит, вот тогда полный финиш! Вся  троица
    мерзавцев перед ней на дисплее, и понимай сама, кто и что  говорит,  все  на
    одну рожу. А Крису и  этого  мало!  Вон  теперь  Бульдозером  вырядился!  Не
    поленился же! Нашел Боба  и  посмотрел,  как  именно  сейчас  тот  выглядит!
    Говорит, чтобы соответствовать!  Боже,  какой  же  дурой  она  в  их  глазах
    выглядит!
         - Сандра, умоляю, поторопись! - взмолился Джордан. - Я не могу  столько
    времени каналы держать! И от Джеймса уже дым скоро пойдет!
         - Не пойдет, хотя и поспешить не мешало бы! - признался экс-Митчел.
         Оба сетянина заранее подключились ко всем ведущим  каналам  новостей  и
    теперь пропускали их через  себя.  Это  было  довольно  сложно  и  требовало
    максимум концентрации, но иначе они не  смогли  бы  провести  их  синхронное
    переключение на трансляцию речи "мистера Бросмана". И так все  стоило  Крису
    немалых трудов!  Найти  каналы,  свести  их  в  единую  магистраль,  сделать
    отводы! переключить на себя, имея только Джеймса в помощниках, требовало  не
    только времени, но и немалых энергетических  затрат.  Крис  с  удовольствием
    выгрузил бы все остальные  программы,  но  как  ему  обойтись  без  речевого
    модуля, если придется выступать с речью? Интерфейс  Бульдозера  тоже  нужен!
    Также и другие программы!  Вот  и  думай,  как  тут  быть!  А  эта  мартышка
    крашеная еще носом водит!  На  всех  надутая  сидит,  зеркалу  рожи  корчит!
    Подумаешь, обманули ее! Не сказали, что в Сазерленде еще двое!  А  что,  нам
    объявление было давать? Или... Да еще и не известно, кто в чьем теле  сидит!
    Может, и сейчас Стив его, Криса, тело эксплуатирует! Да, скорее всего так  и
    есть, ведь шансов уцелеть  у  Джордана  было  больше,  чем  у  Сазерленда  в
    экраноплане!
         - Так, я готова! - наконец заявила журналистка.  Ее  лицо  сразу  стало
    строгим и отчужденным. - Проверяем готовность каналов! Готовы?
         - Да! - подтвердил чиплендец.
         - Я тоже! - поддержал экс-Паук.
         - Начинаем проверку! - громко произнесла Сандра. -  Да,  Крис,  проверь
    интерфейс, потом времени не будет!
         - Да проверил, проверил! - не выдержал Джордан. - Начинай давай!
         - "Перекресток новостей"? - звонко спросила она.
         - У меня! - ответил Крис. - Готов!
         - "Независимые новости"!
         - Тоже у меня! Готовы твои коллеги!
         - Не отвлекайся! - оборвала его Сандра. - "Новости без границ"!
          - Эти у меня! - откликнулся псевдо-Джеймс. - Готовы!
         - "Горячая новость"! - Готовы!
         - "Рейтинг новостей"!
         - Готовы.
         - "Вести отовсюду".
         - Готовы.
         - "Хардсон-сити сегодня".
         - Готовы!
         - "Лента новостей".
         - Готовы!
         - "Новости одной строкой".
         - Готовы.
         - "Вестник Правительства".
         - Готов!
         - Переключаем! - скомандовала Сандра
          - Есть! Мисс Чен, ты в эфире! - с облегчением сообщил Джордан.
         Пока Сандра будет извиняться за прерванные передачи,  Крис  должен  был
    войти в ее канал и создать иллюзию своего "реального" присутствия в  студии.
    Он  передал  контроль  за  всей  операцией  псевдо-Джеймсу,  тот  тоже   уже
    выпутался из клубка соединений и теперь должен был  координировать  действия
    заговорщиков.
         - Ну  как?  -  спросил  Крис.  -  Соответствую?  Экс-Митчел  придирчиво
    посмотрел на товарища.
         - Сам не отличу! - улыбнулся он. - Ну давай, не отвлекайся!
         Джордан вышел на второй коммуникатор, тот, что в  их  импровизированной
    студии должен был быть телесуфлером. Сандра сразу заметила его,  но  сделала
    предупреждающий жест рукой. Подожди!
         - ...эти события заставили всех нас  переосмыслить,  пересмотреть  наши
    взгляды на жизнь. Роль Марко Симоне  в  общественной  и  политической  жизни
    Хардсон-сити  переоценить   невозможно!   Его   убийство   носит   насколько
    криминальный, настолько же и политический характер. Это убийство  -  попытка
    захлопнуть дверь в будущее, в которое так стремительно, так  смело  вел  нас
    этот замечательный человек. И пусть ханжи сейчас возмущаются и говорят,  что
    Симоне был преступником. Но кто из вас может  честно  сказать  самому  себе,
    что он ни разу  не  нарушал  Закон?  Что  он  всегда  был  законопослушен  и
    правилен? Что он может служить...
         "Вот черт, нужно было ее речь проверить, - подумал Крис. - Она что,  не
    понимает, что сейчас все  студии  очухаются  и  начнут  на  запасные  каналы
    переходить?"
         -...убийство должно сплотить нас в борьбе за наши права, за наше  общее
    будущее! Мы должны сказать тем, кто совершил...
         "Глупая  дура,  гусыня  безголовая,  мы  же  не  успеем!  -  возмутился
    Джордан. - Не для твоего же шоу затеяли все!"
         Но мисс Чен не обращала внимания на знаки,  которые  он  подавал  ей  с
    дисплея. Крису казалось, что он физически ощущает,  как  уходит  драгоценное
    время. Как же быть, как  ее  подвинуть  так,  чтобы  все  это  выглядело  не
    слишком несогласованно? А может, не мудрствуя лукаво, просто войти  в  канал
    А что, будет наглядный пример бесцеремонности Бульдозера!
         - Крис, прекращайте свой балаган! - внезапно  получил  он  послание  от
    экс-Митчела. - У нас тут неприятности, возвращайся!
         Вот дьявол, только этого не хватало! А потом снова  всю  эту  бодягу  с
    каналами? Ну уж нет!
         Джордан, бесцеремонно отключая Сандру, все еще чирикавшую  Q  правах  и
    свободах граждан Конфедерации, вломился в канал.
         - Я не знаю, что здесь наговорила эта пигалица! -  начал  он  в  манере
    Бульдозера. Пожевал губами. - Она свое еще получит. А я...  Нужно  будет,  и
    Сазерленда, и всех остальных на тот свет отправим!  Все  будет  так,  как  я
    сказал! И Самплер не поможет! Марко слишком расслабился, вот и пришлось  его
    хоронить! Я себе такое не позволю! И никому не позволю! Мне,  конечно,  тоже
    жаль Симоне и нелегко далось такое решение, но...
         И тут случилось то, чего Крис никак не ожидал, - он вылетел из  канала,
    как дробинка из духового ружья! Точнее сказать, каналы все вдруг полетели  в
    сторону. Как будто кто-то мощной рукой сгреб все провода в кучу и рванул  Но
    таких же проводов в природе нет! Каналы-то информационные! Виртуальные!
         Пока Джордан размышлял, что все это могло значить, он получил еще  один
    толчок. На этот раз такой силы, что отлетел в сторону.  Возможно,  это  было
    как раз то, что ему требовалось. По крайней мере, он вышел из ступора и,  не
    разбираясь в причинах происшедшего, быстро метнулся  подальше  от  эпицентра
    событий.
         Еще не до конца придя в себя, он почувствовал сзади  какое-то  движение
    и быстро развернулся к  центру  сервера.  И  вовремя!  Прямо  напротив  него
    разворачивалась  какая-то  невообразимо  большая  и  могучая  серая   масса!
    Джордан инстинктивно отпрянул и резко ускорился. И едва успел увернуться  от
    выброшенного в его сторону  щупальца.  Крис  нырнул  вниз,  вправо  и  резко
    вверх. Господи, да что же это такое? Что вообще происходит? Неужели  имперцы
    сумели создать  этого...  Название  монстру  Крис  подобрать  не  успел.  Он
    увидел, как  щупальце  стало  втягиваться  для  очередного  броска.  Джордан
    присмотрелся. Да что же это такое? Программа? Но она явно с  интеллектом!  И
    не нужно говорить, что  сейчас  все  программы  с  интеллектом,  это  совсем
    другое! Крис мог поклясться, что чудовище живое.  Такое  же,  как  и  они  с
    псевдо-Джеймсом.
         Живое? Крис, да у  тебя  явно  программа  сбоит!  Как  это  как  они  с
    Джеймсом? У них в реальном мире прототип есть, и они в Сеть попали  уже  как
    отображение программы реального существа. А  этот-то  откуда  взялся?  Пусть
    даже найдутся еще одни  Врата,  но  сама  громадина  откуда  взялась?  Таких
    созданий  в  реальном  мире  просто  нет!  Даже  если  синего  кита  в  Сеть
    выпустить, все равно его софт таких размеров не достигнет!
         Мгновенное движение щупальца едва не  застигло  Джордана  врасплох.  Он
    еле успел броситься в сторону, но тут же  попал  под  атаку  другой  "ноги".
    Программа
         пришельца быстро и с ужасающей силой обвила тело его  кода  и  потащила
    прямо к единственному глазу, вспыхнувшему в глубине глыбоподобного  туловища
    монстра Крис пытался вырваться, но  сил  явно  не  хватало,  и  стремительно
    приближавшийся глаз уже навис над ним. Откуда-то  из-под  глаза  вдруг  стал
    выдвигаться, распрямляясь, впечатляющих размеров длинный клюв.  Страшный,  с
    гладкими блестящими боками и  загнутым  книзу  концом,  он  при  приближении
    Джордана хищно раскрылся.
         "Уж не хочешь ли ты закусить мною?" - мелькнула мысль.  Джордан  понял,
    что Тони во время последней встречи не шутил. Он видел именно эту тварь,  но
    от этого было не легче, нужно было спасаться. Еще несколько мгновений и...
         Яркая  вспышка  выстрела  -  и  заряд  попал  прямо  в  глаз  чудовищу!
    "Джеймс! - успел подумать Крис, - Псевдо-Джеймс стреляет!"
         Вторая вспышка - и еще один программный убийца кодов вонзился  в  глаз!
    Монстр   замотал   головой.   Хватка   чуть   ослабла,   Джордан   попытался
    выскользнуть, но код  хищника  сохранил  чувствительность  -  объятия  сразу
    стали сильнее. Еще вспышка, и еще!
         "Джеймс боится бить веером! -  догадался  Крис.  -  Он  опасается  меня
    зацепить!"
         Чудовище, или спрут, как  его  назвал  Мейджер,  резко  приподнялось  и
    метнулось  в  сторону.  Крис  не  видел,  где  находится  экс-Паук,  но  мог
    поклясться, что монстр бросился к нему. О, да он  перемещается  так  быстро,
    что Джеймсу не уйти! Господи, да что же, им обоим на корм этой  твари  идти?
    Ну нет, медуза, такому  не  бывать!  Ты  хоть  и  сильна,  но  сегодня  тебе
    попалась добыча не по зубам или не по клюву? Не твоя, одним словом!
         Джордан вспомнил налет серебрянок. Тогда ему удалось запустить  у  себя
    выброс неизвестной ему энергии. Он назвал его информационным, и  это  скорее
    был даже не выброс, а настоящий ураган, но сейчас не важно,  что  это  было.
    Важно вспомнить не что он сделал, а как!
         От этого теперь зависят сразу две жизни - его и псевдо-Джеймса!
         Джордан напрягся изо всех сил. Он стал хуже слышать,  хуже  видеть,  но
    разве эти органы ему сейчас помогут выжить? Крис просто не представлял,  что
    ему нужно сделать, и просто генерировал энергию, но она бесцельно уходила  в
    пространство! Спруту она не могла ничем повредить!
         Вдруг Крис  почувствовал,  что  монстр  изменил  направление  движения.
    Видимо, экс-Паук метался в поисках  спасения  по  всему  серверу  и,  вполне
    возможно, мог бы спастись, но тогда ему пришлось бы бросить  Джордана.  Крис
    был уверен, что псевдо-Джеймс этого не сделает.  Проклятье,  товарищ  жизнью
    рискует, а он тут на спруте катается...
         И тут до  чиплендца  дошло,  в  чем  он  ошибался,  почему  у  него  не
    получалось  вызвать  информационный  ураган.  Злость,  вот  что  нужно   для
    выброса! Ну уж чего, а поводов для этого у Джордана  предостаточно.  Сейчас,
    Джеймс, подожди чуток!
         Поле возникло совсем неожиданно. Мгновение назад его  еще  не  было,  и
    вдруг прямо на глазах окружавшая его  программа  стала  распадаться!  Словно
    раскаленный  прут,  вошедший  в  масло,  Крис  стал  вызывать  вокруг   себя
    "таяние",  рассыпание   кодов!   Щупальце   ослабило   хватку,   и   Джордан
    почувствовал относительную свободу Не успел  он  еще  толком  осознать,  что
    свободен, как злосчастный орган развалился на три или четыре  куска  и  стал
    разлетаться в разные стороны.
         Джордан обернулся Сейчас чудовище больше напоминало не  медузу.  Теперь
    это был настоящий гигантский спрут. Вздыбившись и нависнув  над  Крисом,  он
    недоуменно смотрел своим огромным глазом  то  на  Джордана,  то  на  обрубок
    своей потерянной "ноги" и был явно растерян! А потом монстр покачнулся.
         - Крис, берегись! - раздался крик псевдо-Джеймса. - Клюв!
          - Эндрю,  я,   кажется,   нащупал   решение!   -Макс   Грай,   молодой
    программист, которого Закаркин решил  выдвигать  на  место  покойного  Ваши,
    рьяно взялся за интересную задачу Его трудоспособности  и  выдумке  не  было
    границ! Возможно, не хватало здравого смысла, но, может быть, именно  это  и
    было самым ценным качеством в данной ситуации. Нереальный, или, как  принято
    говорить, виртуальный мир требует людей с нетривиальным  мышлением  Те,  чьи
    идеи в обыденной жизни вызывают непонимание, а зачастую и  смех,  теперь,  в
    сетевой борьбе, могли оказаться практичнее многих.
         Едва Макс появился в отделе, как за ним закрепилось прозвище  Максвелл.
    Кто-то,  кто  именно,  сейчас  уже  и  не  найдешь,  наслушавшись  пояснений
    молодого дарования о том, как работает очередное его творение,  заявил,  что
    легче неразрешимое уравнение Максвелла решить, чем понять  то,  что  говорит
    этот Грай Позже, когда программы этого самого Макса стали  показывать  более
    высокие  результаты,  чем  у  его  коллег,  прозвище  стали  трактовать  как
    трансформацию имени программиста. Но те, кто знал Макса с самого начала  его
    работы в Империи, знали, что это не так и имя  Грая  здесь  ни  при  чем.  А
    может, и при чем, может, именно оно заставило вопрошающего и  получившего  в
    ответ такую заумь вспомнить имя великого математика, любителя головоломок.
         - Ну что ж, хвастайся, что ты там наворочал!
         Закаркин отвлекся  от  своего  дисплея.  Он  был  рад,  что  к  решению
    проблемы подключил Грая. Эндрю был хорошим  специалистом  по  базам  данных,
    неплохо ориентировался в системных проблемах,  но  вот  в  Сети  он  был  не
    сильнее тех, кого называют продвинутым пользователем. Нет, он, конечно,  мог
    и администрировать локальную сеть, но делал это с неохотой и только в  самых
    необходимых случаях С таким багажом знаний Эндрю был слабоват для  борьбы  с
    Живыми, но кто  захочет  сказать  о  себе  такое?  А  вот  Максвелл,  с  его
    фантазией, граничащей с сумасшествием,  был  словно  бы  рожден  именно  для
    таких вот неподвластных нормальной логике ребусов
          - Я надеюсь, это достаточно безумная идея? -  спросил  он  скорее  для
    проформы, чем из любопытства. Других мыслей у Грая просто не бывало!
         - Вполне! - серьезно ответил Макс Ему даже  в  голову  не  пришло,  что
    вопрос был полушутлив. Что поделаешь, у Максвелла были  проблемы  с  юмором.
    За все время работы молодого программиста в  Империи  на  его  устах  улыбку
    видели всего раз или два, да и то  в  такие  моменты,  когда,  казалось  бы,
    ничто к этому не располагало.
         - Я даже не пойму, почему вы сами этого не сделали! -  продолжил  Грай.
    Он был довольно резок в выражении своего мнения и не очень  старался  облечь
    свои высказывания в менее травмирующие собеседника  формы.  -  Это  же  само
    напрашивается! Если вы наградили Виктора зрением,  то  почему  бы  самим  не
    воспользоваться этим же драйвером? Написан он не так уж  плохо,  вот  только
    здесь и здесь нужно добавить преобразователь Анхола, а здесь  убрать  лишние
    ссылки. Они все равно не работают Вот посмотри, так же лучше!
         Эндрю смотрел на код  программы,  но  поскольку  ориентировался  в  нем
    плохо, то и сказать ничего не мог.
          - Испытания покажут, -  глубокомысленно  изрек  он.  -  Вызови  Шанца,
    пусть проверит.
         - Из твоих слов я понял, что Виктор в этом уже не нуждается.  Наоборот,
    я бы хотел скопировать его программы,  чтобы  посмотреть,  как  он  там  все
    сделал. Я не думаю, что поэт там создал  что-то  шедеврально-гениальное,  но
    все равно интересно! А вот испытания моих драйверов мы проведем...
         - Ну ни хрена себе! - закричал Закаркин, бросаясь к большому дисплею.
         Макс посмотрел на него с  удивлением  -  он  вроде  бы  еще  ничего  не
    показал, чего ж тот кричит?
         Но Эндрю привело в такое волнение вовсе не то,  что  говорил  Максвелл.
    На  большом  дисплее  коммуникатора,  в  самом  его  углу,  там,  куда   они
    переместили
         окошко с новостями, появилась не кто иная,  как  Сандра  Чен!  Вот  это
    номер! Вся Империя стоит на  ушах,  разыскивая  эту  бойкую  девицу,  а  она
    спокойно ведет новости!
         - Боб! - Закаркин набрал номер коммуникатора босса.  И  как  только  на
    дисплее появились выпученные глаза, возбужденно проговорил:  -  Боб,  включи
    новости! Там эта ваша журналистка!
    
    
         Бульдозер, который  в  это  время  разговаривал  с  Фолли,  раздраженно
    поморщился.  Ну  что  за  манера  вот  так  вламываться  на  номер,  который
    предназначен только для  самых  важных  сообщений?  Однако  последние  слова
    программиста заставили  его  унять  раздражение.  Журналистка?  Да,  новость
    важная, хотя вполне возможно, что это купюра из какой-нибудь старой записи.
         Фолли, предугадывая  желание  Бросмана,  да  и  собственное  нетерпение
    сказалось, опередил  босса  и  включил  коммуникатор  на  местный  новостной
    канал.
         - ...роль  Марко   Симоне   в   общественной   и   политической   жизни
    Хардсон-сити  переоценить   невозможно!   Его   убийство   носит   насколько
    криминальный, настолько же и политический характер. Это убийство  -  попытка
    захлопнуть дверь в будущее, в которое так стремительно, так  смело  вел  нас
    этот замечательный человек. И пусть ханжи сейчас возмущаются и говорят,  что
    Симоне был преступником. Но кто из вас может  честно  сказать  самому  себе,
    что он ни разу  не  нарушал  Закон?  Что  он  всегда  был  законопослушен  и
    правилен?
         - Это что такое! - заревел Бросман. - Что, я  тебя  спрашиваю!  Откуда?
    Где? Откуда она? На каком канале?
         - "Независимые новости"! - Фолли показал на значок "НН" в нижнем  левом
    углу.
         - Но  там  же...  Как?!  Убью!  -  Бульдозер  чуть  не  захлебнулся  и,
    вспомнив, чем может закончиться возможный приступ кашля, снизил тон, -  Как,
    я тебя спрашиваю, она могла оказаться в студии?!
          - Подожди, Боб, не спеши! - Фолли панически боялся вот  таких  вспышек
    гнева Бульдозера. В такие  минуты  тот  мог  схватить  импульсник  и  начать
    дырявить всех подряд. - Не забывай, кто против нас! Эти мерзавцы...
         Осененный  внезапной  догадкой,  Бросман  переключил  коммуникатор   на
    "Перекресток новостей".
         - ...и вот теперь, когда замысел ближайшего помощника, так  называемого
    Бульдозера, этого новоявленного Брута...
         - Заткнись, сука! - зашипел Боб. И это шипение было для  Пе  пострашнее
    любого крика. Это было шипение короткой, но толстой,  похожей  на  бегемота,
    змеи. - Я тебя... Фолли, найди, где их... где она... где студия!  Немедленно
    найди или я тебя сам расшмаляю! Эту шкуру приведешь мне  живой,  я  ее...  я
    ее... Акула, тварь, упустил суку! На куски порву!
         И тут началось  самое  страшное.  Бросман,  отдавая  приказ  Пе,  стоял
    спиной к дисплею и не видел смену изображения. Но голос-то свой  он  не  мог
    не узнать!
         - Я не знаю, что здесь наговорила эта пигалица! - начал  тот,  кто  был
    на экране. Кто бы это ни был, но попадал он в тон очень  точно!  Как  раз  в
    манере Бульдозера! Пожевал губами. - Она свое  еще  получит!  А  я...  Нужно
    будет, и Сазерленда, и всех остальных на тот свет отправим! Все  будет  так,
    как я сказал! И  Самплер  не  поможет!  Марко  слишком  расслабился,  вот  и
    пришлось его хоронить! Я себе такое не позволю!
         - Фолли, это не я! - Бульдозер растерянно переводил  взгляд  с  дисплея
    на карлика и обратно. - Мамой клянусь, не я!
    
    
         - Да что же это такое! -возмутилась Сандра. - Я же... Как  он  мог  так
    поступить?
         Журналистка набрала номер, который оставил ей Сазерленд.
         - Стив! Ты видел, как твой хваленый "воспитанный" Крис даже не дал  мне
    договорить?
          - Подожди, ты же видела, что там что-то произошло! - Снейк  озабоченно
    потер подбородок. Этот жест он тоже перенял у Джордана.  -  Он  не  мог  так
    быстро закончить! Крис всегда доводит дело до ума!
         - Стив, ты меня совсем не слушаешь! - недовольно воскликнула мисс  Чен.
    Ее красиво очерченные легким татуажем губки капризно надулись.  -  Я  хотела
    дать  красиво",  проникновенное  вступление,  довести  публику  до   высшего
    накала, а затем дать слово твоему Джордану, а он... Грубиян и невежда!
         - Ты бы меньше  трепалась,  может,  он  и  успел  бы  сказать  то,  что
    хотел! - резко осадил ее Сазерленд.  -  Получилось,  что  ты  устроила  свое
    выступление, а главное, ради  чего  все  было  затеяно,  сделать  так  и  не
    успели!
         - Стив, как ты можешь? В конце-то концов, этому будет конец? Ты  всегда
    на его стороне!
         Роллерболист чуть не заскрипел зубами. Она его просто не слышит!
         - Слушай, опомнись! - едва сдерживаясь,  произнес  он.  -  Мы  не  твое
    паблисити устраивали! Криса люди должны были слушать, а не тебя!
         Журналистка растерянно захлопала глазами.  Она  прекрасно  видела,  что
    Сазерленд сердится, но все еще не понимала почему. Ведь  хотела  же  сделать
    как лучше...
         - Он же сказал... - залепетала она. - Ну не все, что хотел, но  все  же
    Стив, я не виновата, что он не смог удержать канал!
         - Сандра,  у  них  что-то  случилось,  -  Сазерленд  старался  говорить
    спокойно. -  Мне  некогда  слушать  твои  глупости!  Прости,  я  тебе  потом
    позвоню!
         Игрок говорил и сам себе удивлялся! Вот как интересно получается!  Пока
    Крис и  псевдо-Джеймс  были  у  него  в  голове,  он  ревновал  журналистку,
    переживал, что все их любовные страсти происходят на виду у всех. Стив  даже
    хотел ограничить свои отношения с Сандрой одним только общением и  исключить
    секс, но не смог противиться природе и сдался. Да и как он мог объяснить  ей
    свое воздержание? Но вот стоило ему остаться  наедине  с  самим  собой,  как
    страсть стала стихать, а в поведении и в облике мисс Чен  он  все  больше  и
    больше замечал раздражающие его черты. Сазерленд старался давить в себе  эти
    сигналы, не замечать их, но Сандра сама не уставала  давать  ему  повод  для
    разочарования.
         Вот и сейчас, когда он чувствует, что друзья в беде, эта  дура  достает
    его своими глупостями.
          - Я не знаю, что у них случилось, - не умолкала  мисс  Чен,  продолжая
    разрушать их отношения, - но впредь для своих  передач  ищите  себе  другого
    журналиста! Я больше в этом участвовать не хочу!
         - Ну что ж, договорились, найдем другого! Или другую! -  Стив  отключил
    связь.
         Сандра застыла с открытым ртом. Как это другую? О чем это он!  О  Боже,
    что же она натворила! Ее Сазерленд найдет себе другую? И  все  новости,  все
    сенсации, которые буквально роятся  вокруг  этой  странной  троицы,  пройдут
    мимо ее? Ну нет,  не  бывать  этому!  Мисс  Чен  схватила  пульт  управления
    большим коммуникатором и повторила набор номера. Абонент был занят...
    
    
                                      ГЛАВА 23
    
         А  Стив  в  это  время  говорил  с  Оскаром.  Коса   тоже   обеспокоило
    исчезновение Джордана.  Крис  никогда  не  бросал  дело  на  полпути!  Такой
    экстренный вылет из эфира,  и  то,  что  теперь  они  с  псевдо-Джеймсом  не
    отвечают на посылки поисковиков, регулярно отправляемых обоими  друзьями  из
    реального мира, говорило о том, что в Сети появились серьезные проблемы.  Но
    что могло там произойти? Кто, кроме Джордана и  экс-Митчела,  мог  оказывать
    влияние на жизнь сетян?
         - Оскар, это Бульдозер! Это он! Больше некому! - осенило Сазерленда.  -
    Они опять своих убийц запустили! Или еще какую-то пакость сделали!  Ведь  не
    зря же все произошло, когда Крис выступал!
         - Похоже, ты прав. - Оскар озабоченно  посмотрел  на  Стива.  -  Знаешь
    что, давай-ка не торопись, а то я вижу, что ты уже готов к штурму!  Крис  бы
    тебя не одобрил!  Поговорим  с  Рошалем,  может,  он  со  своим  виртуальным
    двойником свяжется...
         - Давай, - растерянно согласился  Сазерленд.  -  Только  мне  почему-то
    кажется, что и его мы не найдем. Оскар, там что-то  ужасное  случилось!  Вот
    чую нутром беду.
         Профессор откликнулся на второй сигнал  вызова.  Видимо,  он  сидел  за
    коммуникатором и ждал связи.
         - Профессор, у нас проблемы! - выпалил Сазерленд.
         - Ребята, я еще не научился вас всех различать, но, судя  по  напору  и
    бесцеремонности, это Стив. - Р-Рошаль строго посмотрел на Снейка, -  Что  же
    у вас там такое произошло? Я видел начало выступления,  но  потом  произошло
    что-то непонятное. Я все жду продолжения, но, судя по твоему звонку, его  не
    будет.
         - Извините, профессор, но не могли бы вы связаться с... Ну  с  вашим...
    этим, ну... с сетевым... виртуальником!
         Сазерленд так мучительно подбирал  определение,  что  профессору  стало
    его жаль. Ведь есть же способности, ну почему не работает  над  собой?  Брал
    бы пример с Джордана.
         - Стив, я уже давно знаю, что Крис  разделил  нас  как  виртуального  и
    реального Рошаля. Прекрасная классификация, вот и пользуйтесь ею! А если  ты
    боишься, что можешь этим обидеть меня, то могу тебя уверить,  что  этого  не
    произойдет. Что касается связи с моим виртуальным воплощением, то у меня  ее
    сейчас нет. К сожалению, он в энергетической коме.  Спасая  ваших  друзей...
    Ну да ладно, это вы и без меня знаете. А что касается  опасности,  то  вы  с
    Оскаром здесь находитесь в гораздо  большей  опасности,  чем  они  там!  Что
    могло там произойти, не знаю, но уверен,  что  скоро  они  сами  свяжутся  с
    вами.
         - Так вы думаете, что  все  в  порядке?  -  Сазерленду  очень  хотелось
    поверить, но этому мешала какая-то щемящая боль в груди. - А вирусы?  Вы  не
    допускаете, что имперцы могли запустить какой-то новый вирус?
          - Стив, все может быть, - терпеливо ответил Р-Рошаль. - Но есть  веши,
    изменить которые мы не в силах. А если  так,  то  зачем  тогда  волноваться?
    Успокойся, сейчас для тебя главное - не выдать  своего  местоположения!  Это
    сейчас главная твоя задача - спасти самого себя. Все остальное восполнимо.
         Сазерленд вежливо попрощался и  вышел  из  коннекта,  ощущая,  как  его
    охватывает  злость.  "Жаба  холодная,  привык  людей  пачками  переделывать,
    наблюдать за ними, как за кроликами, вот и  меня  таким  хочет  сделать",  -
    решил Стив. Вот Крис,  тот  не  раздумывал,  когда  за  профессором  в  Сеть
    имперскую пошел! А там неизвестно  что  могло  произойти.  Вообще  здесь,  в
    реальном мире, суки одни  продажные  остались!  Только  на  Оскара  и  можно
    положиться, остальные только о своей шкуре и думают!
         - Оскар! - Стив снова набрал коммуникатор друга, -  Давай,  думай,  как
    подорвать Бульдозера! Если не хочешь, я  сам  пойду!  И  не  спорь,  начнешь
    уговаривать, можешь даже не звонить мне! Если Крис не  объявится,  я  никого
    слушать не стану! Бросман жить не будет!
    
    
         Фолли  сидел  перед  экраном   своего   коммуникатора,   предварительно
    отключенного от  Сети,  и  молча  перебирал  возможные  варианты  нахождения
    журналистки. Ее по приказу Бульдозера искали везде. Люди  ходили  по  домам,
    где  сдавались  квартиры,  по  гостиницам,  по  спальным  районам  и   везде
    расспрашивали обитателей о молодой женщине с восточными  чертами  лица.  Все
    студии были поставлены под контроль, во всех клубах, где бывают  журналисты,
    были оставлены наблюдатели.
         Но Пе знал, что все это если и даст какой-то эффект,  то  не  скоро.  А
    ему эта обезьянка нужна сейчас. Но как ее  найти  в  таком  мегаполисе,  как
    Хардсон-сити? Не прочесывать же подряд все квартиры и дома!
         Пе еще раз перебрал  все  способы,  что  были  использованы  в  поисках
    журналистки. Дома ее нет. У  Сазерленда  тоже.  Подруги?  Тоже  нет,  но  на
    всякий случай посмотрели, пусто! Нужно  ли  говорить,  что  везде  оставлены
    имперцы, но надежд на удачу мало.
         Побывали, само собой, и в  студии  новостей.  Акула  и  вправду  идиот,
    зачем было людей калечить? Избил редактора и журналистов канала, а  за  что?
    И вывели его все на того же Жоржа, у которого  журналистка  пряталась.  Нет,
    нужно было себе еще и там врагов нажить!  А  вот  подумать,  порасспрашивать
    всех, того же Жоржа, к примеру, мозгов не хватило! А ведь...  Твою  мать,  а
    ведь он-то может знать о мартышке  побольше,  чем  говорит!  Вот!  Вот  оно!
    Фолли еще боялся поверить себе, но уже чувствовал, чго все-таки нашел  конец
    ниточки. Раз они коллеги и так близки, что прячутся друг  у  друга,  значит,
    журналист может знать, где она.
         Зайдя с этой идеей к Бросману, Пе застал  там  Фила  Граббе.  Начальник
    Службы   Безопасности,   мрачный,   насупленный,   докладывал   о   потерях,
    причиненных сбоем в работе Сети.
         - О! Вот он! - Бульдозер указал пальцем на вошедшего Фолли.  -  Вот  он
    тебе и расскажет, где искать виновника всего того, что произошло. А я  пойду
    попробую пару часиков поспать. Стимуляторы вот-вот откажутся  мне  помогать,
    а скоро на сходку. Так  можно  и  ошибок  наделать.  Так  что  поймите  меня
    правильно и постарайтесь не будить зря! Граббе, поверь, наш малыш  Пе  очень
    ловкий игрок.  Я  думаю,  если  вы  будете  работать  вместе,  то  добьетесь
    результата. Давайте, ребята, сидите, работайте, а меня  не  трогайте,  дайте
    хоть немного передохнуть!
         Бульдозер, устало кряхтя, поднялся из кресла  и  направился  в  комнату
    отдыха. На полпути он  обернулся,  словно  хотел  еще  что-то  сказать,  но,
    очевидно передумав, пошел в двери.
         Фил не стал ходить вокруг да около, а перешел прямо к  делу.  Он  хотел
    поскорее покончить с неразберихой и найти виновников трагедии.
         - Пе, Боб не сразу подключил меня к теме, - сказал он, - так что  давай
    выкладывай свои соображения. А я по ходу буду спрашивать. Если что-то не  то
    скажу, не обессудь, незнание плодит ошибки!
          - Ого, чувствуется университетское образование! -  Фолли  с  интересом
    посмотрел на Фила. - Я не прав?
          - Прав! Здесь, в Хардсон-сити, - Граббе сел в кресло, в котором  ранее
    сидел Бульдозер. Хотел ли он этим подчеркнуть свое более  высокое  положение
    в имперской иерархии или просто счел, что в нем ему будет  удобнее,  бородач
    пока для  себя  не  определил.  Но  в  его  личной  характеристике  напротив
    плюсика, который он поставил Филу за ясность мышления,  появился  минус.  Ну
    ничего, посмотрим, как ты дальше себя зарекомендуешь.
         Пе тоже сел в аэрокресло и подкатился к столу. Как раз  к  тому  месту,
    где должен сидеть руководитель.
         - В первую  очередь  необходимо  доставить  и  допросить  под  глубоким
    гипнозом некоего журналиста, коллегу мисс Чен, по  имени  Жорж.  С  допросом
    может справиться наш Брайан Джад. Где найти его, спроси  у  тезки  Джада.  -
    Фолли говорил мягко, негромко, но так, чтобы у  Фила  и  мысли  не  возникло
    сделать что-то не так.  -  Акула  и  его  люди  уже  беседовали  с  ним,  но
    спрашивали не то, что нужно. Ну это  потом,  пусть  привезут.  -И  еще,  это
    очень важно! Когда твои люди найдут девку или узнают, где ее  искать,  чтобы
    и  дыхнуть  в  ее  сторону  не  посмели!  У  меня  насчет  нее   есть   один
    очаровательный планчик!
         Фолли почесал руку.  У  аналитика  всегда,  когда  он  чувствовал,  что
    находится на верном пути, начинала чесаться тыльная сторона левой ладони.
         - И еще что я подумал, - продолжал Пе, видя, что  Граббе  не  спешит  с
    вопросами, - неплохо бы нам проверить дом Джордана  в  Чипленде.  Что-то  мы
    совсем оставили его без внимания.
    
    
         Псевдо-Джеймс со злостью посмотрел на бешеную зверюгу.  Откуда  взялась
    эта живая гора, полная злобы и желания убивать? От нее с такой  силой  веяло
    агрессией, что экс-Паук всей  своей  программой  воспринимал  поток  флюидов
    ненависти, исходящих от невиданного создания чьей-то больной фантазии.
         Увидев, как неизвестно откуда взявшаяся тварь,  отдаленно  напоминающая
    гигантского спрута, раскрыла свою  клювообразную  пасть,  собираясь  нанести
    Крису решающий удар,  экс-Паук  не  выдержал.  Свой  крик  -  предупреждение
    Джордану  -  он  испустил  одновременно  с  выбросом  целой  серии   веерных
    выстрелов. Экс-Митчел целился в клюв: если даже  спрут  успеет  дернуться  к
    Крису, то вместо него подставит под заряд программ-убийц,  вырывающих  куски
    кодов, свой единственный глаз. И еще неизвестно,  что  для  агрессора  будет
    опаснее.
         Все так и произошло. Вихревой сноп, что понесся от экс-Паука к  спруту,
    накрыл верхнюю часть основания клюва и глаз твари  как  раз  в  тот  момент,
    когда его голова-тело ринулась вниз, неся неминуемую смерть Джордану.  Удар,
    в который псевдо-Джеймс вложил всю  свою  силу,  все  же  не  мог  причинить
    существенного вреда такой огромной твари. Программы-убийцы, рассчитанные  на
    противника много меньших  размеров,  могли  лишь  "оцарапать  кожу",  содрав
    какую-то  совсем  мизерную  часть  кода,  что  для   спрута   опасности   не
    представляло. Но верный прицел и тонкий  расчет  свое  дело  сделали  монстр
    потерял ориентацию в пространстве и удар смертоносного клюва прошел мимо!
         Экс-Паук,  ободренный  успехом,  выпустил  еще  один   заряд.   Он   не
    рассчитывал на повторение успеха, но  того,  что  удар  окажется  совсем  уж
    безвредным, псевдо-Джеймс не ожидал. Хоть бы Крис догадался  рвануть  оттуда
    поскорее. Ведь можно попытаться убежать,  пока  спрут  не  собрался  нанести
    следующий удара. Псевдо-Джеймс так бы и поступил, но  что  задумал  Джордан,
    было непонятно. Или, может, удар все-таки задел Криса, и он не  в  состоянии
    самостоятельно убраться оттуда? Или, может, часть веера зацепила и его?  Вот
    черт, если это так, то Джордану не спастись!
         Экс-Паук,  не  думая  о   последствиях,   понесся   вверх   и   вперед.
    Рассчитывать, что спрут не видит, что он делает, было  бы  наивно,  выпуклый
    глаз позволял монстру иметь достаточно большой обзор, но не ждать  же,  пока
    эта тварь разорвет Криса! Щупальце, взметнувшееся в  его  сторону,  наглядно
    показало,  что  чудище  не  оставило  без  внимания  и  его.  Псевдо-Джеймс,
    уклоняясь  от  "объятия",  всадил  в  него  почти   бесполезный   заряд   и,
    восстанавливая дистанцию, отскочил назад.
         Нет, тут нужно что-то поэффективнее,  однако  сейчас,  пока  Джордан  в
    опасности, думать об этом было некогда  Экс-Паук  не  узнавал  самого  себя!
    Вместо того чтобы спасаться, он снова пошел вперед. Имитируя атаку,  сетянин
    пустил серию зарядов в глаз  чудища,  рассчитывая  на  то,  что  болезненные
    уколы заставят спрута отвлечься и подумать  о  собственной  защите.  В  этом
    случае у Криса появится время,  чтобы  отскочить.  Расчет  оказался  верным.
    Избежав неминуемой гибели от  гигантского  клюва,  пролетевшего  в  какой-то
    тысячной доле микросекунды от него,  Крис  не  стал  ждать  повторной  атаки
    Зрелище было настолько  впечатляющим,  что  возбуждать  себя  специально  не
    пришлось. Поле возникло само по себе, и  Джордан  ощутил,  как  вокруг  него
    снова стал образовываться  инфовакуум.  Но  на  этот  раз  иллюзии,  что  он
    способен одолеть монстра, у Криса не было. Пользуясь моментом, Джордан  стал
    прокладывать себе путь к свободе. Он продвигался  вперед  подобно  ледоколу,
    прокладывающему путь из ледового плена. Новые  кольца,  которые  чудище  уже
    успело намотать вокруг него,  распались,  как  и  то,  первое  щупальце,  на
    короткие толстые обрубки. "Только  бы  этот  спрут-переросток  не  подключил
    другие!" - успел подумать Крис и оказался на свободе!
         На этот раз он  не  стал  повторять  своей  ошибки  и  взмывать  вверх.
    Стелясь вдоль  самой  низкой  части  магистрали,  моля  бога  о  том,  чтобы
    программный моллюск среагировал  на  побег  как  можно  позже  и  опоздал  с
    перехватом, Джордан рванул к  темнеющему  отводу  в  узкий  канал  какого-то
    неизвестного клиента Сети. Это  тоже  было  авантюрой.  Хорошо,  если  линия
    окажется достаточно длинной, а вот если конечный  потребитель  рядом?  Тогда
    беда! В этом случае снова придется принимать бой Хотя,  конечно,  там  Крису
    будет легче отбиваться, вражеские конечности будут ослаблены.
         Побег  удался.  Спрут,  при  всех  его  устрашающих  размерах  и  явных
    признаках интеллекта живой программы, оказался неспособен решить  простейшую
    задачу  борьбы  с  двумя  объектами.  Отвлекающий  огонь  псевдо-Джеймса   и
    неожиданное  излучение  Джордана  заставили  его   замешкаться   с   выбором
    приоритетной цели. Он то дергался в  сторону  уносящегося  Криса,  то  вдруг
    разворачивался к беспрерывно палящему в него экс-Пауку. Кончилось  все  тем,
    что спрут, повернувшись в очередной раз, обнаружил, что Крис  исчез.  И  тут
    же пропал и второй сетянин!
    
    
         Утро, по мнению Бросмана,  наступило  слишком  быстро.  Солнце  светило
    слишком ярко, а автоматика  контроля  прозрачности  окон  убрала  затемнение
    вообще непозволительно рано. И кофе слишком  горячий.  Черт,  голова  болит,
    все-таки шесть часов сна ему маловато, обычно Боб спит  дольше,  но  сегодня
    эта дурацкая сходка, нужно все проверить, проконтролировать!
         Бульдозер включил коммуникатор и просмотрел поступившие  сообщения.  Ну
    хоть здесь более или менее порядок. Вот и первая  обнадеживающая  новость  -
    Жорж, тот, у которого пряталась эта журналистка, которая вчера... Нет,  Боб,
    не отвлекайся, а то голова еще сильнее трещать начнет!  Следующее  сообщение
    было продолжением первого Брайан Джад уже приступил к работе с  Жоржем.  Ну,
    в этом можно было не сомневаться. Что ж, если первые два сообщения не  несли
    в себе неприятностей, то, может, и третье будет удачным?
         Но  больше  сообщений  не  было.  "Спят,  бездельники",   -   проворчал
    Бульдозер.  Разленились  помошнички!   Он,   без   пяти   минут   Смотрящий,
    недосыпает, ошибки нерадивых бестолочей выгребает и полночи  только  этим  и
    занимается, а они...
         Видимо, судьба решила в это утро уберечь Бульдозера от стрессов.  Новой
    вспышке гнева не дала разгореться трель  коммуникатора.  Бросман,  не  успев
    даже подумать, кто может его вызывать в такое время, нажал кнопку ответа.
         - Тюля? - опешил он, увидев своего визави.
         Бульдозер впервые получал вызов  от  одного  из  самых  авторитетных  и
    уважаемых воров Конфедерации.  Смотрящий  Баксонвиля  был  старым  приятелем
    покойного  Симоне  и  по  его  хмурому  лицу  было  видно,  как  он  удручен
    происшедшей трагедией. Записной балагур и весельчак,  сейчас  он  совсем  не
    напоминал прежнего Тюленя.
         - Здравствуй, Боб. -  В  глазах  Тюли  стояла  неподдельная  печаль.  -
    Прости, что потревожил, понимаю, что тебе сейчас достается. Я тебе звоню  от
    всех... Мы здесь посовещались... поговорили. Конечно, мы понимаем, что  вам,
    хардсон-ситекской общине, сейчас нелегко. И мы  не  желаем  отнимать  у  вас
    много времени. Скажи, когда у  тебя  будет  время,  мы  хотели  бы  приехать
    пообщаться, поговорить...
         - Вы  хотели  это  сделать  до  сходки?  -  спросил  Бросман,   а   сам
    лихорадочно гадал, что может означать этот визит? Что стоит за этим?
         - Боб, о чем ты говоришь? - Тюлень из Баксонвиля грустно  посмотрел  на
    Бульдозера. Совсем у толстяка голова  не  соображает.  -  Кто  в  такие  дни
    сходки проводит? Мы должны достойно проводить  нашего  брата  Марко.  Забыть
    все разногласия и оказать этому великому человеку  и  настоящему  другу  все
    почести. А сходка она от нас никуда не убежит. Может, после похорон а  может
    быть, проведем ее в другой раз.
         - Нет-нет, раз уж  все  собрались,  -  пролепетал  Бросман.  -  Все  на
    месте...
         Глаза  морского  волка  вспыхнули.  "Ох,  как  же  не  терпится   этому
    губошлепу Смотрящим стать, - подумал он про себя, -  Так  не  терпится,  что
    совсем уже соображать перестал. Кто же так выдает свои чувства? Так  недолго
    и до дурного докатиться".
         - Сходка состоится, раз уж люди собрались,  то  обязательно  состоится.
    Это от  нас  никуда  не  уйдет,  -  проговорил  Тюля.  -  Сядем,  поговорим,
    разберемся во всем. решим,  кого  на  город  ваш  поставим.  Но  это  потом,
    после...
         Татам не смог произнести слово "похороны". Перед его  мысленным  взором
    встал как живой Марко. Теплый человек, такой уютный... Да-да, к  Симоне  это
    слово как раз подходило. Эх, Бульдозер,  не  сохранил  ты  такого  человека!
    Даже если ты здесь и ни при чем, все равно с  тебя  спрос  будет  -  как  же
    можно было не уберечь, не закрыть собой своего Смотрящего?
         - Сразу после церемонии прощания? - Бросман вернул Тюлю к теме  сходки.
    Он никак не мог согласиться с  тем,  что  дата  его  восхождения  на  высшую
    ступень городской иерархии вновь откладывается. - Или на следующий день?
         - Тебе сообщат, -  сухо  сказал  Татам.  -  Я  передам  твои  пожелания
    уважаемым гостям. Мы бы тоже не хотели уехать, не переговорив с тобой.  Люди
    не поняли твоего вчерашнего поступка. Выступление  в  новостях  было  весьма
    странным!
         - Тюля, это не я! Это Я вам все потом расскажу!  -  Бросман  разрывался
    между  желанием  оправдаться  и  опасением  испортить   эффект   от   своего
    планируемого выступления преждевременным разглашением информации.
         - Боб, в этом никто и не сомневается. Конечно, расскажешь.  Тебе  дадут
    возможность  прояснить  свою  позицию  по  все  вопросам.   Не   только   по
    вчерашнему.  Все,  что  посчитаешь  нужным  сказать,  скажешь.  -  Смотрящий
    Баксонвиля проговорил это, не глядя Бобу  в  глаза,  что  сразу  насторожило
    Бросмана. Он почувствовал, что в чем-то прокололся, что между ним и  Тюленем
    возникла невидимая преграда отчуждения, но не мог понять  причину  внезапной
    перемены в своем собеседнике.
         - Так  когда  ты  готов  будешь  принять  людей?  -  Тюля  вернулся   к
    первоначальной теме. - Что передать Смотрящим?
          - Я... вы... Да о чем говорить, в любое время! - Бросман  вспомнил  об
    обязанностях принимающей стороны. - Тюля, ты же знаешь, я всегда рад...
         - Тогда мы придем  после  обеда.  -  Смотрящий  Баксонвиля,  так  и  не
    встретившись глазами с Бульдозером, попрощался и отключил связь.
         Ну вот, одной заботой меньше,  сходки  сегодня  не  будет.  Бросман  не
    знал, радоваться этому или огорчаться С  одной  стороны,  хотелось  поскорее
    утвердиться, поскорее получить официальное признание,  но  с  другой...  Боб
    никому бы не признался, но самому себе-то чего врать? С другой  стороны,  он
    очень боялся этой самой сходки. А вдруг  каким-то  образом  станет  известна
    его роль в трагедии на матче? Уж лучше тогда не спешить  со  сходкой,  он  и
    так имеет всю полноту власти!
         Вновь раздалась трель вызова. Что ж, рабочий день начался.
    
