Савеличев Михаил Валерьевич
Возлюби дальнего

Lib.ru/Фантастика: [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
  • Комментарии: 13, последний от 14/06/2015.
  • © Copyright Савеличев Михаил Валерьевич
  • Обновлено: 17/02/2009. 289k. Статистика.
  • Повесть: Фантастика Стругацкиана
  • Оценка: 7.16*22  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Повесть является непосредственным продолжением "Беспокойства" (Улитка на склоне-1) и своеобразным прологом к "Далекой Радуге" братьев Стругацких и является попыткой найти ответы на некоторые вопросы. Как, например, спасли Атоса из Леса? Как выжил после катастрофы на Радуге Горбовский? Какова, наконец, подлинная история операции "Зеркало"? Возможно, все было и не совсем так? А возможно - именно так.


  • Михаил Савеличев

    Возлюби дальнего (Беспокойство-2)

    Нет после смерти ничего - ни путешествия, ни приключения.

    Борис Стругацкий

    Необходимое предуведомление

      
       Автор испытывает потребность объясниться c потенциальным читателем и c самим собой - что же его заставило сесть за компьютер и написать продолжение повести братьев Стругацких "Беспокойство". Во-первых, конечно, любовь к книгам Стругацких и особенно к циклу "Полдень, XXII век". Во-вторых, желание ощутить себя если не демиургом уютной и теплой вселенной Полудня, то хотя бы люденом, существом предположительно стихийным, беззаботным и могущественным. И, наконец, попытка найти свой ответ на вопрос "А что было бы, если...?". Эти желания и ощущения накладывали довольно жесткие условия на сочиняемое "Беспокойство - 2". Автор дал себе обязательство ни словом, ни буквой не отступать от духа Полудня - светлого, дружеского и чертовски интересного Будущего. Автор дал себе обещание по мере сил и возможностей следовать внутренней хронологии и событийной канве цикла. (Хотя, насколько ему известно, канонической хронологии цикла не существует, так как братья Стругацкие сами не ставили себе такой задачи, а все прочие изыскания на данной почве есть не что иное, как фантазии исследователей. Поэтому каждый волен выбирать здесь то, что ему кажется верным. Таким образом, повесть "Возлюби дальнего" оказалась не только продолжением "Беспокойства", но и своеобразным прологом к "Далекой Радуге".) Следование канону заставляло автора крайне неохотно вводить в произведение новых персонажей, не фигурировавших до этого у самих мэтров, и оправдывало (как ему, автору, казалось и кажется) использование цитат из других произведений знаменитого цикла и даже из интервью Бориса Стругацкого. Единственная вольность, которая была позволена, и которая и составила основную ткань данного произведения - это нарушение или, точнее, сомнение в рациональности и научности вселенной Полудня. Мир ХХII века рационалистичен и научен в самом хорошем смысле этого слова. В нем нет места религии и мистическим прозрениям, пророкам и провидцам. Но что будет, если замечательные герои цикла все-таки столкнутся с чем-то, что на данный момент не объяснимо Его Величеством Наукой? Открытый конец этой повести, который опять же есть попытка полностью соответствовать духу произведений Стругацких и не давать прямых ответов на поставленные вопросы, тем не менее кому-то может показаться невежливым по отношению к глубокоуважаемому Леониду Андреевичу Горбовскому. Но автору просто не захотелось повторять то, что было сказано, великолепно сказано Леонидом Андреевичем на соответствующих страницах того же "Беспокойства", или "Малыша", или, в конце концов, "Волны гасят ветер".
       Сапиенти сат.
      

    СОДЕРЖАНИЕ

       1. Выпадение
      
      
      
      
      
      
      
      
      
      
      
       1. Выпадение
      
       С этой высоты лес уже не походил ни на пышную пятнистую пену, ни на рыхлую губку, ни даже на затаившееся и заснувшее в ожидании животное. Вертолет шел на предельно малой высоте и Леониду Андреевичу казалось: еще немного, малейшая неточность - и расстилающийся, волнующийся, шевелящийся от невыносимого рева винтов, от плотных потоков воздуха лес выпустит, выкинет ввысь свои щупальца ветвей и лиан, ухватится покрепче за толстое металлическое тело и потянет его вниз, в чащу, в болото, в клоаку, только чтобы избавиться от шума, от рева, от ветра. Он оглянулся и увидел остающийся позади след на непроницаемой бесформенной маске - словно тупое лезвие прошлось по заросшему щетиной лицу, словно тяжелый шарик прокатился по мягкому и податливому газону. Нет, все-таки сравнение с лезвием будет точнее - сломанные и разлохмаченные верхушки деревьев, обрывки листьев и мелкие обломки ветвей, медленно оседали в выбитую вертолетом колею.
       Несмотря на шумопоглотители, в кабине разговаривать было практически невозможно. Большие, мягкие наушники, казалось, по какой-то конструкторской недоработке превращали звук двигателей в низкий, басовитый и какой-то пугающе-раздражающий гул. Прижатый к горлу ларингофон был плохо подогнан и впивался твердым стальным штырем. Он тоже раздражал и тоже пугал.
       - Поль, - тихо пробормотал Леонид Андреевич, не очень надеясь, что его услышат, - нельзя ли с этим как-то справиться?
       - С чем? - все-таки услышал его Поль, сидящий впереди рядом с Шестопалом в кресле второго пилота. - Вас что-то беспокоит, Леонид Андреевич?
       - Да, - и он охотно стал перечислять. - Шум, вертолет, высота, наушники, ларингофон, кресло, куда летим и почему в столовой нет сливочного масла.
       - Масло в столовой есть, - возразил Поль, а Шестопал хихикнул.
       - Это я от общей капризности, - объяснил Горбовский, - и от общей боязливости. Как-то уж мы очень шумим...
       Поль перегнулся через спинку ложемента, поколдовал одним пальцем над наушниками и в мире воцарилась долгожданная тишина. Леонид Андреевич беспокойно завозился, заглядывая в иллюминаторы:
       - Мы падаем?
       Поль и Шестопал обреченно переглянулись, и теперь пришла очередь Горбовского хихикать.
       Тишина длилась недолго. Эфир стало пробивать обрывками метеосводки и попискиванием навигационной системы. Вообще, передвижение по Пандоре (преимущественно воздушное) напоминало допотопные времена и как-то даже не верилось в деритринитацию, бактерию жизни и дезинтеграторы. Самолеты, вертолеты, дирижабли... Никаких тебе бесшумных глайдеров, птерокаров, флаеров. Что такое Пандора? В конце концов - ни что иное, как огромный, величиной с целую планету, модный курорт. Хочешь охотиться? Прилетай, бери опытного егеря, проходи курс кондиционирования, хватай ружье и вперед - в таинственные леса, где воют тахорги, скачут ракопауки, а в теплых озерах купаются русалки. Хочешь купаться и загорать? Прилетай, останавливайся на Алмазном пляже у подножия величайших дюн во Вселенной и загорай на мягком песочке, купайся в удивительно безопасном и теплом море.
       Только все это иллюзия, и Леонид Андреевич теперь хорошо это понимал. Во