    
         И на этот раз подушка попала в  цель.  Сбив  куклу,  миниатюрную  копию
    капитана "Скорпионов", она шлепнулась  прямо  за  трансформер.  Ничего,  еще
    пара попаданий, и можно начинать гимнастику. Хватит переживать,  пора  брать
    себя в руки. Нет, ну каков негодяй. Другую он найдет! Попробуй только!
         Сандра поставила фигурку на стол и, отойдя  в  дальний  конец  комнаты,
    запустила подушку еще раз. Промах!  Вот  черт,  значит,  всю  серию  бросков
    нужно начинать заново? Сколько же  можно  нервничать?  Уже  какая  по  счету
    попытка провести пять точных бросков подряд  прерывается  на  четвертом!  Да
    что ж это такое, почему она так нервничает?  Уже  давно  пора  переходить  к
    медитации, а выполнить задание, данное самой себе, все никак не удается.
         Ну и ладно! Не хочет подушка попадать в куклу этого мерзавца  Стива,  и
    пусть!  Попадет  в  живого!  Как  он  только  мог  сказать  такое?  Она  как
    журналистка его не устраивает! Или он  другой  смысл  вложил  в  эти  слова?
    Конечно, Сазерленд ляпнул это в запале, не от сердца, но  думать  же  нужно,
    что говоришь! Да еще прилюдно!
         Не постеснялся своих друзей, не посмотрел  на  то,  что  этот  зазнайка
    Джордан сорвал ее выступление, к которому она так готовилась.  Как  он  мог?
    Даже ести он действительно в тот момент так думал, мог бы, по крайней  мере,
    не показывать этого, сдержаться!
         Нет, такое оставлять безнаказанным нельзя!  Сазерленд  еще  пожалеет  о
    том, что сказал. Так пожалеет, что потом десять  раз  подумает,  прежде  чем
    говорить что-нибудь. Пусть только заявится!
         Сандра обхватила себя руками. Господи, да что же это происходит?  Зачем
    она  себя  накручивает?  Давно  пора  прекратить  это  сумасшествие!  Давай,
    краса-девица, бери себя в руки, нечего  нервы  свои  распускать!  Так  и  до
    истерики недалеко!
         Мисс Чен  разожгла  благовония  и,  постаравшись  отрешиться  от  всего
    земного, принялась выполнять упражнения, которым научила ее  бабушка.  Одно,
    другое, третье Сложность движений  увеличивалась,  каждый  элемент  требовал
    все большего и большего сосредоточения и внимания. И чем лучше,  чем  точнее
    мисс Чен воспроизводила заученное, тем дальше от нее отходили проблемы,  тем
    мельче казалось пережитое огорчение...
         Но  и  эти  занятия  Сандре  не  удалось  довести   до   конца.   Вызов
    коммуникатора, столь редкий в  этом  жилище,  заставил  мисс  Чен  мгновенно
    вспомнить о своем обидчике. В том, что звонит Стив,  можно  не  сомневаться,
    кто еще знает этот номер?
         - Жорж? -  Сандра  от  изумления  чуть  не  нажала  кнопку  прекращения
    связи. - Ты? Как... Ах да, я же сама тебе дала этот номер...
         - Сандра, прости, что беспокою тебя, - перебил ее Жорж.  -  Но  поверь,
    другого выхода не было.
         Журналистка заметила, что ее собеседник опасливо оглянулся. Видимо,  не
    хотел, чтобы кто-то застал его за разговором с Сандрой.
         - Жорж,  что-то   случилось?   -   спросила   она.   -   Ты   выглядишь
    обеспокоенным.
         - Да, случилось. - Жорж, словно колеблясь, говорить или  нет,  сглотнул
    слюну.
          - Тут творится что-то непонятное!  -  начал  он  наконец.  -  Приехали
    какие-то люди. Сказали, что из  самой  Империи.  И  говорят  очень  странные
    вещи! Что будто к нам сюда вот-вот приедет сам Бросман.  Хочет  выступить  с
    заявлением. Наверное, хочет дезавуировать твое интервью.  И,  представляешь,
    я этому не верю, но его референт настаивает. Бросман хочет сообщить  о  том,
    что в Сети якобы живут люди! Нет, не  так,  как  наши  сумасшедшие,  которые
    днем и ночью  сидят  за  компьютером,  а  по-настоящему!  Ты  в  это  можешь
    поверить? Нет? Я тоже! А он хочет этим весь мир удивить! Это же нужно  такое
    придумать! В Сети живые люди! Но и  это  еще  не  все  -  он  их  собирается
    объявить врагами Конфедерации! В Империи  якобы  уже  разработана  программа
    для их уничтожения - Журналист опять посмотрел в сторону. - Они называют  их
    сетянами. Специально для этого приглашен один сумасшедший программист.  Нет,
    ты только представь - какие-то фантастические сюжеты,  ну  просто  настоящие
    виртуальные войны!
         Сандра почти не слышала Жоржа.  То,  чего  она  больше  всего  боялась,
    все-таки случилось! Из-за Сазерленда и его друзей, с их идиотскими  тайнами,
    первым о жизни в Сети объявит кто-то другой, а не она! Ее, которая  знала  о
    сетевой жизни раньше любого другого  журналиста,  которая  лично  знакома  с
    этими жителями, теперь отодвинули в сторону, и слава достанется другому!
         - ...и вот, представляешь, они говорят, что это твой Сазерленд живет  в
    Сети! Я потому тебе и звоню, может, ты что-нибудь знаешь об  этом?  Да  нет,
    если бы знала, ты бы эту тему никому не уступила...  Но  с  другой  стороны,
    имперцы просто так шутить не станут. Если уж решились сказать  об  этом,  то
    уж наверняка проверили. Не будут же они себя дураками выставлять! Ну  ладно.
    раз не знаешь, то прости, что потревожил! Отдыхай! Да, и не  забудь,  смотри
    наш канал!
    
    
         - Есть! - закричал Макс. - Она посылает вызов!  Ну  все,  сейчас  номер
    Сазерленда будет у нас!
         Пальцы   Грая   замелькали   над   манипулятором.   Командная    строка
    стремительно  заполнялась  малопонятными   для   непосвященных   знаками   и
    черточками. Закаркин успевал  улавливать  смысл  общепринятых  символов,  но
    сами команды для него были по большей части неизвестны.
         - Так, вот тебе и искомое! Эндрю, получай, это то, что ты просил!
         Закаркин взглянул на свой дисплей. На нем  в  огненной  рамке  заплясал
    ряд цифр. "Мальчишка, как он любит эффекты!" - подумал Эндрю. В то же  время
    он не мог не отметить, что парень знает свое дело, в  Сети  он  как  у  себя
    дома. Одна только программа, позволяющая  реализовать  сетевые  глаза,  чего
    стоит! Теперь они уже не слепые, и если кто-то из  сетян  рискнет  повторить
    свою атаку на сектор Империи, то их ждет очень интересная встреча.
         - Можешь  ли  ты  вычислить,  где  находится  тот,  кому  звонит   наша
    подопечная? - спросил он у Максвелла.
         - Конечно!  Только  если  это  мобильный  коммуникатор,  то  он   может
    переместиться! - Грай быстро стал запускать программы.  Мелькание  команд  и
    окон, в которых шли отчеты, заполнили весь большой экран.  Это  продолжалось
    несколько минут, после чего правая половина экрана раскрылась одним  большим
    окном,  в  котором  стала  отмечаться  трассировка  соединения  сообщавшихся
    коммуникаторов. Один за другим стали высвечиваться сетевые адреса  серверов,
    через которые проходила связь. На левой половине экрана  побежали  строки  с
    реальными адресами...
         Максвелл, предвкушая победу, торжествующе повернулся к Эндрю.
         - Кажется, ты получишь то, что просишь! - пообещал он.
         - А мне кажется, что нет! - Закаркин показал на дисплей,  где  замигала
    синяя табличка с надписью: "Разговор прерван".
         - Вот черт! - Макс дернулся к манипулятору. - Черт! Черт!
          - Ладно, не расстраивайся так! -  успокоил  его  Закаркин.  -  Главное
    сделано, у нас есть оба номера! А уж по ним Граббе со своей бригадой  найдет
    всех и вся!
         Закаркин набрал Фолли и довольным  голосом  сообщил  об  успехе.  Пусть
    заглянет в свою папку, там лежит  искомое!  Эндрю  даже  не  понимал,  какой
    подарок он сделал помощнику Бросмана.
         Фолли в этот момент находился в  кабинете  босса.  Там  же  был  и  Фил
    Граббе. Бросман распекал обоих за то, что журналистка еще  не  доставлена  в
    комплекс Империи. Фил молчал, а вот аналитик  с  боссом  не  соглашался.  Он
    доказывал Бульдозеру, что брать журналистку пока преждевременно. И  то,  что
    Пе не позволил орлам Граббе взять ее сразу, как  только  номер  Сандры  стал
    известен,  было  шагом  верным,  который  вот-вот   должен   принести   свой
    результат.
         В  чем-то,  конечно,  Бульдозер  был  согласен  с  Пе.  Импровизация  с
    участием Жоржа прошла  безукоризненно.  журналист  заслужил  свое  право  на
    жизнь, его можно оставить в покое. С этим, кстати, Бросман и не  спорил.  Да
    и дальнейшая игра могла дать свой результат, но вот только  кто  возьмет  на
    себя ответственность, если любовнице Снейка  опять  удастся  ускользнуть  от
    рук  имперцев?  Дабы  не  искушать   судьбу,   Боб   решил   возложить   всю
    ответственность за возможный срыв задуманной операция на Фолли.
         Что же, в этом была своя логика.  Времени  на  проведение  классической
    операции не было, а посему наилучший эффект могла дать лишь  грубая  силовая
    акция. Князь Боргезе же стоял на своем. Одним словом, нашла коса на  камень.
    Там, где один использовал давление власти, второй применял силу  интеллекта.
    И вот теперь, когда  программисты  выдали  номер  коммуникатора  Сазерленда,
    Фолли наконец перевел дух - результат его разработок был налицо!
         - Вот теперь, Фил, можешь послать людей за красавицей нашего Змея!
         Пе с видом привыкшего к победам оракула, со спокойным,  можно  сказать,
    безразличным лицом, растянулся в глубоком аэрокресле. Знал бы кто,  с  каким
    трудом он удерживал эту видимость безразличия. На самом  деле  ему  хотелось
    кричать от восторга. Он - единственный, кто в этом  беспомощном  ответвлении
    Империи, что именует себя столичным, оказался способен добиться успеха!  Все
    остальные просто дерьмо!
         - Ее адрес у тебя уже есть, скоро мы будем иметь и адрес спортсмена,  -
    добавил он, отхлебывая виски. - Действуй!
         Граббе выжидающе посмотрел  на  Бульдозера.  Хотя  правота  на  стороне
    мозгляка, но пусть помнит, что не он здесь командует!  Есть  люди  и  повыше
    рангом!
         - Давай, Фил, вперед! Твое время пришло! -  разрешил  Бульдозер.  Он  и
    сам сгорал от нетерпения. - И смотри, не  подведи  меня!  Девку  привести  в
    целости и сохранности! Она нам пока еще живая нужна!
    
    
                                      ГЛАВА 24
    
          - Крис, что это было? - спросил псевдо-Джеймс. Они,  не  сговариваясь,
    встретились у  того  самого  заветного  сервера,  в  котором  однажды  нашли
    убежище. К слову сказать, и закуклившийся профессор  тоже  находился  здесь.
    Друзья на всякий случай даже системное время в нем не поменяли, так  дата  и
    осталась смещенной на день вперед.
         Оба сетянина находились не  в  лучшей  форме.  Бой  потребовал  от  них
    такого выброса энергии, что теперь они  стали  понимать,  что  продлись  бой
    совсем еще немного, и в Сети появились бы еще два беспомощных кокона.
         - Не знаю. - Джордан действительно  не  мог  понять,  что  представляло
    собой одноглазое чудовище. - Мейджер предупреждал меня о нем, но я тогда  не
    поверил ему. Еще и посмеялся над ним, решил, что он меня разыгрывает.  Тони,
    наверное, обиделся на меня.
         - Тони? - переспросил экс-Паук. - Какой еще  Тони?  Ты  мне  о  нем  не
    говорил.
          - Тони Мейджер. Ну помнишь, программист из Чипленда? Он работал у  нас
    в Храме.
         Обессиленный, а оттого раздраженный,  экс-Митчел  "непонимающе  замотал
    головой.
         - Подожди, о чем ты? Какой Тони, как  он  мог  видеть  эту  тварь?  Где
    Мейджер, а  где  она!  Она  же  в  Сети,  он  в  реале,  если  ты  забыл!  -
    псевдо-Джеймс говорил резко, сказывался боевой запал,  который  его  еще  не
    покинул, - Крис, остынь, как Тони из реального мира мог видеть  виртуального
    монстра?
         - Сам остынь! - огрызнулся Джордан. - Если не понимаешь, спроси. Я  ему
    на время глаза свои одолжил!
         - Что? Глаза одолжил? -  Экс-Паук  опешил.  -  Крис,  ты,  случаем,  не
    перегрелся? Может, тебе перезагрузиться?
         - Это тебе нужно перезагрузиться! - вспылил Джордан. - Я вошел  к  нему
    на коммуникатор. Мы поговорили, а потом я подключил свои  драйверы  к  нему.
    Он очень хотел посмотреть, как у нас здесь. А тут  как  раз  и  подошла  эта
    тварь! Тони так ее испугался, что, когда я вернул себе зрение,  у  него  еще
    губы тряслись. Теперь  я  понимаю  почему,  а  тогда  его  высмеял!  Он  еще
    подумал, что я это  специально  ему  подстроил,  страшилку  на  его  дисплей
    навел, дабы он в Сеть не просился.
         - А  он  что,  просился?  -  удивился  псевдо-Джеймс.   -   Хотя   чего
    удивляться,  Тони  из  той  же  породы  сумасшедших,  что  и  ты!  Взять   и
    добровольно бросить свое тело, чтобы жить в этом...
         - Зверинце? - подсказал Крис.
         - Вот-вот, зверинце!
         - А сам-то что? Если мы психи, то ты-то что здесь делаешь?
         - Так у меня как здесь, так и  в  реальном  мире  своего  тела  нет!  -
    отмахнулся экс-Паук. - Да и за тобой присматривать нужно. Вот потому  я  тут
    сижу и смотрю, как бы некоторые бестолковые  на  закуску  местной  фауне  не
    попались! Кстати, Крис, раз ты такой всезнайка, объясни, откуда взялась  эта
    очаровательная гадина?
         Джордан не стал обращать внимания на сарказм. Как  бы  то  ни  было,  а
    псевдо-Джеймс в который раз спас его жизнь.
         - Если б я мог! Знаешь, как самому хочется понять, - Крис задумался.  -
    Иногда такие мысли приходят. Ты можешь назвать меня последним придурком,  но
    появиться он мог даже с  другой  планеты!  Из  другой  цивилизации.  Раз  мы
    смогли попасть в Сеть, то почему не предположить, что и у других форм  жизни
    может быть такой же прибор?
         - Нет, ну таким я тебя еще  не  видел!  -  Митчел  был  ошарашен.  Нет,
    что-то далековато занесло Джордана, нужно приземлять. - Ты  хочешь  сказать,
    что этот спрут представитель инопланетян?
         - Запросто! А может, он просто живет здесь, - словно  разговаривая  сам
    с собой, продолжал Крис. - Может, он здесь и не один.
         - Нет,  ты  меня  разыгрываешь!  -  Псевдо-Джеймс  и  так   был   самым
    недоверчивым из их троицы, а тут Джордан говорит явно что-то такое,  во  что
    и сам не верит. - Почему это ты этих серебрянок сразу приписал  имперцам,  а
    спрута не хочешь. Сразу в чужую цивилизацию полез!
         - Серебрянки, или, как называл их  сам  автор,  пираньи,  были  простые
    программы. Роботы,  запрограммированные  на  убийство.  А  этот  был  живой!
    Понимаешь? Живой! Настоящий! Такого ни  мне,  никому  другому  не  написать!
    Джеймс, пойми, я долго изучал себя, тебя, даже в коконе профессора  порыться
    пытался, но в нас код, таков, что я не смог...
         У нас, в отличие  от  мертвых  программ,  существует  свой  собственный
    процессор. Программный. Есть источник внутренней энергии  И,  кажется,  тоже
    программный. Господи, как же все сложно! Я не знаю,  как  это  объяснить,  я
    работаю над этим, но могу тебя  уверить,  что  у  монстра  я  увидел  те  же
    структуры кода. Причем его алгоритм, как и наш,  кардинально  отличается  от
    всего, чем пользуются в реальном мире! Там даже такой технологии нет,  какая
    в  нас  применяется!  Мне  трудно  судить  о  тонкостях,  времени  не   было
    разобраться, но что это так,  можешь  не  сомневаться!  Я  даже  уже  оружие
    готовить начал. Необходимо избавиться от этого охотника за Живыми!
         - Так что, значит, он действительно инопланетянин?  -  ошалело  спросил
    экс-Паук. - Живой, пришедший из другой цивилизации?
         Джордан задумался. Ему не хотелось соглашаться с тем, что он сам  же  и
    говорил, уж больно  вычурно  как-то  получилось:  чужая  цивилизация,  чужая
    форма жизни Да еще какая! Нужно признать,  что  существование  в  Сети,  где
    обитают вот такие монстры, становится опасным.
         - Крис, а мы еще долго здесь пробудем? - вдруг спросил экс-Митчел.
         - Не знаю, - Джордан и сам задумывался над этим, но ответа не  находил.
    Слишком много дел осталось незавершенными. - Уж, по крайней  мере,  пока  не
    закончим бодягу с Бульдозером. Сейчас ни Оскар, ни тем более Стив не  смогут
    вырваться в Чипленд, чтобы запустить Врата. Да и не бросать же профессора  в
    таком состоянии! А ты почему спрашиваешь? Соскучился?
         - По ком  мне  скучать?  Все  равно  никого  не  помню!  Даже  как  сам
    выглядел, и того не знаю. Вы-то хоть свои физиономии на интерфейс лепите,  а
    я как обезьяна за вами повторяю. Ничего своего нет! Ни  тела,  ни  дома,  ни
    семьи. - В голосе экс-Паука проскользнули грустные нотки. -  Я  и  не  рвусь
    назад. Наоборот, свобода, которая есть у меня здесь, мне нравится! Я имел  в
    виду другое. Если мы здесь надолго, может, все-таки пустишь сюда еще  ребят?
    Своих, таких, как твой Тони. Тем более  что  они  в  Чипленде,  возле  самых
    Врат...
         Договорить он не успел. Прибежала программа-поисковик от Стива.
         "Срочный вызов", - сообщила она и распалась.
         - Что там у него? - всполошился Крис. - Откровенно говоря, в  последнее
    время на что-то хорошее я уже не рассчитываю.
          - На месте узнаем, - подхватился псевдо-Джеймс и,  опережая  Джордана,
    рванул к другу. Крис давно заметил. что при  всей  неприязни,  которую  Стив
    выказывал экс-Митчелу, и угрюмой грубости, какой отвечал ему  экс-Паук,  они
    быстрее  всех  реагировали  на  проблемы  друг   друга.   Может,   сказалась
    длительная совместная забота об одном теле? Общность тревожной  системы?  Но
    Крис не меньше экс-Митчела прожил в одном  теле  с  Сазерлендом,  почему  же
    тогда  он  запаздывает?  А  может,  просто  у  них  такая  форма  проявления
    дружеских чувств? Да бог его знает, что он  все  копается  во  всем?  Больше
    всех нужно, что ли? Дружба  есть  дружба,  и  нечего  ее  препарировать.  Не
    поддается она ни физическим, ни математическим законам.
         - Стив, что случилось? -  прокричал  Джордан,  ворвавшись  в  канал.  -
    Надеюсь, ничего серьезного?
         - Крис, мне позвонила Сандра, сообщила, что Жорж, ну помнишь, тот,  что
    был с ней, когда мы были у Наместника...
         - О, конечно помню! Там еще такая козочка была...  -  Джордан  вспомнил
    молоденькую  послушницу,  что  так  усердно  выполняла   свой   долг   перед
    Посланником, - Хельга, кажется.
         - Ну, не только Хельга, - напомнил экс-Паук. - Там еще и Марта с  Ингой
    были!
         - Ну все, кобели, кончайте  воспоминания!  -  засмеялся  Стив.  Теперь,
    когда ослепление Сандрой у него прошло, он с удовольствием  вспоминал  былые
    приключения. - Возвращайтесь быстрее, мы еще порезвимся!
         - Как только с Бульдозером покончим, так и вернемся,  а  ты  постарайся
    за это время не  очень  эксплуатировать  организм,  а  то  вдруг  что-нибудь
    износится! - пошутил Крис. - Ладно, говори, что случилось. А то у  нас  тоже
    есть что порассказать. Вот, к примеру, Джеймсу  можешь  сказать  спасибо  за
    мою программу. Если бы не он, то вряд ли сейчас я с тобой бы говорил.
         - Не преувеличивай! - запротестовал экс-Митчел. - Я  в  первую  очередь
    думал о том, что бы со мной потом было! Я бы здесь один от скуки умер!
          - Не умер бы  -  прервал  их  Стив.  -  Вам  Бульдозер  новую  каверзу
    приготовил. Только что звонила Сандра А ей звонил Жорж, тот,  что...  ну  да
    ладно! К ним в редакцию приезжали люди Бульдозера. Они сообщили,  что  скоро
    приедет сам Бросман и выступит с опровержением твоего, Крис, выступления.  И
    он собирается рассказать о том, что в Сети есть такие  поганцы,  как  вы!  И
    что теперь с вами будет скоро  покончено,  так  как  имперские  программисты
    написали программу, очищающую Сеть от всего вредного. То есть от вас!  Крис,
    это серьезно! Может, вы пока пересидите на моем коммуникаторе?
         - Стив, спасибо за предложение, - усмехнулся  Джордан,  который  ничуть
    не поверил тому, что сказал Стив, - но втроем мы у тебя не  поместимся.  Сам
    понимаешь, не бросим же мы профессора! Потом уточни они уже выпустили  этого
    своего очистителя или только собираются?
         - Нет, Сандра сказала,  что  идет  последняя  подготовка,  -  Сазерленд
    перебрал в памяти слова журналистки. Нет, о  том,  что  программа  запущена,
    она не говорила. - Нет, она не говорила, что уже запустили.
         - Стив, а с чего это  ей  этот  Жорж  стал  звонить?  -  вдруг  спросил
    псевдо-Джеймс. - И откуда у него ее номер?
         - А  черт  его  знает!  -  отмахнулся  Сазерленд.  -  Наверное,   решил
    поделиться очередной сплетней. Там же, знаете, как у них...
         - Стив,  эта  дура  подставила  тебя!  Ее  использовали,   чтобы   тебя
    вычислить! Немедленно уходи из дома! Зайди в первый попавшийся ресторан  или
    кафе и перезвони нам! С их местного коммуникатора! - Экс-Митчел  был  не  на
    шутку встревожен. - Свой оставь в квартире,  если  его  номер  засвечен,  то
    тебя по нему найдут. А мы с Крисом все проверим, станет ясно, что  стоит  за
    этим звонком мисс Чен.
    
    
         Крис  вошел  на  сервер  "Независимых  новостей",  не  дожидаясь,  пока
    псевдо-Джеймс проведет осмотр местности. Экс-Митчел, памятуя о  спруте,  был
    категорически против таких авантюрных вторжений и, по  всей  видимости,  был
    прав, но сейчас отсчет шел  на  секунды!  Если  подозрения  экс-Паука  имеют
    основания, а Джордан не склонен был не доверять чутью того,  кого  не  могли
    найти все спецслужбы Конфедерации и ее Империи, то времени у них почти  нет.
    Крис опасался, что Сандру им ужен не отбить.
         Буквально  влетев  в  коммуникатор  дежурного  новостного  канала,   он
    потребовал, чтобы тот соединил  его  с  Жоржем.  Джордан  изобразил  старого
    заслуженного деятеля голубых искусств, разгневанного тем, что  журналист  не
    приехал на запланированный  репортаж  об  открытии  нового  клуба  "Одиноких
    сердец". Дежурный должен понять боль тех, кому не нашлось пары в этом  мире,
    и сознавать необходимость помощи этим людям.  А  такое  "бойкое  перо",  как
    говорили в старину, или такой  ловкий  язык,  как  говорят,  есть  у  Жоржа,
    должен служить всем, без  разделения  на  какие-либо  касты.  Одним  словом,
    дежурный, чтобы  не  быть  обвиненным  в  нечуткости  или,  не  дай  бог,  в
    сексуальной  дискриминации,  приложил  все  усилия,  чтобы  отыскать   этого
    чертового  Жоржа.  Но,  как  оказалась,  его  еще  ночью   увезли   какие-то
    вооруженные и очень грубые люди. Выяснилось также, что вопрос, где  Жорж,  с
    самого утра занимает всю его дежурную смену. Даже  странно  как-то,  сегодня
    журналист должен вести свою программу, а его нигде нет...
         К удивлению растерянного дежурного, звонивший понимающе кивнул  головой
    и,  грубо  выругавшись,  прервал  связь.  А  по  виду  такой  интеллигентный
    человек...
    
    
         - Крис, ты все понял? - спросил обеспокоенный  псевдо-Джеймс.  -  Я  не
    сомневаюсь, что охота началась.
         - Да! Наш друг чуть не попал под колпак, - констатировал Джордан. -  Ты
    был прав, звонок Жоржа - провокация.
         - Нужно предупредить Сандру, -  продолжал  экс-Паук.  У  него  уже  был
    готов план мероприятий. Сказывалась подготовка прежнего  Паука.  -  Я  также
    оповещу Оскара и Р-Рошаля.
         - Правильно! Займись этим! - одобрил Крис. -  А  я  попробую  зайти  на
    сервер Империи, пороюсь там, посмотрю, что они еще нам  готовят.  Встретимся
    там же, где и в прошлый раз.
    
    
         - Эндрю! Кажется, у нас гость! - радостно воскликнул  Максвелл.  -  Вот
    он, смотри!
         Закаркин посмотрел на дисплей. Окно, которое  по  воле  программистской
    фантазии Грая теперь являло собой символ связи внутренней имперской  локалки
    с Сетью, приняло необычный вид. После того, как Макс скопировал у Виктора  и
    установил повсюду драйверы виртуальных "глаз", его представления о  жизни  в
    мире нереального изменились. В представлении Макса - а теперь  по  его  воле
    эти представления де-факто стали  внутренним  стандартом  Империи  -  потоки
    информации казались  стремительными  бестелесными  тенями.  Они  неслись  по
    отливающими  прозрачной  синевой  хрусталя  каналам  связи.   Мощные   струи
    перекачиваемой информации перемежались редкими пустотами,  необходимыми  для
    синхронизации скорости обмена. Вспышки голубых молний на почти  черном  фоне
    наглядно показывали  интенсивность  работы  сотрудников  офиса.  Закаркин  с
    замиранием сердца смотрел через плечо Грая.  Наконец  он  увидит  настоящего
    живого сетянина! И скорее всего это  именно  тот,  из-за  кого  убили  Вашу!
    Разве, кроме этого негодяя, кто-то еще может бродить здесь?  Да  еще  как  у
    себя дома? Не Шанц же это делает!  Эндрю  пробежал  глазами  по  всему  полю
    большого дисплея. Он искал  того  самого  пришельца,  о  появлении  которого
    объявил Максвелл. Приученный Виктором к частой  смене  интерфейса,  Закаркин
    ожидал, что и сейчас увидит что-то подобное.  Шеф  программистов  рисовал  в
    своем воображении  некое  подобие  пловца,  разрезающего  волны  информации.
    Такого, какой бывает в компьютерных играх, в  большой  маске  и  ластах.  Но
    оказалось, что фантазия у Макса была не такой уж и изощренной.  Сетянин  был
    похож на огурец с ножками или даже на некоего таракана-мутанта,  оставившего
    себе всего  две  пары  конечностей.  Две  впереди,  две  позади.  Голову  же
    сетянина "глаза" интерпретировали как некое заострение овального тела.
         "Да,  чувствуется,  что  у  парня  явный  перекос  в  представлении  об
    окружающем мире и внешнем виде людей, - подумал Закаркин. -  Интересно,  нас
    он тоже такими видит?"
         А "таракан" между тем, проскользнув в окно,  стал,  не  теряя  времени,
    пересекать казавшиеся ранее хрустальными и прочными потоки. "Нет,  Макс  все
    же не прав! Пловец больше бы подошел", - подумалось Эндрю.
         "Таракан" степенно, без суеты прошел по основному  стволу,  завернул  в
    тот, что вел прямо к ним, и деловито забрался в сервер программистов.
         - Эй, а как же пароль? - не выдержал Чак - он и еще  один  программист,
    Аивен, пришли в отдел вместе с Граем и тоже были допущены к теме.  -  Эндрю,
    как же это? На наш сервер без пароля никто не может зайти!
         - Значит, может! - констатировал Максвелл.  -  Видимо,  эти  парни  все
    могут. Эй, да он что, издевается? Несется прямо к нам!
         - Не к нам, а к  тебе!  -  поправил  его  Эндрю.  -  Наверное,  ты  ему
    понравился.
         - Нет, правда! - тараторил Грай. - Смотри, он уже в моей машине!
         - Макс, он же тебе сейчас все сотрет! - догадался  Аивен.  -  Мало  нам
    прошлого раза? Включай свою ловушку, а то сейчас такое начнется!
         Пальцы программиста замелькали над манипулятором.  Картинка  на  экране
    сменилась. Теперь работали "глаза", установленные  в  компьютере  Максвелла.
    Таракан в это время тоже не  сидел  без  дела.  На  дисплее  отчетливо  было
    видно, как он перелопачивает папки с информацией. Их было очень много, но  и
    сетянин про бегал по каталогам со скоростью, не подвластной реальным людям.
          - Макс, не тяни! - теперь уже  не  выдержал  Чак.  -  Я  только-только
    восстановил всю локалку, а он сейчас опять обрушит сервер!
         - Не  кричи!  -  Грай,  наверное,  был  единственным,   кто   оставался
    спокоен, - Ему еще нужно вернуться на сервер. А это теперь проблематично.
         Только теперь присутствующие увидели, что окно за вошедшим  "тараканом"
    захлопнулось.  Сетянин  в  ловушке!  Сердце  Эндрю  екнуло.  Есть!  Попался,
    наконец!
         - Вот и первый  экземпляр  для  нашего  зоопарка!  -  Грай  возбужденно
    наставил палец на "таракана", ползущего по дисплею, -  Пусть  теперь  только
    попробует что-нибудь удалить! Будет по бантикам собирать!
         Макс довольно откинулся в кресле  и  заложил  руки  за  голову.  Потом,
    обведя торжествующим взглядом присутствующих, небрежно бросил.
          - Кажется, я заработал себе кофе!
         Чак, словно завороженный,  не  отводя  глаз  от  дисплея  с  пленником,
    протянул руку  к  простенькому  процессору  и  нажал  кнопку.  Неприхотливые
    программисты, кроме кофе и легких  закусок,  кухонному  агрегату  ничего  не
    заказывали,  так  что  манипуляции  были  привычными.  Он   протянул   чашку
    триумфатору.
         - Макс, а ты не боишься, - спросил осторожный  Эндрю,  -  что  он  тебе
    сейчас там малешенький тайфун устроит?
         - Это как? Самоубийство  в  его  планы  вряд  ли  входит!  -  засмеялся
    Грай. - Пока он даже не подозревает, что в ловушке. А когда поймет,  у  меня
    для него найдется еще один сюрприз!
    
    
         Псевдо-Джеймс ворвался в коммуникатор Сандры  как  раз  в  тот  момент,
    когда журналистка собралась нажимать кнопку разблокировки дверей.  Мгновенно
    разобравшись в информационном потоке, он перехватил сигнал и, задержав  его,
    не дал открыться замку. В канале видеоглазка от камеры в  двери  он  увидел,
    что Жорж, приблизившись вплотную к объективу,  закрывает  собой  весь  обзор
    Казалось, он старается не дать своей коллеге увидеть, что  делается  за  его
    спиной.
         - Сандра, не смей  открывать!  -  закричал  псевдо-Джеймс,  как  только
    молодая женщина нажала кнопку коммуникатора - Это имперцы!
         - Стив! Откуда ты... - возглас журналистки напомнил  экс-Пауку  о  том,
    что он появился с тем же интерфейсом, что и у Криса.
         - И Джеймс, - поправил он Сандру. - Не  открывай,  я  постараюсь  найти
    Оскара!
         - Джеймс, не уходи, они сломают дверь! - взмолилась она, но Митчел  уже
    исчез.
         Мисс Чен заметалась по квартире, проклиная тот день, когда в  ее  жизни
    появился этот чертов Сазерленд. Как же до него она спокойно жила! Что с  ней
    теперь будет? Все бросили  ее,  оставили  одну,  даже  этот  Митчел  убежал!
    Говорит, что Оскара позовет! Как же! Даже если так, то Оскар  все  равно  не
    успеет...
         - Сандра! - голос Жоржа за дверью звучал как-то  глухо.  -  Ну  что  ты
    там? Не забыла, что я жду под дверью? Открывай быстрее!
         Сандра застыла от ужаса. Затем на цыпочках, словно шум от ее шагов  мог
    что-то  изменить,  подбежала  к   коммуникатору   и   переключила   его   на
    видеоглазок.
         - Жорж, ты что, не один? - закричала она, срываясь на визг. -  Кого  ты
    привел с собой?
         Жорж дернулся, резко повернул голову и посмотрел на тех,  кого  прятал.
    На дисплее мелькнули тени пришедших с ним людей.
         - Жорж, подлец, ты предал меня! - кричала Сандра. - Ты... ты...
         - Сандра, поверь, тебе не сделают ничего  плохого!  -  умоляющим  тоном
    проговорил журналист. - Им нужен Стив, Они только попросят тебя связаться  с
    Сазерлендом, и все! Поверь, Сандра, я твой друг!
         - Ну так пусть просят из-за двери! - ответила  мисс  Чен.  Несмотря  на
    испуг, она понимала, что необходимо тянуть время.
         - Сандра, открой, не глупи! Пойми, они же могут  открыть  любой  замок!
    Ты только зря злишь их! - Жорж от жалости к себе, к Сандре, к Стиву чуть  не
    плакал. - Пойми, не нужно злить этих людей, так будет лучше!
         - Ты мерзавец и предатель! - взвизгнула журналистка.
         - Я же не хочу тебе ничего плохого! - Жорж словно бы не слышал ее. -  Я
    прятал тебя у себя, вспомни!
         Сандра в сердцах отключила связь. Что толку  от  этих  разговоров,  все
    равно они не уйдут! Что же делать? Звонить  в  полицию?  Дура,  как  же  она
    раньше не подумала!
         Сандра  дрожащей  рукой  нажала  заветные  клавиши.  Ей  даже  на   миг
    показалось, что сейчас  загудят  сирены  и  прибудет  спасение.  Вот  только
    соединение почему-то не получилось!  Сандра  нажала  повтор.  То  же  самое.
    Заблокировали? Точно! Все! Это конец!
         Молодая женщина заметалась по комнате. Боже, подскажи, что делать!  Как
    быть? Где искать спасение?
         Спасение мог дать только коммуникатор. Но он не работал. А  может,  это
    не так? Может, ей только показалось, что он  заблокирован?  Ведь  не  только
    блокировка может быть причиной неудачи! Вдруг он завис? Сандра  от  знакомых
    слышала, что и такое бывает! Если сразу много окон открыть. Так, значит...
         Вдруг Сандра услышала, как заскрежетал металл в двери. Что это?  Ломают
    замок?
         Не обращая внимания  на  причитания  Жоржа,  мисс  Чен  быстро  набрала
    команду перезагрузки.
         Как  только  операционка  загрузилась,   сразу   же   зазвучал   вызов.
    "Наверное, опять Жорж", - решила Сандра и не стала  отвечать.  Но  вопли  за
    дверью очень уж не вязались с вызовом. А может, это  все-таки  Стив?  Может,
    он вспомнил о ней? И мисс Чен нажала кнопку.
         - Стив! - радостно воскликнула она, увидев родное лицо. - Стив, ну  где
    же ты? Ты мне так нужен!
         - Сандра, ты своей перезагрузкой меня чуть не  убила!  Нельзя  же  так!
    Оскар летит к тебе на выручку! - сообщил псевдо-Джеймс. Это  был  он,  а  не
    Сазерленд. - Ты постарайся продержаться, они скоро будут!
            - Господи, как я вас ненавижу! - закричала Сандра. -  Ну  почему  вы
    все на одно лицо?
         - Возьми себя в руки! - Экс-Паук не обращал  внимания  на  истерику.  -
    Тебе нужно  укрепить  дверь!  Постарайся  что-нибудь  пододвинуть  под  нее!
    Трансформер, коммуникатор. Да не стой, делай же что-нибудь!
         Сандра, словно очнувшись ото сна, огляделась.  И  правда,  что  же  она
    стоит. А что у нее есть тяжелого в комнате? Трансформер?  Но  он  же  легкий
    как пушинка. Хотя, если выключить наддув, то вес резко увеличится...
         Журналистка бросилась к трансформеру, который, к счастью,  еще  с  ночи
    остался в виде кровати. Как раз то,  что  нужно!  Сандра  развернула  его  в
    сторону двери...
         Поздно! Створка не выдержала и распахнулась!  В  нее,  с  перекошенными
    лицами, влетели  посланники  Бульдозера.  Мисс  Чен  с  визгом  понеслась  к
    ванной. Это было бесполезно, но что ей еще оставалось? Сильная мужская  рука
    вцепилась в ее  волосы,  Сандру  обожгла  боль.  Не  раздумывая,  словно  на
    тренировке, она выкинула свою длинную  ногу.  Не  ожидавший  отпора  имперец
    рухнул как подкошенный. Не останавливая движения, журналистка нанесла  серию
    ударов второму, и тот тоже ушел в горизонтальное положение. Но  на  этом  ее
    успехи кончились. Помня, что калечить Сандру  нельзя,  один  из  захватчиков
    нанес ей сильный удар  в  диафрагму.  Воздух  мгновенно  покинул  легкие,  а
    сильная оплеуха довершила дело  -  журналистка,  теряя  сознание,  осела  на
    пол...
         - Давай, выноси эту вошь, и так уже столько времени потеряли! -  сказал
    старший группы имперцев. - Мак, неси ее в машину. А ты...
         - Жорж! - внезапно донеслось из коммуникатора. - Жорж, сука, ответь!
         Все, кроме  Сандры,  повернулись  к  коммуникатору.  С  экрана  на  них
    смотрело нечто страшное, совсем не похожее на человека! Но  в  то  же  время
    это нечто имело лицо, перекошенное от гнева. - Жорж,  ты  Паука  помнишь?  Я
    знаю, помнишь! Жди, я приду к тебе! Если хоть волосок упадет с ее головы,  я
    приду ко всем вам!
    
    
                                      ГЛАВА 25
    
         Крис  увидел,  что  программа,  отвечающая  за  доступ   в   компьютер,
    активизировалась и перекрыла выход. О, это уже  интересно!  Новые  драйверы,
    которые появились  повсюду,  едва  только  он  зашел  в  имперский  сегмент,
    Джордан заметил сразу. Империя решила обзавестись новыми  кадрами?  А  те  в
    порыве  творческого  энтузиазма  наделали  новых  устройства?  Молодцы!  Вот
    только драйверы "зрения"  можно  было  слегка  изменить!  Для  стационарного
    использования они должны быть несколько другими! А вообще, забавно все  это!
    Глупцы, как они не понимают, что то, что создается в реале, и то,  что  есть
    в распоряжении сетянина, вообще не поддается сравнению.  Ну  что  ж,  хотите
    поиграть? Давайте!
         Крис быстро определил, к какому  компьютеру  передается  информация  от
    этих "глаз", и направился прямо  к  нему.  Смело,  не  выказывая  колебаний,
    вошел и стал пролистывать папки с файлами. Нужно же показать, что ты  что-то
    ищешь! Джордан, почти не прочитывая содержимое папок, не все ли  равно,  что
    стирать, открывал и закрывал их, ожидая, что же  еще  предпримет  противник.
    Фу,  как  неоригинально!  И  здесь  перекрыл  выход!  Мог  бы  и  что-нибудь
    поэкзотичнее придумать! Ну что ж, повеселимся!
         Первое,  что  Крис  сделал  после  внедрения  своего  модифицированного
    трояна, так это перехватил  управление  от  манипулятора.  Теперь  директивы
    оператора  могут  пройти  только  с  его  разрешения.  Затем  он  перехватил
    видеопоток от видеокамеры и микрофона коммуникатора. То же самое сделал и  с
    дисплеем  со  звукоизлучателем.  Затем  осмотрелся.  Ага,  в  помещении   их
    четверо. Рука в манипуляторе у того юнца, что сидит за компьютером.  Значит,
    именно этот юный гений играет с ним? Ладно, пусть у тебя будет первый ход.
         Крис  ждал.  Но  противник  тоже  чего-то  ждал.  Видимо,.  они   хотят
    посмотреть, что он будет делать, когда увидит, что попался.  Отлично,  пусть
    ждут А интересно, как имперские программисты представляют себе  Джордана?  В
    виде кого? Наверное... Нет, лучше не гадать! Крис заглянул  в  поток  данных
    дисплея.  Твою  мать!  Это   он?!   Ну   наглецы!   Значит,   для   них   он
    таракан-инвалид? Нет, ну как не наказать за такое?
          - Макс, ну что же ты? - услышал Джордан. Это говорил тот,  что  пониже
    ростом, весь в конопушках и рыжеволосый. - Ты же видишь, что он не  мечется!
    Даже про папки забыл!
         "А ведь точно! И впрямь забыл", - подумал  Крис.  Он  занимался  сейчас
    другим. Дотянувшись до драйвера, он начал быстро менять  часть  кодов.  Так,
    здесь, здесь и еще здесь можно просто сменить ключ.  А  вот  здесь  и  здесь
    нужно изменить команду. Теперь адресацию. Вот теперь будет лучше!
         - Эй, Макс, а что это у  тебя  на  дисплее?  -  вдруг  заметил  второй,
    бледный, с худощавым лицом и очень короткой стрижкой. - Это так и задумано?
         Макс взглянул на экран. Чашка кофе  чуть  не  выпрыгнула  из  его  рук.
    Горячая жидкость от неловкого движения расплескалась, часть  ее  капнула  на
    ноги программиста. Но тот даже не заметил этого. По экрану бегали  несколько
    десятков тараканов!
    
    
         Грай  ошалело  наблюдал  за  происходящим.  Что  за   чудеса?   Деление
    началось? Размножение? Нет, вряд ли! От испуга - а Макс не  сомневался,  что
    сетянин, увидев и осознав, что попался, испугается, -  сетянин  размножаться
    не будет. Тогда это... Тогда это или сбой, или...
         - Да это он  маскируется!  -  догадался  Максвелл.  -  Решил,  что  так
    запутает нас. Точно, а я - то подумал... Теперь ты мой!
         Пальцы задергались над манипулятором.
         - "Попался?" - набрал Грай.
         - "Кто, я? Ой! Кажется, точно попался! - ответил сетянин. -  Вот  черт,
    как же тебе это удалось?"
         - "Не один ты в Сети шаришь, - ответил Макс. - Мы  здесь  тоже  кое-что
    можем".
         - "И что ты  теперь  хочешь?  -  последовал  вопрос.  -  Попросишь  три
    желания?"
          - "Три? - Пальцы снова забегали по клавишам, - Тридцать три и то  мало
    будет Ты теперь мой, ручной! Захочу, на массив  скопирую,  захочу,  сотру  А
    может, открыть тебя в редакторе и немного подкорректировать?"
          - Только не это! - неожиданно раздалось в спикере. -  Лучше  не  пугай
    меня! А то я со страху перестаю соображать!
         - О, так ты еще и говорить можешь? - удивился  Грай.  Он  от  удивления
    позабыл все, что рассказывал ему  Закаркин  про  возможности  сетян.  А  сам
    Эндрю стоял и в тревожном ожидании следил за ходом диалога.
         - Ну что же тебе такое сделать, чтобы ты  отпустил  меня?  -  взмолился
    сетянин. - О, придумал! Давай я тебе часть массива сотру!
         - Ты? Мне? Да у меня они все под паролем! - усмехнулся Макс. -  А  себя
    стереть не боишься?
         Эндрю скосил глаз на Чака. Его бледное лицо стало еще  бледнее.  Рыжий,
    так тот вообще стоял с открытым ртом. "Пробрало  парнишек",  -  отметил  про
    себя Закаркин.
         - Макс! Смотри, у тебя папки стали исчезать! - воскликнул  быстроглазый
    Айвен.
         - Вижу! - сердито бросил Грай. Он и сам это заметил,.  но,  как  назло,
    манипулятор начал давать  сбой  Максвеллу  никак  не  удавалось  дать  отбой
    выполняемым  взбесившимся  компьютером  операциям.  Если  больше  ничего  не
    произойдет, то  информацию  можно  еще  восстановить.  Но  для  этого  нужно
    побыстрее перехватить управление машиной, а  тут  как  будто  бы  специально
    забарахлил манипулятор.
         - Попробуй виртуальной рукой! - подсказал Чак. Проклятье,  значит,  все
    уже заметили его сложности!
         - Что бы тебе еще  стереть?  -  спросил  вдруг  компьютер.  На  дисплее
    появилось лицо Макса! - А, я же забыл про твои ловушки!
         Изображение тут же трансформировалось в гигантскую чугунную  пушку,  из
    тех, что применялись  в  далекие  времена  парусного  флота  и  были  теперь
    редкостью не только  в  музеях,  но  и  в  фильмах  о  тех  временах.  Пушка
    раздулась и, извергая огонь, дым и страшный грохот,  выстрелила.  Гигантское
    ядро врезалось в то место, где  раньше  было  окно.  Окно  появилось  вновь.
    Только теперь оно было все в остатках программы,  ссыпавшихся  вниз  подобно
    песку.  Выход  в  сервер  был  восстановлен!  Легкость,  с  которой  сетянин
    расправился с ловушкой, произвела впечатление.  Программисты  переглянулись.
    И если Макс выглядел растерянным, то в глазах  Айвена  и  Чака  горел  огонь
    явного восхищения. Вот когда Эндрю пожалел о том, что  подключил  к  проекту
    молодежь!
         - Может, хватит? - На дисплее появилось лицо... Макса Грая!
         Макс,  тот,  что  был  в  реальном  мире,  вздрогнул.  Все-таки  как-то
    непривычно, когда твое отражение начинает говорить с тобой.
         - Не тем вы заняты, ребята, и не тому служите! - продолжил  виртуальный
    Максвелл с печальной миной. -  Бросман,  вот  кто  убил  Смотрящего.  А  все
    стрелки перевел на Сазерленда! Вы сами  видели,  как  Марко  помогал  Стиву,
    видели,  как  он  поднимал  его!  Зачем  же  Снейку  было   убивать   своего
    благодетеля? Да еще при  этом  так  подставляться?  Смешно,  кого  Бульдозер
    обмануть хочет?
         - Макс, выключи компьютер! - потребовал  Закаркин  -  Может,  тогда  он
    вылетит из памяти! Давай, быстрее!
         Грай двинул стрелку манипулятора к меню  диалога.  Выключать  компьютер
    не хотелось, интересно  же  пообщаться  с  живым  сетянином,  но  ослушаться
    своего начальника он не мог.
         Выбрав пункт "Выключение компьютера", Грай нажал на него. Но ничего  не
    произошло! Кнопка не сработала! Макс, внутренне  торжествуя  и  стараясь  не
    столкнуться случайно взглядом с Эндрю, дабы  заблестевшие  глаза  не  выдали
    его состояние, вновь нажал на кнопку. Бесполезно, компьютер не подчинялся!
         - Ладно, ребятки, на сей раз урок закончим! Но если вы и  далее  будете
    служить Бросману, убийце вашего босса Марко Симоне, то берегитесь,  получите
    по полной! А пока потренируйтесь, я вам на память задачку  оставлю.  Сетянин
    вновь превратился в таракана, видимо, восстановил драйвер  в  первоначальном
    его виде, и направился ко второй  ловушке,  той,  что  перекрывала  выход  в
    Сеть. Что-то сделав с ней, от чего та превратилась в настоящую  плотину  для
    потока информации, он повернулся, помахал конечностью и мгновенно исчез.
         - Макс, я надеюсь, ты заметил, что  он  сделал?  -  озабоченно  спросил
    Закаркин. - Если нет, то  нас  ждут  неприятности,  связь  Империи  с  Сетью
    заблокирована!
    
    
         - Крис, где ты пропадаешь? -  налетел  на  Джордана  псевдо-Джеймс,  не
    успел тот выйти из сектора Империи. - Сандру увезли! Имперцы  и  этот  гнус,
    Жорж, с ними! Я пытался подключить Стива и Оскара, но Сазерленда  не  нашел,
    он еще не выходил на связь, а Оскар не успел...
         - Где они? - Крис был обеспокоен. Зная характер Сазерленда, можно  было
    себе представить, что он натворит в горячке.  -  Свяжись  с  Оскаром,  нужно
    обсудить это дело. Мы должны сделать все, чтобы этот буян ничего  не  узнал.
    Ато нам только не хватало с его нервами сейчас нянчиться! Мы  должны  спасти
    мисс Чен без его участия.
         Джордан  посмотрел  на  экс-Митчела.  Он  ожидал  возражений,  но   тот
    почему-то молчал.
         - Что еще? - спросил чиплендец. - Ну говори, я же вижу, что ты  не  все
    сюрпризы выложил!
         - Ты прав! Есть еще одна проблема! - сообщил экс-Паук. - Сазерленд  все
    еще не выходил на связь.
         - Что?! Так что же ты молчишь! - Джордан встревожился еще больше.  Если
    раньше за судьбу журналистки он был более или менее спокоен, так  как  знал,
    что, пока Сазерленд на свободе, с Сандрой ничего не случится,  Бульдозер  не
    даст, то теперь ситуация изменилась. Как только Стив попадется  им  в  руки,
    журналистка станет ненужной обузой. И тогда... Нет, об этом  лучше  даже  не
    думать!
          - Джеймс, вызывай Оскара, а то он сейчас может на  засаду  в  квартире
    Сандры нарваться. Я же... - Джордан на мгновение задумался.  -  Черт,  Стив,
    ну почему же ты всегда все по-своему делаешь?
    
    
         А Стив в это время несся за  двумя  экранопланами  имперцев,  увозящими
    его Сандру.
         Не зря Крис так опасался  горячего  характера  Сазерленда.  Стив,  едва
    только псевдо-Джеймс заронил в его душе зерно сомнения в правдивости  Жоржа,
    сразу понял, что сейчас самая большая опасность грозит  не  ему,  а  Сандре!
    Выйдя из дома, он вопреки  совету  экс-Митчела  направился  не  в  ближайший
    ресторан, а прямиком к стоянке. Там находилась пригнанная  накануне  Оскаром
    красная "стрела".  Дешевая  демократичная  модель  скоростного  экраноплана,
    предпочитаемая студенческой молодежью,  не  должна  была  ассоциироваться  с
    Сазерлендом. Все знали его пристрастие к дорогим машинам.
         Стараясь не привлекать  внимание,  а  посему  двигаясь  так,  чтобы  не
    нарушать правила, Сазерленд подлетел к дому Сандры как  раз  в  тот  момент,
    когда имперцы выносили из него что-то вроде большого кокона.  Нетрудно  было
    догадаться,  что  в  сверхпрочный  нейлон  завернута  мисс  Чен!   Сазерленд
    заскрипел зубами. По иронии судьбы  обездвиженную  журналистку  погрузили  в
    большой и тяжелый "бозер". Опять "бозер"! Это  просто  наваждение  какое-то!
    Стив подумал, что у него скоро комплекс выработается на это  коробкообразное
    издевательство над законами физики! Если бы не антигравитационная  подкачка,
    то никакие силы не удержали бы это уродство в воздухе!
         Сазерленд,  видя,  что   "бозер",   сопровождаемый   мощным   имперским
    "кондором", вот-вот тронется, беспомощно оглянулся. Что  он  мог  сделать  -
    один и без оружия? Только в "кондор" влезло  шестеро  вооруженных  до  зубов
    боевиков Граббе! Наверняка еще столько же в "бозере". Если  не  больше.  Был
    бы у него хотя бы лучемет! Или еще  лучше  "мант"!  Вспомнив  о  "гатлинге",
    Стив тут же подумал об Оскаре. Кос, вот кто ему сейчас нужен!
         Но как же вызвать его? Коммуникатор? Господи, где бы только взять  его?
    Свой Сазерленд, по требованию псевдо-Джеймса, оставил в квартире. И  вот  на
    тебе, сразу же сработал закон подлости, именно он и оказался  сейчас  нужнее
    всего остального!
         Заметив, что имперские экранопланы  двинулись  вдоль  улицы,  Сазерленд
    последовал за ними. Нужно было срочно принимать решение, сейчас они  рванут,
    нарушая все правила! Стиву придется или светить себя  и  не  отставать,  или
    прекратить преследование и  отступить.  Что  же  делать?  Преследовать?  Ну,
    сядет он им на хвост, и  что  дальше?  Кулаком  пригрозит?  Да  они  тут  же
    развернутся и расстреляют его! Хотя, быть может, и  нет.  Сандра  Бульдозеру
    нужна как приманка для него, Стива! Значит, получится, что он  сам  лезет  к
    ним в ловушку? Да, но они не знают, что он рядом, а потому  о  ловушке  пока
    речи не идет. Шмалять  будут  изо  всех  стволов!  Думай,  Стив,  думай,  не
    оставлять же девчонку в лапах  у  этих  варваров!  Они  же  ненамного  лучше
    "близнецов" - зомби!
         При мысли о "близнецах" Сазерленд  вспомнил  о  профессоре,  но  резкий
    рывок  обоих  экранопланов  противника  заставил  забыть   об   этом.   Нога
    машинально утопила педаль акселератора,  и  "стрела",  вогнав  Сазерленда  в
    приятно-привычную  перегрузку   ускорения,   рванула   следом.   Стометровое
    расстояние, что было между машинами, не увеличилось,  реакция  роллерболиста
    не подвела.
         Или подвела?  Да,  скорее  всего  так  и  есть,  преследование  имперцы
    заметили сразу же! Это стало ясно по тому,  как  "кондор"  резко  отвалил  в
    сторону и, раскручиваясь  в  широком  вираже,  на  мгновение  стал  боком  к
    "стреле" Стива. Обученным бойцам  этого  мгновения  хватило.  Залп  из  трех
    тяжелых лучеметов последовал незамедлительно!
         Стива спасла не реакция - при стрельбе из лучемета,  тем  более  такого
    калибра, никакая реакция не спасет. Сазерленду  просто  удалось  предугадать
    действия противника, и  еще  до  того  неуловимого  момента,  когда  пальцы,
    нажимающие на кнопку, начали свое движение, он  рванул  вниз.  Пройдя  прямо
    под  лучами,  несшимися  с  огромной  разрушительной  силой,  Стив  сократил
    расстояние  до  потерявшего  при  маневрировании   скорость   "кондора"   и,
    поднырнув под него, попал в зону, в которой  противник  его  просто  не  мог
    достать.
         Положив "стрелу" в  параллельный  вираж,  но  с  меньшим  радиусом,  он
    оказался в такой близости от врага, что увидел  недоуменные  лица  имперцев.
    Те все еще не могли понять, как это они  умудрились  промахнуться  с  такого
    расстояния.   Разность   высот,   которую   Сазерленду   удалось   тщательно
    выдерживать,  не  позволяла  противнику  повторить  свою  атаку.   "Кондор",
    несмотря на мощь силовой установки, машина тяжелая, и положить  ее  в  вираж
    для  того,  чтобы  добиться   нужного   наклона,   позволяющего   продолжить
    стрельбу, - задача не из простых. Но и пилоты у  имперцев  не  из  безруких.
    Это доказал водитель "кондора". Показав вираж вправо, на что Стив  мгновенно
    отреагировал синхронным действием, "кондор" неожиданно вывернулся  и,  почти
    задевая мини-крылом полиформ высотного здания, выкрутил "бочку"!
         Стив, не ожидавший такого маневра, сделал  лучшее  из  того,  что  мог.
    Просто не отреагировал! Фигура высшего пилотажа  его  так  удивила,  что  он
    просто ничего не успел  придумать.  Единственное  действие,  на  которое  он
    решился в этот момент, соответствовало характеру  Сазерленда.  Он  нажал  на
    акселератор! "Стрела", чутко откликнувшись  на  настроение  пилота,  рванула
    доказывать, что и она не кирпичами набита. "Бочку" делать Стив не  стал.  Не
    умел, да и не на воздушном параде находился.  От  залпа  бы  уйти!  И  снова
    предвидение спасло его  и  машину.  Теперь  уже  он  уходил  прямо  вверх  и
    направо.
         Стив пропустил разрушительные лучи под  собой  и,  окрыленный  успехом,
    бросился догонять ушедший вперед "бозер". Это было непростительной  ошибкой!
    Он позволил себе сделать то, чего ни  один  уважающий  себя  воздушный  боец
    сделать просто не мог. Резкое ускорение  вынесло  Сазерленда  вперед,  и  он
    позволил неприятелю зайти себе в хвост.
         К сожалению, Стив понял это слишком поздно. Один  из  имперцев  удачным
    выстрелом  достал  его  правый  закрылок.  Мгновенно  испарившийся   элемент
    антигравитационного экрана привел к потере управления, и машину закрутило  в
    штопоре. Сазерленд, еще несколько  секунд  пытавшийся  бороться  со  ставшей
    непослушной машиной, был выброшен из нее неумолимой автоматикой.
         Отстрел  блистера,  включение  координирующих  сервосопел  и  раскрытие
    "летающего крыла" произошли автоматически. Стиву даже  показалось,  что  все
    произошло  одновременно,  хотя,  конечно,  это  было  не  так.  Все  события
    происходили в заданном порядке, но Сазерленд  этого  не  понял.  Калейдоскоп
    событий  снижает   точность   несущественных   в   данный   момент   функций
    человеческого мозга. Конструкторы предусмотрели и это. Главным было то,  что
    компьютер, встроенный в "летающее крыло" планера, устойчиво держал  его  над
    городом, и теперь оставалось  только  задать  ему  курс,  не  противоречащий
    погодным условиям и фундаментальным законам аэродинамики. Все  остальное  за
    спасаемого сделает процессор.
         Стив,  уже  уверовавший  в  свое  спасение,  вдруг  заметил,   как   от
    бесконечной вереницы экранопланов, несущихся по  улице,  отделился  знакомый
    "кондор".  Вывернув  эффектный  вираж,  машина  взмыла  вверх  и,  достигнув
    высоты, куда забрасывает  незадачливых  пилотов  система  катапультирования,
    понеслась к нему!
         Черт, значит, они еще не угомонились?! Стив взял  джойстик  в  руку  и,
    заложив  сумасшедший  крен,  свалился  в  пике.  Это  было  нарушение   всех
    наставлений по производству полетов, но чтобы ему  кто-то  об  этом  сказал,
    нужно еще  остаться  в  живых!  Сазерленд,  удивляясь,  как  углепластиковые
    крылья выдерживают такие перегрузки, переложил "летающее  крыло"  на  другой
    галс.  Это,  конечно,  была  наивная  попытка,  куда  планеру   тягаться   с
    экранопланом! Но не принимать же безропотно смерть?
         Нужно отдать  должное  пилоту  "кондора",  имперец  оказался  настоящим
    асом! Он  пристроил  машину  своим  черным  мини-крылом  в  крыло  Стива  и,
    улыбаясь, показал кулак с  поднятым  вверх  большим  пальцем.  Ну,  спасибо,
    оценил' Если такой благородный, уйти дай!
         А  в  "кондоре"  в  это  время  шел  отчаянный  спор.  О  том,  что  их
    преследовал Стив Сазерленд, имперцы знали чуть не с  самого  начала.  Первым
    капитана "скорпов" узнал болельщик и  неизменный  посетитель  всех  домашних
    игр молодой Мако. Именно он закричал: "Смотрите, это  же  Снейк!"  Произошло
    это в тот самый момент, когда "стрела" оказалась под "кондором".  Прозрачный
    блистер молодежной машины не скрывал тех,  кто  был  в  его  кабине,  что  и
    позволило бригадиру имперцев по имени Кито Аями убедиться в  правоте  своего
    бойца. А пролет экраноплана рядом с "летающим крылом"  спасательной  системы
    развеял последние сомнения.
         - Вот это да! - воскликнул Аями. - Нужно доложить Олафу!
         Олаф  Свенсон,  помощник  шефа   Службы   Безопасности   Империи,   был
    непосредственным координатором операции, а потому вся  информация  сходилась
    к нему.
         - Привет, начальник! - приветствовал его Кито. - Не скучаешь?
         - Что-то у тебя подозрительно блестят глазки! - заметил  Олаф.  Он  был
    доволен тем, что журналистка находится на пути в комплекс, и очень не  хотел
    каких-либо осложнений. - Только не скажи мне сейчас, что у вас проблемы!
         - Ошибаешься, начальник! - засмеялся  Аями.  -  Есть  проблемы!  Да  не
    закатывай глазки, решили мы их!
         - Так какого ты мне...
         - Если я тебе скажу,  кого  мы  сейчас  ведем,  -  расплылся  в  улыбке
    Кито, - ты меня потом год будешь по ресторанам водить!
         Свенсон подозрительно посмотрел в узкие хитрые глазки.
         - Держу пари, что это наш друг Сазерленд?
          - Олаф, ну так неинтересно! Но все  точно,  это  Снейк!  -  подтвердил
    Кито. - И знаешь, что самое интересное? Он где-то  сидел  в  засаде,  потому
    что сел нам на хвост, как только мы повезли мисс Чен!  Пришлось  выбить  его
    из седла! Теперь планирует  на  спасательном  крыле.  И  знаешь,  что  самое
    интересное?
         - Не тяни, говори! - Свенсон чувствовал, что сейчас  его  доклад  будет
    принят на ура, и хотел получить максимум подробностей.
         Кито  усмехнулся.  Он  понимал  Олафа  и  конечно  же  желал   бы   сам
    докладывать о своей удаче,  но  порядок  есть  порядок,  а  Аями  был  очень
    дисциплинированным человеком.
         - Олаф, ты не поверишь! - сказал он. - Кажется, да нет, я  уверен,  что
    этот идиот летел за нами пустой, как барабан! При нем нет никакого оружия!
         - Он что, совсем обезумел? - удивился Свенсон.  -  Ну  молодец!  Силен,
    капитан, гнался за вами на одних понтах! Вот дух у парня! Или  дурь.  Ладно,
    берите его жестко, но только не дырявьте, он еще боссу нужен. Надеюсь,  сами
    справитесь?  Или,  может,  подмогу   прислать?   Тут   Акула   очень   хочет
    подключиться!
         - Издеваешься? -  Кито  шутливо  нахмурился  в  объектив.  -  Он  такой
    опасный, а нас всего шестеро! Нет, если ты хочешь показать  Бульдозеру,  что
    один безоружный игрок опаснее, чем шестеро вооруженных твоих, вопросов  нет,
    присылай! Мне помощь не нужна, но против твоих приказов возражать не  стану.
    Ты начальник, тебе и решать.
         - Ладно, берите сами, но только учтите, что сразу после  похорон  боссу
    предстоит сходка, где мы должны  представить  Снейка  живым  и  здоровым.  -
    Свенсону тоже очень не хотелось быть крайним в случае неудачи.
         И хотя ее вероятность была очень мала, но жизнь показывает, что  обычно
    в серьезных делах срабатывают именно эти  самые  маловероятные  сценарии.  -
    Так что учтите, никакой стрельбы!
          - Пино, - обратился Аями к пилоту, - давай прижимай его к земле,  пора
    кончать эту бодягу! Сейчас я ему все объясню!
         С этими словами Кито открыл бойницу и, вставив в нее лучемет,  прильнул
    к прицелу. Очередь  прошла  прямо  перед  "летающим  крылом".  Сазерленд  от
    неожиданности вздрогнул, и планер забросало. Дождавшись  взгляда  загнанного
    в безвыходное положение Стива, Аями показал пальцем вниз. Снижайся,  парень,
    выхода у тебя нет!
         Стив стиснул зубы, стараясь не поддаваться эмоциям, хватит, и  так  дел
    наворочал! В своем безрассудстве и Сандру не  спас,  и  ребят  подставил!  В
    случае его гибели Крис и  псевдо-Джеймс  теряют  возможность  вернуться.  От
    мысли, что  он  так  непорядочно  поступил  по  отношению  к  ребятам,  Стив
    заскрипел зубами. Как же это он не подумал о том, что его гибель означает  и
    конец реальной жизни тех, кто доверился ему? Как он позволил себе  оказаться
    в такой ситуации? Хотя... Ну не мог же он бросить  Сандру  в  беде!  Да?!  И
    что, спас?! Черт побери, женщина попала в беду, ждала его помощи, а он  взял
    и так обделался! Господи, как же он всех подставил! Подвел  Криса,  Джеймса,
    Сандру!
         "Эй, Снейк, ты чего это раньше времени  сдаешь?"  -  услышал  он  вдруг
    внутренний  голос.  Сазерленд  так  привык  к  присутствию  в  себе  кого-то
    другого,  что  просто  позабыл,  что  каждый  человек  ведет  сам  с   собой
    постоянный внутренний диалог. У Стива даже промелькнул  лучик  надежды,  что
    это Крис  вернулся,  чтобы  помочь  в  трудную  минуту,  но  тут  же  пришло
    понимание, что  это  внутренний  голос,  голос  натуры,  голос  неунывающего
    характера Сазерленда, борется с его же собственным рассудком,  понимающим  и
    принимающим бесперспективность борьбы  с  противником,  имеющим  подавляющее
    преимущество. Что ж, натура права, как бывает права сама природа.
         Думай, Стив, думай быстрее, времени осталось совсем мало! И вот  тут  и
    оказалось, что от него  еще  не  совсем  отвернулись  боги!  Решение  пришло
    одновременно  с  тем,  как  перед  Стивом  замелькали,  все  увеличиваясь  в
    размерах, пешеходы, бредущие по  улице,  и  показался  черный  зев  входа  в
    подземку.  Легкое  движение  джойстиком  управления,  и  послушное   "крыло"
    влетело прямо в не успевшие до конца раскрыться двери.  Автоматика  не  была
    рассчитана на такое быстрое приближение  человека.  Ведь  пешеход  двигается
    гораздо медленнее.
         Стиву это соображение мало помогло,  удар  был  весьма  чувствителен  и
    если бы он не привык гасить удары о борт на Кольце, то уж  не  отделался  бы
    одними синяками. Автоматика отработала безукоризненно,  ремни,  удерживавшие
    его в "летающем крыле", отстегнулись, крылья упали на  землю,  а  сам  Снейк
    стремглав вбежал в светлый просторный зал. Краем глаза  он  успел  заметить,
    как из "кондора", зависшего рядом с входом в  подземку,  посыпались  боевики
    Империи. Преследование продолжалось!
         Снейк перепрыгнул турникет и, нырнув к эскалатору, побежал по  плывущим
    вниз  ступенькам.  Оказавшись  внизу  на  несколько  секунд   раньше   своих
    преследователей, он повернул в галерею перехода к  поездам.  Топот  имперцев
    за спиной не стихал. Редкие пассажиры и служащие метрополитена с  удивлением
    смотрели на бегущего Сазерленда  и  его  преследователей.  Стив  с  надеждой
    подумал, что при посторонних имперцы стрелять не будут, но  тут  же  услышал
    вопль какой-то женщины. - Смотрите, смотрите! - кричала она. - Вот тот,  кто
    убил нашего Марко! Вон как несется! Жить, собака, хочет! А на  старика  руку
    поднял...
         Да,  помощи  здесь  не  дождешься!  Не  стреляют,  и  на  том  спасибо!
    Сазерленд выбежал на перрон и, не останавливаясь, помчался по нему. Все  его
    надежды были связаны с прибытием поезда. Если он опоздает, то Стив  окажется
    в ловушке. Но, как назло, все шло именно к этому! Не показывался  даже  свет
    в туннеле, который обычно служит признаком приближения состава.
         Снейк достиг  уже  середины  перрона,  когда  в  туннеле  ударил  из-за
    поворота мощный луч. Если бы  ты  появился  на  четверть  минуты  раньше!  А
    теперь уже не успеть! А впрочем... Чем сейчас ситуация  отличается  от  той,
    что была на Кольце? Да практически ничем, разве что  отсутствуют  коньки  на
    ногах! Но зато и мотоцикл тебя не грозит протаранить!
         Сазерленд быстро оглянулся. Преследователи растянулись в  неравномерную
    цепь и в непосредственной близости от Сазерленда оказалось  лишь  двое.  То,
    что стрелять в него не будут, Снейк понял уже по тому, что  подстрелить  его
    могли еще в воздухе. Могли, но не стали, значит, есть приказ  доставить  его
    живым. Он бы на месте Бульдозера поступил так же. А раз стрельбы  не  будет,
    то это несколько увеличивает его шансы и уравнивает позиции, ему-то  убивать
    никто не запретил!
         Снейк, подбегая к очередной колонне перронного  зала  чуть-чуть  снизил
    скорость, тем самым позволив  ближайшим  ловцам  приблизиться  к  нему.  Его
    маневр с  прыжком  на  колонну  и  последующий  пируэт  с  разножкой  застал
    имперцев врасплох. Добить обоих не составило труда,  теперь  только  четверо
    противников могли продолжать погоню. Запоздалую мысль о том, что можно  было
    и оружие прихватить, Стив пресек. В этом случае не  исключалось  и  то,  что
    имперцы могли применить свои лучеметы, а бегущий впереди Снейк -  прекрасная
    мишень даже для слепых! Так что жалеть не о чем!
         Прибывающий поезд начал торможение. Стив всем  видом  показал,  что  он
    намерен  использовать  это  обстоятельство.  Бег  продолжался  в   считанных
    сантиметрах от  края  платформы.  Горячий  ветер  от  движущегося  навстречу
    состава нес в себе запах, присущий всем вокзалам мира. Но Стиву было  не  до
    подобных наблюдений. До противоположного выхода оставалась треть перрона,  а
    останавливающийся поезд предоставлял ему возможность  выбора.  Вообще-то  он
    рассчитывал затеряться в толпе, которая повалит из  вагонов,  но  вот  поезд
    стал замедлять бег и  стало  видно,  сколько  внутри  пассажиров.  Сазерленд
    понял, что надеяться не на что.  Слишком  мало  людей  ехало  на  этот  раз.
    Поезд, как и перрон, был почти пуст.
         Значит,  только  второй  выход?  А  там  куда?  Имперцев  то  подхватит
    "кондор", пилот у них ас, а вот Снейку помощи ждать неоткуда!
         Нет, если и искать спасение, то только здесь, внизу.  Стив,  когда  еще
    был подростком и основным транспортным средством  для  него  была  подземка,
    обратил внимание на странную площадку, что была  у  конца  каждого  перрона.
    Он,  естественно,  постарался  разузнать,  что  это  такое.  Оказалось,  что
    площадка эта - не что иное, как  начало  узкого  смотрового  межстанционного
    перехода. Как же ему хотелось тогда пройтись по нему, посмотреть, что там  и
    как.  И  вот  теперь  обстоятельства  вынуждают   его   удовлетворить   свое
    любопытство!
         Площадка закрывалась прозрачной дверью с кодовым замком, но  для  Стива
    это не представляло особой трудности.  Его  преимущество  в  скорости  перед
    противниками, вооруженными  тяжелыми  лучеметами,  стало  наконец  приносить
    свои плоды. Рассчитав темп бега так, чтобы достичь  конца  платформы  в  тот
    момент, когда последний вагон уже  почти  остановившегося  поезда  вышел  из
    тоннеля, Снейк, не задумываясь, прыгнул  вниз  Приземлившись  между  высоким
    монорельсом и стеной, он продолжил бег.  Теперь  главное  -  точный  расчет!
    Только бы имперцы не стреляли! Тогда есть  надежда,  что  все  решать  будет
    разница в физической подготовке...
         Шлепки  позади  бегущего  Стива  подтвердили,  что  преследователи,  не
    колеблясь, ринулись следом за ним Теперь предстоял  тридцатисекундный  кросс
    в полумраке. Тусклые маршрутные фонари освещали в основном самих себя  и  уж
    во  всяком  случае  свет  практически  не  достигал  дна  длинного   желоба,
    разделенного по  центру  монорельсом.  У  Стива  мелькнула  мысль  повторить
    прием, с помощью которого он избавился от двоих из шестерки имперцев, но  он
    тут же отбросил эту идею. Сазерленд понимал, что  враг  теперь  настороже  и
    вряд ли  попадется  на  ту  же  уловку.  Судя  по  звуку  шагов  за  спиной,
    преследователи держат дистанцию, при которой маневр бесполезен.
         Ну и ладно, сейчас важнее измотать противника Сазерленд  уже  явственно
    чувствовал,  что  его  шансы  выскочить  из  переделки  и  сохранить   шкуру
    увеличиваются! Только бы расчет не  подвел,  только  бы  удача  от  него  не
    устала!
         Создатель и на этот раз подтвердил свое расположение  к  Снейку.  Поезд
    выскочил так неожиданно, что Сазерренд, хотя  и  был  готов  к  этому,  едва
    успел сделать рывок и вспрыгнуть на узкий смотровой переход. Не  зря  же  он
    столько времени уделял  тренировкам!  Плотная  волна  воздуха,  разгоняемого
    составом, прижала его к стене  тоннеля.  Крики  ужаса,  хруст  костей,  визг
    тормозов- все прозвучало одновременно, ударив по ушам.  Стив  поежился.  Кто
    его знает, который из  имперцев  успел  закричать,  а  кого  смерть  застала
    врасплох, так что они не успели даже вскрикнуть...  всех  их  было  искренне
    жаль! Но что поделаешь, древняя поговорка права - на войне как на войне
         Торможение поезда продолжалось. Хотя противник, по всей видимости,  был
    уничтожен,  оставаться  здесь  Сазерленду  было   нельзя.   Сейчас   набегут
    механики, контролеры, полиция, и Стиву с ними встречаться  не  стоит.  Да  и
    возвращаться на станцию тоже  ни  к  чему  -  там  его  мог  ждать  водитель
    "кондора".
         Сазерленд,  двумя  выдохами  провентилировав  легкие,  развернулся   ко
    второму выходу и побежал. Возможно, Крис поступил бы по-другому,  может,  он
    бы еще чего придумал. Но его рядом не было,  и  Сазерленд  сделал  так,  как
    подсказывала  ему  логика.  А  Джордан  между  тем,   отчаявшись   дождаться
    сообщения от Снейка и убедившись, что если самому не подключиться к  поискам
    друга, то ничего и не узнаешь, решил пойти проверенным путем.
    
    
                                      ГЛАВА 26
    
         Прихватив экс-Паука, Крис ринулся в  имперский  сегмент  Сети.  Показав
    ему новые приобретения программистов противника и приветственно  помахав  им
    рукой, Джордан вышел на коммуникационный  центр  и,  подключившись  к  нему,
    показал псевдо-Джеймсу, как одновременно контролировать  большое  количество
    разговоров  и  не  испытывать  при  этом  перегрузки.  Это,  конечно,   было
    некоторым преувеличением - заявлять, что новый способ  полностью  разгружает
    внутренний процессор сетян.  Пыхтеть  им  пришлось  будь  здоров!  Но  нужно
    признать, что прежним методом они бы просто не справились.
         Перелопачивая  потоки  информации,  Крис  и  псевдо-Джеймс  искали  тот
    ручеек, который мог привести их к  ответу  на  вопрос,  что  с  Сазерлендом.
    Джордан конечно же мог селективно подойти  к  решению  и  вычленить  потоки,
    идущие к Бросману,  Граббе  и  еще  парочке  ключевых  фигур.  Но  опыт  ему
    подсказывал, что зачастую такие вот упрощения приводят  к  тому,  что  вдруг
    оказывается, что у контролируемых абонентов в  нужный  момент  коммуникаторы
    заняты, а информация срочная, вот и передается  она  кому-то  близкому,  как
    назло, не охваченному контролем. А  тот,  получая  важные  данные,  берет  и
    несет боссу весть ногами! И все усилия впустую! Вот поэтому  он  и  не  стал
    искать легкого пути. Треща от переполнения, Джордан и  экс-Митчел  терпеливо
    ждали  своего  часа.  Конечно,  были  имперцы,  чьим  каналам  было  уделено
    повышенное внимание. Бульдозер  и  все  его  сторонники  попали  под  мощный
    колпак, но все же предусмотрительность Джордана оправдалась:  первый  сигнал
    прошел не к ним. Едва только псевдо-Джеймс перехватил сообщение о  том,  что
    Сандру доставили во внутреннюю, изолированную от Сети  камеру,  как  тут  же
    некий Кито Аями вызвал  Олафа  Свенсона.  Крис  -  а  канал  связи,  которым
    воспользовался Аями, шел через него - поначалу  не  придал  значения  обмену
    приветствиями, но когда прозвучало имя Стива, он насторожился.
         - Джеймс, наш Сазерленд таки  влез  в  дерьмо!  -  прокомментировал  он
    услышанное сообщение. Нужно сказать,  Джордан  внутренне  был  уже  готов  к
    подобным неприятностям. Возможно, что  он  даже  испытал  облегчение,  могло
    быть и хуже! - Господи, как маленький ребенок, не может без того,  чтобы  не
    натворить что-нибудь!
         - Говори  толком  -   Псевдо-Джеймс   уже   устал   от   перекачиваемой
    информации. Он надеялся, что хоть теперь-то Джордан освободит  его  от  этой
    пытки. - Где он?
         - Летает! Вместо того чтобы поступить так, как ты ему  советовал,  этот
    реактивный Ромео сразу понесся к Сандре,  -  Джордан  передал  услышанное  в
    собственной интерпретации, дополняя слова Аями  своими  выводами.  -  Сейчас
    падает на "летающем крыле". И конечно же под присмотром  имперцев!  Они  его
    ведут к земле под своим эскортом!
         Экс-Паук чертыхнулся:
          - Как же это он? Вот дурак! И бабу не выручил, и нас подставил!
         - Не причитай, ты еще не знаешь Сазерленда! - Крис мгновенно  вступился
    за друга. Ему казалось, что привилегией ругать  Сазерленда  обладает  только
    он. - Он одинаково талантливо умеет  вписаться  в  неприятности,  и  так  же
    гениально выпутываться из них! Я уверен, что все еще  поправимо!  Постараюсь
    сейчас дотянуться до Оскара, может, он успеет на выручку к нашему Снейку.
         - Значит, можно выходить из этой информационной  пытки?  -  с  надеждой
    спросил экс-Митчел. - Мне кажется, я за всю жизнь столько слов  не  услышал,
    сколько прошло через меня сегодня! Лучше б я родился глухим!
         Крис не ответил. Джордан считал, что как  ни  тяжело,  но  еще  немного
    подержать связь Империи под контролем было бы неплохо.  Чем  они  еще  могли
    помочь ребятам? В реальном мире от сетян толку мало, так  хоть  надо  отсюда
    заняться  информационным  обеспечением  операции.  Но,  с  другой   стороны,
    усталость давала знать о себе все сильнее. Даже  неугомонный  Крис  понимал,
    что тоже вот-вот достигнет предела.
         - Джеймс, Стиву там не легче! - наконец сказал он.  -  Он  же  борется,
    что, если ему удастся вырваться?
         Если имперцы  запросят  помощь,  мы  можем  и  должны  не  дать  пройти
    информации!
         - Так,  может,  проще  заблокировать  им   всю   связь?   -   предложил
    псевдо-Джеймс. - Пусть посидят без нее!
         - Вот проклятье, как  же  я  сам  не  додумался?  -  удивился  Джордан.
    Перегрузка сказалась и на нем. От усталости он не  понял,  что  упускает  из
    виду одно, весьма немаловажное свойство коммуникаторов, - Джеймс, ты  гений!
    Действительно, мы получили то, что хотели, а теперь можно и отдохнуть.
         Освободившийся от нагрузки экс-Паук устало посмотрел на Криса.
         - Про гения не знаю, - пробурчал он, - но с вами двумя не  соскучишься,
    это точно!
    
    
         Кито Аями пришлось нелегко. Сильный и смелый, он никогда  не  уклонялся
    от схватки. Но бег... Боже, как  он  его  ненавидел!  Невысокий,  с  длинным
    торсом и короткими ногами, он всегда показывал неплохие  результаты  в  беге
    на короткие дистанции. Но при длительном беге начинал сказываться перекос  в
    телосложении  и  физической  подготовке.  Мышцы,  рассчитанные  на   силовое
    столкновение, - Аями готовил их с таким расчетом, чтобы  в  кратчайший  срок
    нанести противнику максимальные разрушения, -  плохо  переносили  монотонные
    нагрузки.
         Взрывная сила Кито поражала воображение любого, кто видел его  в  деле,
    казалось, нет такого материала, который не могли  разбить  или  пробить  его
    удары! Но вот теперь именно то, что его выдвинуло из средней  массы  бойцов,
    стало  причиной,  почему  Аями  пришлось  отпустить  своих  бойцов   вперед.
    Отставание, которое ему удавалось не  допускать  на  перроне,  начало  расти
    сразу, едва только  Кито  оказался  на  дне  туннеля.  Ноги,  вдруг  ставшие
    непослушными, словно ватными, с трудом несли его вперед.  Удаляющиеся  звуки
    погони усугубляли позор  Аями.  Он  готов  был  от  злости  расстрелять  все
    вокруг, разбить, разломать все, до чего только  можно  было  дотянуться,  но
    чем это могло помочь? Слезы стыда
         и злости покатились по щекам  имперца.  Хотя  что  он  мог  сделать  со
    своими ногами, которые не хотели двигаться? Расстрелять?
         Но и стоять на месте Кито не мог. В отчаянии он хотел  бросить  тяжелый
    лучемет, но дисциплина  взяла  верх,  и  он  поплелся  дальше.  Не  чувствуя
    уверенности в нижних конечностях,  Кито  стал  перемещаться,  держась  одной
    рукой за стену туннеля. Первый  десяток  шагов  может,  еще  и  второй,  это
    помогало, но затем и этот способ отказал. Мышцы встали!
         В бессильной ярости Аями  рухнул  на  пол  и,  прислонившись  спиной  к
    стене, замер. Соленая влага попала на язык. Слезы? Пот?  Да  какая  разница?
    Так оплошать! Кито представил, как все будут смеяться, когда  узнают  о  его
    позоре. Аями понимал, что бойцы, после того как поймают Снейка, вернутся  за
    ним. И что тогда? Кого нести? Пленника или командира?  Сазерленд  сам  не...
    Что это?
         Кито вдруг почувствовал,  как  стена  за  его  спиной  начала  дрожать.
    Вибрация, вначале едва заметная, но с  каждой  секундой  набирающая  силу  и
    амплитуду, дополнилась появившимся ветерком...
         "Что это? Неужели поезд?" - пронеслось  в  голове  Кито.  Боже,  он  же
    совсем забыл о том, что они в тоннеле! Да его  же  здесь...  Вопли  ужаса  и
    боли несчастных, что бежали впереди, не оставили сомнений в их участи.  Аями
    вскочил. Мышцы словно забыли о боли. Вот где  сказалась  взрывная  сила!  Он
    стрелой взлетел вверх, на узкий выступ на стене, тянувшийся  вдоль  туннеля.
    Прыжок был весьма своевременным: по  тому  месту,  где  только  что  отдыхал
    имперец, пронесся, громыхая, тормозящий состав. Кито  даже  показалось,  что
    он видел кровь на переднем вагоне, но он тут же отбросил эту мысль,  слишком
    уж большая скорость и низкая освещенность, чтобы что-нибудь заметить.
         Только сейчас Аями понял, как ему  повезло,  что  он  отстал  от  своих
    товарищей. А он, неблагодарный,  еще  сетовал  на  судьбу.  Как  же  он  был
    неправ!  Ведь  это  небесные  покровители  Аями  дали  шанс,  который  он  и
    использовал! Да, это еще одно подтверждение того, что он избранник Небес.
         Кито застыл в молитвенном экстазе. Ему казалось что  теперь,  когда  он
    получил такое подтверждение своей исключительности, своей  силы,  он  просто
    обязан подняться в иерархии Империи! Он должен возглавить и  перестроить  ее
    так, чтобы и его боги получали заслуженные почести. И Аями  добьется  этого!
    Он единственный, кто спасся...
         Единственный? Но ведь ему приказывали доставить Сазерленда живым!  Аями
    только сейчас вспомнил о беглеце. Что же он стоит, нужно убедиться в  гибели
    Снейка! А если тому тоже удалось уцелеть, то  Кито  его  и  один  спеленает!
    Теперь, когда он  убедился  в  благосклонности  небесных  сил,  невыполнимых
    задач для Кито не будет! Не может быть...
         Подстегиваемый  звуками  спешащих  на   место   происшествия   служащих
    подземки, он, быстро забыв о недавнем предательстве ног, направился  вперед,
    туда, где он слышал вопли, где были его люди.
         Оказалось, что отстал он не так уж сильно! Или это поезд  так  разметал
    останки? Аями было некогда рассматривать, что  это  он  увидел  -  ногу  или
    часть туловища! Трупы и куски тел Кито теперь интересовали  по  единственной
    причине - он должен узнать, жив Снейк или нет...
         Продолжив легкий бег или, может, быстрый шаг,  -  все  же  опасение  за
    мышцы оставалось, - Кито быстро  миновал  участок,  на  котором  то  и  дело
    попадались трудно различимые в тусклом свете останки тех, кому  не  повезло.
    Один раз он даже чуть не упал, споткнувшись в  темноте  обо  что-то  мягкое,
    наверное,  фрагмент  чьего-то  тела.   Кито   и   ранее   был   не   слишком
    чувствительным человеком, а  теперь  такие  мелочи  его  и  вовсе  перестали
    интересовать. Свою цель он  знал,  нужно  бежать  вперед,  все  остальное  -
    шелуха от семечек!
         Главное было убедиться в том, что Сазерленд не ушел, а так  как  узнать
    это по останкам несчастных не представлялось возможным, то и  тратить  время
    на осмотр
         не стоило! Если Снейк сумел спастись, то  Аями  его  догонит.  Лишь  бы
    мышцы не подвели!
         Кито с удивлением прислушивался к своему  телу.,0н  просто  не  узнавал
    его! Ноги совсем  перестали  беспокоить  имперца,  шаги  все  ускорялись,  и
    вскоре Аями перешел на мощный равномерный бег! Он настолько уверовал в  свои
    силы, что теперь небрежно отбросил в сторожу свой  лучемет.  Зачем  он  ему?
    Стрелять все равно нельзя, а без него бежать  легче.  Сазерленда,  если  тот
    жив, Кито легко и руками возьмет!
         Прошло совсем немного времени, и впереди  показалось  светлое  овальное
    пятно очередной станции. Пятно, по мере его приближения, росло, и  Кито  уже
    готов был признать, что Сазерленда он так и не увидел, как вдруг от  тени  у
    правой стены отделился силуэт  бегущего  впереди  человека!  Сазерленд?  Или
    кто-то из его людей? В любом случае  Аями  нужно  поспешить,  беглец  достиг
    выхода на перрон и соскочил вниз!
         Снейк! Это  он!  Кито  отчетливо  вспомнил  все  фазы  прошлого  прыжка
    роллерболиста и теперь готов был уверенно утверждать, что перед ним  капитан
    "скорпов". Только у него такая кошачья грация! Аями был заядлым  болельщиком
    "Скорпионов", а потому часто видел Стива  в  деле.  Он  много  раз  мысленно
    сходился с ним в схватке, и конечно же  побеждал!  При  этом,  как  казалось
    Кито, он разгадал корни успеха спортсмена. Именно сочетание  силы,  реакции,
    невероятной гибкости и пластики служило залогом успехов  Сазерленда!  И  еще
    прекрасное чувство ритма! Казалось, в парне работает метроном. Все  движения
    отточены, все в единой связке. Да еще  каскады  сложнейших  приемов!  И  при
    этом ни единого сбоя в ритме!
         Кито достал коммуникатор  и  на  бегу  нажал  кнопку  быстрого  набора.
    Запрограммирован он был на номер Пино. Водитель ответил  сразу.  Видимо,  он
    истомился в ожидании, так как его лицо возникло на экране коммуникатора  еще
    до того, как закончился первый сигнал вызова.
          - Пино! Ребята погибли! Я преследую Сазерленда,  но  лучемет  пришлось
    бросить. Мы уже  прибежали  на...  Не  знаю,  как  называется  эта  станция,
    разберись, она следующая по ходу нашего движения! Давай к  выходу,  встречай
    его там! Да и подмогу вызывай, а то он может в толпе затеряться!
         Аями, достигнув перрона, повторил маневр Сазерленда. Теперь можно  было
    не опасаться поездов, движение через станцию было остановлено.
         Пино поднял "кондор" и, набирая  высоту,  нажал  кнопку  вызова  Олафа.
    Выискивая место в череде экранопланов, он только  через  некоторое  время  с
    удивлением  посмотрел  на  экран  коммуникатора.  "Вызываемый   Вами   номер
    недоступен. Попробуйте повторить попытку позднее", - прочитал  он.  Кажется,
    такую надпись он видел один или два раза в жизни!  А  тут  в  такой  момент!
    Пино нажал повтор. Черт, тот же результат! Еще  пара  минут  -  и  покажется
    станция, а он все никак не может дозвониться! Пино не растерялся. Он  сделал
    то, что сделал бы любой на его месте. И то, что на этот раз не  было  учтено
    Крисом! Пино переключил коммуникатор в  режим  свободного  поиска  и  набрал
    личный номер Граббе! Сигнал, не найдя  абонента,  ушел  на  низкоорбитальный
    спутник, а с него непосредственно на  коммуникатор  начальника  СБ.  Теперь,
    когда канал образовался вне сегмента Империи, связь восстановилась!
         - Пино? - удивленно спросил Фил. - Ты откуда? Где вы пропадаете? У  нас
    проблемы со связью, но Олаф мне сказал, что вы должны привести Сазерленда!
         - Сейчас Кито гонит его к выходу из станции подземки в районе Колхо!  Я
    лечу ему навстречу, - доложил имперец. -  Аями  без  оружия,  не  знаю,  что
    произошло, но все остальные погибли! Нам нужна поддержка!
         - Мать твою! Говорил же Олафу! - Граббе злобно выругался, - Пино,  если
    упустите Снейка, голову снесу! Сейчас отправлю к вам  всех,  кто  у  меня  в
    резерве. Смотри, не упустите его! Если видишь, что сам не  справляешься,  то
    только держи его в поле зрения и не упусти до подхода поддержки!
          - Понял! - ответил Пино. - Мы его не упустим!
         Но собеседник уже отключился. А Пино между тем уже подлетел  к  станции
    подземки. Он и не знал, что в своем докладе ошибся, погибли не все.  Те  два
    имперца, что первыми выбыли из строя, были лишь в глубоком нокауте.  Как  бы
    ни было им плохо, товарищам было еще хуже. Но разве  Империи  было  дело  до
    двоих проигравших? Там любят победителей...
         А зря! Кос такими вещами не пренебрегал. Оскар, предупрежденный  Крисом
    о том, что Снейк носится по  станции,  влетев  в  подземку  и  увидев  толпу
    любопытных, понял, что здесь можно  разжиться  информацией!  Он  протиснулся
    сквозь толпу зевак,  образовавшуюся  вокруг  лежавших  без  сознания  людей.
    Увидев, что это имперцы, он тут же понял, что с  ними  случилось.  Не  теряя
    времени, Оскар  немедленно  приступил  к  реанимации.  Первые  общеизвестные
    мероприятия не помогли. Ни нажатие в точку между основанием носа  и  верхней
    губой, ни постукиванье по пяткам результата не дали. Пришлось  прибегнуть  к
    более изощренным методам. Результат сказался не сразу.  Потребовались  время
    и усилия, прежде чем один из поверженных имперцев смог заговорить.
         - Как тебя зовут? - спросил Оскар, глядя в молодое,  но  уже  в  шрамах
    лицо. - Ты помнишь, что с тобой произошло?
         Взгляд парня сфокусировался на Косе. Он  явно  плохо  понимал,  что  от
    него хотят и как он здесь очутился.
         - Как тебя зовут? - повторил Оскар вопрос.
         - Мако! - наконец ответил парень. Его взгляд  становился  все  более  и
    более осмысленным.
         - Мако, ты помнишь, кто ты? Что  здесь  было?  -  продолжал  Оскар.  Он
    спешил. Возможно, Стив нуждается в его помощи, а тут  эти.  -  Ты  бежал  за
    Снейком?
         - Да! - На лице имперца появилось удивление.
         Точно, я бежал за Снейком! А что со мной произошло?
         Оскар выругался про себя. Господи, толку-то от тебя!
         - Куда он делся? - спросил он на всякий случай. - Где он?
          - Где?  Куда?  -  Мако  приподнялся  на  локте  и  обвел  глазами  зал
    Проклятье, эти туннели так похожи, а эти зеваки закрыли весь обзор. Но  если
    этому надоедливому здоровяку не ответить, не отстанет же!
         - Туда! - Мако ткнул в угол зала.
         - Точно?
         - Не знаю...
         Оскар оставил свои попытки. Видимо, Стив так приложил этого  Мако,  что
    все мозги отбил! Кос поднялся и посмотрел вокруг.  Несмотря  на  богатырский
    рост Оскара, толпа мешала  толком  осмотреться.  Разорвав  круг,  он  увидел
    кучку людей возле одного из тоннелей Как раз возле того самого,  на  который
    указал имперец!
         Зеваки, сгрудившиеся у края платформы,  вытягивая  шею,  заглядывали  в
    темный зев. Вопли, охи и ахи чередовались с причитаниями тех,  кому  удалось
    увидеть первый  вагон  состава.  Поезд  остановился  почти  у  самого  конца
    тоннеля и перед  падкими  до  зрелищ  зеваками  предстала  страшная  картина
    финала трагедии.
         Оскар не стал заниматься рассматриванием останков, что-то  подсказывало
    ему,  что  если  он  хочет  найти  Сазерленда,   нужно   двигаться   дальше.
    Представившись  ближайшему  полицейскому  старшим  инспектором  Пирсом,  он,
    выхватив у него фонарь, направился к тоннелю  Перешагнув  через  ограждение,
    Кос перебрался на смотровую дорожку. Бег для него  не  представлял  проблем,
    он даже соскучился  по  этому  упражнению  -  последние  события  не  давали
    возможности  заняться  полноценной  тренировкой.  Так  что  Оскар  даже   не
    заметил, как добежал до того  места,  где  ему  начали  попадаться  останки.
    Здесь тоже  уже  толпились  люди,  но  это  были  служащие  метрополитена  и
    полиция.
         Оскар  снова  воспользовался  тем,  что  Пирс  работает  в   управлении
    недавно. Имя инспектора многим было знакомо, а вот в лицо  Дэвида  знали  не
    все. Кос в свете фонарей осмотрел каждый фрагмент. Картина была страшная.
         - Мы даже не можем определить, сколько здесь было людей, -  услышал  он
    за спиной. Кос оглянулся. Это  был  пожилой  полицейский  из  службы  охраны
    метрополитена, - Сколько здесь служу, а такого не видел!
         - Что-то  нашли?  -  спросил   Оскар,   продолжая   осматривать   место
    происшествия. - Я имею в виду предметы одежды, обувь, оружие...
         - Три ботинка на правую ногу, один на  левую,  -  доложил  охранник.  -
    Тот, что на левую, составляет пару для одного из правых. Также  найдено  три
    искореженных штурмовых лучемета. Ну и конечно же  части  тел...  Вот  только
    что им здесь нужно было?
         - Это я и выясняю! - бодро ответил Кос,  соответствуя  образу,  который
    себе избрал. Он кивнул в ту сторону тоннеля, откуда прибыл поезд.  -  А  там
    смотрели?
         - Нет еще. Пока и тут работы хватает!
         - А я схожу гляну, - сказал Оскар. - Может, и набреду на что!
         И он действительно набрел! Находку сделал Оскар тогда, когда уже  и  не
    думал, что может что-нибудь отыскать Он уже собирался пойти назад,  к  месту
    трагедии, когда до него дошло, что в последний  момент,  перед  тем  как  он
    повернулся, луч света выхватил вроде бы что-то такое, чего здесь  не  должно
    было быть!
         Резко развернувшись,  Кос  поискал  фонариком  этот  предмет.  Вот  он!
    Неужели...  Оскар  побежал  вперед.  На   пути,   слева   от   внушительного
    монорельса, лежал тяжелый лучемет! Подняв  его,  гигант  удивленно  повертел
    оружие в руках. Просто удивительно, как же его не заметили  те,  кто  прошел
    до него?
         Оскар осветил фонариком все пространство. Судя по всему,  служащие  шли
    не по смотровой дорожке, а  по  той  части  тоннеля,  что  находилась  между
    дорожкой и монорельсом. Поэтому  они  и  не  заметили  лучемет,  лежащий  по
    другую сторону высокой стойки направляющей монорельса. И  Оскар  не  заметил
    бы, но его рост позволял видеть и то,  что  находилось  за  довольно  высоко
    преградой. Но если оружие  здесь,  так  далеко  от  места  происшествия,  то
    получается, что погоня на этом не прекратилась...
         Фил, выслав бойцов на помощь Кито Аями, вдруг рассудил, что два  отряда
    по тридцать человек на одну станцию слишком много.  Возможно,  стоит  второй
    отряд разделить так, чтобы одна его часть направилась к  следующей  станции,
    а другая - к предыдущей! Чем черт не шутит?  Снейк,  он  же  такой  шустрый!
    Пробежав один прогон, пробежит и другой...
         - Джойс! - обратился он к помощнику. - Соедини меня с Эдди!
         Эдди был командир того отряда, который Граббе  решил  разделить.  Джойс
    быстро набрал номер. Недоуменно посмотрел на дисплей. Набрал заново.
         - Фил, у меня сообщение, что связи нет!
         - Как это нет! - удивился начальник СБ. -  Мне  же  только  что  звонил
    Пино! А как же я отправлял командиров?
         - Не знаю. Я позвоню сейчас связистам, узнаю! - решил Джойс.
         Он набрал номер и уже хотел выругаться, вспомнив,  что  нет  связи,  но
    тут увидел на дисплее лицо Тома, начальника связи.
         - Том, что со связью? - спросил Фил, опережая, своего  помощника.  -  Я
    не могу связаться...
         - Фил, проблема на нашем узле! - сообщил тот. - Внутренняя работает,  а
    выхода на городской узел нет...
         - Но у меня срочное дело к командиру одного из моих отрядов!  -  Граббе
    даже поднял согнутую в локте руку. Кажется, такой жест он видел  в  каком-то
    понравившемся ему фильме. - Нужна срочная связь!
         - Да нет проблем, переключи свой мобильный на внешнюю  работу,  и  все,
    ты не будешь зависеть от наших балбесов,  -  пояснил  Том.  -  Я  уже  устал
    ругаться  с   Фолли,   бородач   со   своими   программистами   все   что-то
    экспериментирует, а у нас проблемы!
         - Господи, как же я  сам  не  догадался!  Сейчас  по  пробую!  Спасибо,
    Том! - Фил отключил связь.
          - Джойс, слышал? А ты должен был сам до этого доду маться!
          - Сори, босс, исправимся! Я не связист,  я...  -  гибкий  боеи  принял
    позу стрелка. - Укажите цель, сэр!
         - Ладно, не дурачься! -  Граббе  поднялся  и  направился  к  выходу.  У
    дверей повернулся: - Давай, выходи на Эдди. На одну  станцию  бригады  Конти
    хватит. А Эдди пусть возьмет под контроль две других, ту, что  перед  Колхо,
    и ту, что после! А я пойду, нашему умнику перца под хвост насыплю!
         - Будет сделано, босс! - Джойс шутливо вытянулся и щелкнул каблуками.
    
    
                                      ГЛАВА 27
    
          - Боб, что со связью? - Фил Граббе влетел в кабинет Бросмана. -  Я  ни
    с кем не могу связаться! У меня операция под угрозой!
         - Что со связью? - Бульдозер переадресовал вопрос к сидящему в  глубине
    зала Фолли. - Пе, ты не в курсе?
         - Еще не знаю, но с уверенностью могу предположить, что это  опять  наш
    сетевой недоброжелатель, - ответил аналитик. -  До  появления  этих  жителей
    Сети таких проблем не возникало.
         - Так почему твои программисты  еще  не  выловили  его?  -  рассвирепел
    Бросман. Глаза его выкатились из  орбит,  рот  раскрылся,  чтобы  заорать  о
    бездельниках, сидящих в Империи и зря проедающих заработанный братвой  хлеб,
    но Фолли его опередил:
          - У сетян возможностей гораздо больше, чем у программистов.  Я  думаю,
    что своими силами нам их не одолеть. Пока, по крайней мере. Но,  думаю,  это
    и не нужно. Он наш враг, пока носитель на свободе! А вот если  будет  пойман
    Снейк, то...
         - Так я же об этом и говорю! - вмешался в  разговор  Граббе.  Ему  была
    непонятна тема спора, да и вообще ему дела не было  до  каких-то  сетян.  Он
    людей теряет, а тут программисты, компьютеры. - Мои люди Снейка обложили,  а
    у меня связи с ними нет!
         - Что?! Снейка? - подпрыгнул Бульдозер.
          - Да что же ты!... - Пе чуть не задохнулся от Возмущения. - Где он?
         - Не знаю! Говорю же - связи нет!
         - Пе, дай связь! - заорал Бульдозер. - Если из-за  твоих  м...  чудаков
    упустим Сазерленда...
         - Боб, я думаю, что если мои люди в чем-то и виноваты, то только  самую
    малость! - Фолли спокойно смотрел на Бросмана.  -  Если  Филу  нужна  связь,
    проблем нет, пусть научится  пользоваться  своим  коммуникатором.  Там  есть
    переключатель на спутник. А что касается Снейка, то он уже один  раз  был  в
    руках твоих людей, что ж ты с них не спрашиваешь?
         Фил, видя, что его замысел не удался, деловито  достал  коммуникатор  и
    начал нажимать кнопки. Сказать, что  он  был  удивлен  вольностями,  которые
    позволял  себе  карлик,  значило  ничего  не  сказать.  Ну  сейчас   Бросман
    оторвется на наглеце, ну и буря же поднимется! Впрочем, это проблемы  Фолли,
    а он должен быстрее дозвониться до своих...
         - Эдди? - закричал он, увидев лицо бригадира. - Эдди, ты сейчас где?
         Граббе в порыве энтузиазма не  заметил,  как  от  его  вопля  вздрогнул
    задумавшийся Бульдозер. А зря, в последнее время у Боба с  нервами  было  не
    очень.
         - Достал! Идиот! Чего орешь над ухом! Иди свои вопросы у себя решай!  -
    заорал Бросман. - И изучи инструкцию к аппарату!
         Осыпаемый бранью Граббе не видел, как за  его  спиной  лысый  коротышка
    делал знаки Бульдозеру: выгоняй, мол, выгоняй быстрее. Он уже  и  без  этого
    вылетел в коридор. Черт, не удалось уродцу напакостить! Хитрый  дьявол,  все
    кнопки знает!
         - Ну, что ты мне хотел сказать?  -  спросил  Боб,  когда  они  остались
    вдвоем. - Что ты хотел сказать, дергая своими конечностями? И как  расценить
    твое хамство? Фил все же отвечает за Службу Безопасности и не  стоит  с  ним
    ссориться по-пустому!
         - Ну, напомнить о том, кто упустил Снейка, это не  хамство,  пусть  эти
    идиоты, что  только  мышцами  играть  могут,  помнят,  как  Империю  и  тебя
    подвели!  -  Пе  скоренько  перевел  острие  своего  сарказма  на  силовиков
    организации. - А что касается наших дел, то надо запрячь Виктора, без  этого
    у нас ничего не получится. Слишком они там, - Фолли ткнул маленьким  пальцем
    в дисплей, - вольно себя чувствуют! Пора и делом заняться!
         - Конкретней! - набычился Бульдозер.  Впрочем,  он  это  делал  всегда,
    когда не очень понимал замысел подчиненного. - Что ты предлагаешь?
         - Давай  вызовем  Шанца,  сам  все   услышишь!   -   ответил   Пе.   Он
    удовлетворенно отметил, что Бросман все больше и больше  привыкает  к  тому,
    что Фолли начинает говорить с ним на равных. Ничего, Боб, готовься,  еще  ни
    к такому привыкать придется!
         - Ну так вызывай! - Бульдозер с нетерпением  посмотрел  на  дисплей.  -
    Код вызова у тебя!
         - Подожди, не все так просто! - Фолли раздраженно скривился. Вот  когда
    и этого тупицу зацепила проблема. - Как же его  вызовешь,  если  нет  связи?
    Пробовать будем внешнюю, но гарантии нет...
         Бородач  достал   свой   коммуникатор   и   начал   набирать   команды.
    Сосредоточенное ожидание сменилось  умиротворенным  спокойствием,  и  только
    блеск в глазах выдал удовлетворение.
         - Ну что? - нетерпеливо спросил Бросман. - Что там у тебя?
         - Сейчас, погоди...
         Пе нажал еще несколько кнопок.  Информационный  канал  переключился  на
    большой коммуникатор. И тут же появилось лицо Виктора. На этот  раз  он  был
    похож на самого себя.
         - О, Виктор, сегодня ты выглядишь просто блестяще! - польстил  сетянину
    Бульдозер. - Вот теперь видно, что ты уже полностью освоился в Сети! Рад  за
    тебя.
         - Спасибо, - сдержанно поблагодарил Шанц. - Ты прав,  мне  уже  не  так
    тяжело. Я бы даже сказал, что стал чувствовать себя здесь  более  комфортно,
    чем в вашем мире.
          Что-то такое было в этих словах, что  насторожило  Фолли.  Он  еще  не
    уловил, что именно, но сторожевая система Пе еще никогда его не подводила.
         - Я снова стал писать, -  продолжал  поэт.  -  Мои  стихи  опубликовали
    многие  виртуальные  издательства.  Вот  только  деньги,  которые  они   мне
    предлагают, пока тратить не на что...
         - Ничего, вернешься в тело, а  мы  для  тебя  его  бережем,  можешь  не
    беспокоиться, вот тогда и найдешь, на  что  потратить.  -  Бросман  старался
    держаться своим парнем. - Все девки твои будут!
         - Да я как-то и не спешу вернуться, - равнодушно ответил Виктор. -  Мне
    теперь и здесь неплохо!
         И  вновь  в  его  тоне  Фолли  уловил  тревожащую  его  как   аналитика
    информацию. Что-то с поэтом  было  не  так.  Он  явно  менялся.  В  перемене
    облика, в его интонациях и особенно в безразличии  к  делам  реального  мира
    карлик почувствовал растущую независимость  сетянина.  Неужели  он  там  так
    адаптировался, что больше не испытывает желания возвращаться?  Или  блефует?
    Не хочет давать повод для давления? А как же тело? Каким бы глупцом Шанц  ни
    был, но он же не может не понимать, что пока носитель у имперцев, то  и  сам
    поэт - существо абсолютно зависимое! Нет, здесь какая-то загадка!
         - Я смотрю, ты там совсем обжился! - сказал Пе. - А может, ты  научился
    управляться с информацией не хуже Саз... Криса Джордана?
         - Я? Не хуже Джордана? - брезгливо повторил Виктор. -  Да  я...  Вашему
    Крису даже не снилось того, что могу я! Он просто мусор в  Сети,  который  я
    просто не замечаю!
         "Ну началось, - подумал Фолли. - Была паранойя или клаустрофобия.  Нет,
    сетефобия, а теперь началась мания величия! Беда с этими поэтами!"
          - Виктор, а вот у  нас  сейчас  такая  проблема...  -  Аналитик  решил
    проверить, так ли уж всесилен поэт,  -  Джордан  заблокировал  нам  выход  в
    Сеть. Ты можешь снять проблему?
         Шанц  криво  улыбнулся.  Весь  его  вид  показывал,  что   предложенное
    испытание унизительно для него. Как можно льву предлагать поймать  маленькую
    мышь? Он застыл на несколько  секунд,  а  потом  с  нескрываемым  презрением
    осведомился: - Это все, что вы от меня хотели?
          - Нет,  конечно  нет!  -  важно  проговорил  Бульдозер.  -  Для  такой
    безделицы у нас и свои программисты есть.  Пе  хотел  узнать,  насколько  ты
    освоился в Сети. Но не это послужило причиной нашей встречи.
         - Тогда что же вы хотите?
         - Ну, в первую очередь я хотел посмотреть на тебя,  узнать,  все  ли  в
    порядке. Хотел сообщить, что твой носитель тоже ни в чем не нуждается.
         - Бульдозер,  давай  ближе  к  делу!  Я  не  намерен  выслушивать  твои
    повторяющиеся напоминания о моем теле! Потеряешь меня, кто  у  тебя  в  Сети
    останется?
         Вот оно! Фолли наконец понял, что его беспокоило в поведении  поэта.  У
    того пропал страх! Страх был именно тем, что лежало в  основе  всей  системы
    подчиненности имперцев, страх, который был  самым  понятным  и  убедительным
    рычагом управления людьми, исчез из глаз сетянина.
         - Виктор, да как тебе не  стыдно!  -  мгновенно  перестроился  Бросман.
    Фолли не  удивился  метаморфозе.  Аналитик  всегда  отдавал  должное  умению
    Бульдозера подстраиваться  под  ситуацию.  -  Мы  же  договорились,  что  мы
    партнеры, а между ними разве могут быть угрозы?  Я  упоминаю  о  твоем  теле
    единственно для того, чтобы ты знал, что мы выполняем свои обязательства,  и
    только! Если ты подумал, что речь идет о вульгарном шантаже...
         - Боб, я думаю, Виктор прекрасно понимает то, о чем ты ему говоришь!  -
    Фолли стал уводить разговор от опасной темы. - Он умный человек и  понимает,
    что всем нам, и Виктору в Сети, и нам в реале, наше сотрудничество  принесет
    неизмеримые выгоды. Мы поможем друг другу завоевать  свои  миры!  Представь,
    Виктор  становится  полновластным  королем,  да  что   королем,   Господином
    сетевого  пространства.  И  помогает  тебе  здесь  добиться  этого  же!  Это
    позволит нам здесь иметь  любую  информационную  поддержку,  а  в  ответ  мы
    сможем поставлять ему людей, его подданных!
         - А  аппарат?  Или  как  их  там...  -  Бульдозер  замялся,  подыскивая
    название прибора.
         - Врата! - брезгливо подсказал Шанц. - Этот аппарат  профессор  называл
    Врата!
         Но по торопливой манере, в какой это было  сказано,  Фолли  понял,  что
    его слова попали туда, куда и нужно было! Все, ты наш!
         - Вот! - воскликнул он. - Вот ты и сам пришел к  тому,  из-за  чего  мы
    тебя потревожили. - Пе стремился развить успех. - Давай поможем друг  другу!
    Тебе не кажется несправедливым, что носитель Джордана бегает в  реале?  Тебе
    они такое не обеспечили! Завлекли и  бросили!  А  себе  обеспечили  комфорт!
    Один там, в виртуальном мире, живет и пакостит всем! Другой здесь, в  реале,
    беспредел творит, людей убивает! И помогают друг другу от  ответа  уйти!  До
    того уже обнаглели, что самого Симоне убили!  Мало  того,  Сазерленд  еще  в
    президенты пробраться замыслил! Здесь, в реале, решили власть  захватить,  и
    там у вас,  в  Сети,  уже  всех  под  себя  подмяли!  Даже  Институт  Памяти
    уничтожили! Заморочили голову Марко, Храм Памяти под себя  взяли,  Врата  от
    всех увели! Для чего? Ответь, Виктор,  зачем  им  все  это?  Можешь  нам  не
    говорить, себе ответь! Ты поэт, тебе чужды низменные инстинкты, но  ведь  ты
    не слепой и должен понимать, к чему стремится наш общий враг!
         Виктор ошеломленно молчал. То, что он услышал от Фолли, в  новом  свете
    открывало то, что с  ним  произошло.  Так,  значит,  эти  Крисы-Стивы  хотят
    мирового господства? А его и других несчастных заманили в Сеть  как  будущих
    подданных Джордана? Как рабов? Так вот почему Крис так заботливо  настраивал
    всем программы! Сетяне должны были видеть мир их глазами,  воспринимать  все
    так, как хотят новые хозяева жизни! Ну уж нет! Не бывать этому! Уж если  кто
    и должен здесь править, то только он, Виктор Шанц!
         Тот, кто создает, кто творит! Тот  единственный,  кому  дарован  талант
    вдыхать Жизнь в свои творения!
         - Что от меня требуется? - спросил он. - Каков ваш план?
         - Начнем со связи...
         - Да работает ваша связь! - усмехнулся Шанц. - Я все сделал!
         - Нет, Виктор, я не об этой! - ответил Фолли, удивляясь  в  душе  тому,
    как быстро сетянам  удается  решать  такие  проблемы.  -  Нам  нужно  отсечь
    Джордана от связи!
    
    
         - Вилли, нам предстоит работа!  -  Виктор  предстал  перед  Гофманом  в
    полной красе. Замок, который  он  себе  создал  с  помощью  того  же  Вилли,
    разросся до дворца, залы с  колоннами  теперь  занимали  значительную  часть
    пространства чьего-то сервера,  съедая  при  этом  приличный  кусок  массива
    чужой памяти. Но это не тревожило  поэта  -  зачем  королю  думать  о  таких
    мелочах? Да-да, Гофман не ошибся! На этот раз Виктор  предстал  пред  ним  в
    красной королевской мантии, расшитой лилиями, и с короной на голове!
         - Виктор, что с тобой? - удивился Вилли. - Ты  не  переборщил  в  своих
    фантазиях?
         Шанц надменно посмотрел на него. Теперь, когда Виктор осознал всю  мощь
    своей фантазии, когда, используя способности Вилли,  разбудил  наконец  свой
    дар, он воспринимал критику весьма болезненно. Конечно,  Шанц  понимал,  что
    многим обязан приятелю. Только его способность  считывать  информацию  поэта
    помогла им обоим выйти из того унизительного положения, в  котором  оставили
    их Джордан и его прихвостень. Помнил, как все начиналось, и Гофман.....
         Вилли тогда сумел понять, даже нет, считать мысли  Шанца!  Более  того,
    только он и сумел разобраться в проблеме Виктора. А, найдя болезнь,  лечение
    предложить несложно. Наведя в мыслях Виктора порядок, он добился  того,  что
    поэт сумел, впервые сумел понять, как нужно  правильно  мыслить  категориями
    виртуального мира! И  того  словно  прорвало!  Создав  себе  зрение,  Виктор
    увидел, насколь прекрасен, насколь ярок новый мир! Мир, которого его  хотели
    лишить такие, как Джордан и его сообщники!
         Боль и ярость придали форму тому страшному  комку  негативной  энергии,
    что с диким ревом вырвался из его  страдающей  души!  Темное,  почти  черное
    пламя, охватившее Шанца, оторвалось от  него  и,  превращаясь  в  гигантское
    облако, завертелось перед сетянами.
         Вилли, скопировавший себе программы ввода-вывода  Виктора,  увидел  то,
    что повергло его в ужас.  Вращаясь  и  скручиваясь,  облако  сгущалось.  Оно
    стало все быстрее и быстрее превращаться  в  гигантский  кокон.  Повиснув  в
    пространстве  прямо  перед  сетянами,  кокон  пульсировал,  по  его  черному
    веретенообразному телу пробегали  молнии  разрядов  избыточной  энергии.  Но
    более всего Вилли пугали те  пульсирующие  толчки,  что  сотрясали  огромный
    кокон Казалось, что он Живой
          - Виктор, что это? - в ужасе прошептал Вилли, -  Ради  бога,  останови
    это!
         Гофман, дрожа всей программой, смотрел на  гигантское  новообразование,
    что вышло из больного сознания оскорбленного поэта,  и  гадал,  что  же  это
    такое, когда  вдруг  творение  Шанца  зашевелилось.  Стало  разворачиваться,
    раскручиваться, распуская прижатые к телу щупальца. Эти щупальца  все  росли
    и росли! Казалось, что конца им не  будет!  Испуганный  Гофман  попятился  и
    приблизился  к  самому  выходу  из  сервера,  а  монстр  все  еще  продолжал
    увеличиваться.  Десятикратно,  стократно  увеличиваясь  в  своих   размерах,
    раздуваясь и закрывая  собой  все  серверное  пространство,  медузо-подобное
    чудовище стало подниматься вверх! Колыхающееся  тело,  опершись  на  десятки
    щупалец, наконец  развернулось,  и  Вилли,  потерявший  способность  думать,
    вдруг почувствовал дикую волну злобы,  исходящую  от  нового  Живого!  Вилли
    понял, что сознание отказывается ему служить...
         А Виктор, не обращая внимания на Гофмана,  любовался  своим  творением.
    Теперь,  когда  монстр  уже  сформировался,  стало  ясно,   что   он   вышел
    удивительно похожим на спрута! Конечно, спрут у Шанса  получился  не  совсем
    таким, каким его можно было видеть в  реале,  но  ведь  он  и  не  собирался
    делать копию. Виктор вообще не думал что-то  делать!  Он  только  представил
    свой гнев, представил свою болъ! И одновременно с  облегчением  получил  это
    прекрасное создание! Но даже не это поражало!  Удивительным  было  другое  -
    теперь он мог Творить! Мог создавать Живых! Он - Создатель, равный  в  своем
    могуществе Богу!
         Гофман чувствовал, что происходит что-то запредельное. Он уже не  верил
    своим драйверам-глазам, не верил, что он жив, не верил, что  в  сознании.  А
    может, вообще все это сон? Настоящий цветной красочный сон? Да-да,  конечно,
    только так можно объяснить весь этот бред Шанца!
         А Виктор испускал волны  блаженства!  Вилли  отчетливо  ощущал  эйфорию
    поэта. Гофману показалось,  что  Виктор  находится  на  грани  оргазма,  вот
    только как это можно  испытать  в  бестелесной  программе?  Но  Виктора  это
    нимало не беспокоило.
         - Ты слышишь  меня?  -  закричал  он  монстру.  -  Ответь  мне,  своему
    Создателю!
         - Да, хозяин, я слышу тебя!
         - Ты готов выполнить мое приказание? - спросил Виктор.
         - Говори, что от меня нужно?
         - Тогда смотри! - Виктор  мгновенно  создал  копию  Криса  Джордана.  -
    Смотри внимательно, запоминай каждую черточку, каждый штрих!
         Вилли подивился точности, с какой  поэт  сформировал  изображение.  Вот
    только Гофман подумал, что лучше бы он код  скопировал,  а  не  изображение!
    Так точнее было бы и безошибочно! Но вслух Вилли говорить не  стал,  Джордан
    поступил несправедливо с ним и с Виктором, но не настолько же...
         - Ну что, готов? -  спросил  Шанц  свое  порождение,  -  Тогда  вперед,
    разорви его!
    
    
                                      ГЛАВА 28
    
         Теперь,  по  истечении  достаточно  большого  отрезка  времени  с  того
    момента, когда спрут вышел на охоту, Шанц все  реже  и  реже  советовался  и
    почти не считался со своим помощником.  Набрав  силу  и  черпая  энергию  из
    своей обиды, Виктор упивался  открывшимися  возможностями.  Первое,  что  он
    сделал, это поменял свою внешность. Придав себе вид героя древних  преданий,
    поэт стал строить свое жилище. Вначале это  был  красивый  дом  в  окружении
    реликтовых деревьев. Но после того, как Фолли высмеял новый  имидж  Виктора,
    тот вернулся к своему облику, который имел в реале. В  виртуальном  же  мире
    Шанц оседлал чей-то могучий сервер и, подчинив его себе, построил  там  себе
    резиденцию.
         На этот раз  это  был  средневековый  замок.  Черный  и  угрюмый,  весь
    увешанный древним оружием, он поражал Гофмана своей мрачностью.  Вилли  даже
    гадал, что послужило темой очередного бзика Шанца, и вскоре  догадался,  что
    поэт черпал сюжеты для своих фантазий, посещая  серверы  сетевых  музеев.  В
    зависимости оттого, на  какой  набредал,  такую  эпоху,  такой  стиль  он  и
    привносил в свои творения.
         Резвился Виктор от души!  Если  уж  строил  замок,  то  такой,  который
    поражал своими размерами и вычурной архитектурой. Вздумай  кто-то  повторить
    такое творение в реальном мире, вряд ли  бы  он  сумел  довести  стройку  до
    конца, несмотря на прогресс: законы физики никто еще не отменял!
         Вилли попытался объяснить Виктору, что все это -  пустое  занятие,  что
    им для жизни не  нужны  никакие  хоромы,  но  получил  такую  отповедь,  что
    желание образумить поэта  пропало.  Гофман  почувствовал,  как  высокомерное
    самодовольство при виде  своего  творения  мгновенно  переросло  во  вспышку
    гнева. Казалось, еще чуть-чуть, и жди чего-то подобного  тому  монстру,  что
    носится по Сети в поисках Джордана!
         Вилли не знал, какая участь постигла  Криса,  но  однажды  он  встретил
    чудовище.  Вместо  нескольких  щупалец  торчали  уродливые   обрубки,   что,
    впрочем, при том  количестве,  которое  осталось,  нисколько  не  влияло  на
    самочувствие и подвижность спрута. Вот  как  раз  об  этом  Гофман  и  хотел
    рассказать Виктору, застав того в новом  жилище.  Хотел,  но,  увидев  новый
    "шедевр", забыл обо всем...
         От мрачности не осталось и следа! Все было окрашено в светлые  тона,  и
    даже мрамор, созданный воображением Виктора, отливал светло-кремовым.  Вилли
    подумалось, что такой тон - хороший  признак,  может,  психика  поэта  стала
    выздоравливать?  Но  едва  Шанц  заговорил,  как  его  информационное   поле
    запестрело колючими иглами.
         - Красиво, -  приветливо  сказал  Вилли.  -  Но  ты  не  переборщил  со
    светлыми тонами?
         - Я никогда не перебарщиваю! - презрительно ответил Шанц. - Я тот,  кто
    может создавать Живых, я тот, кого все обязаны называть Творцом! И я  просто
    не  могу  перебарщивать!  А  те,  кто  этого  не  понимает,  достойны   быть
    превращенными в червя! Хочешь, я это с тобой сделаю?
         Вилли, прислушавшись к информационным волнам  Виктора,  увидел,  как  в
    сознании его всплывает противный толстый белый червь с безглазой  мордой,  с
    шевелящимися надо ртом усиками. "Черт побери, еще и  вправду  превратит!"  -
    со страхом подумал Гофман.
         - Нет-нет,  Виктор,  не  надо,  я  понял,  что  ты  прав!  -  торопливо
    залепетал Вилли. - Пойми, простым людям, как я, тяжело уследить за твоим...
         - Величием? - горделиво подсказал поэт, - Не бойся, я  помню  тех,  кто
    мне помог, так что если и превратил бы, то ненадолго!
         "Твою мать! Утешил!" - пронеслось в  голове  у  Вилли,  но  он  тут  же
    пресек эти мысли. А  вдруг  их  услышит  или  почувствует  этот  психованный
    гений? Господи, еще этого ему не хватало  -  в  сказке  какой-то  оказаться!
    Бред, да что же это с ним  происходит!  Куда  он  попал?  Чудовища,  дворцы,
    король-колдун. Нет, это просто сумасшествие!  Возможно,  у  кого-то  из  них
    началось психическое заболевание! Или у Виктора, или у  Вилли!  А  может,  у
    обоих?  Может  быть,  сказывается  отсутствие  тела?  Вдруг   это   какой-то
    гормональный голод? У программы гормональный голод? Бред,  да  и  только!  А
    может, не гормонов, может, еще чего-то не хватает? О гормонах  он  вспомнил,
    потому как больше ни о чем другом не  знал.  Ведь  как-то  эту  галлюцинацию
    нужно же объяснить!
         - Вилли, ты как, со мной или нет? - услышал  он  Виктора.  Вот  тебе  и
    ответ, сон это или нет! Примите поздравления, кошмар продолжается!
         - Конечно, Виктор, как ты мог сомневаться? - быстро ответил он.
         - Тогда найди спрута. Верни его ко мне Он  получит  другое  задание.  -
    Шанц жестом, полным величия, протянул код, внешне  напоминающий  свисток.  -
    Вот тебе его вызывное устройство. И давай поскорее, времени мало...
    
         "Кондор"  имперцев  Стив  увидел,  как  только  выбежал  из   подземки.
    Стараясь не привлекать к себе внимания, сдерживая шаг,  Сазерленд  влился  в
    бесконечный людской поток. Он загадал, что если удастся  дойти  незамеченным
    до входа в супермаркет, находящийся метрах в ста от подземки, то  потом  его
    уже никто не отыщет. Там можно легко и одежду  сменить,  и  выбраться  через
    другой выход. Стив не  подозревал,  что  направляется  прямиком  в  ловушку.
    Пользоваться единой платежной системой, заходить в  магазины,  имеющие  свою
    службу видеоконтроля; человеку, хотя  бы  отдаленно  напоминающему  капитана
    "скорпов",  было  противопоказано!  Везде   автоматика   фейсконтроля   была
    запрограммирована  так,  что  при  появлении  подозреваемого   в   помещение
    ближайшего полицейского участка поступал сигнал оповещения. Но Сазерленд  об
    этом даже не подумал. Он просто забыл о таких системах!
         Воодушевленный  своим  чудесным  избавлением  от  погони,  он   увлекся
    построением планов спасения Сандры. Странное дело, стоило  только  мисс  Чен
    попасть в беду, и Стив сразу же стал скучать по ней! Роллерболист с  резкой,
    до боли  в  сердце,  тоской  начал  вспоминать  различные  забавные  мелочи,
    связанные с журналисткой. Ее слова, ее  шалости,  даже  ошибки  и  глупости,
    которые допускала Сандра, теперь казались милыми и трогательными!
         Углубившись в приятные воспоминания, Сазерленд забыл  о  том,  в  каком
    положении находится, ничего не  видел  вокруг  себя.  Ему  бы  встряхнуться,
    осмотреться вокруг. Тогда бы он заметил, что  из  подземки  вылетел  пышущий
    энергией и желанием исправить ошибку своих бойцов Кито Аями.  Глаза  имперца
    сразу нашли спину Снейка, и бригадир последовал за  ним.  Бежать,  чтобы  не
    привлекать внимания, он тоже не стал. Пластично скользя мимо прохожих, он  и
    так с каждым шагом сокращал расстояние. Кито шел вперед, гибко, мягко, но  с
    такой силой, что прохожие сами расступались перед ним.
         Стива могло спасти только чудо! Но, по-видимому, у  его  удачи  сегодня
    еще не кончились запасы. На этот раз она пришла в лице  Дейла.  Того  самого
    Дейла Престона, которого он и Том  планировали  поставить  во  главе  Службы
    Безопасности Храма. Сазерленду показалось, что с тех пор  прошло  так  много
    времени. Много? Да всего-то несколько дней!
         - Снейк? - Престон озабоченно  посмотрел  на  того,  кого  он  когда-то
    ненавидел, - Как ты здесь оказался? Тебя же ищут все...
         - Дейл! Как хорошо, что я тебя встретил!  -  обрадовался  Сазерленд.  -
    Дейл, честное слово, я не делал того, что мне приписывают!
         - Стив, можешь мне ничего не  говорить!  -  Престон  в  приливе  чувств
    замотал головой. - Все ребята на твоей стороне! А  теперь,  после  того  что
    произошло в раздевалке, вообще все команды на  ушах  стоят!  Хотят  идти  на
    разборки!  Завтра  похороны  Марко,  а  послезавтра  будет  сходка.  Вот  на
    похоронах наши хотят встретиться с...  Снейк,  берегись!  -  Дейл,  стоявший
    лицом к летящему к ним имперцу, обратил внимание на хищный  блеск  в  глазах
    Аями и верно оценил его намерения. Оттолкнув Сазерленда, он  подставил  блок
    под удар пробившего в пустоту имперца и ударил его ногой в живот. Но  хорошо
    тренированный  Аями  легко  принял  удар,  пружинисто  гася   разрушительную
    энергию. И тут же последовал его молниеносный ответ ногой  в  голову.  Дейл,
    отлетая, успел увидеть  мелькнувшую  тень.  Превозмогая  боль,  он  вскочил,
    готовясь отразить очередной удар, но противника уже не было - тень,  которую
    он увидел,  принадлежала  Снейку.  Сазерленд  не  хотел  убивать,  но  после
    нанесенного другу удара  не  стал  сдерживать  свою  ярость.  Его  кисть,  в
    которую он вложил весь свой гнев, пробила, словно  копье,  гортань  имперца.
    Очный бой,  о  котором  Кито  мечтал  долгое  время,  закончился,  не  успев
    начаться.
         Сазерленд, не глядя на поверженного противника, бросился к Престону.
         - Дейл, как ты?
         - Нормально! Вот только башка гудит! - Престон потряс головой. -  А  ты
    не стой, беги давай! А то сейчас  набегут!  Только  в  магазины  не  заходи,
    везде камеры! Ищут тебя!
         - Спасибо, Дейл, я обязательно найду тебя! - Стив  стал  протискиваться
    сквозь начавшую скапливаться толпу.
    
    
         Оскар выбрался наружу и  сразу  заметил  толпу  вокруг  места  недавней
    схватки. Кос хотел приблизиться и посмотреть, но,  увидев  там  полицейских,
    решил не подходить. Пользоваться именем Пирса, стоя с  тяжелым  лучеметом  в
    руках, было глупо, а бросать  его  не  хотелось.  Предпочтя  понаблюдать  за
    происходящим издали, он, спрятав  лучемет  за  спину,  привалился  к  стене.
    Повел взглядом вокруг себя. Кажется, ничего подозрительного.
         Кос посмотрел на стоящие возле входа в  подземку  экранопланы.  Заметив
    зависший над землей "кондор", сразу насторожился. Ему очень  не  понравилось
    поведение пилота.  Тот  внимательно  смотрел  на  толпу  и,  шевеля  губами,
    напряженно о  чем-то  докладывал.  Ясно  было,  что  он  оказался  здесь  не
    случайно. Да и вообще, могло ли здесь что-то происходить случайно?
         Раздумывать было некогда. Оскар быстрым,  энергичным  шагом  подошел  к
    стоящему рядом "гледису". Всем своим видом Кос показывал,  что  именно  этот
    экраноплан является его конечной целью. А как только вышел  из  поля  зрения
    пилота "кондора", Оскар совершил мгновенный маневр,  в  результате  которого
    оказался рядом с разговорчивым водителем.  Повернувшийся  на  движение  Пино
    увидел направленный на него лучемет.
         - Только дернись! - тихо, но убедительно сказал Оскар. Прикрывая  собой
    оружие, он стоял, прислонившись боком к машине. Так, чтобы другим  казалось,
    будто беседуют два приятеля. - Медленно положи руки перед собой.
         Пино подчинился.
         - Молодец! Я вижу, что ты хочешь  остаться  в  живых,  -  констатировал
    Кос, - Я гарантирую, что если ты и дальше  будешь  себя  вести  так  же,  то
    скоро от меня избавишься. Понял?
         Водитель кивнул.
         - Отлично. - Оскар быстро глянул по сторонам. - Теперь нажми  кнопку  и
    убери дверь! Медленно!
         Пино плавно опустил руку и нажал кнопку.  Дверь  плавно  разделилась  и
    уехала под днище.
         - Прекрасно! - Оскар хотел уже забраться в  кабину,  как  вдруг  увидел
    несущийся по улице транспортер. Громадина  летела  низко,  видно  было,  что
    командос, заполнившие машину, готовы к высадке. В такой  обстановке  он  уже
    не мог отвлекаться на водителя.
         - Ну-ка пригнись! - быстро сказал Кос.
         Пино двинулся вперед, а рука Оскара к нему.  Еще  через  секунду  пилот
    выпал из "кондора". Кос, как и обещал, не стал  наносить  ему  травму.  Пино
    должен был минут через пять прийти в себя. Но об этом Кос уже не думал.
         Подпустив  транспортник  поближе,   он   открыл   дверь   "кондора"   с
    противоположной стороны. Теперь, когда Оскар видел лица командос, он уже  не
    сомневался в их  принадлежности.  Передвинув  переключатель  на  непрерывную
    стрельбу, Кос поднял грозное оружие.
         Серия вспышек разорвала пространство.  Оскар,  верный  своей  привычке,
    опустошил весь магазин. Результат был ошеломляющий! Первый же  заряд  вырвал
    большую часть кабины и убил водителя. Остальные лучи достались прыгающим  на
    землю имперцам.  Не  став  подсчитывать  убитых,  Оскар  бросил  теперь  уже
    бесполезный лучемет и рванул машину прямо на толпу,  окружившую  неподвижное
    тело.
         Стоявшие там люди, увидев стрельбу из "кондора", а затем  несущийся  на
    них экраноплан, бросились врассыпную. Пролетев над растерянным  Дейлом,  еще
    не решившим, бежать или ждать  полицию,  и  неподвижным  телом  Аями.  Оскар
    убедился, что Стива здесь нет. Развернув "кондор", он завис на  антиграве  и
    прокричал в открытое окно:
          - Дейл, где Снейк?
         Престон удивленно завертел головой, казалось, он не узнал Коса.
         - Да это я, Оскар! - закричал гигант. - Стива не видел?
         Дейл сделал неопределенный жест. Казалось, он  не  хочет  говорить,  но
    рука сама дернулась в сторону улицы, куда ушел Сазерленд.
         Кос не стал продолжать расспросы. Пора было избавляться от машины.  Все
    видели, что стрельба велась из экраноплана, так что долго оставаться  в  нем
    нельзя. Сейчас полицейские введут номер "кондора"  в  свой  коммуникатор,  и
    пеленгаторы точно выдадут все его передвижения.
         Оскар пролетел еще метров пятьсот и стал снижаться. Он нашел место  для
    парковки и... В толпе  поднялась  сутолока,  из  нее  выскочил  Сазерленд  и
    побежал прочь от Оскара!
         - Стив! - закричал Кос. - Стив, стой, это же я!
         Сазерленд пробежал еще метров пять, только тогда  до  него  дошло,  что
    кричит Оскар. Остановившись, Стив обернулся и, узнав в улыбающемся  водителе
    Коса, тоже заулыбался
         Оскар, махнув рукой, подожди, мол, нажал на кнопку маршрутных  заданий.
    Перебрав несколько маршрутов, которыми пользовался Пино, он, выбрав один  из
    самых малонаезженных, ввел его в автопилот. Теперь пусть перехватывают!
         Кос спрыгнул  с  подножки  начавшего  подъем  "кондора"  и  оказался  в
    объятиях Стива. Теперь Сазерленд ничего не боялся!
    
         - Стив, боже, как можно быть  таким  идиотом!  -  Крис  места  себе  не
    находил, пока Оскар не привез Сазерленда к себе. - О  чем  ты  думал,  когда
    полетел к Сандре?
         - Крис, но они же  увезли  ее!  -  защищался  Сазерленд.  Он  прекрасно
    понимал, что не прав, но не стоять же и молчать! - Она  надеялась  на  меня,
    ждала помощи...
         - Правильно делала! -  подтвердил  Джордан.  -  Все  правильно,  мы  ее
    втянули в это дело, нам ее и  спасать.  Спасать,  а  не  бездумно  рисковать
    собой! Убили бы тебя, сколько бы Сандра прожила?
         - Да ладно, Крис, все же нормально! - Сазерленд не знал, как  закончить
    неприятную тему. Я здесь, с вами! Оскар тоже...
         - Стив,  везение  не  бесконечно!  Научись  наконец  отвечать  за  свои
    поступки! Ты рисковал не  только  собой,  не  только  возможностью  спасения
    Сандры, но и нашим  с  Джеймсом  будущим.  Твое  безрассудство  заставило  и
    Оскара рисковать своей головой!
         - Ну ладно, чего ты хочешь? - Роллерболист, потеряв  надежду  закончить
    неприятный разговор, стал заводиться.  -  Чтобы  я  стал  в  угол?  Попросил
    прощения? Ну ладно, я сожалею, что так поступил! Доволен?
         - Стив, брат, да не  извинения  мне  нужны!  -  Джордан  не  знал,  как
    донести до Сазерленда свою мысль.
         Нам противостоит сильный, пожалуй, самый сильный враг  из  всех,  каких
    только можно было вообразить. Нам нужно максимально мобилизовать все  усилия
    Нужна полная координация. А как, черт возьми, мы можем  что-то  планировать,
    что-то делать, если в любой момент  твоя  очередная  детская  выходка  может
    поставить  все  под  срыв?  Почему  я  должен  думать  о  деле  и  при  этом
    отвлекаться, чтобы контролировать тебя?
         - Все, Крис, сдаюсь! - Стив поднял вверх руки. - Теперь  буду  выходить
    только с разрешения Оскара! Согласен?
         - Да иди ты! - Джордан разочарованно скривился. - Вот  скажи,  чего  ты
    добился? Погибли имперцы? Так они не враги, они просто делали  свою  работу.
    А теперь их друзья стали нам врагами!
         - Крис прав, Стив, ты еще больше осложнил наше  положение,  -  вмешался
    псевдо-Джеймс, - Поверь моему чутью,  ситуация  очень  плохая.  Мне  она  не
    нравится
          - Мне тоже,  -  добавил  Оскар.  -  Что-то  слишком  много  ошибок  мы
    сделали...
         - А кому она нравится? - удивился Сазерленд,  -  Сандра  у  них,  мы  в
    подполье и без оружия! У вас там монстры  завелись,  а  вы  даже  не  можете
    вернуться в реальный мир. Мы же с Оскаром не можем попасть в  Чипленд  из-за
    нынешнего своего положения, а без нас кто Врата  включит?  -  Стив,  загибая
    пальцы, перечислил вставшие перед ними проблемы. - Я ничего не упустил?
         - Про Рошаля не забудь! Нашего, что в коме лежит!  Это  тоже  проблема!
    Его же не бросишь здесь одного! - напомнил экс-Паук.  -  А  он  как  впал  в
    кокон, так в нем и сидит! Лежит...
         - Может, хорошее что вспомним? - предложил Крис. - Кроме того,  что  мы
    все еще живы, кто-нибудь может еще что-то сказать?
         - У  нас  есть   возможность   блокировать   их   связь,   -   напомнил
    псевдо-Джеймс.
         - Это ненадолго, - остудил его Крис. - Я думаю, что долго они не  будут
    с этим мириться и скоро что-нибудь  придумают.  Там  программисты  неглупые.
    Просто не научились еще на проблему под правильным углом смотреть. Им бы...
         - Крис, кончай! - перебил его Сазерленд.  -  Не  о  них  голова  болеть
    должна! Сандра  в  заложниках  у  них,  а  мы  тут...  Может,  как  тогда  с
    профессором, гипноз включить?
         - Да, не думаю, что это удачная мысль. Второй раз так не  получится!  -
    сказал Кос. - Имперцы к такому варианту уже готовы!
         - Тогда что же, остается рассчитывать только, что завтра  на  похоронах
    Дейл прорвется к Смотрящим? - спросил Оскар. - Сидеть сложа руки и ждать?
         - Какие похороны... - опешил Джордан. - Ах да, я за всеми  событиями...
    Подожди, а что ты говоришь про Дейла?
         - Крис, я со всеми этими заморочками совсем забыл.  -  Стив  озабоченно
    нахмурился. - Дейл,  когда  мы  с  ним  разговаривали,  сказал,  что  завтра
    хоронят Симоне, а послезавтра сходняк. Приехали все Смотрящие Конфедерации.
         - Так что же ты молчал? - Джордан сразу стал просчитывать варианты.
         - Подожди, это еще не все, - продолжал Сазерленд. -  Дейл  сказал,  что
    они хотят завтра прорваться к кому-нибудь из Смотрящих и потребовать,  чтобы
    был разбор дела. Они хотят дать мне поддержку!
         - Господи, Стив, это же... - Крис почувствовал, что  у  него  созревает
    план. - Это же прекрасный  ход!  Мы  должны  помочь  Престону  прорваться  к
    законникам. Стоп! А почему это мы сами к ним не идем? Стив, кого из  них  ты
    знаешь?
         - Никого! - Сазерленд с сожалением развел руками.
         - Ну, может, Симоне о ком-то из них хорошо отозвался? Может,  дружил  с
    кем-то? - не отступал Джордан.
         - Да, это было! - кивнул Сазерленд.  -  Марко  несколько  раз  при  мне
    разговаривал с Ансаром. Я думаю, они дружили. Еще он хорошо говорил о Тюле.
         - Их коммуникаторы знаешь?
          - Нет, Крис, не знаю...
         - Не беда, сейчас постараемся все узнать. - Джордан исчез.
    
    
         - Боб, смотри, вот он! - Фолли показал на дисплей.
         - Прекрасно! - довольно усмехнулся Бросман. Теперь  он  не  жалел,  что
    принял предложение аналитика и перенес свой штаб к программистам. - Но  пока
    еще не ясно, клюнет ли он на приманку.
         - Куда он денется? - По правде говоря,  Пе  блефовал.  Он  не  был  еще
    уверен, что слух о завтрашних  похоронах  достиг  ушей  Сазерленда.  Слишком
    мало времени прошло с неудавшейся погони до  нынешнего  появления  Джордана.
    Фолли рассчитывал, что сетянин появится только к утру.
         - Смотри, как уверенно он идет! - удивленно комментировал Бульдозер.  -
    Пе, а номера гостей точно заблокировали?
         Фолли вопросительно посмотрел на Закаркина.
         - Заблокировали, - доложил старший программист.  -  Теперь  они  только
    между собой и могут говорить. Даже на спутник  не  выйдут!  Нет,  вызвать-то
    они могут любого, но им никто не  ответит.  И  сами  могут  ответить  только
    межгороду. А с короткого номера даже не пытайся...
         - Это хорошо! - Бросман,  благодушно  улыбаясь,  посмотрел  на  дисплей
    Отметка,  символизировавшая  гостя,  переместилась  еще   ближе   к   центру
    экрана. - Пе, а может, он все-таки не за номерами Смотрящих идет?
          - Ставлю сотню! - сказал аналитик. - Ответишь двумя?
         - Тысячами? - Бросман выкатил свои и так выпуклые глаза.  Посмотрел  на
    дисплей, на Фолли, потом снова на дисплей.
         "Черт, он что, про сотню тысяч говорит?! -  ужаснулся  Пе.  -  Вот  это
    влип! Я же  только  подхлестнуть  ситуацию  хотел,  вот  и  рискнул  сотней.
    Сотней, просто сотней, а не сотней тысяч!  Вот  придурок-то!  Что  ж  теперь
    делать? Заднюю включать - авторитет под откос. Соглашаться,  так  ведь  риск
    слишком велик."
          - Ладно, идет! - не дал ему додумать Бросман. -  Ставлю  двести  тысяч
    против твоих ста! Если твой план удастся, не жалко!
         - Да я не на план ставлю! - попытайся выкрутиться Пе.  -  Я  только  на
    то, что Джордан пришел за номерами.
         - Конечно, конечно,  -  закивал  Бульдозер.  -  Я  понял.  Все  как  ты
    говоришь! Я просто уже для себя загадал, что если ты выиграешь,  то  и  весь
    план удастся.
         "Черт бы тебя побрал! - выругался Пе про себя.  -  На  черта  мне  твои
    загадки!   Теперь   остается   только    на    сообразительность    Джордана
    рассчитывать".
         Крис тем временем преодолел  центральный  сервер  и  рванул  к  серверу
    программистов.   Отметка   перемещалась   стремительно,   и   Фолли    начал
    успокаиваться. А вместе с уверенностью,  что  его  сто  тысяч  останутся  на
    месте, появилась и обжигающая надежда на то, что  к  ней  прибавятся  и  две
    сотни Бросмана...
         - Эй, куда это он? - закричал Бульдозер, увидев, что  отметка,  которую
    ему  назвали   Крисом   Джорданом,   пролетела   мимо   папки   с   номерами
    коммуникаторов и двинулась дальше. - Почему он не зашел?!
         "Почему, почему! Не нужны ему номера! Не  знает  еще  о  сходке.  Слили
    информацию поздновато", - подумал Пе. Он оплакивал свои  сто  тысяч.  Чертов
    везучий мешок, угораздило же тебя ставку  в  тысячу  раз  увеличить.  В  две
    тысячи! Сволочь жирная, всегда всех обдерет!
         А Крис тем  временем  продолжал  свой  маршрут.  Он  возник  на  экране
    дисплея так быстро, что Бросман и Фолли  отшатнулись.  Вот  бы  здорово  они
    влипли, если бы  Эндрю  заранее  не  позаботился  отвернуть  видеокамеру  их
    коммуникатора. Завидная предусмотрительность!
         - Макс, привет!  -  раздался  веселый  голос.  На  Брос  мана  смотрело
    ненавистное лицо Стива Сазерленда. Какой,  к  матери,  Джордан!  Да  это  же
    Снейк! Угу, наглая рожа, погоди, допляшешься!
          - Приветствую и  тебя,  Эндрю!  Я  смотрю,  вас  сегодня  маловато,  -
    продолжал сетянин. - Где свою молодежь потеряли?
         Грай сидел словно кролик перед удавом.  Эндрю  испуганно  посмотрел  на
    Бросмана. Тот многозначительно посмотрел на Фолли. "Это еще что за  контакты
    с врагом?" - говорил его взгляд. Эндрю тоже  перевел  взгляд  на  аналитика.
    Тот замахал руками Закаркину, мол, говори, говори!
         - Здравствуй! - сказал Закаркин. - Опять пришел пакостить?
         Он хотел показать Бульдозеру, что ни о какой  дружбе  с  врагом  нет  и
    речи.
         - Нет, зачем же? - В голосе сетянина слышались нотки  удивления.  -  Вы
    же сегодня  мне  преград  не  чините,  зачем  же  я  вам  буду  неприятности
    доставлять? Вы же не такой, как этот мерзавец Бульдозер!
         При этих словах Боб дернулся как ужаленный. Фолли  подумалось,  что  не
    так уж и жалко уплатить сотню тысяч за такое удовольствие. А житель Сети  не
    унимался.
          - Сподличал ваш Бросман. Гадом оказался, своего Смотрящего убил!
         При  этих  словах  Бросман  насупился  и  стал  похож  на  растроенного
    носорога.
         - Сука!  -  свистящим  шепотом  произнес  он.  -  Ну,  тварь,  подожди!
    Доберусь я до тебя!
         - Эндрю, как же вы, люди чести, можете  служить  этому  упырю?  -  гнул
    свое сетянин. - Покажите, что вы мужчины, помогите нам! Или слабо?
         Закаркин сидел ни жив ни мертв.  Он  боялся  даже  голову  повернуть  в
    сторону сидящих рядом Бросмана и Фолли. А Пе просто трясло от  невозможности
    подсказать программисту, чтобы поддерживал разговор. Нужно же  узнать,  чего
    противник хочет от имперцев.
         Крис перевел взгляд на Макса. Тот сидел, опустив голову, и не  поднимал
    глаз от пола. Джордан оценил это по-своему.
         - Стыдно? А я вам даю шанс хотя бы раз поступить так, чтобы  не  стыдно
    было людям в глаза смотреть. Ну что, Эндрю, решил? Для вас  же  стараюсь!  А
    то ведь я могу и сам все найти! Уж вы-то это знаете!
          - Соглашайся! - прошептал Фолли.  -  Соглашайся,  мудак,  или  я  тебя
    пристрелю!
         Но, видимо, шептал он так тихо, что только Бросман его и услышал. И  то
    не все.
         - Всех расстреляю!  -  прошипел  он.  Эндрю  вздрогнул.  Уж  это-то  он
    расслышал. Испуг вывел программиста из оцепенения, он  затравленно  взглянул
    на Бульдозера.
         - Соглашайся, идиот! - зашептал Фолли. - Узнай, что он хочет!
         Крис, видя, как Закаркин водит  глазами  по  сторонам,  решил,  что  он
    боится, как бы их кто не подслушал.
         - Да что вы такие запуганные? - заговорил он снова. -  Ты  же  отличный
    специалист - грамотный, умный! Распрями плечи,  смотри  смело!  Скажи  себе,
    что ты не  будешь  служить  этому  уроду  толстогубому,  который  на  такого
    человека, как Марко Симоне, руку поднял.
         Эндрю казалось, что он  слышит,  как  лопается  терпение  Бросмана.  Он
    открыл рот:
          - Говори яснее, что тебе от нас нужно?
         - Вот это другой разговор!  -  обрадовался  Крис.  -  Я  же  знал,  что
    программисты настоящие ребята!
         - Давай быстрее! - Закаркин взглянул на Пе  и,  увидев  поднятый  вверх
    большой палец, понял, что поймал верную ноту.
         - Да нужна-то мелочь. Я, как уже сказал, и сам мог взять, но...  Ладно,
    чего воду лить. Эндрю, мне нужны номера  коммуникаторов  Смотрящих,  которые
    приехали на похороны...
         Если  бы  Закаркин  посмотрел  сейчас  на  своих  шефов,  он  бы  очень
    удивился. Фолли торжествующе  вскинул  руки:  его  деньги  спасены!  Бросман
    растерянно, не зная, бычиться ли по-прежнему из-за того, что несет  сетянин,
    или радоваться, что план заработал, сидел молча,  выпучив  глаза.  Но  Эндрю
    рассудил по-своему.
          - Вот в папке с номерами и возьми - сказал он, -  Я  думал,  тебе  что
    посерьезнее нужно!
          - Мудак! - зашипел Фолли. Он протиснулся за коммуникатор  Закаркина  и
    стал махать рукой, пробуя изобразить разрешительный жест.
         - Эндрю, а это что за член с бородой? - услышал он  голос  сетянина.  В
    запарке Фолли позабыл, что  попал  в  угол  зрения  развернутой  камеры.  Он
    застыл на месте, позабыв даже обидеться на слова Джордана о  его  внешности.
    Бульдозер в расстройстве рухнул на колени.  Все  пропало!  Сейчас  Сазерленд
    узнает его аналитика!
         - Это наш...
         - Мистер Закаркин, вот возьмите, наш босс прислал  список  приглашенных
    на  закрытый  поминальный  банкет,  -  нашелся   Пе.   -   Там   же   номера
    коммуникаторов  Он  сказал,  что   сам   всем   позвонит,   но   вы   должны
    продублировать  приглашения  рассылкой.  Сделайте,  пожалуйста!  Я  на   вас
    рассчитываю. Ну ладно, это все, что я хотел, до свидания!
         Фолли быстро вышел из-под прицела видеокамеры  Встретившись  глазами  с
    Бросманом, он пожал плечами "Ну, чего там, выкрутился же!"
          - Козззел! - просвистел Бульдозер. - Ты же чуть все не угробил!
         - Эндрю, видишь, сама судьба делает тебе подарок! - услышали все  голос
    сетевого гостя. - Закинь список в массив и всего-то делов!
         Закаркин  ввел  массив,  переданный  ему  бородачом   Как   метко   его
    припечатал Живой! Эту мысль программист  тут  же  постарался  отогнать:  про
    злобного уродца говорили, что  он  умеет  даже  мысли  читать.  Встретившись
    глазами с сетянином, Эндрю кивнул. Все, заслал!
         - Спасибо, братуха, тебе зачтется!  -  Крис  решил,  что  в  общении  с
    имперцами сленг Сазерленда  будет  самым  подходящим  средством  общения.  -
    Пока, ребята, еще увидимся!
         - Фолли, чучело ты бородатое, ты выиграл две сотни, но за  твои  фокусы
    я тебя штрафую на три! - загремел Бульдозер, как  только  изображение  Криса
    исчезло. - Я из-за тебя... Ну ладно, сотню тысяч, что ты остался  должен,  я
    тебе прощаю, но смотри, теперь ты мой должник!
    
    
                                      ГЛАВА 29
    
         Крис, отсутствовавший дольше, чем обещал, вернулся со  списком  номеров
    и с видом победителя.
         - Лови! - сказал он Сазерленду и вывел список на дисплей.  -  Я  думаю,
    что речь ты заготовил?
         - Крис, но обычно  с  такими  людьми  говоришь  ты  сам!  -  растерялся
    Сазерленд. - Я думал... Я даже и не готовился...
         - Ладно, не бойся, я сегодня добрый! - Джордан с самого  начала  решил,
    что говорить будет он сам, но захотелось немножко покуражиться.  -  Кто,  ты
    говорил,  нам  нужен?  Ансар?  Сейчас  попробуем!  Так,  нашел.  Набирай,  я
    перехвачу.
         Стив послушно ввел номер.
         "Абонент недоступен Повторите попытку позднее".  -  Замигавшая  надпись
    вызвала некий ступор.
         - Не понял! - Стив повторил набор. Результат был прежний.
         - Может, Ансар лег спать, время-то позднее, - предположил Сазерленд.  -
    Я наберу Тюлю.
         - Давай! - согласился Крис.
         "Абонент недоступен. Повторите попытку позднее".
         - Твою мать! - выругался Крис. - Программисты хреновы! Обманули!  Ну  я
    им сейчас! Джордан исчез. На этот раз он вернулся гораздо быстрее.
         - Вот, - Он вывел список. - Это в их телефонной книге.
         Стив начал набирать. Дойдя до середины, он остановился.
          - Крис, но это те же номера! - воскликнул он.
         - Как это те же? - Джордан сверил оба  списка.  -  Точно!  Вот  капкан!
    Значит, я зря серверы им снес. Вот черт, неудобно получилось! Ну  да  ладно,
    потом объяснюсь! Ну что будем делать?
         - Давайте как всегда! - предложил экс-Митчел.  -  Будем  входить  через
    Сеть.
         - Другого выхода у нас нет, - согласился Крис. - Ладно, устроим  и  для
    вас трансляцию. Будете как кино смотреть, - пообещал он Стиву и Оскару.
         Крис и псевдо-Джеймс  вышли  из  коммуникатора  на  квартире  Оскара  и
    направились к узлу связи. Джордан  был  полон  энтузиазма.  Магистраль,  что
    вела к  серверу,  была  такой  широкой,  что  ничто  не  мешало  им  развить
    предельную скорость. Сетяне так и влетели бы в узел,  если  бы  экс-Паук  не
    проявил свойственную ему осторожность. За несколько микросекунд до  входа  в
    сервер он остановил Криса.
          - Что-то  мне  не  нравится  вся  эта  история  с  номерами.  Давай-ка
    посмотрим по сторонам, не нарваться бы на ловушку!
         Экс-Митчел  как  в  воду  глядел.   Едва   Джордан,   посмеиваясь   над
    предрассудками и сверхосторожностью псевдо-Джеймса,  вошел  на  сервер,  как
    тут же вылетел назад. Его программа чуть не врезалась в код экс-Паука.
         - Джеймс, там спрут! - сообщил он.
         - Крис, это не случайность! - У экс-Митчела резко упало  настроение.  -
    Гадом буду, я как чувствовал, что нам готовят подляну!
         - Да  ладно,  прорвемся!  -  не  унывал  Джордан.  -   Нужно   выманить
    монстра...
         - Крис, опомнись! Куда  выманить?  Это  же  центральный  сервер  связи!
    Здесь нет ни единого тонкого канала!  Он  нас  везде  достанет,  укрыться-то
    негде! - Экс-Митчел продолжал приводить свои  резоны.  -  Да  и  чудище  там
    сидит не просто так! Его посадили специально для нас! А точнее, для тебя!
         - Да кому я нужен! - отмахнулся Джордан. - Он на всех кидается!  Другое
    дело, что нет тонких каналов, куда мы можем спрятаться. Вот это  плохо.  Как
    же его согнать с сервера?
         - Дался тебе сервер! - Псевдо-Джеймсу  очень  не  хотелось  встречаться
    еще раз со злобным монстром. - Что, нет других каналов?
         - Но ты же пробовал! - отозвался Джордан. -  Наверное,  эта  туша,  что
    лежит на севаке, и не пропускает сигналы! Вот  потому  и  был  ответ,  чтобы
    перезвонили позже.
         Экс-Паук задумался. По всему выходило,  что  придется-таки  потревожить
    монстра, без этого им не обойтись.
         - Крис,  тогда  давай  так,  -  начал  он.  -  Давай  первым  зайду  я.
    Посмотрим, как он на меня отреагирует. А потом решим, как будем  действовать
    дальше.
         - Только смотри осторожнее! Эта тварь весьма шустрая!
         - Уж кто бы говорил об осторожности, - пробормотал псевдо-Джеймс.
         Он плавно, без резких рывков, стараясь  полностью  слиться  со  стенкой
    канала, протиснулся в сервер.
         Сколько его не было, Джордан сказать не мог. Может,  несколько  секунд,
    может, целую вечность.  Нет,  больше  терпеть  невозможно...  Крис  двинулся
    вперед, дав себе слово, что не будет входить  на  сервер,  а  только  глянет
    одним глазком, и назад.
         Экс-Митчел стоял почти в  половине  микросекунды  от  входа  в  сервер.
    Джордан замер. Он что, совсем забыл об опасности? Договаривались же.
         Крис  бросил  взгляд  на  спрута.  Тот  стоял,  опершись  на   согнутые
    щупальца, и всем своим видом показывал, что вот-вот ринется в атаку.
         - Джеймс! Ты что делаешь?! - не выдержав, закричал  Джордан.  -  Он  же
    готов к броску!
         - Крис, могу спорить, он не  бросится,  -  сказал  эксПаук,  однако  на
    всякий случай оборачиваться к Джордану не стал. - Я  даже  стрелял  в  него,
    пытаясь согнать с узла, но спрут только морщится, и все!
          - Так что же? - удивился Крис. -  По-твоему,  он  охраняет  узел?  Как
    собака - вещь хозяина?, - Выходит, что так
          - Нет, тут что-то не  то.  -  Джордан  не  мог  поверить,  что  монстр
    действительно  осознанно  блокирует  их  выход  к   коммуникаторам   гостей.
    Допустив это, он вынужден был бы признать и то, что спрут  каким-то  образом
    стал работать на Империю! - Джеймс, а может, он только на меня реагирует?
         - А кто его знает? - проговорил в ответ экс-Митчел. - Войди, попробуй!
         - Тогда ты на всякий случай отойди в сторону, - попросил Крис.  -  Если
    он метнется ко мне, то ты окажешься у него на пути...
         - Пожалуй, - согласился экс-Паук и добавил: - Да и оказаться  на  линии
    твоего огня мне нет никакого резона!
         Псевдо-Джеймс стал плавно, по дуге, перемещаться в  сторону  ближайшего
    канала. Глаз монстра даже не дернулся!
         - Я готов! - доложил экс-Паук. Теперь он был в  микросекунде  правее  и
    чуть выше Криса.
         - Выхожу! - ответил Джордан.
         Он  осторожно,  так,   чтобы   в   любой   момент   иметь   возможность
    ретироваться, двинулся к центру сервера. Спрут  явно  узнал  его!  Он  сразу
    подобрался, приготовился к прыжку, от чего стал еще выше. Единственный  глаз
    сфокусировался на Джордане и засветился ненавистью.
         - Крис, не рискуй! - крикнул экс-Митчел. - На тебя он  реагирует  очень
    агрессивно!
         - Я вижу! - Джордан остановился. - Но как он нас  различает?  Мы  же  с
    тобой имеем одинаковые драйверы, одинаковые интерфейсы...
         - Крис, не знаю, но ты лучше не приближайся!
         - Джеймс, в прошлый раз он бросился  -  Крис  задумался.  -  Ничего  не
    понимаю Он уже должен был атаковать!
         - А может, он учел ошибку прошлого нападения?  Джордан  молча  двинулся
    вперед.
          - Крис, это опасно! -  закричал  экс-Паук,  -  Ты  уже  зашел  за  мою
    отметку!
          - Вижу! Но он только..
         - Крис, атака! Берегись!
         Псевдо-Джеймс увидел,  как  монстр  выбросил  в  сторону  Джордана  два
    щупальца. Крис подошел слишком-близко, и теперь он не успеет отойти!  Митчел
    ринулся на выручку, пуская свой веер в открытый глаз чудовища. Джордан  тоже
    заметил нападение, но спасаться бегством не  стал.  Он  ловко  увернулся  от
    захвата, закручивая спираль, ушел  вверх  и  влево,  а  затем  вниз.  Спрут,
    замигав от беспокоящих его выстрелов экс-Паука, вовремя не  отреагировал,  и
    его атака,  не  удавшись,  тут  же  закончилась.  Теперь  Джордан,  успевший
    отпрянуть в сторону от центра, оккупированного спрутом,  и  экс-Митчел  были
    разделены  почти  прямым  углом.  Крис  сразу  понял   преимущество   такого
    положения. Как бы ни был широк угол зрения монстра, при быстрой  атаке  люди
    теперь могли быстро исчезнуть из его поля захвата.
         - Джеймс, я риску его выдернуть на  себя,  а  ты  попробуй  имитировать
    атаку на узел. Посмотрим, какие у него приоритеты! - Крис стал  подозревать,
    что предположение о том, что спрут охраняет от них  узел  связи,  далеко  не
    беспочвен.
         Люди  стали  приближаться  к  монстру.  Делали  они  это,  двигаясь  не
    прямолинейно, а расходясь в разные от охранника  стороны.  Спрут,  чтобы  не
    терять обоих  из  вида,  отпрянул  назад.  Впрочем,  отодвинулась  лишь  его
    голова-тело,  щупальца  же   остались   на   месте.   Поймав   обоих   своим
    глазом-прицелом, монстр задергался, выбирая приоритет. И вновь Крис был  для
    него предпочтительнее! Однако Джордан оказался с той стороны, где  у  спрута
    не хватало двух  щупалец.  Из-за  этого  спрут  вынужден  был  перед  атакой
    двинуться в его сторону. Но на этот случай Крис имел свой сценарий  развития
    событий! Двигаясь все так же в облет цели, он  прекратил  сближение  и  стал
    уходить от центра сервера к его периферии. Монстр не выдержал и бросил  свое
    тело за ним. И одним этим движением он  настолько  сократил  дистанцию,  что
    Джордан оказался в самой непосредственной близости от клюва.  Но  Криса  это
    не напугало. "Он выстрелил в глаз спруту и, отпрянув, стал отступать  спиной
    вперед.  Самонадеянно  вписавшись  в  бой,  он  не  -заметил,   как   другое
    змееобразное щупальце оказалось за его спиной.  Беду  он  почувствовал  лишь
    когда наткнулся спиной на преграду, а его попытка  уйти  вниз  была  тут  же
    блокирована ответным движением чудовища. И тогда  Джордан  сделал  то,  чего
    монстр от него не ожидал. Он, резко набирая скорость, пошел вперед!
         Прямо к глазу врага! Спрут отпрянул и вновь выбросил  щупальце,  но  на
    этот раз нырок Джордана застал его врасплох.  Крис  пролетел  под  одним  из
    многочисленных колец и стал уходить от противника. Монстр кинулся за  ним  и
    вновь  одним  движением  настиг  беглеца.  Джордану   пришлось   беспрерывно
    вертеться.  Уклоняясь  от  совсем  не   дружеских   объятий   чудовища,   он
    одновременно продолжал стрельбу. Их бой начал напоминать  некий  танец,  где
    одному из партнеров приходилось весьма нелегко.
         Джордан не успевал даже подумать о том, что  он  делает.  Пока  спасала
    только интуиция. И  именно  подчиняясь  ей,  он  не  отступал  Не  прекращая
    стрельбу по мигающему глазу, Крис снова пошел на сближение,  но  теперь  его
    траектория шла по касательной по отношению к цели. Спрут вновь был  вынужден
    начать вращение вокруг своей оси. И тут в поле его зрения попал  экс-Митчел!
    Псевдо-Джеймс за время боя  сумел  незаметно  приблизиться  почти  к  самому
    центру  узла  и  теперь  пытался   разблокировать   программу   обслуживания
    коммуникаторов.
         Бросок спрута был настолько стремителен,  что  экс-Паук  лишь  в  самый
    последний момент заметил опасность. Предупреждающий крик Джордана,  которого
    маневр монстра тоже застал врасплох, и резкий взлет вверх экс-Паука  совпали
    по времени с приземлением спрута в самый центр сервера. И вместо того  чтобы
    продолжать  попытки  схватить  экс-Митчела,  прыгнув  вверх,   спрут   вдруг
    прижался к узлу и, вращая глазом, занял оборонительную позицию!
         - Джеймс, уходим1  -  крикнул  Крис.  Все  было  ясно,  к  узлу  им  не
    пробиться!
         Экс-Паук перешел на полет  по  дуге  и  направился  к  выходу.  Джордан
    последовал туда же. Злобный взгляд монстра не  упускал  ни  одного  движения
    сетян. Сейчас спрут напоминал собаку, рычащую над костью..
    
    
         - Что-то вид у вас потрепанный! -  Стив  тревожно  вглядывался  в  лица
    сетян. - Я не вижу у вас радости на лице, что, неудача?
         - Там этот чертов спрут сидит! - посетовал экс-Митчел. - Как будто  его
    наняли для того, чтобы он нас не пропустил!
         - Он даже меня не стал дожимать! - дополнил псевдо-Джеймса Крис. -  Мог
    меня порвать, Джеймса вообще над своей башкой пропустил И  все  лишь  бы  от
    узла не отойти!
         - Крис, Джеймс, уж не  хотите  ли  вы  сказать,  что  спрута  запустили
    программисты Империи? - Удивлению Оскара не  было  границ.  -  Но,  судя  по
    всему он Живой? Так что же получается, они добрались до Врат?
         - Оскар, даже если бы они и добрались, где бы  имперцы  прототип  этого
    монстра нашли? - возразил  Джордан.  -  И  вообще,  я  не  верю  в  то,  что
    Бульдозер имеет возможность заслать кого-нибудь в Сеть. Он сюда уже  столько
    бойцов насовал бы! Места не хватило бы!
         - Но как же тогда объяснить  то,  что  спрут  явно  действует  на  руку
    Бульдозеру? - спросил экс-Митчел. - Крис, у меня нет сомнений, что он  самым
    настоящим образом охранял узел от нас! От тебя и от меня!
         - Не знаю! Понимаете, не знаю! - разозлился Джордан. - Я уже ничего  не
    соображаю! Монстр, непонятно откуда взявшийся, травля Стива, Сандра...
         - Крис,  не  психуй,  -  успокоительным  тоном  сказал  Оскар,   -   Мы
    проигрываем по  всем  позициям,  и  если  еще  и  ты  сейчас  Крис,  мы  все
    рассчитываем на тебя!
          - Хорошо, не буду, - сказал  Джордан,  но  весь  его  вид  говорит  об
    обратном - Делать-то что дальше? Есть предложения? Нет? Вот и я об  этом!  И
    еще этот чертов В-Рошаль!  Втянул  нас  в  эту  мышеловку,  а  сам  в  кокон
    свернулся.
         - Крис,  это  же...  -  Экс-Паук  тоже  старался  вывести  разговор  из
    тупика. - А почему мы не пригласили к разговору Р-Рошаля?
         Наступила неловкая пауза. А действительно, почему его не пригласили?
         - Стив, не стой!  -  поторопил  Джордан.  -  Каждая  минута  на  счету!
    Набирай Р-Рошаля.
         - А связь? - удивился Сазерленд. - Она же, не работает!
         - Работает, - отмахнулся экс-Паук. - Заблокирован только узел  Империи,
    да и то лишь тот сегмент, который обслуживает гостей.
         Стив удивленно посмотрел на дисплей с головой псевдо-Джеймса.  Что  это
    еще за новости? Понимает ли он, что говорит?
         - Да-да,   именно   так!   -   Экс-Митчел   правильно   понял    взгляд
    роллерболиста. - Пока Крис танцевал со спрутом,  я  успел  посмотреть,  чего
    там наворочали программисты! Звони, заодно и проверишь!
         Профессор выслушал новости, ничем не показав своего отношения  к  тому,
    что успела  накрутить  молодежь.  Его  сдержанность  несколько  сняла  общую
    нервозность, а деловитость, с которой он стал задавать  уточняющие  вопросы,
    вселила уверенность, что теперь все должно получиться.
         - Ну что ж,  я  думаю,  что  каждый  из  вас  свою  собственную  оценку
    сделанным ошибкам дал, повторяться не буду! - резюмировал Р-Рошаль, - А  вот
    план  переговорить  с  кем-то  из  лидеров  преступного  мира  одобряю1  Это
    правильное решение, самим  вам  не  устоять  против  Бульдозера  и  полиции.
    Спасти ситуацию может только решение сходки.
         - Профессор, но у нас нет возможности переговорить  с  ними!  -  сказал
    Крис.
          - Ну это не беда. Вы предупредите, э... Дейла Я правильно  назвал  его
    имя?
         - Да, именно так, Дейл Престон, - подтвердил Сазерленд.
         - Пусть он и его друзья поднимут вопрос. А что касается авторитетов,  -
    продолжал Р-Рошаль, - с кем бы вы хотели переговорить?
         - Лучше бы с Ансаром, - ответил  Стив,  -  Или  с  Тюлей.  Но  как  это
    сделать?
         - Я помогу вам, - сказал Поль. Это вышло у него так  просто,  что  всем
    сразу стало  легче  на  душе.  -  Стив,  ты  случайно  не  знаешь,  где  они
    разместились?
         - Как где? - удивился Сазерленд. - Как и всегда,  в  гостинице  "Лаки".
    Но там такая система безопасности! Впрочем, кому я это говорю!
    
    
                                      ГЛАВА 30
    
          - Ансар, поверь моей интуиции, нечист этот Бульдозер! -  Тюлень  сидел
    в апартаментах Смотрящего Темирхана. - Вот не верю я ему, и все!
         - Татам, и я не верю! - Ансар позволял себе  быть  искренним  только  с
    Тюлей и Марко. Ныне покойным. Эх, Марко, Марко.  Как  тяжело  говорить  тебе
    это. Такой человек был. Так гордился своим последним замыслом!
         Ансар никому, даже Тюле, чтобы тот не ревновал, не говорил,  что  долго
    беседовал с Симоне накануне его гибели. Они вспоминали прошлое, а  оно  было
    у обоих весьма насыщенным событиями, не забыли помянуть друзей, уже  ушедших
    из жизни. Делились и планами на будущее.
         Вот тут Марко и поделился с Ансаром своей  новой  идеей.  Симоне  тогда
    признался, что устал разочаровываться в людях.
         - Понимаешь, - говорил Марко, - вот приходит к тебе человек,  ну  прямо
    сама совесть народная. И образованный, и грамотный, и  говорит  красиво.  За
    народ болеет так, что готов на себе мясо резать и людей кормить.
          Чиновников клеймит, ну прям сама демократия к тебе в гости пришла  Вот
    только дай ему возможность до власти добраться, и все - в городе, в  стране,
    а затем, может, и  во  всем  мире  наступит  порядок,  будет  положен  конец
    произволу.
         Присмотришься  повнимательнее,  а  он  такое  же  дерьмо,  как  и   все
    остальные, как ему верить? А  он  в  ноги  падает:  поверь,  даже  не  нужно
    верить, возьми проверь. Один только раз  проверь  и  потом  сам  увидишь.  -
    Симоне отпил тонизирующий напиток Рука предательски подрагивала.
         "Старость? - подумал Ансар Так ведь Марко  моложе  его  самого!  -  Или
    волнуется? Боится, что не пойму Наверное, второе".
         - И дашь ему скрепя сердце поддержку, - продолжал  Симоне  -  Да  и  не
    из-за веры, нет, какая им  вера?!  Ставить  просто  больше  не  на  кого!  А
    пройдет во власть и все, такой же мерзавец, как и предшественник!  Выдернешь
    его к себе, спросишь, он на колени, не так его поняли! Это все  аппарат,  но
    он с ним борется и скоро переломит ситуацию И  главное  -  смотрит  на  тебя
    хрустально чистым глазом, словно  на  совести  нет  ни  пятнышка.  Они  что,
    твари, так и рождаются уродами без чести, без  совести?  Или  есть  совесть,
    только пользоваться ей не умеют?
         - Марко, да  что  с  тобой?!  -  удивился  тогда  Ансар  -  Мир  хочешь
    переделать? Ты же  знаешь  человечью  породу!  Человеки  редкость,  основная
    масса - людишки, слабые, жадные,  жалкие  Ты  чего  себе  сердце  рвешь,  не
    исправишь ты их Отчего люди лучше  помнят  и  уважают  тех  правителей,  кто
    давил и бил их? Выйди  на  улицу,  спроси  прохожих,  кого  из  исторических
    личностей назвать могут? Из десяти  десять  палачей  и  кровавых  диктаторов
    назовут А демократов, просветителей, тех, кто  рабов  освобождал  и  свободу
    давал, если и вспомнят, то только потому, что  города  и  улицы  их  именами
    названы. Да и то многие не вспомнят, в честь кого и  за  какие  заслуги  эти
    названия появились.
         Ансар поднес ко рту бокал, сделал глоток, поморщился Но что  поделаешь,
    теперь им можно только то, что врачи  разрешают  Вот  раньше...  Как  они  с
    Симоне умели праздник себе устроить!
         - Марко, брат, да о чем мы с тобой говорим?  -  Он  заглянул  в  глаза,
    которые знал столько лет. - Зачем нам все эти предисловия?  Говори,  что  на
    душе! Пользуйся минутой, с кем еще поделишься?
         Симоне тепло улыбнулся Да какой черт им эти высокие посты  нужны,  если
    с друзьями приходится так редко  встречаться?  Да  и  сколько  их  осталось?
    Такого, как Ансар, больше и нет никого!
          - Ансар, я базар развел не на пустом. -  Марко  не  отводил  от  друга
    грустного взгляда - Решил я напоследок подарок  людям  сделать.  Правильного
    пацана, нашего, с понятиями, но  с  чистой  рубашкой,  нигде  на  плохом  не
    засвеченного, на Президента  ставить!  Хватит  гадов  поднимать,  выставлять
    пора и человека..
         - Погоди, погоди! - Ансар поставил стакан  и,  наклонившись  к  Симоне,
    спросил! - Такты хочешь Вот это да! Вот молодец! Умница! Ай да Головастик!
         Головастиком  Симоне  прозвали  еще  тогда,  когда  они  с  Ансаром   в
    степсвильской тюрьме сидели. Старый вор, ныне покойный Росто,  дал  молодому
    Марко такое погоняло за идеи светлые да за мудрость не по годам  Это  Симоне
    развел людей и вертухаев, не дал бунту подняться, крови людской пролиться.
         - Марко, как же ты решился-то на такое? -  Ансар  вновь  взял  бокал  в
    руки, но не отпил. - Где же ты среди наших правильного такого нашел?
         Собеседник все никак не решался обидеть друга вопросом, а не боится  ли
    он, что хваленый им тоже может скурвиться?
         - Ансар, я знаю, какой груз на себя беру! - Марко  посерьезнел,  взгляд
    его приобрел твердость. - И парня того и славой, и трудом, и боем  проверил!
    Везде себя человеком показал! Бабки тоже не испортили,  а  соблазнов  я  ему
    много настроил Нет, не подведет, я уверен.
         Вот теперь, разговаривая с Тюлей, Ансар вспомнил  этот  разговор.  И  в
    который раз пожалел, что не спросил имени того, кого  Марко  поднять  хотел.
    Сейчас бы встретиться с ним, его послушать,  раз  Симоне  ему  верил,  то  и
    Ансар доверие проявит.
         - Что у тебя есть на Бульдозера? - спросил он - Что ты  ему  предъявить
    хочешь?
         - В том-то и дело, что Марко ему не  предъявишь,  -  с  явной  неохотой
    ответил Татам. - И баба, что стреляла, и гипнотизер, все это  на  спортсмена
    показывает. Но только нет у меня веры Бобу, и все! Как  гляну  в  глаза  его
    наглые, так и воротит от него! Да и ни к чему это все  Снейку,  не  в  масть
    смерть Смотрящего!
         - Тюля, ты наши законы не  хуже  меня  знаешь.  -  Ансар  потер  грудь.
    Воспоминания, нахлынувшие  на  него,  расстроили,  разбередили  душу.  Черт,
    давненько пора мотор менять, да все  как-то  недосуг.  Или  просто  уже  все
    надоело? Друзей хоронить  надоело,  в  разборках  участвовать  надоело,  вот
    такие разговоры на эмоциях вести надоело! И  органы  менять,  как  запчасти,
    тоже надоело...
         - Ладно, будь по-твоему, -  согласился  Тюлень.  Увидев  движение  руки
    Ансара,  он  забеспокоился,  но  впрямую  проявить  заботу  не  мог,   зачем
    показывать, что  заметил  проявление  слабости.  Он  встал  и  направился  к
    выходу. Но у самых дверей остановился и  сказал:  -  Завтра  друга  хороним.
    День тяжелый, всем отдохнуть нужно, пойду я. Не  буду  я  на  сходке  против
    Бульдозера выступать. Но и поддерживать не буду!
         Тюля уже протянул руку к двери, когда она открылась и проеме  показался
    Хазрат, личный телохранитель Ансара.
         - Займись хозяином, сердце, - шепнул ему Тюля и вышел,
         Хазрат молча подошел к Ансару и протянул боссу какой-то предмет.
         - Что это? - спросил  Смотрящий  Темирхана.  Он  сидел  так,  будто  не
    замечал протянутого ему коммуникатора.
         - Пришел человек, сказал, что может рассказать тебе  о  смерти  Симоне.
    Но так  как  Бульдозер  приказал  программистам  заблокировать  вам  местную
    связь, то про-
         биться к Смотрящим он не смог, -  пояснил  телохранитель  -  Вот  он  и
    передал тебе свои коммуникатор.
         Ансар, не меняя позы,  достал  из  кармана  персональный  коммуникатор,
    набрал наугад номер. Смотрящий не знал, чей это номер. Да  и  не  важно  это
    Главное - будет ответ или нет. Вызов  шел,  ответа  не  было.  Ансар  набрал
    другой номер. Та же картина. Интересно.
         - Дай! - Смотрящий протянул руку. Взглянул на дисплей. На него  смотрел
    немолодой, но хорошо выглядевший незнакомец.
         - Ну? - произнес Ансар. - И что дальше?
         - Я профессор Поль Рошаль, -  представился  собеседник.  -  Тот  самый,
    кого Бросман обвиняет в том, что с  помощью  гипноза  я  помог  убить  Марко
    Симоне.
         - Что?! - С Ансара слетела маска безразличия. - Тот самый гипнотизер?
         - Нет, если под "тем самым"  подразумевается  соучастник  убийства,  то
    нет, не тот самый, - возразил Р-Рошаль. - А если до вас дошла моя слава  как
    гипнотизера, что ж, я владею и этим искусством.
         - Профессор,  постой,  что  ты  мне  голову   морочишь!   -   Смотрящий
    внимательно смотрел на Поля. - Я тебя не искал,  ты  сам  меня  нашел.  Если
    хочешь говорить, говори дело!
         - Ансар, лучше будет, если переговоришь  с  другим  человеком.  Он  был
    ближе к Симоне. Он не мог пробиться на твой  коммуникатор.  Пришлось  искать
    способ, как передать тебе работающий. Я сейчас выйду  из  связи,  и  к  тебе
    поступит его звонок. - Р-Рошаль был уверен,  что  у  ребят  получится  более
    убедительный разговор, - Для того  чтобы  связаться  с  тобой,  люди  сильно
    рисковали. Поверь, все совсем не так, как это подает Бросман.
         Профессор отключился.
         Ансар удивленно посмотрел на коммуникатор.  Что  бы  все  это  значило?
    Провокация молодых законников  или  он  наконец  получит  разгадку  убийства
    друга? Ансар не признался ни одному из своих  коллег  в  том,  что  поклялся
    найти и покарать организаторов убийства.  Он  понимал,  что  найти  негодяев
    будет нелегко, но в то же
         время, зная свой характер, не сомневался в том,  что  доведет  дело  до
    конца
         Коммуникатор залился трелью  Ансар  молча  посмотрел  на  него.  Вторая
    трель, третья. Он нажал на кнопку
          - Ты?! - С дисплея  на  Смотрящего  смотрел  тот  самый  роллерболист,
    которого обвиняют в смерти Симоне
          - Ансар, я не делал того, в чем меня обвиняют! - Стив  начал  разговор
    без подготовки. - Я не убивал Марко!
         - Ты - нет, твоя баба - да! - жестко ответил Ансар.  -  За  это  должен
    ответить!
         - Я готов ответить за все, в чем виноват!  -  сказал  Сазерленд.  -  Но
    Джина была так же загипнотизирована, как и охранники! Она тоже не виновата!
         - Тогда почему ты прячешься? Бегаешь как заяц? Люди поговорить с  тобой
    хотят! Будь мужчиной, приди, ответь на вопросы!
         - Ансар, я сам хочу этого, но Бульдозер не даст мне дойти  до  вас.  Он
    сделает все, чтобы эта встреча не состоялась.
         - А почему ты так считаешь? - спросил Смотрящий. - Какие  у  тебя  есть
    основания так говорить?
         - Марко был мне как отец! - Снейк в волнении прижал руку к груди.  -  Я
    любил его! Я не смог бы такое сделать!  Марко  всегда  мне  говорил,  что  в
    любом деле нужно искать корень куста.  Видеть  не  листву,  а  то,  что  под
    землей...
         - Это тебе Симоне говорил? - переспросил Ансар.  Он  помнил  эти  слова
    Головастика,  которые  тот  говорил  еще  тогда,  когда   они   парились   в
    Степсвиле. - Сам Симоне?
         - Да. - Сазерленда реакция Смотрящего удивила, -
         Мы с ним часто говорили по вечерам...
         - Погоди... Снейк, так, кажется, тебя кличут? -  Ансар  всматривался  в
    лицо молодого человека, пытаясь понять, кто перед ним,  гениальный  обманщик
    или тот, о ком ему перед смертью говорил Марко? - Я прав, ты Снейк?
         - Да.  Да,  я  Снейк,  -  растерянно  ответил  капитан  "Скорпионов"  -
    Вообще-то я Стив Сазерленд, но отзываюсь и на Снейка.
         - Скажи-ка  мне,  Стив,  если  вы  с  Марко,  как  ты  говоришь,  часто
    разговаривали, то ты и планы его знать  должен!  -  начал  Ансар.  -  А  чем
    последнее время занимался ваш Смотрящий? Что он хотел больше всего?
         Сазерленд задумался. Сказать о том, что Марко очень хотел  сделать  его
    Президентом? Да кто в это поверит! А, не поверив  в  это,  не  поверят  и  в
    остальное. Нет, об этом говорить нельзя!
         - Он хотел, чтобы я стал Президентом! -  неожиданно  для  себя  выпалил
    Стив. - Ансар, это настолько невероятно! Я, я понимаю,  что  теперь  ты  мне
    совсем перестанешь верить, но я говорю правду!
         Сазерленд, напряженно всматриваясь в лицо собеседника, замолчал  Сейчас
    должна решиться его участь, его судьба! И не только его,  Стива  Сазерленда.
    Судьба всех, кого он любит, кого уважает. Тех, кто доверился ему и пошел  за
    ним! Жизнь Криса, Оскара, Сандры... Да и  псевдо-Джеймс  с  профессором  уже
    стали частью его жизни. Все они сделали ставку на Снейка,  он  же  свой  ход
    уже сделал, шар в руках у Смотрящего Темирхана.
         А Ансар молчал. Сазерленду начало казаться, что его  собеседник  вообще
    больше не заговорит.  Тяжелый  взгляд  из-под  приспущенных  век,  казалось,
    буравил Стива в мучительных поисках истины. Стиву подумалось, что он  ни  за
    что не смог бы обмануть этого человека.
         Крис конечно же был прав, отказавшись участвовать в  разговоре.  Говоря
    с Ансаром, нужно быть абсолютно искренним, иначе Смотрящий почувствует,  что
    от него что-то скрывают, и не поверит. А Стив в присутствии
         Джордана  не  сможет  быть  таким  раскованным  и  убедительным.  Будет
    рассчитывать на подсказку или вмешательство друга.
          - Стив!  -  наконец  нарушил  молчание  Ансар,  когда  Сазерленду  уже
    казалось, что этот момент не наступит никогда. - Скажи, чего ты хочешь?
         Сазерленд растерянно посмотрел на собеседника. Как это, чего он хочет?
         - Ты хочешь жить, хочешь, чтобы тебя оставили в  покое  и  дали  дальше
    играть в свои игрушки на колесиках? Для  этого  нужно  немного.  Остаться  в
    живых и доказать, что не ты убил Марко. По сути,  против  тебя  ничего  нет,
    гипнотизера ты поймал, передал Империи, а если кто-то его упустил,  не  твоя
    вина. Может, тот и виноват.  Бабу  твою  загипнотизировали  так  же,  как  и
    охрану. Что тебе Боб предъявляет, все пустое,  на  сходняке  это  не  найдет
    поддержки. Наоборот, спрос будет! За беспредел, за то, что без разбора  вину
    на тебя положил. - Ансар говорил, а сам следил, обрадуют ли  Сазерленда  эти
    слова или нет.
         Похоже, что Симоне в парне не ошибся. Стив  скривился,  как  от  кислой
    ягоды.
         - Ансар,  я  не  ищу  защиты!  -  сердито   сказал   он.   -   Я   хочу
    справедливости! Я хочу наказать убийцу! Бульдозер должен ответить! Я...
         - А что ты Бобу можешь предъявить? - перебил его Смотрящий. -  То,  что
    смерть Марко оказалась ему на руку? И все? Тогда  нужно  убивать  всех  тех,
    кто получает наследство! Тех, кто  лишается  руководителей  организаций.  Да
    почти любого можно подвести под эту категорию! Стив, я не прав?
         Сазерленд промолчал. Что отвечать? Ансар кругом прав.  Доказательств  у
    них не было. Значит, они зря рассчитывали на поддержку сходки?  Или  это  он
    не смог убедить Смотрящего из Темирхана? Не  нашел  нужных  слов?  А  может,
    законнику просто не нужны лишние проблемы? У него в своем городе и без  того
    хлопот хватает.
         - Тогда я сам убью Бульдозера! - заявил Сазерленд.
         - И будешь вне закона! - резко оборвал его Ансар.  -  Вот  тогда  точно
    все объявят охоту на тебя!
          - Я должен отомстить за Марко! - Глаза  Стива  заблестели.  -  Он  для
    меня... Я...
         - Стив, возьми себя в руки! -  Голос  собеседника  изменился.  Кажется,
    Ансар  все  же  пришел  к  какому-то  решению.  -  Если  бы  Симоне  мне  не
    рассказывал о тебе Что ты  как  маленький  мальчик,  убью,  отомщу.  Громкие
    слова девочкам оставь,  они  их  любят!  А  ты  мужчина,  умей  слова  делом
    подкреплять!
         - И подкреплю! - обиженным тоном проговорил Сазерленд.
         - Слушай, не говори, хорошо? А то я не поверю, что ты  тот  самый,  про
    кого мне мой друг Марко говорил! - Ансар хлопнул себя по груди. - Мой  друг!
    И если ты хочешь  сказать,  что  я  не  мечтаю  отрезать  голову  той  твари
    поганой, что Симоне заказала, то... Пойми,  дурья  башка,  беспредел  нельзя
    творить, как бы душа  ни  болела,  ни  рвалась!  Месть  сладка,  когда  вина
    доказана! А мстить,  не  удосужась  убедить  людей  в  своей  правоте,  удел
    слабых!
         Сазерленд не  знал,  куда  девать  глаза.  Он  чувствовал  себя  словно
    провинившийся школьник.  Какие  не  ищи  слова,  а  Ансар  кругом  прав!  Он
    оказался не готов для игры по правилам высшей лиги! Да  он  и  не  стремился
    туда!
         - Тогда подскажи, как мне быть? - попросил  роллерболист.  -  Раз  наши
    цели совпадают, говори, что нужно делать! Я  буду  твоими  руками,  глазами,
    зубами! Но позволь мне самому кончить гада!
         - Сначала докажи, что ты достоин этого!  -  Смотрящий,  уже  не  таясь,
    массировал область сердца. - Возьми себя  в  руки  и  не  бросайся  словами!
    Лучше подскажи мне такую вещь... Черт, что-то я разнервничался! Подожди...
         - Сердце? Ансар, может, врача? - забеспокоился Стив. - Я...
         - Не суетись, - отмахнулся Смотрящий. - Давно замену вырастили,  да  не
    до него сейчас. Ты мне вот что найди... Этого гипнотизера... Вот  кто  может
    нам  ключ  дать!  Кто  его  зарядил  на  подляну,  тот  и  убийца.   Найдешь
    гипнотизера, найдешь и правду! А сейчас ступай, не мешай мне...
    
    
         - Стив, ты молодец! - похвалил Крис, выслушав рассказ Сазерленда.  -  Я
    не зря тебе говорил, что когда ты думаешь, то все получается как надо!
         - А ведь Ансар прав! - вдруг сказал Оскар. -  Там  без  гипнотизера  не
    обошлось. Скажите, профессор, кого вы еще знаете из  ваших  коллег,  которые
    могли бы...
         - Помочь Бросману в убийстве?  -  договорил  за  Коса  Р-Рошаль.  -  Из
    гипнотизеров, известных мне, такой силой внушения владеют еще трое. Но  один
    из них сейчас в экспедиции и просто  физически  не  мог  это  сделать.  Двое
    других... Натаниель Раби...  Нет,  не  думаю!  Он  очень  высоконравственный
    человек и не смог бы участвовать в этом. А вот Елло Курри... Этот бы  вполне
    мог!
         - Курри? - воскликнул Джордан. - Наместник? Черт, как же я сразу о  нем
    не подумал!
         Р-Рошаль удивленно посмотрел на Криса.
         - Да, профессор, мы все знаем этого сластолюбца, - подтвердил Джордан.
         - А некоторые еще и в оргиях с ним участие принимали!  -  не  удержался
    Стив.
         - Чего это некоторые? -  удивился  Оскар.  -  Все  же  там  были!  Даже
    Джеймс!
         - Это почему "даже"! -  Экс-Паук  обиделся.  -  Уж  в  сексе  я  поболе
    некоторых пуритан понимаю!
         - Да уж насмотрелся! -  парировал  Сазерленд.  -  Особенно  с  ножом  в
    руках.
         - Все, хватит! - прикрикнул на них Джордан. - Как Наместника  прижимать
    будем? Добровольно он в преступлении, да еще в таком, не признается!
         - Это уже моя проблема, - заявил Р-Рошаль. -  Вы  мне  только  вытащите
    его, дайте в руки, а там посмотрим Я давно хотел его пощупать.
         - Вытащить? - Крис на  миг  задумался.  -  Ну  насчет  вытянуть,  можно
    подумать. Что, если... Стив, как ты думаешь.  Бульдозер  сам  с  Наместником
    встречался или через помощников?
         - Да откуда же я знаю, - Сазерленд  пожал  плечами.  -  Хотя,  при  его
    осторожности... Убийство Смотрящего... Нет, сам Бросман ни за  что  не  стал
    бы с Курри встречаться. Для этого у Бульдозера есть  его  аналитик.  Мерзкий
    такой, маленький, лысый и с большой бородой. Фолли или Пе,  как-то  так  его
    зовут.
         Крис  задумался.  Где-то  он  видел  такого.  Маленький,  лысый   и   с
    бородой... Мерзкий...
         - Стив, а он не похож на член?  -  спросил  он,  -  У  него  еще  такая
    морщина поперек лба!
         - Точно, он! - удивился Сазерленд. - А где ты его видел?
         Крис рассказал.
         - Это  что  же  получается?  -  заговорил  Р-Рошаль.  -  Сам   помощник
    Бульдозера вручил программистам номера коммуникаторов Смотрящих в тот  самый
    момент, когда ты уговаривал их дать тебе эту же  информацию?  Крис,  ты  все
    еще веришь в совпадения? Я - нет. И тебе не советую!
         - Вы хотите сказать, что он слышал, о  чем  я  прошу,  и...  -  Джордан
    вдруг вспомнил, что видеокамера одного из стационарных  коммуникаторов  была
    свернута в сторону и именно поэтому карлик попал в ее объектив. -  Поль,  но
    тогда они ждали меня? Тогда они знали, что я буду искать эти номера!
         - А если это связать с  тем  фактом,  что  спрут  был  готов  к  нашему
    появлению, то получается, что нас специально выводили  на  него,  -  добавил
    экс-Митчел. - Это еще  одно  подтверждение  тому  факту,  что  у  Бульдозера
    появился выход в Сеть. У него есть свои Врата!
         Эти слова прозвучали как гром среди  ясного  неба.  Р-Рошаль  вздрогнул
    как от удара. Стив и Оскар, знавшие о проблеме, но еще не смотревшие на  нее
    под таким углом, тоже вскинули головы.
         - Ребята, Бросман готовит какую-то провокацию! - Лицо  профессора  было
    серьезно как никогда. - Мне кажется, он перехватил инициативу  и  гонит  нас
    как зверя в ловушку! Знать бы только, где он ее устроил? Судя по  тому,  как
    был подброшен список номеров, предварительно отключенных,  он  перенес  поле
    битвы в Сеть Крис, вы там в большой опасности!
         - Поль, ту тварь,  что  поджидала  нас  возле  узла,  мы  уничтожим!  -
    самоуверенно заявил Джордан. - Я не исключаю,  что  она  была  не  одна,  но
    теперь у нас  есть  мощное  оружие.  Пока  вы  там  с  Ансаром  говорили,  я
    подготовил такую штуку, что от спрута одни щупальца и останутся. Даже  жалко
    его расстреливать.
         Р-Рошаль бросил на него укоризненный взгляд.
         - Не будь таким  самонадеянным,  -  сказал  он.  -  И  не  забудь  о...
    В-Рошале! Он там тоже в опасности! Я на вашем месте  попросил  бы  помощи  у
    Тони Мейджера. За то недолгое время, что мы работали совместно  в  Храме,  я
    составил о нем самое лучшее мнение. Он предан тебе, Крис, умен и знает  свое
    дело. Не стоит пренебрегать такими людьми!
         - Я рад, что наши точки зрения совпали!  -  отозвался  Джорлан.  -  Как
    только я вам организую встречу с Курри, сразу же свяжусь с Тони.
         - Крис, а ты уверен, что сможешь справиться с  Наместником?  -  спросил
    Р-Рошаль. - Это сильный гипнотизер. Даже мне нелегко будет его сломать.
         Джордан рассказал  о  своем  плане.  Он  выйдет  на  коммутатор,  номер
    которого дал им  сам  же  Курри.  Наместник  будет  уверен,  что  говорит  с
    карликом. По его реакции на появление помощника Бросмана сразу станет  ясно,
    при делах он или нет. Если при делах, Крис пригласит его  в  Храм.  Там  его
    должен будет ждать сюрприз в лице профессора.
         - А ты уверен, что он клюнет? - спросил Р-Рошаль - Я бы не поехал...
         - Клюнет,  -  уверенно  ответил  Крис.  -  Фолли  пообещает  поделиться
    технологией,  с  помощью  которой  Сазерленд  защищал  себя  от  воздействия
    гипноза Курри ведь тоже, как и вы, Поль, пытался нас пробить, но не смог.  Я
    уверен, что неудача мучает его и по сей день, я прав, профессор?
         Поль, не ответив, улыбнулся
          - Во! - обрадовался Джорлан. - Значит, чтобы убедиться, что дело не  в
    его слабости, а в нашей хитрости, он и к черту на рога поедет.
         Р-Рошаль хитро посмотрел на изображение Криса.
         - Пожалуй, ты прав! После такого обещания я тоже мог  бы  соблазниться.
    Но взял бы прикрытие! Наверняка и он возьмет!
         - Прекрасно!  -  поддержал  Крис,  -  И  я  так  думаю!  А  потому  вас
    подстрахуют  Оскар  и  Стив.  Наверняка  завтра  Бульдозер  ждет  гостей  на
    похоронах, не зря  он  хотел  и  нас  отсечь.  Бросман  по  себе  судит,  не
    понимает, что из уважения к Симоне мы не позволим себе хоть чем-то  омрачить
    его похороны. Ну да ладно, нам же лучше! Его опасения означают,  что  охраны
    в Храме почти не  будет.  А  та,  что  останется,  попадет  под  воздействие
    профессора Как, Поль, сможете обеспечить контроль над имперцами  в  знакомом
    здании?
         - Не вопрос! - усмехнулся Р-Рошаль - Они еще и помогать нам будут!
    
    
                                      ГЛАВА 31
    
         На этот раз они  не  стали  ждать  нового  нападения.  Экс-Паук  первый
    обратил внимание на то, что спрут появляется тогда, когда  Крис  выходит  на
    связь с внешним миром Причем  феномен  первой  встречи,  той,  что  была  на
    глазах у Тони, они так и не смогли объяснить.  Почему  он  тогда  не  тронул
    Джордана? Единственное, что пришло на ум Крису, так это следующее:  драйверы
    внешней связи он в тот момент подключил к коммуникатору Мейджера,  и  монстр
    просто не узнал его. Запутался в перекрестных связях и  решил,  что  Джордан
    спрятался в коммуникаторе Мейджера. Другого объяснения происшедшему у  Криса
    не было.
         Псевдо-Джеймса интересовало другое. Почему  спрут  охотится  именно  за
    Крисом? И почему он нападает в один и тот же момент? Этому, конечно,  должно
    было найтись объяснение, но вот только когда?
         Ожидая связи с Сазерлендом,  псевдо-Джеймс  не  давал  Джордану  терять
    время зря Предчувствуя очередное  нападение  монстра,  он  все  же  заставил
    Криса сделать дубль нового оружия, подключил модуль к себе.
         Код, выпускаемый в цель, тоже претерпел  изменения  Его  разрушительная
    сила увеличивалась тем,  что  программа,  попадая  в  тело  врага,  начинала
    мгновенно самовоспроизводиться. Делясь и размножаясь, она пожирала  код  той
    программы,  в  которую  ее   выпустили,   что   должно   было   привести   к
    катастрофическим для жертвы последствиям.
         Экс-Паук не скрывал, что ему  не  терпится  испытать  оружие,  так  что
    участь монстра была предрешена. Охотничий азарт экс-Митчела не сбил  с  пути
    Джордана, который  считал,  что  нельзя  начинать  операцию,  не  обезопасив
    предварительно тылы и контроль  над  связью  Этот  аргумент  стал  решающим.
    Псевдо-Джеймс, а за ним и Крис направились к узлу связи.
         Ворвавшись в сервер, экс-Паук ринулся в  стремительную  атаку.  К  тому
    времени,  когда  явился  Джордан,  псевдо-Джеймс  уже  успел  выпустить  три
    заряда, два из которых, несмотря на расстояние,  попали  в  цель  Спрут.  не
    готовый к тому, что у противника изменится оружие, опоздал с реакцией на  их
    появление. Развернувшись он выбросил  им  навстречу  свои  щупальца,  причем
    сделал это так, чтобы отрезать Джордану путь к отступлению
         Но уходить Крис  и  не  собирался.  Он  тоже  выпустит  три  заряда.  И
    почувствовал, что больше не может. Новое оружие сильно  откачивало  энергию!
    Но если два заряда экс-Паука попали  в  щупальца,  тут  же  начавшие  терять
    форму и стекать вниз, то один из  трех  выстрелов  Джордана  попал  в  клюв,
    снеся его под самое основание. Второй  заряд  пробороздил  глубокую  рану  в
    правой части туловища, третий тоже не пропал зря, он  нашел  свое  щупальце.
    Монстр взревел. Шкура в той части туловища куда попал  второй  заряд,  стала
    сползать, закручиваясь в  рулон.  Спрут  потерял  подвижность,  но  все-таки
    пытался еще вести бой!  Даже  и  теперь,  лишившись  былой  подвижности,  он
    продолжал представлять серьезную опасность. Его щупальца левой стороны  были
    почти не повреждены. Они  метнулись  к  сетянам,  грозя  смять  их.  Крис  и
    экс-Паук разлетелись в  разные  стороны.  Джордан  все  же  восстанавливался
    быстрее, чем псевдо-Джеймс. Он почувствовал, что готов  выпустить  еще  один
    заряд и, повинуясь инстинкту, стал, уворачиваясь от щупалец, приближаться  к
    голове монстра. Правда, говорить о данном органе у чудовища,  созданного  по
    подобию головоногого моллюска, было бы преувеличением, но эти мелочи  сейчас
    не  волновали  Джордана.  Вынырнув  из-под  обрубка  щупальца,  Крис   успел
    отметить, что это тот самый, который спрут потерял  при  прошлой  стычке,  и
    неожиданно оказался  у  цели!  Прямо  перед  ним  был  ничем  не  защищенный
    огромный глаз!
         Заряд  вошел  в  него  как  горячий  нож  в  масло!  Сетевое   животное
    задергалось  в  конвульсиях  Джордан  еле  увернулся  от  взмаха   судорожно
    дернувшегося щупальца и ринулся назад, под защиту  огня  псевдо-Джеймса.  Он
    не оглядывался, но в душе у него  была  надежда,  что  заряд,  пробив  глаз,
    дойдет до процессора монстра. В какой-то миг одно из щупалец все же  достало
    Криса. Чиплендца подбросило вверх и закувыркало. Он уже подумал, что  сейчас
    его слопают, но повтора атаки не последовало! К тому времени, когда  Джордан
    все  же  сумел  возвратить  себе  контроль  над  полетом,  с  монстром  было
    покончено.
         Спрут превратился в гору ссыпающихся обрывков кода. Скоро не  останется
    и их.
    
    
         - Братья, все мы ехали в Хардсон-сити с радостью в сердце и  со  светом
    в душе. Мы ехали к нашему любимому другу Марко  Симоне.  Как  он  радовался,
    увидев всех нас, как готовил нам  подарки!  Думал  обо  всех  нас!  О  людях
    думал!  -  Ансар  говорил  негромко,  но  слышали  его  все  собравшиеся  на
    сходку. - Судьба распорядилась иначе. Вышло  так,  что  собрал  он  нас  для
    светлого, а приходится заниматься черным...
          Теперь, после того как  мы  вчера  похоронили  нашего  Марко,  я  хочу
    послушать вас, тех, кому люди доверили управлять своими  общинами,  доверили
    решать свои судьбы, доверили говорить за них. Тех, кому просто верят и  кого
    уважают. Хочу спросить вас, готовы ли вы оказать помощь осиротевшему  городу
    и выбрать нового Смотрящего. Или будем переносить сходку для  этого  вопроса
    на другое время? Кто хочет высказать свое мнение?
         - А что переносить? - Тюля высказал мнение всех собравшихся. -  Раз  мы
    здесь собрались, значит, и решать нужно! Так, братва?
         - Так! Все правильно, - послышалось со всех сторон.
         - Да чего там по десять раз собираться!
         - Говори, кого ставить будем!
         - Кого прочите?
         - А о смерти брата нашего что? - вдруг спросил кто-то. - С этим как?
         - Да, а почему с Бульдозера спроса нет? - послышался тут  же  еще  один
    голос. - Где игрок этот, который, говорят, Симоне порешил?
         Ансар, призывая к тишине, поднял руку. Дождавшись тишины, произнес:
          - Я так понял, что вы хотите послушать Боба Бульдозера?
         - Ну конечно, пусть расскажет, что удалось узнать! -  Волли  Вейс,  как
    всегда,  сидел  так,  чтобы  большинство  Смотрящих  от  небольших   городов
    оказалось за его спиной. - Послушаем, может,  узнаем  что-то  новое.  Я  так
    понимаю, что Бульдозер теперь Смотрящим будет, пусть покажет,  насколько  он
    контролирует ситуацию, а мы посмотрим, тот ли это, кто Хардсонсити  потянет,
    или рано ему еще. Так, Боб? - Вейс повернулся  к  сидящему  среди  Смотрящих
    Бульдозеру.  Он   как   представитель   принимающей   стороны   должен   был
    представлять общину столицы, - Правильно я говорю?
         - Пусть люди решат, - скромно ответил Бросман. - Скажут - отвечу!
         - Ну так давай расскажи, как ты все представляешь, на кого  думаешь!  -
    Ансар поощряющим движением руки показал, что Боб может  начинать,  -  Говори
    все, что считаешь нужным, а мы потом спросим то, что мы посчитаем нужным.
         Бульдозер прокашлялся и, вспомнив наставления Фолли, начал  перечислять
    известные всем факты.
         - Все вы были на матче в то время, когда  произошла  трагедия  Вы  сами
    видели, как все  происходило.  Поэтому  нет  смысла  повторяться,  я  просто
    перечислю известные факты, а потом перейду к тому, как я их понимаю,  что  я
    предпринял и что планирую сделать. - При этих словах  Бросман  посмотрел  на
    Ансара и, получив от того одобрительный кивок, продолжал:  -  Итак,  начнем.
    Марко убила Джина Хекман,  невеста  Стива  Сазерленда  Все  мы  видели,  что
    охранники и телохранители были убраны с ее пути с помощью гипноза.  С  таким
    же проявлением гипноза, когда наши  проверенные  бойцы  забыли  обо  всем  и
    отпустили пленника, мы столкнулись при побеге профессора Поля  Рошаля.  Этот
    же Поль Рошаль под именем Колхауна работал у Сазерленда в Храме Памяти.
         Об этом Колхауне,  или  Рошале,  нужно  рассказать  подробнее.  Все  вы
    помните,  как  многие  годы  Хардсон-сити  сотрясали  сообщения  об  ужасах,
    творимых  выродком,  которого  окрестили  Пауком.  Затем  в   городе   стали
    появляться отморозки, не признающие ни  нас,  ни  полицию.  Беспредел  царил
    такой, что мы вынуждены были бросить все силы на то, чтобы  навести  порядок
    на улицах города. И  мы  выяснили,  что  зараза  идет  из  Института  Памяти
    Пришлось положить  много  верных  людей  для  того,  чтобы  разнести  осиное
    гнездо, но Марко решил  проблему,  Института  не  стало.  Однако  бесчинства
    Паука продолжались! И, что характерно, как только мы вроде бы находили  его,
    загоняли тварь в ловушку - Паук  исчезал!  В  мышеловке  вместо  того,  кого
    готовились схватить, находили только труп! Мужской... Когда это случилось  в
    первый раз, то все решили,  что  это  маньяк  и  он  покончил  с  собой.  Но
    жестокие и бессмысленные убийства женщин продолжались!  Почерк  был  один  и
    тот же и  результат  охоты  такой  же!  Сначала  замученные  женщины,  затем
    мужские трупы! Причем каждый раз разные! Стали попадаться и известные  люди,
    и неизвестные...
         - Клоны! - бросил кто-то из Смотрящих.
         - Нет, не клоны, все трупы принадлежали разным,  но  вполне  конкретным
    людям, - откликнулся Бросман. Ему показалось  очень  хорошим  признаком  то,
    что в помещении царила полная тишина. Значит, слушают с интересом.  -  Сотни
    женщин были изнасилованы и погибли, потеряв большие участки кожи.  Это  Паук
    так резвился, с живых кожу снимал!
         - Сволочь! Мочить его нужно было! - не выдержал еще кто-то.
         - Конечно,  нужно  было,  но  оказалось,  что  Паук   не   виноват!   -
    интригующим тоном сказал Боб. - Дело в том, что  сам  по  себе  Паук  -  это
    невинный человек! Им мог стать любой! Даже  из  нас  с  вами  никто  не  был
    застрахован!
         Эти   слова   Бульдозера   попали    в    цель.    Возмущенный    ропот
    свидетельствовал, что он идет по правильному пути.
         - Дело  в  том,  -  продолжал  Боб,  не  обращая  внимания  на  чувства
    Смотрящих, - все дело в том, - повторил он, - что эти  самые  беспредельщики
    нужны были Рошалю, стоявшему за Институтом и всем  этим  безобразием,  чтобы
    подбирать на улице крепких мужиков, хватать их и  доставлять  в  лабораторию
    для опытов! Профессор или делал из них новых бойцов-зомби, которыми  и  были
    так называемые "близнецы", или же, что самое страшное, их  использовали  для
    другого. Мы не знаем, по какому принципу  шел  отбор,  но  некоторым  Рошаль
    стирал память и записывал на ее место память  маньяка,  которого  все  знали
    как Паука! Вот в этом и была загадка неуловимости монстра!
         Недоумение, злость, брезгливость и прочие подобные  чувства  отразились
    на лицах Смотрящих.
         - Рошаль вшивал им в память код,  и  когда  очередной  Паук  попадал  в
    ловушку, он, зная, что его тут же восстановят, звонил своему хозяину, и  тот
    кодовой фразой убивал его! Нам доставались одни только трупы!
         - Вот же как придумали! - вырвалось у кого-то. - Ну до чего  же  подлый
    народ эти ученые!
         - Подумайте сами, вы, ваши друзья, любой человек  мог  быть  еще  вчера
    нормальным, а,  пройдя  через  руки  этого  зверя,  стать  маньяком!  -  Боб
    развивал успех. - И всем этим  занимался  Рошаль!  Когда  мы  разнесли  этот
    проклятый Институт, ему удалось скрыться. Он  очень  сильный  гипнотизер  и,
    видимо, узнал, что мы с Симоне... Ну да ладно,  пробрался  он  в  наш  Храм,
    который  Марко  доверил  Снейку.  Не  знаю,  может,  профессор   оказал   на
    Сазерленда влияние. А может, тот и до этого с ним эти планы  строить  начал,
    но вбили они нашему Симоне в голову идею двинуть Стива в президенты...
         Услышанное  не   могло   оставить   Смотрящих   равнодушными.   Главари
    преступного мира сразу поняли, какие рычаги власти мог получить в свои  руки
    Марко. И если одни восприняли это  сообщение  с  восхищением,  то  другие  с
    ревностью  и  недовольством.  Послышались  реплики  и  комментарии.  Но  под
    взглядом Ансара, после окриков Тюли и Леона они стихли.
         - Продолжай! - потребовал Ансар.
         - Да тут и продолжать-то уж... - Бульдозер пожал плечами. -  Вот  тогда
    я заподозрил: что-то не то! Откуда в простом  игроке  способностей  столько?
    Вы сами знаете их уровень! Дело серьезное  редко  кому  поручишь,  а  тут  и
    программист он вдруг необыкновенный, и психиатр такой, что  Храм  ему  Марко
    вручает. Мало того! Сыскарем таким оказался,  что  профессора  этого  самого
    поймал и его главного помощника! И, что самое  интересное,  мы  их  даже  не
    допрашивали! Обоих! Мы боялись это делать, думали, что  закодированы  они  и
    вместо ответов на вопросы возьмут и помрут!  А  этот  Снейк  вдруг  берет  и
    вызнает откуда-то всю их тайную схему с Пауком!
    
    
         - Ты  покрасивее,  покрасивее  их  делай!  -  Виктор   разворачивал   и
    сворачивал новый  большой  глаз.  Эту  его  новинку  еще  только  предстояло
    подключить к узлу, но за это Шанц  был  спокоен.  В  нужный  момент  он  все
    сделает! Пока  там  спрут,  за  сервер  можно  не  опасаться  Пусть  Крис  с
    имперским сегментом забавляется, взламывает, стирает! Это даже полезно,  тем
    сильнее благодарить будут! Главное, чтобы в нужный момент городская связь  и
    особенно  выход  в  коммуникаторы  горожан  находились  под  его,   Виктора,
    контролем. - Вилли, ну неужели ты не  видишь,  что  у  тебя  стали  блекнуть
    цвета?
         Какой-то  бестолковый  этот  Гофман.  Вначале,  когда  Шанц   еще   был
    беспомощен, Вилли оказал ему неоценимую услугу и  научил,  как  пользоваться
    тем даром, который достался поэту. За что теперь и оказался  приближенным  к
    его грандиозным замыслам. Но  некоторые  черты  характера,  а  главное,  его
    постоянное недовольство тем, что делает Виктор,  стали  его  раздражать!  Ну
    надо же быть таким неблагодарным А нужно всего-то взять и запомнить то,  что
    создал поэт, а потом  скопировать.  Запомнить  и  скопировать!  Запомнить  и
    скопировать!
         Казалось, что тут сложного? Виктор же  не  заставляет  Вилли  создавать
    новые существа! Нет, эту работу он сам сделал. Он  прекрасно  понимает:  то,
    что может Творец, бескрылому существу не создать! Но  повторить  же  можешь!
    Просто скопировать! Нет, то не  оживет  творение,  то  оживет,  но  какое-то
    худое, не внушительное А то вообще бесцветное! Дурак, не  понимает,  что  им
    уже скоро товар лицом показывать!
         Фолли - подожди, подлец, еще и до тебя, карлика, доберемся, -  говорил,
    что к пятнадцати часам реального времени все должно быть готово, а Гофман  и
    половины солдат еще не сделал!  Правда,  нужно  отдать  ему  должное,  часть
    существ  -  Виктор  им  еще  не  придумал  название  -  получилась  не  хуже
    оригинала! Мощная тигриная морда и три пары сильных мускулистых рук,  скорее
    горилльих. чем человеческих, должны  были  служить  орудием  нападения.  Для
    усиления  мощи  одна  пара  рук  имела  вместо  кистей   короткие   раструбы
    излучателей  энергетических  пушек.  Они,  по  замыслу  Шанца,  должны  были
    служить заменителем лучеметов, применяемых в реальном мире По крайней  мере,
    те залпы, что для пробы сделали первые воины, впечатляли.
         Вторая пара рук,  торчавшая  прямо  из  лопаток,  несла  энергетические
    щиты, а третья, та, что была с пальцами, служила для всего  остального.  Эти
    руки могли работать как  обычные  человеческие,  что  позволяло  варьировать
    вооружение.
         А тело!  Красивое,  сильное  тело  крылатого  коня.  Такой  поэтический
    симбиоз кентавра с пегасом! И  все  в  тигровой  окраске!  Да  мечта  любого
    властелина - иметь такое войско! Так  что  хочет  Вилли  или  не  хочет,  не
    важно! Пусть старается, Смотрящие должны увидеть армию во всей красе!
         А Гофман между тем уже не понимал, на каком он свете.  От  усталости  и
    недостатка энергии он давно перестал полностью воспроизводить код. С кем  им
    воевать? Разве что с  самими  собой!  Для  Криса  и  Джеймса  одного  спрута
    хватит! Вилли сам чуть не  умер  от  страха,  когда  увидел  его!  А  эти...
    Потешные войска, вот и пусть будут потешными...
         Гофман старался экономить на всем. Сначала, когда он повторял все,  что
    было наворочено Виктором, работа  шла  медленно,  и  после  второго  десятка
    тигротавров, как прозвал их Вилли, он понял, что  пора  начинать  экономить.
    Первые его попытки были неудачными. Шанц сразу увидел,  что  существа  стали
    получаться бракованными - то без крыльев, то худые, а то и без нужных  тонов
    окраски. Поэт тут же уничтожал брак и требовал  усилить  внимание.  Господи,
    да как же его усилишь, когда и так круги перед глазами идут?
         Вилли стал  экономить  на  внутренних  кодах.  Искусственный  интеллект
    становился  все  примитивнее,  энергетическая  установка   все   слабее,   а
    процессор все медленнее и проще. Но  зато  внешне...  Внешне  было  то,  что
    надо! Хоть сейчас на строевой смотр! Вот пусть и будут такими.
         Крис готовился к разоблачительной речи  перед  Смотрящими  как  никогда
    тщательно Он еще  раз  прокрутил  запись  признания  Наместника,  вдруг  тот
    взбрыкнет, придется за него молотить! Проверил наличие в памяти  интерфейсов
    всех  нужных  персонажей  Тоже  могло  пригодиться!  Еще   раз   уточнил   с
    псевдо-Джеймсом, в каких случаях тот  может  его  отвлекать,  в  каких  нет.
    Правда, экс-Митчел обозвал его при этом истеричной институткой,  но  не  это
    главное.  Хоть  виртуальной  проституткой,  лишь  бы  дело   выгорело!   Как
    говорится, счастье не в количестве  орденов,  а  в  том,  как  долго  ты  их
    носишь.
         - Джеймс, как они там? - спросил он. - Следишь?
         Экс-Митчел не отрывался от происходящего на сходке. Он  следил  за  ней
    через коммуникатор Ансара, который тот  "забыл"  отключить  Правда,  оттого,
    что  аппарат  лежал  "брошенным"  на  столе,   контроль   был   в   основном
    акустический, но и этого хватало, чтобы иметь представление о той  красочной
    картине, которую рисовал Бульдозер.
         - Этой  падле  бы  "Сказку  на  ночь"  вести!  -  не  выдержал   как-то
    экс-Паук. - Он так мои художества расписывает, что мне на минуту его  самого
    захотелось обработать! Пусть Стив не обижается, но вернусь в  реальный  мир,
    хоть раз, но в Паука превращусь! Со сменой ориентации!
         - Но-но! Не забывай, что это и мое тело1 - напомнил  Крис.  -  Мне  эти
    ваши дела не нужны!
         - Да не бойся ты! -  успокоил  друга  экс-Митчел.  -  Самому  противно!
    Только шкуру снимем, и все, опускать не буду!
         - Слышь, Джеймс, сиди-ка  ты  в  виртуале!  -  посоветовал  Джордан.  -
    Незачем тебе в реал выходить.
         - Крис, а ты думаешь, у нас будет такая возможность?  -  спросил  вдруг
    посерьезневший псевдо-Джеймс. - Я имею в виду выход в реал.  Что-то  у  меня
    есть предчувствие. Да нет, Тони же обещал!
         Джордан вспомнил, как обрадовался Мейджер,  когда  узнал,  что  у  него
    остается возможность попасть в Сеть. Дурашка, он еще  не  знает,  как  можно
    скучать по своему телу. Как можно, не ощущая голода, мечтать о  яблоке,  как
    оно хрустит, когда от него откусываешь Или, не имея... Ой, об этом лучше  не
    надо!
         - Ну что, до нас еще не дошла очередь? - спросил он у экс-Паука
          - Крис, до  нас  дошли  другие!  -  Псевдо-Джеймс  показал  на  канал,
    соединяющий узел связи,  где  они  сейчас  находились,  и  сервер  городской
    библиотеки. - Вот это да, не зря мне с утра подорваться отсюда хотелось!
    
    
                                      ГЛАВА 32
    
         Фолли   ждал   условленного   сигнала.   Виктор,   предупрежденный    о
    мероприятии, уже давно должен был сообщить о том, что выдвинулся на  узел  и
    готов к демонстрации своих возможностей. Пе хотел, чтобы поэт  на  глазах  у
    Смотрящих проник в первый же названый авторитетами банк, отменил  чей-нибудь
    крупный платеж и осуществил трансакцию  в  пользу  Волли  Вейса.  Тем  самым
    демонстрировалась возможность воровства денег в Сети и одновременно  делался
    щедрый подарок за чужой счет одному из  самых  уважаемых  людей  этого  мира
    Конфедерации.
         Бросман настаивал, чтобы дар был преподнесен Ансару, но Пе точно  знал,
    что старый волк оскорбится такой неуклюжей взяткой А вот Волли при всей  его
    правильности и претензиях  на  то,  чтобы  его  считали  образцом  воровской
    чести, к деньгам питал слабость...
         Публичная операция должна была пройти без сучка без  задоринки,  а  для
    этого Шанцу надлежало проверить банки  из  данного  ему  списка,  высмотреть
    трансферты,  которые  в  случае  срыва  не  причинили  бы   ущерба   славным
    представителям имперской общины. Фолли, конечно,  понимал,  что  это  задача
    объемная и даже банковскому специалисту на это потребовалось  бы  достаточно
    времени, не говоря уже о поэте, а потому он попросил  Шанца  заранее  начать
    подготовительные мероприятия. Карлик вовсе не рассчитывал, что  тот  поспеет
    в срок, а потому все сроки определял с  большими  запасами  по  времени.  Но
    время шло, временной резерв, который бородач предоставил Виктору,  осознавая
    его тупость, иссяк. Карлик занервничал Он бы нервничал еще больше,  если  бы
    знал, что Шанц на все имеет свою точку зрения.  Виктор  даже  и  не  пытался
    войти в банк, а слова о демонстрации силы сетян воспринял конкретно  и  стал
    действительно создавать эти  самые  силы!  Но  главную  роль  в  предстоящем
    спектакле  он,  конечно,  оставил  себе.  Видел  бы  кто,  как  торжественно
    выступал поэт во главе своей армии. Зрелище было воистину впечатляющее!
         Шанц выстроил тигротавров в  походную  колонну  и,  возглавив  ее,  дал
    команду к началу похода.  Он  двигался  в  окружении  своих  первенцев,  тех
    крылатых бойцов, которых создал сам. Позади летела  группа,  которой  Виктор
    доверил доставку  "глаза  Смотрящих",  как  назвал  он  новый  свой  шедевр.
    Устройство представляло собой драйвер просмотра или своеобразную  внутреннюю
    панорамную видеокамеру, которую он планировал использовать для  предстоящего
    спектакля. Замыкали колонну тигротавры, произведенные Вилли, и,  наконец,  в
    самом конце плелся сам Гофман, которого "король" возвел в ранг  "маркитанта"
    армии. Вилли брел и плевался. Он не понимал, зачем  весь  этот  балаган,  но
    возражать безумному Шанцу боялся, слишком тот силен! Уж  очень  не  хотелось
    испытать на себе его больную фантазию.
         Знал бы Вилли, что на этот раз задумал поэт! Приняв игру  имперцев,  он
    решил внести в нее свои коррективы. Шанц хорошо  помнил  время,  назначенное
    Фолли, знал он и план Фолли, но задуманное уродом его не  устраивало.  Начни
    таскать деньги для одного, потом только и будешь этим заниматься  для  всех.
    До тех пор, пока  банкиры  не  наймут  программистов,  которые  и  прикончат
    Виктора,
         Не лучше  ли  с  самого  начала  проявить  характер  и  показать  силу?
    Наверное, так будет правильнее! По крайней мере, так  решил  Виктор.  Вместо
    того, что просил
         его сделать Фолли, он решил дать другое  представление  Вместо  воришки
    на побегушках у Бульдозера людям предстанет Господин  виртуального  мира  со
    своей несокрушимой армией! Вот ее-то он сейчас и продемонстрирует  Смотрящим
    Надо заставить их понять, что оставлять тело такого  гиганта,  как  Шанц,  в
    руках одного человека нельзя! Иначе Боб  становится  единоличным  владельцем
    нового оружия колоссальной разрушительной  силы!  Смотрящие  просто  обязаны
    будут забрать тело Виктора у Бульдозера и  установить  за  ним  коллективный
    присмотр!
         Увлеченный своими  мыслями,  Шанц  вдруг  понял,  что  уже  третий  раз
    пролетает мимо одного и того же сервера. Он вообще  плохо  ориентировался  в
    этой местности, да и во всей Сети  тоже,  но  не  признаваться  же  в  этом?
    Встряхнувшись, он  постарался  взять  себя  в  руки.  Время  катастрофически
    уходит, а он все еще не прибыл на место встречи! В конце  концов,  городской
    сервер не такой уж маленький узел, чтобы не попасть на него!
         - Вперед! - скомандовал он,  заметив  в  конце  канала  заветную  цель.
    Приближался час его триумфа, нужно насладиться им так, как  только  он  один
    умеет! - Вперед, мои воины, ваш король благословляет вас на подвиг!
         Крылатая  гвардия,  хлопая  крыльями,  понеслась  вперед.  Виктор,   не
    совладав с нервами, полетел следом. В его душе все пело и  ликовало.  Сейчас
    все увидят, как должны выглядеть настоящие бойцы! Черт, раз такое  дело,  то
    если Смотрящие будут хорошо себя вести, может быть, он им и спрута  покажет!
    Виктор приберег демонстрацию монстра как последний аргумент.
    
    
         - У кого будут вопросы? - спросил Ансар. Пока Бросман был доволен,  все
    шло по намеченному сценарию. Сейчас кто-то должен выступить с  критикой.  Пе
    считал, что это будет кто-то из Смотрящих группировки  Вейса.  Дискредитация
    Бульдозера выгоднее всего группировке глав общин мелких городов. Не  секрет,
    каждому из них хотелось большего, чем быть Смотрящим  где-то  на  периферии.
    Если удастся отвести кандидатуру Бросмана, то за неимением других  достойных
    людей в городе сходка вынуждена принять решение о  переезде  в  Хардсон-сити
    одного  из  хорошо  зарекомендовавших  себя  авторитетов.  Не  оставлять  же
    столицу без присмотра! А это был шанс для любого из амбициозных воров.
         Боб, соглашаясь с основным тезисом, считал, что  застрельщиком  критики
    его действий будет Тюлень. Пират  постоянно  косился  в  его  сторону!  Тюлю
    поддержит Ансар, они всегда были вместе,  Марко,  Ансар  и  Тюля...  Теперь,
    когда не стало Симоне, сила старой, традиционной ветви Империи ослабла, и  в
    условиях перманентного противостояния критика со  стороны  этой  группировки
    приведет к немедленному противодействию со стороны  молодежи,  возглавляемой
    Леоном.
         Фолли советовал Бросману не обольщаться. И  Леон,  и  тем  более  Вейс,
    стремясь  поставить  на  Хардсон-сити  своего  ставленника,  могут  уступить
    старикам и вместе с ними отклонить  кандидатуру  Бульдозера,  а  в  качестве
    ответной уступки потребуют права выбрать того, кто  займет  место  покойного
    Симоне  Нет,  прав  все-таки  карманный  князь,  без  демонстрации  силы  не
    обойтись. Главы Империи должны  понять,  что  только  он,  Бульдозер,  имеет
    власть над  Сетью.  Нарисовать  перспективы  проникновения  в  Сеть  и  дать
    понять, что только у Бросмана есть ключ к этому бездонному сейфу...
         - У меня такой вопрос, - начал Волли Вейс. Значит,  против  него  решил
    выступить Смотрящий Нарикона! Что ж,  закономерно,  он  претендует  на  роль
    лидера  глав  общин  мелких  городов,  а  следовательно,   будет   выступать
    поборником их интересов. - Все, что рассказал нам уважаемый  Боб,  интересно
    и подлежит  осмыслению.  Я  понимаю,  что  противостояние  такому  коварному
    врагу, как этот ваш профессор, отняло у Марко,  светлая  ему  память,  много
    сил. Но мне непонятно, как такой опытный и уважаемый  человек,  как  Симоне,
    мог быть обманут  полуграмотным  игроком?  Таким,  каким  здесь  представлен
    Сазерленд? Я так понимаю, что в вашем Храме  работали  специалисты,  сильные
    специалисты,  других  Симоне  просто  не  признавал.  Так  как  же  они   не
    распознали подставу?
          - Если предположить, что сговор между Рошалем и Сазерлендом  произошел
    еще в клинике, а именно после нее у спортсмена произошло  резкое  поумнение,
    то  становится  понятным,  какие  силы  помогали  Снейку  обаять  все   свое
    окружение, - Бросман вновь воспользовался домашней  заготовкой.  Молодец  он
    все-таки, что Фолли под себя подгреб! Умеет тот просчитывать ситуацию!
         - А почему тогда они не подмяли вас обоих под себя?  -  спросил  Гризли
    из Пилиса. - И зачем им было убивать Симоне, если он и без  того  делал  все
    так, как нужно  было  Сазерленду?  Стать  Президентом,  что  еще  Снейку  не
    хватало? И если не хватало,  тогда  почему  он  не  дождался,  пока  получит
    желаемое? После этого он и мог убрать Смотрящего!
         - Наверное, так бы и случилось, но Марко начал  подозревать  Сазерленда
    в нечестной игре Он даже пытался защищаться  от  его  воздействия.  Мы  даже
    как-то раз шлемы пробовали надевать, но как только Снейк  появлялся,  Симоне
    сразу же забывал обо всем, и все становилось по-прежнему.
         - Тогда почему вы сами не убрали игрока? - спросил Тюля.  Наконец-то  и
    его прорвало. - Если ты видел, что Снейк  издевается  над  стариком,  почему
    сам не предпринял ничего?
         - В открытую это делать было нельзя! -  И  здесь  нашел  Боб  заготовку
    Фолли. Пока еще не было ни единого вопроса, на  который  они  не  обкатывали
    ответы. - Слишком он популярен в народе. Марко  даже  послал  его  на  штурм
    Института в расчете на то, что Сазерленд  не  выйдет  оттуда  живым.  Капкан
    закрутили такой, что сразу и эсбэшная спецура, и  зомби-солдаты,  называемые
    "близнецами", и  охрана  Института  -  все  противостояли  отряду  командос,
    возглавляемому Снейком. Там была настоящая  мясорубка!  И  в  живых  остался
    только один человек!  Один  из  всех!  Надеюсь,  вы  поняли,  кто  это  был?
    Сазерленд!
         - Вот же гад! - не выдержал кто-то.
          - Да, гад! - подтвердил Бросман, - Все ему мало было,  все  власти  не
    хватало!
         В  помещении  прошел  гул  возмущения,  что  не  могло  не   обрадовать
    Бросмана. Кажется,  их  план  удался.  Каверзных  вопросов  становилось  все
    меньше и меньше.
         - Боб, а почему здесь нет самого Сазерленда?  -  вдруг  спросил  Ансар.
    Молчавший  все  это  время  Смотрящий  Темирхана  задал  тот  самый  вопрос,
    которого с замиранием сердца ждал Бульдозер. - Почему его здесь нет?
    
         Виктор летел к своему триумфу. Он находился  в  самой  гуще  летящих  к
    победе могучих  и  непобедимых  тигротавров.  Две  сотни  красавцев  воинов,
    способных  противостоять  любым  силам  Конфедерации!  Пусть  только   дадут
    Виктору цель, и он покажет, как нужно воевать! Хотел Бульдозер  демонстрацию
    возможностей? Ну что же, получишь! Только не  ту,  на  которую  рассчитывал!
    Нечего из поэта коммерсанта делать! Счета, трансакции, трансферты! Да  пошли
    вы! Виктор  рожден  для  подвига,  его  имя  войдет  в  историю!  Оборзевшие
    лавочники с инстинктами мелкого воришки и полетом мысли  не  дальше  кармана
    собеседника, они и его хотят использовать сообразно своему  менталитету?  Не
    пройдет!
         Скоро жители реального мира вообще перестанут  влиять  на  него!  Фолли
    как-то проболтался, что  живых  носителей  осталось  только  двое.  Но  Шанц
    твердо знал, что до того, как спрут  расправился  с  Крисом  и  Джеймсом,  а
    Виктор не сомневался, что это было именно так, Живых в  Сети  было  четверо!
    Получается, что жизнь в виртуальном мире возможна и без  носителя  в  реале?
    Конечно, зачем далеко ходить? Его творения тому подтверждение!
         Виктор ни с кем не поделился догадкой, но ему очень  хотелось  провести
    эксперимент. Что,  если  кто-нибудь,  скажем  тот  же  Пе,  прекратит  жизнь
    носителя Вилли?
          Все равно этот косорукий ему не нужен! Вечно  пытается  в  его  мозгах
    копаться, мысли читать! Виктору казалось,  что  он  физически  ощущает,  как
    щупальца, испускаемые любопытным Гофманом, высасывают  из  него  информацию,
    шпионят за ним! Хорошо еще Виктор догадался  загрузить  его  работой!  Сразу
    после этого легче стало!
         Улетев в своих мыслях в будущее, Шанц не заметил, как и  в  самом  деле
    устремился вперед. Часть отряда, те тигротавры, что были  из  первых  копий,
    рванули за ним, Остальные, сломав строй, пытались не отстать, но  не  смогли
    этого сделать.  Начала  сказываться  халтура  Гофмана!  Пороки  в  коде  тех
    программ, которые создавал  Вилли,  не  позволяли  крылатым  бойцам  достичь
    необходимого быстродействия.
         Лихо, азартно, упиваясь скоростью и мощью окружающих его  солдат,  Шанц
    пролетел сквозь городской сервер и, попав на узел связи, огляделся. Он  даже
    не заметил, что свита его сильно сократилась. Его  видоискатель  лихорадочно
    пытался найти спрута, его первенца и гордость, но тщетно! Монстр,  красавец,
    мечта любого завоевателя, исчез! Виктор даже подумал, что тот,  может  быть,
    просто устал ждать, когда его востребует хозяин,  но  тут  же  отбросил  эту
    мысль. Как может устать программа?
         Неожиданно  Шанц  заметил,  как  что-то  в  центре  узла  зашевелилось.
    Присмотревшись, он увидел, что не ошибся! На сервере кто-то был! И это  явно
    не спрут! Еще жители? Такие же, как они с Гофманом, спасшиеся? Или новички?
         Виктор,  недолго  думая,  рванул  к  будущим  подданным.   Стремительно
    приближаясь, он с наслаждением ощущал, как  за  его  спиной  разворачивается
    лавина крылатых воинов. Тигриные морды раскрылись в хищном  оскале.  Дай  им
    врага, и они разорвут его!
         Шанц предвкушал эффект, который произведет его внезапное  появление  на
    тех, чью судьбу ему предстояло сейчас решать. Все правильно,  так  и  должно
    быть! Испуг поможет им признать величие поэта!
         Виктор даже стал сочинять оду в честь самого себя, как  вдруг  до  него
    стало доходить, что приближающиеся фигурки ему знакомы!
         Джордан и его вечный спутник... экс-Митчел! Они?!  Живы?!  Как  же  это
    могло произойти? Как им удалось обмануть спрута? И куда они его девали...  О
    том, что монстр мог быть побежден, Виктор даже  и  не  подумал.  Это  просто
    немыслимо!
         - Крис, смотри, кто это? - закричал псевдо-Джеймс. - Смотри, у  первого
    рожа человечья!
         Экс-Митчел и Джордан не узнали в летевшем к ним чудике в  развевающейся
    за плечами красной вышитой мантии и с  сияющей  золотой  короной  на  голове
    одного из тех пациентов Храма, с которыми они встречались едва ли не  каждый
    день. Сетевого Виктора они тем более не могли узнать, такого Шанца  они  еще
    не видели.
         Но еще больше друзей поразила свита новоприбывшего.  Явно  агрессивного
    вида многорукие крылатые кошки ощетинились оружием и  готовы  были  на  деле
    доказать свою преданность королю!
         - Джеймс, готовься, кажется,  нам  придется  повоевать!  -  направленно
    передал информацию Джордан. Очень уж не вовремя появилась эта команда!  -  Я
    попробую создать что-то наподобие щита!
         - Не  успеешь!  -  ответил  экс-Митчел.  -  Нас  спасет  скорость!  Эти
    ненужные крылья только будут мешать кошкам, наше спасение в этом!
         - Уничтожить их! - закричал вдруг предводитель  пришельцев.  -  Вперед,
    мои славные воины!
         Крис и экс-Паук, не дожидаясь дальнейшего, взмыли вверх.
         - Бей веером, береги энергию! -  закричал  Джордан  и  выпустил  первый
    заряд.
         Программы-киллеры понеслись навстречу атакующим тигротаврам.
    
    
         - Я считаю, что все то, о чем нам рассказал Боб,  заслуживает  внимания
    и изучения. - Тюля встретился взглядом с Ансаром. Тот  одобрительно  опустил
    веки.  Значит,  пора!  -  Каждый  из  нас  может  столкнуться  с  такими  же
    проблемами, как и Марко Симоне, мир его праху! Эта очень опасная  тенденция,
    что стала проявляться  в  Хардсон-сити,  может  получить  распространение  в
    среде маньяков в других городах Конфедерации! Вот только мне непонятно,  кто
    давал право Бобу огульно обвинить Снейка и объявить на него охоту?  Он  тоже
    имеет право сказать свое слово! Может, ему есть что  сказать?  Мы  выслушали
    только одну сторону! А должны быть выслушаны обе!
         Бросман понял, что начинается самая сложная, самая важная  часть  того,
    что они с Фолли затеяли.
         - Все правильно, Тюля, ты прав! - кивнул Бульдозер.Я много раз  пытался
    обеспечить его доставку сюда. Видит бог, задействованы  были  все  силы,  но
    негодяю помогают скрыться!
         - А почему ты объявил на него охоту? - спросил Тюля.  -  Насколько  мне
    известно, поправь меня, если я ошибаюсь,  в  первые  минуты  после  трагедии
    Сазерленд и не пытался скрыться? Он был  на  Кольце,  поднялся  на  трибуны.
    Поговорив там  с  людьми,  спустился  в  раздевалку.  Что-то  не  похоже  на
    человека,  который  чувствует  свою  вину  и  пытается  скрыться!  А  вот  в
    раздевалке началось нечто странное. Ворвались твои гориллы, избили  игроков,
    которые, я обращаю на это внимание  собравшихся,  -  при  этих  словах  Тюля
    поднял вверх указательный палец, - которые  приехали  из  наших  городов  по
    приглашению Марко Симоне! Уже за это  ты  должен  ответить!  Они  под  нашей
    защитой, да и приглашение Марко, царство ему  небесное,  чего-то,  наверное,
    стоит. Твои люди положили на это, беспредел  устроили!  Но  ладно,  об  этом
    позже, сейчас я о другом говорю! Скажи, в такой ситуации, когда  вооруженные
    беспределыцики захватывают невинного человека, он что, не может сбежать?  Не
    знаю, я бы тоже, представься такая возможность уйти, не  стал  бы  ждать!  А
    кто бы так не сделал?
         Тюля взглядом обвел Смотрящих.
         - Кто-то может сказать, что он в этой ситуации не  сбежал  бы?  Смотри,
    Боб, прямо лес рук! Ни один человек не стал бы ждать твоей расправы!
          - Я не собирался расправляться с ним!  -  Бросман  сделал  возмущенный
    вид. - Я хотел обеспечить его явку сюда!
         - Тогда просто пригласил бы его! - Тюля театрально  развел  руки.  -  Я
    уверен, что он откликнулся бы!
         - А я уверен, что он не пришел бы! - зло сверкнул глазами Бросман. -  Я
    его лучше знаю и могу...
         - Прекратите этот позорящий всех нас спор! -  мрачно  сказал  Ансар.  -
    Боб, неужели ты думаешь, что я поверю, будто кто-то  из  людей  моего  друга
    Марко Симоне не откликнулся бы на вызов к нам? Да ты  просто  не  понимаешь,
    куда попал, и оскорбляешь всех нас! Это к тебе могут не явиться на вызов,  а
    к нам летят! Боб, не знаешь, почему так? Нет? А  я  знаю:  потому  что  люди
    верят, что будут выслушаны и с ними  поступят  по  справедливости.  -  Ансар
    посмотрел на внезапно посуровевших Смотрящих. - Так, братья?
         - Да! Конечно! О чем разговор! А тут не все так просто!  -  послышались
    голоса авторитетов.
         - Ансар,  все  не  так!  Может,  я  поспешил,  может,  переборщил,  но,
    отвечаю, Снейку ничего не грозило! - затараторил Бульдозер. -  Я  же  только
    хотел, чтобы вы могли с ним поговорить!
         Смотрящий Темирхана криво улыбнулся,
          - И для этого ты похитил его женщину?
         - Что-оо? - единый вопль возмущения прошел по рядам.
         - Так он еще и баб ворует?
         - Тише, братья, тише! - Призывая  к  порядку,  Ансар  поднял  руку.  Но
    Вейс, почувствовав, что может двинуть на Хардсон-сити кого-то из своих,  уже
    сделал свой выбор.
         - Ансар,  да  что  с  ним  говорить!  Такой  просто   не   может   быть
    Смотрящим! - закричал он. - Этот же просто позорит нас!
         - Подожди, Волли, сейчас мы не о Смотрящем  го  ворим,  мы  в  убийстве
    Марко разбираемся, -  осадил  спешащего  перехватить  инициативу  авторитета
    Ансар. - Я уважаю твое мнение, но я еще не закончил!
          - Извини, брат! -  Вейс,  чувствуя,  что  найдет  поддержку  у  самого
    авторитетного человека Империи, сразу перестроился.  -  Говори,  мы  слушаем
    тебя
          - Спасибо. - Ансар вновь повернулся к Бульдозеру. - Боб, а что  мешает
    сейчас взять и позвонить Сазерленду? Ты не пробовал это сделать?
         - Как будто он такой дурак, чтобы ответить! - раздалось из зала.
         - Да он понимает, что его тут  же  найдут  и  привезут  на  расправу  к
    Бросману! -  Смотрящие  из  группировки  Вейса,  получив  сигнал  от  своего
    лидера, теперь знали, что от них требуется.
         - А вот пусть сам он ответит! - предложил Тюля. - Боб,  скажи,  ты  сам
    звонил Снейку?
         - Нет, но мои люди..
         - Не вали все на людей! -  оборвал  его  Татам.  -  Я  тебя  спрашиваю,
    звонил ты или нет?
         - Нет - наконец выдавил из себя Бросман.
         - Вот видишь. - Ансар наконец получил нужный ему ответ. -  Ты  даже  не
    соизволил выслушать человека и сразу приписал ему такое паскудство?  Объявил
    гадом и открыл сезон охоты? Так?
         - Ансар, но я... Но мы.. - Бульдозер чувствовал,  как  земля  уходит  у
    него из-под  ног.  Он  лихорадочно  искал  путь  спасения.  Может,  пора  уж
    включать тему с сетянами? - Мы с Марко...
         - Боб, ответь на мой вопрос, - перебил его Ансар. - Ты сказал,  что  не
    додумался позвонить Снейку. - А что мешает сделать это сейчас?
         - Сейчас?! - Бросман растерянно посмотрел вокруг. - Я.. Но... Да, но  я
    не знаю его номер!
         - А спросить не у кого? - с иронией спросил Тюля.
         - Но он наверняка сменил номер! - пролепетал Бросман. - Я  уверен,  что
    он сменил его...
         - А вот давай проверим! - предложил Ансар. Он  взял  свой,  привезенный
    из Темирхана коммуникатор. - Говори номер!
         - Не знаю! - Бросман постучал кулаком в грудь. - Клянусь, не знаю.
          - Тюля, выйди спроси номер! - Ансар брезгливо кивнул. - А  то  с  этим
    мы неделю просидим! Тюлень вышел.
         - Вот ведь гадство какое тут творится! - выдохнул Вейс,  глядя  в  лицо
    Бросману. - Как же это Марко тебя просмотрел?
         - Волли, мы с Марко такое сделали! Мы... Договорить он опять  не  смог,
    появился Тюля.
         - Набирай! - Он продиктовал номер. Ансар  некоторое  время  смотрел  на
    дисплей.
         - Что такое! Со  вчерашнего  дня  никуда  позвонить  не  могу!  Столько
    знакомых в Хардсон-сити, все отключены, что ли?
         - И я тоже! - откликнулся Леон. Он впервые вступил  в  разборку.  Очень
    не  хотелось,  но  ничего  не  поделаешь,  нужно   переходить   на   сторону
    победителя. - Весь вечер вчера...
         - И у меня!
         - Точно, вот, значит, как... Ансар вновь поднял руку.
         - Спокойно,  братья,  мы  сейчас  покажем,  как  нужно   решать   такие
    проблемы!  -  Он  повернулся  к  Бульдозеру.  -  Кто   у   тебя   занимается
    программированием?
         - За связь отвечает...
         - Не за связь спрашиваю! Программирует кто?! - рявкнул  Ансар.  -  Нет!
    Можешь не отвечать! Волли, прошу тебя,  займись  вопросом!  Выясни,  кто  из
    программистов пользуется доверием  этого...  А  потом  побеседуй  с  этим...
    программистом!
         - Сделаем! - Вейс вышел.
         - Теперь, пока Волли выясняет, что Бульдозер сделал со связью  Тюля,  у
    тебя, я вижу, контакт появился с людьми Марко. Выйди, пожалуйста, попроси  у
    кого-нибудь местный коммуникатор!
         Тюля вышел и тут же вернулся, на ходу набирая номер.
         - Слушаю вас! - раздалось в акустическом устройстве.
         - Стив? - спросил Ансар.
          - Да, а вы кто?
         - Меня зовут Ансар, я из  Темирхана!  -  представился  Смотрящий.  -  Я
    слышал, что ты был близок к моему другу Марко Симоне! Я прав?
         - Да, Ансар, Марко, светлая ему память, был  и  мне  дорог!  -  ответил
    Сазерленд. - То, что говорят обо мне, неправда!
         - Снейк, погоди! -  остановил  его  Ансар.  -  Здесь  собрались  друзья
    Марко. Мы хотели бы  поговорить  с  тобой,  послушать,  что  ты  хочешь  нам
    сказать. Как ты смотришь на то, чтобы приехать к нам?
         - Ансар,  я  мечтаю  об  этом!  -  горячо  откликнулся  Стив,  -  Но...
    Наверное, ты не знаешь, я не могу и носа высунуть на  улицу.  На  меня  идет
    настоящая охота!  Бульдозер  делает  все,  чтобы  не  дать  состояться  этой
    встрече!
         Смотрящий Темирхана поднял глаза и посмотрел на своих коллег.
         - Ансар, скажи ему, что я за ним приеду! -  предложил  Гризли.  -  Я  и
    Новик! Как, Слепой, полетишь со мной?
         - Спрашиваешь! Конечно!
         - Стив, если ты не виновен, я гарантирую тебе  безопасность!  -  сказал
    Ансар, повернувшись к видеокамере. - Я передам  коммуникатор  тем  уважаемым
    людям, которые приедут  за  тобой.  Объяснишь  им,  как  тебя  найти,  в  их
    присутствии волос с твоей головы не упадет!
    
    
                                      ГЛАВА 33
    
         Черт  возьми,  да  откуда  же   они   взялись?!   Крис   едва   успевал
    уворачиваться от огненных шаров, летящих в них из странного оружия  летающих
    кошек. Несмотря на успех первой, неожиданной атаки на противника,  положение
    друзей  оставалось  серьезным.   Из   двух   десятков   кошек,   оказавшихся
    одновременно на сервере, Джордан выбил  дух  из  трех,  экс-Митчел  развалил
    четырех. Но этот успех повторить не удалось.  Противник  пришел  в  себя  и,
    окружив тела мерцающими  щитами  какой-то  неизвестной  энергии,  перешел  в
    атаку. Поднялся такой ураганный огонь по Крису  и  экс-Митчелу,  что  только
    резвость и маневренность спасли коды обеих, программ.
         - Разделяемся! - закричал экс-Паук. - Иначе они нас просто сметут.
         Джордан,  уходя  от   несущихся   в   него   зарядов,   рванул   влево.
    Псевдо-Джеймс стремительно спикировал  вниз.  Маневр  оправдался,  плотность
    огня снизилась, и Крису дважды удалось произвести прицельные  выстрелы.  Еще
    одна кошка рассыпалась в двоичный мусор.
         "Да откуда же они взялись? -  пронеслось  в  голове  чиплендца.  -  Кто
    вообще запускает в Сеть всю эту живность?"
         Видимо, не стоило Джордану отвлекаться. Бок словно обожгло  раскаленной
    плетью! Крис инстинктивно дернулся в сторону и тем самым ушел еще от  одного
    заряда. Быстро глянул на свой бок Да, повезло! Он думал, что у него  вырвало
    часть кода, но заряд,  к  счастью,  прошел  вскользь.  Крис  присмотрелся  к
    ожогу. Да, ему действительно повезло! Если бы в него попала его  собственная
    программа,  та,  которую  он  применял  против  тигромордых   коней,   одним
    энергетическим ударом он бы не отделался.
         Закрутив вираж, Крис выждал момент и выпустил еще один заряд.  И  в  то
    же  мгновение  там,  где  только  что  он  пролетал,   столкнулись   заряды,
    выпущенные двумя его противниками. Вспышка и  взрыв  были  так  сильны,  что
    Джордана смяло и откинуло в сторону.
         Крис  почувствовал,  что  вот-вот  потеряет  контроль  над  собой.  Его
    вертело и кружило, вынося к периферии сервера. В какой-то  момент  он  успел
    увидеть, как оставшиеся кошки  понеслись  в  его  сторону.  Они,  предвкушая
    легкую победу, уже не стреляли. Видимо, у  Джордана  был  такой  беспомощный
    вид, что противник уже не воспринимал его всерьез. И зря! Едва только  Крису
    удалось стабилизировать полет и, запрокинув голову, поймать  в  прицел  одну
    из бешеных кошек, как  в  тот  же  миг  мощный  взрыв  разметал  всю  группу
    нападавших.
         "Джеймс, - пронеслось в голове - Это Джеймс бьет мощными зарядами!"
         Экс-Митчел  действительно  оказался  более  удачлив.   Расстреляв   тех
    полосатых летунов, что достались на  его  долю,  псевдо-Джеймс  увидел,  как
    Криса отшвырнуло взрывом. Бросившись к нему на выручку, экс-Паук понял,  что
    не успеет, вот и пришлось пойти на повышенные энергозатраты. Зато и  выстрел
    оказался  отменным!  Он  даже  засмотрелся,  глядя   на   то,   как   заряд,
    предназначенный для  спрута,  угодил  в  гущу  противника.  Разлетающиеся  в
    стороны крылья со шлейфом осыпающихся кодов, руки-пушки,  головы.  "Повесить
    бы такой трофей у себя дома!" - подумалось экс-Митчелу.
         - Джеймс, берегись! - услышал он  крик  Джордана  и  резко  ушел  вниз.
    Успел!  Над  ним  пронесся  веер  Криса.  Продолжая   скольжение,   экс-Паук
    перевернулся вдоль своей оси. Черт возьми, а эти откуда! Не успели от  одних
    отбиться, как тут же появились другие? Где же их столько взяли?
         Рассуждать на предмет источника появления крылатых тигротавров не  было
    времени. На  экс-Митчела  неслось  больше  десятка  многоруких  кошек!  Веер
    Джордана выбил жизнь из  двух  из  них,  но  остальные  уже  успели  открыть
    стрельбу по псевдо-Джеймсу. От обжигающих ударов чужой энергии его  затрясло
    как в ознобе. Огонь ожогов охватил чуть ли не все  тело.  "Ну  все,  Джеймс!
    Кажется, и твоя очередь пришла, - пронеслось в голове экс-Паука. - Жаль,  до
    Бульдозера добраться не успел".
         Крис так не думал. Стремясь  спасти  друга,  он  тоже  выпустил  заряд,
    которым они убивали спрута. Видимо, с  энергией  он  переборщил.  Нападавшие
    мгновенно превратились в пыль!
         Подлетев к экс-Митчелу, он схватил  раненого  товарища  и  поволок  его
    подальше от центра сервера.  Перевернувшись  так,  чтобы  иметь  возможность
    отстреливаться, он наугад выпустил веер и осмотрелся За ним  гнались  только
    две уцелевшие кошки. Крис бросил взгляд в центр и ужаснулся! К  вожаку  стаи
    невиданных тварей подходили подкрепления!  Длинная  череда  крылатых  бойцов
    заполнила чуть ли не весь центр сервера, а они все шли и шли! Сколько же  их
    будет?
         Крис, выждав момент, одиночным выстрелом снял из одну из двух  летающих
    кошек, которые продолжали его преследовать. Он думал, что вторая  испугается
    и отвернет, но не тут-то было! Тигротавр с визгом ринулся в атаку!  Джордан,
    не  имея  возможности  маневрировать,  вынужден  был  стрелять  с   большого
    расстояния и потому для верности выпустил веер. Кошка поднырнула под него  и
    тоже  стала  стрелять.  Крис  отшвырнул  тело  экс-Паука  и,  уходя   из-под
    обстрела, взмыл вверх. Второй его выстрел был точен.  Закувыркавшисъ,  кошка
    полетела вниз. Джордан догнал еле шевелящегося  экс-Митчела  и  потянул  его
    дальше. Битву за  узел  связи  они  проиграли!  Оттащив  повсевдо-Джеймса  к
    выходу из сервера, Крис остановился  Он  не  хотел  терять  из  виду  такого
    противника.  Разместившись  так,  чтобы  экс-Митчел  оказался  между  ним  и
    неприятелем, Джордан осмотрел программу экс-Паука.
         Ран псевдо-Джеймс получил достаточно! Правда, оставалась  надежда,  что
    Живого удастся спасти - все-таки  противник  применял  оружие,  отличное  от
    того, что было у них. Если бы летающие кошки  использовали  такие  же  коды,
    что и Крис, то экс-Митчела уже бы не  было.  Да  и  Джордан  после  ранения,
    полученного ранее, тоже вряд ли уцелел бы. Так что  можно  сказать,  что  им
    повезло!
         Приглядевшись к поврежденным участкам, Крис заметил, что все они  носят
    поверхностный  характер.  Было  бы  время,   можно   было   бы   попробовать
    скопировать эти участки у себя и перенести  экс-Митчелу.  Скорее  всего  это
    помогло бы другу. Главное, что само тело программы, ее ядро  не  повреждено.
    Но, к сожалению, в таких  условиях,  когда  противник  в  любую  минуту  мог
    повторить  атаку,  Джордан  не  мог  отвернуться  и   заняться   полноценным
    лечением. К тому  же  предварительно  он  должен  был  проверить  свой  код,
    неизвестно еще, что у него там. Но  чем  же  стреляют  эти  кошки?  Судя  по
    взрыву, энергия там  немалая.  Энергия?  Да,  черт  побери!  Кошки  стреляли
    просто пучками энергии! Если бы они потрудились встроить  или,  вернее,  про
    модулировать свой заряд чем-то, хотя бы отдаленно напоминающим код,  они  бы
    разнесли здесь все в пух и прах! Крис поежился. Да, это было  бы  пострашнее
    спрута!  Такая  армия  была  бы,  что  ни  один  Живой  -не   смог   бы   ей
    противостоять...
         Спрут, кошки, король - это еще что за балаган?  Джордана  не  оставляло
    чувство, что он сталкивается с чем-то, трудно поддающимся объяснению,  но  в
    то же время с очень примитивным решением! Спрут был полон мощи и  злобы,  но
    в то же время страдал неловкостью и тупостью! Эти летающие твари  маневренны
    и быстры, но что это?
         Взгляд Криса наткнулся на огромную конструкцию, которую  шут  в  короне
    разместил прямо в центре сервера.
         - Эй, ребята, что это вы затеяли?  -  пробормотал  он.  -  Что  бы  это
    значило?
         - Где? - отозвался экс-Паук.
         Джордан удивленно посмотрел на экс-Митчела.
         - Джеймс, ты как?
         - Паршиво! - признался тот. - Что они там лепят?
         Развернувшись, он посмотрел в сторону врага. Экс-Паук  увидел  странную
    конструкцию,  напомнившую  ему  подсолнух!  Тонкая  ножка  большая  головка,
    ресницы...
         - Крис, это глаз! Точно, глаз! Не знаю зачем, но держу  пари,  они  его
    устанавливают в помощь Бульдозеру! - сказал он. - Мы должны помешать им!
         - Ты-то как им помешаешь? - усмехнулся Джордан, - Сиди здесь, будешь  в
    резерве! А я пошел, посмотрю, что там можно придумать!
    
    
         - Ну  рассказывай!  -  Ансар  пристально   посмотрел   на   испуганного
    Закаркина, стоящего перед авторитетами Конфедерации, - Только не ври,  здесь
    это не пройдет! Что со связью нашей сделали?
         - Это не я! - Эндрю затрясся. - Клянусь, не я!
         - Что не ты? - спросил Тюля. - Говори, не бойся, за правду не накажут!
          - Я не программировал! - Закаркин прижал  обе  руки  к  груди.  -  Это
    Максвелл сделал!
         - Ну хорошо, не ты, - пытался успокоить  его  Вейс.  -  Пусть  будет...
    Максвелл! Он-то что сделал?
         - Как и приказывали. - Закаркин говорил, опустив голову, и  поэтому  не
    всем было слышно.
         - Громче! - послышались крики. - Говори громче! Но  Ансар  успокаивающе
    поднял руку.
         - Парень, мы все понимаем,  что  вы  люди  подневольные!  -  сказал  он
    Эндрю. - Но пойми и нас. Нам нужна правда. Расскажи, что знаешь,  и  иди  со
    спокойным сердцем.
         - Фолли приказал настроить узел связи  так,  чтобы  вам  никто  не  мог
    звонить! И чтобы вы тоже по городу не звонили! -  наконец  выдавил  из  себя
    Закаркин. - То есть сделать так, чтобы вы  друг  другу  могли  позвонить,  а
    больше никому!
         - А Фолли это кто такой? - спросил Тюля.
         - Это его аналитик! -  Закаркин  показал  в  сторону  Бросмана.  -  Они
    всегда вместе бывают!
         - Ясно! - кивнул Ансар. - Вот  видишь,  все  сказал  и  к  тебе  больше
    вопросов нет! Позови сюда этого Фолли и можешь идти!
         - Ну что, Бульдозер, что ты на это скажешь? - спросил Ансар. -  Ты  как
    это  додумался  до  такого,  чтобы  Смотрящих  связи  лишать?  На   что   ты
    рассчитывал? Не дать Сазерленду высказать свое мнение? Глупо! Правда же  все
    равно бы всплыла! Пойми, не сегодня, так завтра, послезавтра, через год,  но
    всплыла бы! Сейчас твой Фолли подтвердит, что это ты  дал  ему  команду  нас
    оставить без связи. И что тогда?
         Бульдозер понял, что дальше тянуть нельзя, пора выкладывать козыри!
         - Ансар, хорошо, не нужен Фолли! Это  я  приказал  отключить  связь!  Я
    виноват и готов отвечать за это! Но я сделал это только  потому,  что  хотел
    вынудить Снейка выползти из той норы, в  которой  он  спрятался!  -  Бросман
    сделал покаянное лицо. - Я так же, как и ты, хочу найти убийцу  Симоне!  Вот
    только, в отличие от тебя, я уверен, что это сделал Сазерленд!
         - Ну что ж, сейчас послушаем и Снейка! - согласился Ансар. -  Посмотрим
    на него! Наверное, и он захочет что-то сказать!
         Стив вошел в зал уверенным шагом, поздоровался со всеми, обойдя  только
    Бросмана. Окинув его презрительным взглядом, он повернулся к Смотрящим.
         - Рад, что смог  оказаться  здесь,  и  готов  ответить  на  любые  ваши
    вопросы, - без околичностей заявил он. - Если я в  чем-то  виноват,  отвечу,
    но знаю одно - в том, в чем обвиняет меня Бульдозер, я не виноват!
         - Стив,  мы  здесь  собрачись  не  для  того,  чтобы  сделать   кого-то
    виноватым, - начал Ансар. - Мы выслушали помощника  нашего  погибшего  брата
    Марко. - Смотрящий показал на Бульдозера. - Он считает, что ты  причастен  к
    этому убийству. Что ты можешь сказать по этому поводу?
         Сазерленд оглядел зал. Теперь он смотрел не на  лица.  Он  смотрел  над
    головами. Боже,  сколько  неверия,  сколько  хитрого,  скорее  даже  хищного
    любопытства! Неужели ни у кого нет доброжелательства или  сочувствия?  Разве
    что у Тюли и у Гризли. Нет,  над  Гризли,  наверное,  показалось.  Остальные
    лица ему были незнакомы.
         В поисках поддержки Стив посмотрел на Ансара. И здесь Сазерленд  увидел
    дружескую  гамму.  Правда,  и  недоверия  хватало,  но,  видимо,  такова  уж
    специфика  деятельности  Смотрящего  -  сомневаться   во   всех.   Положение
    обязывает никому не верить
          - Давай, Снейк, не тяни! - поторопил его Тюлень. -  Время  идет,  люди
    злятся!
         - Что я могу сказать? - Стив  посмотрел  на  Бросмана.  -  Когда  убили
    Марко, - тут Сазерленд запнулся, - я на Кольце был...  Меня  как  обухом  по
    голове... Столько планов было...
         У нас-то как все началось? Я ведь не хотел ничего! Я игрок и  хотел  им
    оставаться! Но попал в такую ситуацию, когда... Ну,  в  общем,  вокруг  меня
    какая-то возня началась  непонятная!  Я  начал  решать  проблемы.  Наверное,
    Марко понравилось, как это я делал, вот он и стал меня  поднимать  Поручения
    разные начал давать.. У нас тут Паук завелся...
         - Стив, про Паука мы знаем И про профессора, - сказал Вейс.  -  Вот  ты
    лучше скажи, как тебе удалось профессора поймать? Столько лет он  скрывался,
    а тут..
         - Дело в том, что раньше у него был Институт, где  он  мог  решать  все
    свои проблемы. Когда я выяснил, что все зомби работают  на  Институт  и  что
    память всех "потерянных"... Ну это пациенты...  Черт,  как  же  все  вам  по
    порядку рассказать? Марко как-то  попросил  меня  заняться  вопросом  людей,
    внезапно потерявших память. Говорил, что раз ты... то есть я, терял  память,
    вот и должен помогать  другим.  Я  с  помощью  программистов  придумал,  как
    узнать, где они были в тот момент, когда память их стирали.  Оказалось,  что
    и здесь все следы вели в Институт. Когда Институт разнесли...
         - Извини, Стив, что перебиваю! А как вышло, что ты  единственный  выжил
    в том бою? - спросил Леон.
         - Не знаю! - Сазерленд пожал плечами. - Наверное, в начале боя  потому,
    что телохранители меня прикрывали.  Марко  приказал  беречь  меня,  чтобы  я
    массивы сумел найти. Потом, когда нашел массивы с памятью, я  во  время  боя
    занимался тем, что передавал эту память.  И  снова  люди  меня  защищали.  А
    потом, когда уже шла  конечная  фаза,  меня  спас  мой  друг,  пришедший  на
    выручку, и вот эта штука.
         Стив снял с себя стимулятор и показал.
         - Марко надел его на меня, когда отпускал в бой, - пояснил он.
         - Что это? - пронеслось по рядам. - Покажи, подними повыше!
         - Это  стимулятор.  Он   контролирует   работу   сердца   и   вкалывает
    стимуляторы.  Может  и  разряд  пропустить...  Это  я  подарил  Симоне  этот
    прибор, - признался Ансар. - У меня есть такой же!
         Он тоже отстегнул от поясницы стимулятор и пока залу
          - Это такая штука, которая  не  дает  умереть  и  позволяет  дождаться
    помощи, - пояснил он - У нас  в  Темирхане  есть  один  умелец,  который  их
    делает
          - Ансар, а нам такой? - послышались голоса. - Братву обходишь?
          - Братву я никогда не обхожу! - резко ответил Смотрящий Темирхана -  Я
    всем заказал такие и к следующей сходке, которую, насколько я помню,  решено
    провезти у меня, сюрприз хотел сделать!  Ладно,  дайте  человеку  закончить!
    Говори, Стив!
         - А что говорить? Профессор вынужден был пробраться к нам в  Храм,  вот
    там и прокололся! Я передал его в  Империю.  А  потом  мне  Марко  звонит  и
    говорит, что Рошаль  бежал  Бульдозер  приказал  его  выпустить,  а  тебе  в
    компенсацию предлагаю в Президенты идти!
         - Подожди, как это Бульдозер приказал выпустить?  -  спросил  Ансар.  -
    Кого приказал выпустить? Я такого не слышал! Ну-ка расскажи!
         - Профессора, которого я поймал, - пояснил Сазерленд. - Поля Рошаля.
         - Что???!!! -  рев  десяток  глоток  слился  в  один.  -  Его  приказал
    освободить Бульдозер? Стив кивнул.
         - Это лучше пусть расскажет Акула,  -  добавил  Сазерленд.  -  Боб  ему
    давал команду!
         Смотрящий Темирхана отреагировал быстрее всех.
         - Вызови! - Ансар кивнул Тюле.  -  Пусть  ждет  за  дверью!  Я  смотрю,
    становится  все  интереснее!  -  Он  повернулся   к   Бульдозеру:   -   Боб,
    расскажи-ка, как это ты гипнотизера выпускал?
    
    
         К своему удивлению, Крис пробился к центру сервера довольно легко.  Его
    веерная стрельба стала приносить кошкам значительно больший урон.  Не  зная,
    что  теперь  ему  противостоят  уроды,  сотворенные  халтурившим   Гофманом,
    Джордан не понимал, куда делась  маневренность  тигротавров.  Они  почти  не
    уклонялись от несущихся в их сторону  зарядов,  а  уж  о  том,  чтобы  самим
    атаковать,  и  речи  не  было!  Что-то  кричал  король,  металась  еще  одна
    человеческая фигурка, но Джордану пока было  не  до  них.  Он  считал  самым
    важным для себя уничтожить бойцов. Заодно несколько зарядов он  всадил  и  в
    "видеоглаз".  Тот,  получив  заряд,  сразу   сморщился   и   стал   опадать,
    сворачиваясь  и  осыпаясь.  Крис  на  мгновение  представил,  что  могли  бы
    натворить его заряды, будь они накачаны той энергией, которая была у кошек.
         Резко развернувшись, он уже хотел взяться за короля, как вдруг  увидел,
    как с того места, где еще  мгновение  назад  было  пусто,  на  него  несется
    пятерка кошек. И совсем не тех вялых  и  беспомощных,  на  которые  Джордану
    пришлось потратить заряды.
         Крис рванул в сторону и вверх. Шквал энергии, который  прошел  в  долях
    процента микросекунды под Джорданом, едва не  опалил  часть  его  программы.
    "Ого! Что это с ними! Еще мощнее стали? - подумал Крис. И  тут  же  чуть  не
    прозевал еще один  залп!  От  короля  отлетала  еще  одна  пятерка!  Джордан
    вынужден  был  отступить  вверх,   почти   под   самую   периферию   купола.
    Развернувшись,  он  дал  несколько  вееров  по  тигротаврам,  заходившим   с
    флангов. Тем самым Крис заставил их сломать строй и сбиться в кучу.  Увидев,
    что теперь мощный выброс принесет  максимальный  урон,  он  вогнал  в  самый
    центр скопления летающих кошек свой "противоспрутный" заряд. На этот раз  он
    не стал любоваться разлетающимися частями  кошек,  на  подходе  была  вторая
    пятерка, Джордан повторил маневр. И сквозь эти облака увидел, что  в  центре
    сервера стоит новый "видеоглаз"!
         Видимо, Бульдозер и эти ребята задумали  что-то  важное.  Раз  они  так
    стараются закрепиться на узле, значит, это очень и очень серьезно.
         Ну  ладно!  Крис  стрелой  пошел  вниз.  Сейчас  он  разнесет   и   эту
    конструкцию! Вот только откуда этот шут в короне их находит? Где  он  хранит
    кошек??
         Приближаясь  к  центру,  Джордан  заметил,  как  возле  "глаза"   начал
    появляться вихревой комок. Второй, третий... Пять!  Неужели...  Комки  стали
    расти,  разворачиваться,  захлопали  крылья,  и...  к   Джордану   понеслась
    очередная пятерка!  Да  что,  они  сами  генерируются?  Или  это  король  их
    создает? Так, значит, и спрут из той же обоймы? Вот оно что! Крис, не  давая
    кошкам набрать скорость, веерным выстрелом расстрелял  всю  пятерку.  И  тут
    же, не сворачивая с боевого курса, всадил  заряд  в  "глаз".  Он  еще  успел
    заметить, как у самого "глаза" расцвел какой-то странный цветок, и  тут  же,
    уходя в сторону, с разворота, влепил в него очередь. Стрелял  он  в  цветок"
    так, походя, для острастки, даже не зная, что Виктор  на  этот  раз  пытался
    воссоздать монстра  покрупнее.  Очередь  прошла  совсем  рядом  с  целью,  и
    Джордан был вынужден развернуться для новой атаки.
         Знал бы он, какой сюрприз готовил  ему  противник.  Фантазия  поэта  на
    этот раз выдала  настоящий  шедевр!  Некую  помесь  спрута  с  его  летающим
    тигром. Увидев, что со своими тигротаврами ему  с  сетянами  не  справиться,
    Шанц понял, что зря  расходовал  энергию  на  создание  всех  этих  дурацких
    крыльев и рук. Может, они нужны в реальном мире,  но  здесь  только  мешали.
    Главное - дать бойцу маневренность и огневую мощь!
         Поэт живо представил, как у его спрута в каждом щупальце  вырастает  по
    раструбу  излучателя,  изрыгающему  энергию.  А  еще  защитный  пояс   -   и
    неуязвимый воин  готов!  Шанц  еще  раз  оценил  свою  фантазию  и  мысленно
    закрепил ее. И тут же вдохнул жизнь  в  новое  создание.  Вихрь  начал  свой
    рост, обещая стать вершиной творчества Шанца! Жаль  только,  что  энергии  у
    Виктора осталось маловато, размерами  этот  спрут  будет  уступать  первому.
    Зато у него будет мощное оружие!
         Но Джордан, этот негодяй, мало того что все  это  время  издевался  над
    ним, никак не мог угомониться и  понять,  что,  только  покорившись,  спасет
    свою жизнь, так и еще, не дав боевому спруту раскрутиться до  конца,  всадил
    в него такой заряд,  что  куски  кода  разлетелись  во  все  стороны!  Часть
    битовой пыли ударила в лицо королю  виртуального  мира.  Если  бы  программы
    могли плакать, Шанц зарыдал  бы  в  голос!  Этот  негодяй  вместе  со  своим
    подручным когда-то бросил Виктора слепым и беспомощным, а теперь вот убил  в
    зародыше это гениальное создание,  не  дал  этому  существу  даже  родиться!
    Подлец  и  детоубийца!  Теперь  он  будет  расстреливать  своим  беспощадным
    оружием все, что Виктору удастся создать? Ну уж нет! Не бывать этому!
         Джордан даже не заметил, что его преследуют. Видя,  что  бой  закончен,
    он не стал добивать урода, беспокойство за  товарища  было  сильнее  чувства
    мести. Крис подхватил поврежденное тело экс-Митчела  и  понесся  к  сегменту
    Сети  Чипленда.  Тони  после  вчерашнего  объяснения   должен   был   что-то
    придумать, чтобы создать им убежище. Мейджера так испугал спрут, что он  без
    лишних слов понял, что в Сети не так легко и  вольготно.  Охотно  приняв  от
    Криса коды, он,  запасшись  кофе,  с  таким  жаром  принялся  за  дело,  что
    Джордану подумалось, и  не  без  оснований,  что  у  них  с  псевдо-Джеймсом
    появился очень серьезный помощник. Вот теперь Тони  и  должен  был  показать
    себя! И Джордану, и экс-Митчелу нужен был серьезный ремонт.
         Тащить малоподвижное тело было неудобно, маневренность резко упала,  но
    Крис старался изо всех сил. Он хотел передать псевдо-Джеймса Тони  и  быстро
    вернуться к месту боя, не зря же шутовской король  так  цепляется  за  узел!
    Видимо, этот сервер в комбинации Бульдозера занимает ключевое положение.
         Шанц двигался быстрее Джордана, но  ориентировался  в  Сети  хуже.  Тот
    сегмент, в который нырнул негодяй,  уносящий  своего  пособника,  еще  более
    неприятного Джеймса, Виктору был совсем незнаком.  Он  старательно  повторял
    все переходы и смены каналов, но все равно, пару раз пролетев  мимо  нужного
    поворота, он в конце концов потерял врагов из вида.
    
    
                                      ГЛАВА 34
    
         Смотрящие, столпившись  в  соседнем  зале,  непонимающе  таращились  на
    дисплей. Бульдозер, пригласивший их сюда, рассказывал, как  они  с  Фолли  и
    договорились, о жизни в Сети, о том, какие это дает преимущества  тому,  кто
    станет там хозяином. И о том, какой подлец этот Сазерленд, который и  сейчас
    скрывает правду от таких уважаемых людей. Боб  говорил  и  говорил,  а  сам,
    проклиная в душе и Пе, и Виктора, который никак не выходил на  связь,  тянул
    время. Он надеялся, что синее поле вот-вот  исчезнет  и  на  экране  наконец
    появится этот чертов поэт.
         Лед недоверия, который он заметил  во  взглядах  присутствующих,  когда
    заговорил о жизни в Сети, как будто начал таять,  когда  Бросман  перешел  к
    прибылям, которые смогут получить те, в чьих руках Сеть и ее жители.  Теперь
    необходимо было сделать все, чтобы убедить авторитетов в том, что его  слова
    не пустой звук. А сделать это мог только Виктор. Все  слова,  которые  могли
    сказать  он,  Фолли,  Эндрю  и  даже  сам  Сазерленд,   не   стоили   одного
    полуминутного сеанса, который может устроить Шанц. Вот только где он?
         Стив тоже с тревогой всматривался в  экран.  Он  не  понимал,  что  еще
    задумал  Бросман.  Какую  пакость  он  затеял?  И  где,  Господи,   Крис   с
    псевдо-Джеймсом?  Что  с  ними  могло  случиться,  если  такая  тварь,   как
    Бульдозер, ищет спасение в Сети? Неожиданно экран  мигнул.  Сердце  Бросмана
    екнуло. Ну давай, Виктор, давай! По дисплею поползли полосы,  мелькнул  кадр
    из какого-то фильма ужасов, в котором носились  крылатые  кони  с  тигриными
    мордами и фантастическим оружием во множестве  лап.  Отрывок  был  коротким.
    Мелькание персонажей прекратилось, экран вновь стал синим.
         - Бульдозер, я что-то не  понял.  Это  именно  то,  что  ты  хотел  нам
    показать? - спросил удивленный Тюля. - Ты вообще понимаешь, кого ты  за  нос
    водишь?
         - Сейчас, сейчас, подождите, все  сейчас  увидите!  -  умоляющим  тоном
    проговорил Боб. - Я прошу вас, подождите еще чуть-чуть!  Я  уверен,  что  вы
    скоро все сами увидите! Благодарить потом будете!
         Прошло еще несколько томительных минут.  Смотрящие,  потеряв  терпение,
    уже  развернулись   было   к   выходу,   когда   экран   снова   задергался.
    Присутствующие сразу затихли и, затаив дыхание, уставились на дисплей.
         Тишину в  зале  нарушало  только  нетерпеливое  сопение  Всем  хотелось
    увидеть, чем же все-таки хочет удивить их Бросман.
         На сей раз на экране возник  человек  в  золотой  короне  и  в  красной
    мантии.  Он  стоял  боком  к  присутствующим  и  смотрел  вверх.  Он  что-то
    бормотал, губы его шевелились, но звука не было и  никто  из  присутствующих
    не мог понять, что  говорит  этот  странный  тип.  Вдруг  человек  в  короне
    повернулся к видеокамере, его горящие глаза впились в присутствующих
          - Вот он! Это он! - закричал Бросман. - Это Виктор! Он сейчас...
         Человек в короне  между  тем  все  продолжал  шевелить  губами,  потом,
    подняв голову вверх, махнул рукой. Внизу экрана, чуть левее того,  кого  Боб
    назвал Виктором, возникли вихревые комочки, они стали  расти,  увеличиваться
    и вдруг превратились в тех же тигрообразных коней,  которые  были  в  первом
    включении! И  тут  же  молнии,  упавшие  откуда-то  сверху,  разметали  этих
    тварей. Затем вспышка - и дисплей погас.
         Удар Тюли был молниеносен. Бульдозер, выламывая двери, влетел в тот  же
    зал, в котором они сидели до этого.
         - Шутки шутить с  нами  вздумал?  -  взревел  Татам.  -  Дерьма  мешок,
    стольким людям голову морочить решил!
         - Нет-нет, вы просто не досмотрели!  -  завопил  Бросман.  -  Я  говорю
    правду! Это все он подстроил! - Бульдозер показал  на  Стива.  -  Вы  можете
    меня убить, но потом убедитесь, что это все он!
         Сазерленд повернулся к Ансару.
         - Разреши и мне разок, - попросил он.
         - Вы во что сходку превратили?! -  загремел  старик.  -  Тюля,  как  ты
    посмел?!
         - Простите, братья, сил  нет  смотреть  на  этого  мерзавца.  -  Тюлень
    прижал руку к груди. - Ансар, решать пора уже!
         - Подождите! - вмешался Стив. - Вы же еще не все знаете!
         Головы Смотрящих повернулись в его сторону Что  же  могло  быть  такое,
    чего они не знают?
          - Я  нашел  того,  кто  загипнотизировал  охрану  и  Джину,  -  сказал
    Сазерленд. - Он готов рассказать вам все.
         - Кто это? - спросил Леон, - Профессор Рошаль?
         - Нет! - ответил Стив, - Это тот,  кого  раньше  звали  Елло  Курри,  а
    теперь называют Наместником.
         - Убью! - при этих словах Бросман завыл и в отчаянном  прыжке  бросился
    на Стива. Сазерленд отреагировал  мгновенно.  Впервые  в  жизни  он  наносил
    смертельный удар, испытывая при этом чувство удовлетворения! Бросман  мешком
    упал под ноги Ансара.
         Смотрящие понимали толк в драках.  Никто  даже  не  посмотрел  на  труп
    того, кто еще час назад был грозным Бобом Бросманом.
         - Отличный удар! - сказал Вейс, пожимая руку Сазерленду. - Марко  знал,
    кого в Президенты прочил!
         Ансар улыбнулся. Волли, Волли, ты всегда  будешь  интриговать!  Заранее
    сдвигаешь  Снейка  в  сторону,  пусть  парень  занимается  политикой,  а   в
    осиротевший  Хардсон-сити  ты  решил  поставить  своего?   Ансар   незаметно
    усмехнулся. У него ведь тоже было  кого  предложить,  но  сейчас  намечалась
    более интересная комбинация.
         - Братья, - сказал он, - давайте  не  будем  решать  судьбу  Снейка  за
    него! Марко перед смертью мне рассказывал о нем, и я бы  все  равно  не  дал
    Бульдозеру подмять парня под себя. Но я  не  спешил  давать  ему  поддержку,
    хотел посмотреть, как он поведет себя. Узнать, за что Марко полюбил его,  за
    что поднимать стал. И теперь честно скажу, увидел. Увидел, понял и одобрил!
         Братья,  Хардсон-сити  не  просто  город!  Это  целое  государство.   И
    назначать сюда кого-то пришлого - это  значит  потерять  множество  позиций.
    Если бы у того, кого мы можем поставить со стороны, был  бы  здесь  надежный
    помощник, я бы еще не  возражал.  Но  когда  вся  верхушка,  за  исключением
    Сазерленда, уничтожена.. Нет, вы как хотите, но я за то, чтобы  отнестись  с
    уважением к выбору Симоне! И предлагаю Снейка поставить на город!
         - Правильно! -  поддержал  Тюля.  -  Даже  если  бы  он  не  был  таким
    молодцом, каким мы его увидели, выбор Марко для меня священ! Я поддерживаю!
         - Но Симоне  хотел  видеть  его  Президентом!  -  возразил  Леон.  -  А
    Смотрящим...
         - А Смотрящим тогда был он сам! - закончил за него Ансар. -  Он  же  не
    мог усадить его рядом с собой! Теперь же совсем другое дело!
         - То, что Бульдозер видел в нем конкурента, и определило его  ненависть
    к более удачливому выдвиженцу! -  добавил  Леон.  Он  предпочитал,  чтобы  в
    Хардсон-сити сел его человек, но раз это не светит, то уж  лучше  укрепление
    традиционников, чем Волли Вейса! Слишком уж сильная у него поддержка  мелких
    городов.  Если  он  получит  еще  и  столицу...  Нет,  лучше  уж   пусть   в
    Хардсон-сити сядет этот Сазерленд. Тем более  что  парень  простоват,  можно
    будет поработать над ним.
         - Значит, будем ставить  на  голосование!  -  подвел  итог  Тюля,  -  Я
    правильно понимаю?
         - Все правильно! - подтвердил Ансар и повернулся к Стиву. -  Снейк,  по
    правилам, ты на этом голосовании присутствовать не должен.  Надеюсь,  ты  не
    против?
         Сазерленд был не против. Он, наоборот, был так ошеломлен, что пришел  в
    себя, лишь когда Ансар, дружески  взяв  его  за  плечо,  подвел  к  двери  и
    шепнул:
          - Не волнуйся, все будет в порядке! Я  знаю,  поверь  мне!  А  сейчас,
    будь добр, постой за дверью и никуда не уходи! Думаю, нам потребуется  минут
    пятнадцать, не более...
         Эти слова словно разбудили Сазерленда. Он согласно  кивнул  и  выскочил
    за дверь. Ошарашенный невероятным развитием событий,  он  не  стал  говорить
    Смотрящему, что у него остался еще один нерешенный  вопрос.  Сандра!  Сейчас
    самое время ее освободить! Не  обращая  внимания  на  находившихся  в  холле
    людей,  в  основном  это  были  телохранители  Смотрящих,  Стив  побежал  по
    коридору.
         Казалось, что Тони ждал  их.  Крису  даже  не  пришлось  вызывать  его,
    талантливый программист уже начал  осваивать  новую  форму  существования  в
    Сети. Используя  драйверы,  которые  он  получил  от  своего  шефа,  Мейджер
    модифицировал их и, придав коды подвижности,  теперь  мог  путешествовать  в
    Сети на совершенно новом по отношению к остальным пользователям уровне.
         Еще издали, заметив Джордана и экс-Паука и, естественно,  их  плачевное
    состояние, Тони понял, что произошла беда.
         - Крис, что случилось? - закричал он в микрофон.
         Джордан даже не стал удивляться тому, что Мейджер уже  их  заметил.  Он
    не сомневался, что впереди  у  молодого  ученого  еще  немало  открытий.  Но
    сейчас все мысли Криса занимал экс-Митчел. Бедняга был  совсем  плох.  Нужна
    была срочная помощь.
         - Тони, готовь инструменты! - попросил  он,  -  Нужно  все,  вплоть  до
    дисассемблера! Разверни мою программу, сними копию и  сверни.  Затем  выясни
    поврежденные участки Джеймса и кусками из моей копии ремонтируй.
         - Понял! Давай подходи ближе. -  Деловито  запуская  нужные  программы,
    Мейджер внимательно посмотрел на ранения друзей. Увидев следы попаданий,  он
    ужаснулся, - Боже, Крис, что с вами произошло?
         - Нарвались на целую армию! - сообщил Джордан. -  Тони,  ты  не  можешь
    себе  представить!  Какой-то  шут  в  короне  прямо  на  моих   глазах   сам
    генерировал новые формы жизни! Ты только вдумайся! Он сам создавал Живых!
         - Все, Крис, все, я начинаю! - Тони, почти не  вслушиваясь  в  то,  что
    говорил Джордан, начал свою работу.
    
    
         Акула, ждавший в холле вызова Смотрящих, чуть не  выронил  коммуникатор
    из рук. Он собирался звонить Фолли, когда вдруг увидел Сазерленда,  бегущего
    по  коридору.  Фишер  мгновенно  сориентировался.  Снейк  сумел  перехитрить
    Смотрящих и бросился  в  бега!  Брайан  побежал  за  ним,  на  ходу  набирая
    коммуникатор Фолли.
          - Пе, кажется,  опять  началось!  -  прокричал  он,  едва  на  дисплее
    появилось лицо аналитика. - Снейк  выбежал  из  зала,  куда  его  приволокли
    Смотрящие!
         - Что?! - У карлика брови взлетели на лоб. - Ты часом не путаешь?
         - Какой хрен путаю! - задыхаясь, прохрипел Акула. - Знаешь, как  рванул
    отсюда! Я... сейчас... бегу за ним!
         - Как это? - Карлик взглянул на часы. - А-а,  вот  оно  что.  Наверное,
    Боб уже продемонстрировал Смотрящим возможности  Виктора!  Сазерленд  понял,
    что проиграл, и... Но почему  Смотрящие...  Или...  опять  гипнотизер?  Так,
    Брайан, вы в каком секторе?
         - Мы... сейчас на гостевом... уровне. Он направляется в  сторону  малых
    элеваторов!
         Бородач на мгновение задумался. В его глазах блеснула догадка.
         - Кажется, я знаю, куда бежит наш Снейк! - обрадованно сказал Фолли.  -
    Он летит спасать свою красотку! Дурак, шкуру свою спасал бы!
         - Вот он ее и бежит спасать! Шкуру свою... -  Акула  даже  на  бегу  не
    упустил возможности поиграть словами. - Снимем... ее с обоих!
         - Так, ты от него не отставай, со связи не уходи! - Аналитик перешел  к
    делу. - Я направлю к вам людей, никуда он от нас не денется!
         - Пе, а как быть... - Фишер хотел напомнить о гипнотизере, но не  хотел
    наводить шефа на мысль о собственном конфузе.
         - Я понял! - догадался Фолли. - Ты имеешь  в  виду  профессора.  Я  дам
    команду уничтожать всех посторонних!
    
    
         Оскар, которого по просьбе Сазерленда Смотрящие  взяли  с  собой,  ждал
    Стива в приемной. Там же сидели телохранители  авторитетов.  Разговаривая  с
    ними, Кос оставил дверь в коридор открытой, чтобы иметь возможность  следить
    за выходящими и входящими участниками сходки. Телохранители,  сопровождавшие
    своих боссов, увидев, как  доброжелательно  Смотрящие  относятся  к  Снейку,
    смотрели на Коса не как на  кого-то,  кого  необходимо  стеречь,  а  как  на
    такого же, как и они, бодигарда. Поэтому они  не  возражали,  когда  коллега
    Оскар  попросил  их  не  закрывать  дверь,  лишь  беззлобно  посмеялись  над
    страхами молодого коллеги. Уж они-то понимали,  что  здесь  Смотрящим  и  их
    гостям ничто не грозит. Поэтому, когда Оскар увидел,  как  Стив  вылетел  из
    дверей и побежал по коридору, он насторожился, но  предпринимать  ничего  не
    стал. Кто знает, может, Сазерленда послали найти кого-то?  Но  когда  следом
    за Стивом бросился Акула, Кос понял,  что  пришла  пора  действовать.  Оскар
    бросился за бегущими. Удивленные бодигарды переглянулись.
         - Ник, что будем делать? -  спросил  Юджин,  телохранитель  Гризли.  Он
    смотрел на опустевший коридор. - Доложим боссу?
         - Да? - У Ника не было никакого желания прерывать сходку  сообщением  о
    действиях какого-то малоизвестно барбоса Тем более что никто  не  приказывал
    стеречь гиганта, он сам вызвался сопровождать Сазерленда. Так чего  же  ради
    Ник должен подставлять свою шею? - Хочешь, доложи, а меня мало заботит,  кто
    и за кем бегает!
         - Ну тогда и я не буду! - решил Юджин.  -  Хотя  и  интересно  было  бы
    посмотреть, что будет с тем парнем, когда Оскар его догонит!
    
    
         Ноги быстро несли Сазерленда вперед, уж  что-что,  а  бегать  он  умел!
    Стив  бежал  очень  быстро,  так  как  уже  успел   понять,   что   поступил
    опрометчиво, словно мальчишка! Что скажут Смотрящие, если  сейчас  выйдут  и
    узнают, что Снейк убежал? Да еще куда! За бабой!  Пятнадцати  минут  не  мог
    подождать? Ругая себя на чем свет стоит, Сазерленд все же бег не  остановил:
    раз уж сделал ошибку, то хотя бы результат положительный должен быть!
         Акула тоже старался не отставать. Хватит, проколов  у  него  больше  не
    будет! Может быть, лучше было бы  его  просто  пристрелить,  но  Фишер,  как
    назло, не взял  с  собой  лучемета,  а  стрелять  из  импульсника  на  таком
    расстоянии значило лишь предупредить  Снейка  об  опасности.  Ну  да  ладно,
    главное - не упустить его, а там уж ребята не подведут!
         Роллерболист спешил  к  служебному  или,  как  было  принято  говорить,
    малому лифту. Он рассчитывал,  что,  спустившись  на  нем  на  минус  второй
    уровень, сможет перебежать на тот элеватор, который ведет прямо к  тюремному
    этажу. Снейк еще ни разу не был на том уровне Да и кого из нормальных  людей
    по доброй воле может занести туда, где имперцы содержали  пленников?  Дорогу
    эту знали все, о ней ходили настоящие легенды, но вот самому, по своей  воле
    отправиться туда желающих было мало.
         На сей раз Сазерленд пренебрег суевериями! Он  бежал  туда,  зная,  что
    привозят и увозят обитателей тюрьмы именно через минус второй.  Может,  если
    бы Крис или Р-Рошаль предположили бы хоть на минуту, что его  может  занести
    так далеко, они рассказали бы ему  про  более  короткий  путь,  но  кто  мог
    предугадать, что взбредет на ум Сазерленду.
         Когда Акула добежал до лифта, кабина со  Снейком  уже  двигалась  вниз.
    Плюнув от досады, Фишер достал коммуникатор и начал  набирать  номер  Фолли.
    Услышав топот в коридоре, он решил, что  это  подоспела  подмога,  обещанная
    карликом, и не стал оборачиваться.
         И зря! Железные пальцы сжали его руку так,  что  обломки  коммуникатора
    врезались в кисть. Взвыв от боли, Акула повернулся к тому, кто  был  за  его
    спиной. Рука сама по себе скользнула за  импульсником.  Это  было  последнее
    сознательное движение. Он еще жил, глаза его смотрели прямо перед собой,  но
    видеть мешали слезы боли. Брайан не мог вытереть слез, не мог и смахнуть  их
    рукой. Перелом позвоночника мгновенно превратил его в беспомощное  существо,
    которое даже воем не могло выразить боль, разрывавшую тело. Так  что  второе
    движение Оскара, обрывающее его жизнь, Фишер воспринял с благодарностью...
         Кос, разделавшись с Акулой, посмотрел  на  указатель.  Лифт  шел  вниз.
    Оскар не знал, куда стремится Сазерленд, а  потому  ему  приходилось  решать
    уравнение  со  многими  неизвестными.   Но   выбора   не   было.   Подхватив
    импульсник - какое ни есть, все-таки оружие, -  он  посмотрел  на  индикатор
    второй кабины. С отставанием на два этажа она тоже  шла  вниз  Выбив  дверь,
    ведущую на пожарную лестницу, Оскар ринулся на нижние уровни.
         Сазерленд выскочил, как  только  кабина  достигла  заданного  этажа,  и
    побежал  вдоль  длинного  пустого   помещения.   По   замыслу   архитектора,
    создававшего здание  Империи,  этот  объем  должен  был  служить  внутренней
    стоянкой, но суеверные имперцы никак не могли заставить себя  парковаться  у
    входа в казематы. Чем дальше от них, тем спокойнее - так  рассуждали  они  и
    были правы.
         В этом Сазерленд убедился сам. Он был  примерно  на  середине  пути  до
    круглого  отсека  тюремного  элеватора,  когда  вдруг  зазвучал  электронный
    колокольчик, сигнализирующий о том, что за его  спиной  остановилась  вторая
    кабина служебного лифта.
         - Вот он! - услышал Стив. Он на бегу обернулся и увидел, что из  кабины
    вываливаются имперцы. Сазерленд еще успел  удивиться,  как  в  такую  тесную
    кабинку поместились шестеро, когда  над  его  головой  мелькнула  вспышка  и
    заряд импульсника выбил кусок отделочной плитки из. внешней стены отсека,  к
    которому он бежал.
         - Стой! Стой, Снейк! - раздались крики преследователей. -  Еще  шаг,  и
    стреляю на поражение! Стив, чтобы не искушать судьбу, остановился.
         - Ребята, не делайте глупостей! -  крикнул  он,  поворачиваясь.  -  Боб
    мертв! Его приговорили на сходке! Я буду вашим Смотрящим!  Подумайте,  зачем
    вам проблемы!
         - Снейк,  мы  не  имеем  ничего  против  тебя!   -   сказал   один   из
    преследователей. - Но у нас  есть  приказ.  Постой  минутку,  я  сейчас  все
    уточню!
         Говоривший не сводил глаз  с  Сазерленда.  Над  его  головой  клубились
    недоумение, нерешительность и тревога.  Наконец  он  достал  коммуникатор  и
    набрал номер.
          - Фолли? Это Инч, - представился он, и Стив тут же вспомнил,  что  это
    тот  самый  Инч,  которого  он  сам  и  набирал  в  солдаты   Империи!   Его
    рекомендовал Том! Представил  глуповатым,  но  исполнительным  и  порядочным
    человеком. Вот так ирония судьбы! - Мы здесь, на минус  втором.  Да,  взяли!
    Бежал к лифту в... Что? Туда и отвезти? Да, но он  говорит,  что  теперь  он
    Смотрящий Хардсон-сити! Обманывает? Я так и думал!  Еще  он  сказал...  Что?
    Гипнотизер?
         При этих словах Инч и его люди стали испуганно озираться.
         - Нет, пока никого нет! - доложил Инч. - Понял! Выключив связь, он  еще
    раз опасливо оглянулся.
         - Ребята, этого Снейка должен прикрывать гипнотизер! Так  что  стрелять
    в любого...
         Договорить он не успел.  Из-за  угла,  ведущего  к  пожарной  лестнице,
    вылетел Оскар.
         - Огонь! - закричал Инч.
         Вся шестерка развернулась  в  сторону  Коса  и  стала  палить  из  всех
    стволов!  Заряды,  вспоров  тишину,  засвистели  по   пространству   уровня.
    Рикошетя от твердого покрытия, рассчитанного  на  прием  тяжелых  аппаратов,
    они веером вспышек рассыпались по стене этажа.  Пыль,  выбиваемая  зарядами,
    грохот  от  падающей  облицовки-  вот,  пожалуй,  и  все,  чего  им  удалось
    добиться. Новобранцы Империи конечно же не  могли  тягатьсй  с  Косом.  Стив
    даже не понял, как тот стрелял и откуда. Он только увидел,  что  беспрерывно
    палящие бойцы начали подскакивать и падать навзничь. Затем  все  стихло,  из
    клубов пыли появился Оскар. Огромный, весь  в  пыли,  он  привычно  отбросил
    импульсник. Можно было и не смотреть на индикатор. Всем  парень  хорош,  вот
    только при стрельбе останавливаться не умеет!
         - Стив, каким чертом тебя сюда занесло? - На сером от пыли лице  Оскара
    виднелись только глаза и зубы.
         - Оскар, нужно освободить Сандру! -  выкрикнул  в  ответ  Сазерленд  и,
    перевернув один из трупов, поднял его импульсник.  Поискав,  нашел  запасную
    батарею.
          - Стив, постой, - остановил его Кос. - Объясни, ты что, решил  штурмом
    Империю брать?
         - Оскар, о чем ты говоришь! - Только сейчас до  Сазерленда  дошло,  что
    Кос  еще  не  знает  последних  новостей.  -  Теперь   я   новый   Смотрящий
    Хардсон-сити! Сейчас на сходке идет голосование, но Ансар  сказал,  что  все
    будет в порядке!
         - Ты? Смотрящий? - Стив впервые  видел  Коса  таким  удивленным.  -  Ты
    случайно не заболел? Куда тебе Смотрящим, тебе самого себя поручать  нельзя!
    Ведешь себя, как...
         - Меня сам Марко в Президенты хотел! - обиженно сказал Стив,  не  давая
    Оскару договорить. - А в Смотрящие меня Ансар предложил!
         - Это не тебя они  предлагали!  -  закричал  Оскар.  -  Это  они  Криса
    предлагали! Это благодаря его заслугам тебя Марко заметил и  уважать  начал!
    Стив,  прошу  тебя,  приземлись,  ну  какой  из  тебя  Смотрящий!   Это   же
    ответственность. Ты даже, если говоришь правду...
         - Как это, если говорю правду? - оскорбился  Сазерленд.  -  Ты  мне  не
    веришь?
         - Ты даже не дождался того, чтобы тебя официально  объявили  Смотрящим,
    и понесся спасать Сандру? Стив, опомнись, да через  пять  минут  после  того
    как тебя... объявят... коронуют, она и так будет рядом с тобой!  -  загремел
    Оскар. - Ты даже об этом подумать не захотел!
         Сазерленд хотел возразить, но вновь прозвучал электронный  колокольчик.
    И следом за ним - такой же, но теперь со стороны лифта в казематы.
         - Вот они! - раздался чей-то крик, и от стены посыпались выстрелы.
         Стив  ответил,  но  мощная  рука  Оскара  оттолкнула  его  в   сторону.
    Сазерленд больно ударился о стену, но стрельбу не прекратил. Он  даже  успел
    попасть в кого-то, но тут началась стрельба с другой стороны.
         - Добивай этих! Кто остался! - прохрипел Оскар. - А я займусь новыми!
         Стив заметил, что Оскар зажимает рану на ноге. Его зацепило,  когда  он
    выталкивал Сазерленда из зоны обстрела. Ему еще повезло,  что  заряд  прошел
    по  касательной  и  не  имел  серьезных  последствий.  Нужно   было   только
    остановить кровь, но вот как раз это сейчас и не было возможности сделать!
         - Стив, не тяни со своими! - торопил Оскар. - Сейчас  начнут  подходить
    с тяжелым вооружением, а мы здесь как мишени в тире - на самом виду!
         Стив  ответил  выстрелом.  Ему  показалось,  что  он  промахнулся,   но
    неожиданно силуэт с размытыми от облака пыли очертаниями покачнулся и упал.
         - Есть один! - радостно воскликнул он.
         Оскар поморщился. Ну когда уже Сазерленд повзрослеет? Он думает, что  в
    кегли играет?
         А Сазерленд  вошел  в  азарт.  Переведя  импульсник  на  автоматическую
    стрельбу,  он  дождался  выстрела  противника  и  дал  очередь  по  вспышке.
    Короткий вскрик показал, что он достиг цели.
         - Пошли! - услышал Сазерленд голос бекара. - С моей стороны чисто!
         Кос, не оглядываясь, захромал к кабине тюремного  элеватора.  Дойдя  до
    трупов противника, он поискал оружие и запасные магазины. Стив сделал то  же
    самое и забежал в кабину, но тут  же  вылетел  оттуда.  Его  выдернула  рука
    Оскара.
         - Умирать рвешься? - прорычал  он.  -  Нас  же  ждут  там,  наверху!  С
    лучеметами ждут! Давай за колонну и звони Смотрящим!
         Стив достал коммуникатор. Начал набирать номер и остановился... Что  он
    скажет Ансару? Лучше уж Крису...
    
    
                                      ГЛАВА 35
    
          - Крис, очнись быстрее! Крис, ты слышишь меня? - Джордан слышал  голос
    Мейджера так, словно тот говорил через подушку. - Крис, ну ответь!
         Джордан вздрогнул.  Он  спит?  Спал?  Такое  в  Сети  с  ним  случалось
    впервые! До этого Джордан еще ни разу не  засыпал!  Интересно,  значит,  это
    так на него подействовали программы Тони? Здорово!
         Крис быстро осмотрел свое тело  Никаких  следов  повреждений.  Отличная
    работа! К тому же Джордан чувствовал себя отдохнувшим, полным энергии!
         - Ну, слава богу! - воскликнул Тони. -  Я  уж  думал,  что  неправильно
    что-то сделал!
         Джордан усмехнулся, но  на  всякий  случай  провел  самотестирование  и
    проверил синхронизацию. Да нет, все нормально!
         - Тони, ты молодец! Управился за семь минут! - похвалил он Мейджера.
         - Подожди, еще рано хвалить! -  ответил  Тони.  -  Ты  еще  Митчела  не
    видел. Подожди еще пару минут...
         - А этот придурок в короне еще не появлялся? - спросил Крис.
         - Нет, я же перешел на  автономную  работу!  -  пояснил  Мейджер  -  Не
    хватало, чтобы он завалился  сюда,  пока  вы  в  разобранном  состоянии  Вот
    получайте мистера Джеймса в самом лучшем виде!
         - Привет, Тони! - удивленно поздоровался экс-Паук, - А как ты здесь,  у
    нас, очутился?
         - Это не я здесь, а ты у меня! - поправил Митчела Мейджер. - Тебя  Крис
    притащил. Живого места не было! Как себя чувствуешь?
         Псевдо-Джеймс прислушался к своим ощущениям.
         - Кажется, неплохо! - сообщил он. - Крис, расскажи, как меня  зацепило?
    И что потом произошло? Отбился от этих тигров лошадиных?
         - Отбился! - ответил Джордан. - Вот только этот козел  в  короне  новых
    наделал!
         - Как это? - удивился экс-Паук. - Что-то я  не  понял.  Что  ты  хочешь
    этим сказать?
         - Понимаешь, я заметил, что только я перебью одних,  как  тут  же,  как
    будто бы из ниоткуда, появляются новые! Потом присмотрелся, а эта сволочь  в
    мантии выпускает какие-то комочки вихревые. Эти комки  потом  раскручивались
    и, превращаясь в кошек, оживали! Понимаешь? Этот шут  в  короне  у  меня  на
    глазах творил Живых! Живых! Таких,  Джеймс,  как  мы  с  тобой!  Этого  даже
    В-Рошаль не умеет!
         - Подожди, Крис, я не понял,  -  ошарашенно  произнес  экс-Паук.  -  Ты
    хочешь  сказать,  что  у  тебя  на  глазах...  Значит...  и  спрут  был  его
    произведением? Но как же такое может быть?  Крис,  объясни,  как  это  может
    быть?
         - Если бы я сам знал, то уже делал бы! - ответил Джордан. - Я  даже  не
    представляю, как программно мы существуем, а уж самому создавать...
         - А знаешь, Крис, - вдруг переключился экс-Митчел, - я  не  успел  тебе
    сказать, но мне показалось, что этого кукольника в короне  я  где-то  видел!
    Память у меня такая, что можешь  быть  уверен,  раз  увидел,  потом  уже  не
    забуду.
         - И где же ты его видел? - включился Тони. -  Может,  с  помощью  нашей
    программы поищем?
         - Потом! - решил Джордан, - Сейчас необходимо вернуться  и  посмотреть,
    как они там с Сазерлендом.
         - Да, Крис, пошли, хватит прятаться! - согласился  псевдо-Джеймс,  -  Я
    теперь знаю, кого буду атаковать! Спасибо, Тони, мы твои должники!
         - Удачи, ребята! - Мейджер посмотрел вслед удаляющимся сетянам. Как  же
    он хотел лететь с ними рядом!
    
    
         - Ну что, Стив? - спросил Оскар, - Вызвал?
         - Не отвечает! - ответил Сазерленд. - Куда же  он  мог  деться?  Может,
    случилось что-то?
         - А что там на сходке может случиться? - удивился Кос. - Звони еще!
         - Да я про Криса! - пояснил Снейк. - Я его набирал!
         - Стив, да что ты делаешь?! - возмутился Кос.
         Ну чем тебе Джордан сейчас поможет?! Ансару звони!
         - А что я ему скажу?  -  буркнул  Сазерленд.  -  Папа  Ансар,  приходи,
    спасай?
          - Дурак, нас сейчас убивать будут! - закричал Оскар. - Отбиваться  чем
    будем! У меня всего один комплект батарей остался!
         Стив стал давить на клавиши. Но Смотрящий  Темирхана  не  отвечал.  Это
    всегда было привилегией сильных - отвечать  на  вызов  только  тогда,  когда
    этот вызов не отвлекал от более важных дел. А  Смотрящему  Темирхана  сейчас
    важнее всего было поставить Снейка на Хардсон-сити. Разве мог  он  подумать,
    что от этого ответа зависела жизнь его протеже?
         - Черт,  и  он  не  отвечает!  -  сообщил  Стив.  -  Может,  попытаемся
    выбраться?
         - Через лестницу? - то ли спросил, то  ли  предложил  Оскар.  -  Ну  не
    стоять же и ждать, пока за нами придут. Пошли!
         Припадая на раненую ногу, Кос направился к лестнице. Стив  поспешил  за
    ним. Они успели  подняться  на  два  марша,  когда  внизу  прозвучал  сигнал
    прибытия лифта.
         - Стив, ну-ка иди вперед! - сказал Оскар, - Я буду прикрывать наш  тыл!
    Иди тихо, пусть они нас внизу поищут! - Они успели выиграть еще  два  марша,
    когда   чья-то   голова   мелькнула   между   пролетами.   Кто-то    слишком
    сообразительный посмотрел вверх и тут же спрятался.
         Кос не поверил своим глазам.
         - Варвар, ты? - спросил он,
          - Я,  командир!  -  ответил   Руди.   В   его   голосе   чувствовалась
    растерянность.
         - Ты как здесь оказался? - удивился Кос. - А ребята где?
         - Здесь. Все здесь! Не стреляй. Я выйду!
         - Да ты с ума сошел! - возмутился Оскар. - Как я могу стрелять в  тебя?
    Если вы тогда...
         Кос, увидев поднимающегося по лестнице Варвара,  осекся.  Он  не  верил
    своим глазам! Руди был в форме командос Империи.
         - Ты... Вы...так вы теперь... -  Кос  от  неожиданности  не  мог  найти
    нужные слова.
          - Да, Оскар, мы теперь по разные стороны! - печально  кивнул  Руди.  -
    Ребята там, внизу...
         - Как вы узнали, что я здесь? - спросил Оскар.
         - Мы не знали! - ответил Варвар. - Нас послали перехватить Снейка!
         - Лихо вы себе хозяина нашли! - усмехнулся Кос. - Меня предали и  пошли
    под Бульдозера?
         - Мы тебя не предавали! - взорвался Руди. - Ты первый  нас  бросил!  Ты
    нас предал!
         - Я?!
         - Да, ты! - Бойцы встретились глазами. Оскара поразила  боль,  стоявшая
    в глазах его бывшего товарища. - Кто, как не ты, отправил нас на  медосмотр?
    Медосмотр? О чем это он?  Когда  это  было?!  И  тут  Оскар  вспомнил,  как,
    отправляясь в Чипленд, где Крис и псевдо-Джеймс должны были  воспользоваться
    Вратами, он приказал своей команде сходить  к  медикам.  На  этом  настаивал
    Алан, таково было правило, все бодигарды  должны  были  ежемесячно  посещать
    клинику.
         - Да, было такое, ну и что? - удивился Кос, - Что это меняет?
         - Ничего! - ответил Руди. - Кроме того, что вместо врачей нас  встретил
    Джад!
         У Коса застучало в  висках.  Господи,  ребят  подвергли  пси-коррекции!
    Выждали момент, когда он не мог проконтролировать, и вмешались в психику.
         - Не может быть... - прохрипел молчавший до сих пор Сазерленд. -  Этого
    не может быть!
         - Может! - отрезал Руди. - Вы же никого не видели,  кроме  друг  друга!
    Бросили всех, вот нас и... Думаешь,  мы  не  хотели  быть  с  тобой  там,  в
    раздевалке? Думаешь, легко нам было знать, что предаем друга? Но мы  уже  не
    принадлежали себе!
         - Господи, что же вы... Мы же  могли...  А  если  снять  блокаду?  Если
    другой врач...
         - Поздно, Оскар, - Варвар покачал головой. - Нас послали за вами.
         - Руди, неужто мы будем стрелять в друг друга?
         - Если вы не сдадитесь, да!
         Последние слова были  сказаны  таким  тоном,  что  Кос  понял:  другого
    ответа не будет
          - Руди, но я не хочу вас убивать! -  взмолился  Оскар.  -  Уйдите,  а?
    Варвар развел руками.
         - Единственное, что я лично  могу  для  тебя  сделать,  это  дать  себя
    убить, - сказал он. - Все равно надоело жить  собачкой.  Знал  бы,  что  нас
    будут программировать, ни за что бы в эту авантюру  не  ввязался.  Короче...
    тебе придется убить нас... или сдаться!  Но  так  как  на  последнее  ты  не
    пойдешь, то...
         Кос обхватил руками голову.
         - Хорошо, я сдамся! - неожиданно сказал Стив. - Я же  Смотрящий,  скоро
    об этом объявят! А вы пока будете меня охранять!
         Оскар и Варвар переглянулись. Это было похоже на выход!
         - Отличная идея! - Руди впервые  улыбнулся,  -  Но,  ребята,  я  должен
    доложить Фолли! Он руководит операцией, и я обязан...
         - Ну и докладывай! - разрешил Сазерленд. - Скажи, что сейчас  приведешь
    нас... к Смотрящим! Варвар достал коммуникатор и вызвал карлика.
         - Фолли, это Руди! - доложил он. - Я взял их!
         - Кого? - удивился бородач. - Что?! Обоих?
         - Да! Они у меня!
         Пе не ответил. В  его  изворотливом  мозгу  сразу  же  появилась  новая
    мысль. Уж больно долго Бульдозер не выходит. И Сазерленд не  мог  бы  просто
    так убежать из комнаты Смотрящих. Да  и  доклад  тех,  кто  хотел  задержать
    Снейка, что тот называет себя главой Империи... Как бы  не  вышло  так,  что
    Сазерленд станет самым авторитетным человеком в Хардсон-сити!
         - Уничтожьте их! - приказал он.
         - Что? - Варвар смотрел на Пе и не понимал его слов. - Не  понял,  кого
    уничтожить?
         - Пленников уничтожьте! - закричал карлик.  -  Убейте  их!  Немедленно!
    Сазерленда и Коса! Что еще непонятного?! Давай, не стой!
         Оскар заметил, как дрожат руки  Руди.  Варвара  трясло.  Он  разрывался
    между желанием спасти друзей и обязанностью выполнить приказ.  Не  выполнить
    его он просто не мог, подсознательные рефлексы начали действовать,  но  воля
    еще не до конца покинула ветерана. Он все еще оставался человеком.
         Паузу разорвал треск  разлетевшегося  в  руках  Варвара  коммуникатора.
    Сверхпрочный пластик не выдержал давления судорожно сжавшихся пальцев.
         На Оскара глянули налитые кровью глаза.
         - Бегите, я не могу долго сопротивляться! - прохрипел Руди. - Бегите!
         Рука имперца потянулась к лучемету.
         - Оскар, убей меня!
         - Я не мясник - убивать безоружных! - ответил Кос.
         Но и смотреть, как мучается Варвар, он  не  мог.  Оскар  ударил  ребром
    ладони  в  основание  черепа  Варвара  и,  выхватив  его  лучемет,   толкнул
    Сазерленда к лестнице.
         - Бежим, - прошептал он. - Нужно уйти, пока не спохватились  остальные!
    Они еще не слышали приказа!
         Стив и Кос, стараясь не шуметь, преодолели еще  два  марша.  Лестничный
    пролет был пуст.
         - Давай, - кивнул Оскар. - Может, проскочим!
         Они пробежали ровно половину коридора,  когда  в  конце  его  появились
    имперцы. Они не ожидали, что беглецы выскочат  именно  здесь,  а  потому  не
    сразу открыли огонь. Но зато когда перестроились...
         Кос успел выбить закрытую дверь, и они ввалились внутрь. Куски  выбитой
    отделки показали, что сделано это было  очень  своевременно!  Огневой  шквал
    длился секунд пять, затем  стих.  Оскар  воспользовался  этим  и,  выглянув,
    выстрелил из лучемета Руди.
         В ответ вновь полетели лучи, но теперь их было меньше.  Кос  свое  дело
    знал хорошо! Пользуясь очередной паузой, он упал на пол и, снова выглянув  в
    коридор, добил остальных.
         - Быстро! - скомандовал Оскар, отбросив разряженное оружие.
         Теперь они могли попытаться добежать до конца коридора, но у  Коса  был
    другой план.
         Подобрав оружие убитых охранников, он подбежал к окну  и  одним  ударом
    ноги выбил его вместе с рамой.
         - Прыгаем! - произнес он и, не дожидаясь ответа, потянул Сазерленда  за
    собой.
         Стив даже не успел увидеть, с какой высоты  ему  придется  лететь,  как
    оказался в воздухе.  Хорошо,  что  полет  был  недолгим,  всего  два  этажа.
    Приземлились они на  прозрачную  крышу  медицинской  лаборатории  комплекса.
    Сазерленд осмотрелся. Прямо перед ними находился вентиляционный  люк,  и  он
    был открыт! Стив даже поверил, что везение возвращается к нему!
         - Давай вниз! - Оскар снова был первым.
         Спуск был короток. Нимало не смущаясь тем, что  под  ними  был  сияющий
    чистотой кабинет, Кос и Сазерленд прыгнули прямо на столы,  которые  тут  же
    развалились  под  их  тяжестью.  Расталкивая   перепуганных   медиков,   они
    пробились к двери и быстро выбежали к лифту. Ни Стив,  ни  Оскар  раньше  не
    были в этой части комплекса, а потому не знали дороги и  бежали  по  наитию.
    Удача должна вывести!
         Добежав до очередной лифтовой шахты, Кос остановился.
         - Давай спустимся! - предложил он.
         - Не успеем! - ответил роллерболист. Он был прав  -  по  лестнице,  что
    была рядом с шахтой, загремели шаги бегущих людей.
         - Все, нас заметили! -  констатировал  Оскар.  -  Давай  вперед,  будем
    пробиваться к минус первому уровню! Сазерленд тронул  дверь,  она  оказалась
    незапертой.
         - Оскар, здесь открыто! - прошептал он. - Давай, не... Оскар, вверху!
         Кос увидел, что Стив выстрелил в имперца,  сбегающего  сверху.  Второго
    остановил он сам. Третьего и четвертого они тоже разделили.
         - Оскар, уходим! - закричал  Сазерленд  и  выстрелил  в  поднимающегося
    снизу.
         - Давай, выходи! - ответил Кос, - Я прикрою!
          - Нет, я догоню тебя, иди ты! -  закричал  Стив.  -  Быстрее,  у  меня
    заряды кончаются!
         - Выходи, Стив, не спорь! - Оскар выстрелил вверх, вниз, снова вниз,  а
    затем швырнул ставший бесполезным импульсник и, вытягивая  за  собой  Стива,
    спиной вперед вывалился на минус первый уровень. Там он сразу  столкнулся  с
    набегавшими на него имперцами. Вмяв ногой грудную клетку ближайшего из  них,
    он, перехватив лучемет, довольно пробормотал:
          - Вот это совсем другое дело!
         Не тратя зарядов, он, как бизон, проломил строй  растерявшихся  бойцов,
    буквально затаптывая их насмерть. Стив такого еще не видел.  Ему  оставалось
    только собирать в  охапку  оружие.  Найдя  еще  один  лучемет,  он  радостно
    вскинул руку.
         - Оскар, живем, вот еще один! - И тут же выронил  его.  Заряд  лучемета
    попал ему в бок. Стив, не издав ни единого звука, отлетел к  стене  и  сполз
    на пол.
         Кос сначала даже не понял,  что  произошло,  скорее  не  поверил.  Сама
    мысль о том, что Стива могут убить, была настолько  невероятна,  что  Оскару
    нужно было время, чтобы осознать это! Он  механически  стрелял,  перезаряжал
    лучемет и снова стрелял, снова перезаряжал, но не  сдвинулся  с  места.  Кос
    делал все как бы во сне, ожидая, что его друг вот  сейчас  откроет  глаза  и
    встанет. Но Стив не  вставал.  Кровь,  бьющая  из  ран,  стекала  на  пол  и
    смешивалась там с чужой кровью. Ее напор стал ослабевать, и лицо  Сазерленда
    приобрело ту восковую бледность, которая бывает у умерших от  потери  крови.
    И только тогда Оскар почувствовал, как защемило его сердце,  боль,  разрывая
    легкие и горло, вырвалась диким ревом. Оскар  ревел  как  дикий  зверь,  как
    медведица, на глазах которой погибли ее медвежата,  как  друг,  оплакивающий
    своего друга...
         Джастин Бык и Быстрый Никки переглянулись. Это  выстрел  Никки  оборвал
    жизнь капитана "Скорпионов"! Кто же  еще,  как  не  люди,  обученные  Косом,
    могли противостоять этой парочке? Но один только бог знает,  как  же  бывшие
    телохранители не хотели этого делать!
         Они смотрели на своего бывшего командира, и руки,  сжимавшие  лучеметы,
    не слушались их. Их излучатели были направлены на Коса, но пальцы  не  могли
    сделать последнее движение! Сильные люди, лишенные своей воли, они  смотрели
    на муки Оскара и не знали, как быть дальше...
         Они так бы и не решились начать стрельбу,  но  за  них  принял  решение
    обезумевший Кос! Сломав гашетку давно уже разряженного лучемета, он  ринулся
    на противника. Злость, боль, ненависть - все перемешалось в душе  этого  так
    и не пожившего парня. Теперь уже и  не  живущего.  Бывшие  телохранители  не
    могли понять, как Оскар, получив столько ранений, добрался  до  них.  Каждый
    шаг гиганта сопровождался попаданием в него заряда,  но  он  все  же  сумел,
    прежде чем умереть, опустить приклад на голову одного из них...
    
    
         Виктор долго блуждал по Сети. Он никак  не  мог  найти  этих  проклятых
    Джордана и Митчела. Но он обязан их найти! Пока жив хоть один  из  них,  его
    творения, его дети не могут чувствовать себя в безопасности. А значит,  Шанц
    обязан  найти  и  уничтожить  обоих!  Тем  более  что  душа  его   требовала
    справедливости, взывала к мести!
         Он метался из одной части Сети в другую, он  лопатил  серверы  один  за
    другим, но все  было  тщетно,  негодяи  исчезли,  спрятались,  растворились.
    Правда, в одном месте Виктору показалось, что он напал на  след  врагов.  Он
    даже  не  мог  объяснить  почему,  но,  забредя  на  один  из  небольших   и
    неухоженных серверов,  что  во  множестве  окружали  городской,  Шанц  вдруг
    почувствовал, что здесь могло быть прибежище его врагов.  Спроси  кто-нибудь
    поэта, что дало ему повод так думать, он ни  за  что  не  ответил  бы.  Этот
    сервер, другой, какая разница? Разве только какой-то мешок  или  кокон,  что
    лежал в самой отдаленной части узла Нет, отвечать, пожалуй, он не будет,  да
    и вопрос-то никто не задает! Он сделает по-другому,  подождет  здесь  врага,
    рано или поздно тот появится!
         Крис  и  псевдо-Джеймс  искали  противника  в  районе  хардсон-ситского
    сервера, когда набрели на дворец, выстроенный больной  фантазией  поэта.  Не
    поверив своим глазам, друзья  подлетели  к  нему,  облетели  вокруг...  Даже
    сверху посмотрели!
         Странно, кому в Сети нужны эти хоромы?
         - Крис, ты понимаешь что-нибудь? - спросил экс-Паук.
         - Кроме того, что строил его псих, больше ничего! - ответил Джордан.
         - Псих? - переспросил псевдо-Джеймс. - Псих? Слушай,  Крис,  а  это  не
    наш ли поэт натворил?
         - Поэт? Шанц, что ли? - удивился Джордан. - А  разве  ты  их...  Его  и
    этого второго... Ты их разве не убил?
         - Я-я?! -  протянул  экс-Паук.  -  Ну  ты,  Крис,  меня  вообще  зверем
    считаешь!
         - Но я вернулся тогда к  ним,  смотрю,  их  нет,  -  объяснил  Крис.  -
    Подумал, что ты их порешил как предателей.
         - Крис, ну ты даешь!  -  экс-Митчел  обиделся.  -  Ну  хорошо,  палачом
    считаешь, это из вас со Стивом уже не выбьешь! Но неужели я бы  с  тобой  не
    посоветовался?
         - Ладно, Джеймс, не обижайся! - просительно сказал  Джордан.  -  Что-то
    на душе у меня муторно!
         - Знаешь, и у меня, - признался экс-Митчел. - Смотри, а кто это?  Шанц?
    Или тот, другой?
         Крис посмотрел  в  ту  сторону,  куда  указывал  псевдо-Джеймс.  Где-то
    внизу, у самых дворцовых  ворот,  они  увидели  фигурку.  Быстро  приготовив
    боевые программы, они двинулись вниз. Живой заметил их  и  махнул  рукой.  В
    его движениях не было агрессии, и они спустились еще ниже.
         - Кто ты? - спросил Крис.
         - Я Вилли! Вилли Гофман! - ответил он. - А вы Джордан и Митчел?
         - Да, это мы! - Крис и экс-Паук встали рядом с Вилли.
          - Это ты построил? - спросил Митчел, показывая на дворец.
         - Зачем он мне? - Гофман ответил вопросом на вопрос.  -  Это  все  этот
    одуревший поэг! Помешался на своих козлах крылатых! Я чуть с ума  не  сошел,
    дублируя их.  Пришлось  халтурить,  пустышки  гнать,  иначе  бы  он  меня...
    Сволочь, обещал в червя превратить!
         - Как же он их... - начал  Крис,  но  остановился.  -  Эй,  Джеймс,  ты
    ничего не почувствовал?
         - Тревожно стало! - признался Митчел. -  Очень  тревожно!  Знаешь,  как
    будто бы у тебя мечту отобрали!
         - Похоже... - согласился Джордан. - Давай-ка мы свяжемся с нашими!
         На узел связи они вылетели уже втроем. Привычно  войдя  в  канал,  Крис
    набрал номер. Коммуникатор Стива молчал. Митчел  набрал  Оскара.  С  тем  же
    результатом. Не говоря ни слова, Джордан вызвал профессора. Вместо  Р-Рошаля
    на дисплее появилось лицо  Ансара.  Крис  поздно  вспомнил,  что  Поль  свой
    коммуникатор передал Смотрящему.
         - Ты? - удивился Ансар. - Стив? Ты... Как...
         - Это не Стив, - признался Крис. - Я его брат-близнец, Крис...
         - Крис, мальчик мой, крепись, твой брат погиб! Он и его друг...
    
    
         Крис летел к их общему серверу. Вернее, сервер ему был не нужен.  Нужен
    был профессор. Джордан считал, что только Рошаль  сейчас  может  спасти  его
    друзей. Он сделает все,  чтобы  поднять  профессора,  вплоть  до  того,  что
    оттащит к Тони, но все равно заставит выбраться из кокона.  Пусть  применяет
    все свои знания, все свои методы, пусть делает, что  хочет,  но  вернет  ему
    друзей!
         Экс-Митчел не сразу понял замысел друга и поэтому отстал. Он  и  Гофман
    летели  следом  за  Джорданом  и  бдительно  смотрели  по  сторонам,   вдруг
    откуда-нибудь  выскочит  сумасшедший  "генератор  монстров"  и  нападет   на
    несущегося впереди Криса. Весть о  смерти  Стива  и  Оскара  ранила  и  его,
    экс-Паук даже не знал, что за такой короткий срок может  так  привязаться  к
    этим, в общем-то, чужим ему людям. Вилли  тоже  не  остался  в  стороне.  От
    Криса исходили такие мощные волны боли, скорби, отчаяния, что Гофман,  тонко
    чувствовавший информацию, ощутил, как душа его наполняется сочувствием.
         А беда ступала за ними по  пятам.  Крис,  влетая  на  сервер,  встретил
    такую стену энергии злого огня, что его буквально закувыркало  в  ненависти.
    Его мотало, швыряло, било о стены, и  единственное,  что  спасало  Джордана,
    была сила ответных эмоций,  воплотившаяся  в  разрушающее  все  вокруг  себя
    поле. Силовой шар злости отбросил, отразил, рассеял удар  Виктора.  Огненный
    поток, доходя до Джордана, натыкался на обратный поток  холодной  ненависти.
    Сталкиваясь, потоки с  шумным  фейерверком  оранжевых  и  голубых  всполохов
    врезались  в  друг  друга.  Перемешивались,  и,   скручиваясь   в   вихревом
    противостоянии, они  взмывали  вверх,  чтобы  затем,  взрываясь,  распасться
    разноцветными сгустками энергии. Сила злости одного  оказалась  равной  силе
    ненависти другого! Неизвестно, чем бы все это  кончилось,  но  тут  к  Крису
    подоспела помощь.
         Гофман,  почувствовавший  Шанца  по  его  волнам  злобы   раньше,   чем
    спутники, хотел было предупредить их, но не успел. Вернее успел,  но  только
    псевдо-Джеймса. Он задержал его продвижение вперед, и это  дало  возможность
    экс-Митчелу разобраться в ситуации. Зайдя с фланга,  он  атаковал  Шанца  со
    стороны нижней полусферы. Его заряды, в каждый из которых он вложил  столько
    ненависти, столько злобы и  столько  энергии,  сколько  могло  вместить  его
    виртуальное сердце, разметали то,  что  еще  мгновение  назад  считало  себя
    Властелином Мира. Даже обычной оседающей кучки кодов на этот раз не было.
         Не было и радости от победы. Были горечь и пустота,  заполнившие  души.
    Была боль от потери  друзей  и  ощущение  одиночества.  Было  желание  выть,
    крушить, плакать, не стесняясь друг друга... и понимание,  что  этим  ничего
    уже не вернешь. Что с того, что убит Бульдозер, что  уничтожен  Шанц?  Разве
    их смерть заменит улыбку Стива? Или ощущение дружеского  и  надежного  плеча
    Оскара? Господи, да все победы в мире можно  отдать  за  возможность  обнять
    друзей!
         - Крис, смотри! - вдруг сказал Гофман.
         Он заметил, как сгусток энергии, один из многих, оставшихся после  боя,
    полыхая разноцветными вспышками, приблизился  к  кокону.  Предчувствуя,  что
    сейчас произойдет что-то важное, Гофман пытался обратить  внимание  Джордана
    и экс-Митчела на происходящее, но те были  слишком  поглощены  своим  горем,
    чтобы что-то замечать. Мало ли что летает?
         А Вилли не  отводил  глаз  от  сгустка.  Большой  и,  судя  по  яркости
    всполохов, весьма насыщенный, он плавно, но с явным  ускорением  приближался
    к закуклившемуся В-Рошалю.  Можно  было  с  уверенностью  сказать,  что  еще
    несколько  секунд  и  произойдет...  Но   все   оказалось   банальнее,   чем
    предполагал Вилли. Сгусток исчез! Просто взял  и  исчез!  А  к  кокону  стал
    приближаться следующий.
         Присмотревшись, Гофман заметил, что все  сгустки  движутся,  подчиняясь
    какому-то закону! И  движение  это  шло  в  одну  сторону!  Закручиваясь  по
    спирали, образуя некую вихревую воронку, вся та энергия, что была  выброшена
    во  время  боя,  стала  смещаться  к  кокону!  И  не  просто  смещаться,   а
    поглощаться им!
         Вилли прислушался к своим  ощущениям.  И  тут  же  съежился  от  острых
    уколов страдания Джордана и экс-Митчела.  Господи,  да  что  же  это  он  не
    подумал...  Сейчас  зондировать  можно  только  в  одном   направлении!   Он
    попробовал  отстроиться  от   новых   друзей,   закрыться   от   них   щитом
    нечувствительности.   Сам   того   не   зная,   Вилли   изменил    диаграмму
    направленности своего поля, снизив его в одну сторону, тем самым увеличив  в
    другую. И тут же услышал мысли, идущие от кокона. Кокон жил!
         - Еще! - просил кокон. - Еще энергии! Дайте же мне энергию!
         - Он просит энергии! - закричал Вилли. - Ему нужна энергия!
          - Кому нужна? - раздраженно спросил экс-Митчел. - Какая еще энергия?
         - Ему! - Гофман указал на кокон. - Ему нужна! Он просит ее!
         - Кто? - не понял псевдо-Джеймс. - Кокон? Он давно уже никого  и  ни  о
    чем  не  просит!  Как  он  может  просить?  Он  же  как  бабочка,  пока   не
    вылежится...
         - Джеймс, я же слышу, как он просит! - Вилли не  стал  дальше  спорить.
    Вспорхнув со своего места, он стал сгонять сгустки, и без  того  стремящиеся
    к кокону, ускорять, подгонять их.
         Экс-Митчел, вначале скептически наблюдавший  за  тем,  что  происходит,
    увидел, что поглощение происходит на самом деле, и понял, что  Вилли  знает,
    что делает! Присоединившись к работе,  он  приблизился  к  Гофману,  и  они,
    образовав некое  подобие  полусферы,  погнали  энергию  к  профессору.  Тот,
    поглощая  ее,  стал  заметно  увеличиваться  в   размерах.   Рост   шел   по
    нарастающей, и Гофман уже видел знакомые ему  признаки.  Вот  вокруг  кокона
    стало появляться вихревое образование, вот  оно  начало  расти  и,  наконец,
    приобрело характерное белесое свечение... Хлопок!
         - Много же вам нужно было времени, чтобы понять, что мне нужно было!  -
    произнес В-Рошаль, сияющий от переполнявшей его силы. - Как  же  мне  трудно
    было  дать  вам  понять,  что  мне  необходима  энергия!  И  как  только  вы
    догадались?
         Профессору никто не ответил. Крис - потому что ему вообще  не  хотелось
    ни с кем разговаривать. Экс-Паук и Вилли просто робели.
         - Крис, что случилось?  -  спросил  вмиг  посерьезневший  В-Рошаль.  Не
    нужно было быть специалистом в области человеческой психики, чтобы понять  -
    что-то случилось. - Давай выкладывай, что натворили?
         Джордан, словно не слыша вопроса, тупо молчал.
         - Молчишь? - отметил В-Рошаль. - Хорошо, тогда  ты,  Джеймс,  или  тоже
    будешь молчать?
         - Профессор, беда у нас! - проговорил  экс-Митчел.  И  тут  его  словно
    прорвало. Начав рассказывать про Стива и его  гибель,  он  не  заметил,  как
    рассказал все. И про сходку, и про Р-Рошаля,  и  про  Виктора.  А  когда  он
    заговорил о спруте и летающих кошках,  не  выдержал  уже  сам  В-Рошаль.  Не
    поверив в реальность рассказа, он  потребовал  от  псевдо-Джеймса  повторить
    его. Затем добился подтверждающего  бурчания  Криса  и  под  конец,  услышав
    подтверждение от Гофмана, задумался. А  Вилли,  до  этого  молчавший,  вдруг
    заявил, что в создании кошек он сам  принимал  участие.  Увидев  сомнение  в
    глазах профессора, Гофман отвернулся и  сосредоточился.  Маленький  вихрь  у
    его ног  привлек  внимание  всех,  даже  Криса.  Когда  же  из  комка  вихря
    образовалась кошка и, оскалившись своей тигриной пастью,  бросилась  вперед,
    первым отреагировал Джордан. Заряд выбил дух из программы.
         - Ну,  ребята,  вы  даете!  -  пробормотал  В-Рошаль.  -  С   вами   не
    соскучишься! - Посмотрев на Гофмана, он спросил: - Как же ты это делаешь?
         - Сам не знаю! - ответил Вилли, - Меня Виктор  научил.  Просто  копирую
    программу, насыщаю ее энергией, а дальше она сама все делает!
         - А ты не пробовал сам что-нибудь создать? - с тайной надеждой  спросил
    Крис.
         - Пробовал! - признался Вилли. - Но у меня  с  фантазией  плохо!  Чужую
    программу могу скопировать и оживить, а вот сам придумать не могу...
         Джордан и В-Рошаль, ошеломленные мыслью, пришедшей одновременно  обоим,
    переглянулись...
         - Крис, Поль, ребята, вспомните, ведь мы...  Оскар...  У  нас  же  есть
    матрицы! Мы же перед переходом их снимали! - опередил их псевдо-Джеймс.
         Счастливая улыбка скользнула по лицу Криса.
         - Джордан, я просто не понимаю, почему до сих пор Стив  и  Оскар  не  с
    нами! - услышал он голос В-Рошаля. Голос шел откуда-то сзади,  но  Крис  все
    же услышал его. Он улыбнулся.  Зачем  спрашивать,  когда  он  уже  летит  за
    программами друзей?
         А сам В-Рошаль смотрел ему вслед и думал о том, как он  продолжит  свое
    дело. Пусть погибли прежние помощники -  Анни,  Гап,  Коннор  и  Шароян.  Не
    беда, просто их время прошло. Зато в реальном мире остались Р-Рошаль,  Тони,
    Клосс с Джулией,  в  конце  концов...  А  есть  и  его  собственный  резерв,
    Силумее... Про него вообще никто не  знает!  Вернее  знает,  но  под  именем
    Дэвида Пирса, Так что еще ничего не потеряно, жизнь продолжается. Как  много
    еще предстоит сделать! А с такой командой,  какую  сейчас  удалось  создать,
    можно горы свернуть!
    
         Сочи, октябрь 2001 г.
    
    
    
    --------------------------------------------------------------------
    Данное художественное  произведение  распространяется  в электронной
    форме с ведома и согласия владельца авторских прав на некоммерческой
    основе при условии сохранения  целостности  и  неизменности  текста,
    включая  сохранение  настоящего   уведомления.   Любое  коммерческое
    использование  настоящего  текста  без  ведома  и  прямого  согласия
    владельца авторских прав НЕ ДОПУСКАЕТСЯ.
    --------------------------------------------------------------------
    "Книжная полка", http://www.rusf.ru/books/: 28.04.2004 13:52
    
    

  • Комментарии: 3, последний от 04/08/2006.
  • © Copyright Мамаев Сайфулла Ахмедович
  • Обновлено: 16/08/2004. 869k. Статистика.
  • Роман: Киберпанк
  • Оценка: 7.38*14  Ваша оценка:

    Связаться с программистом сайта.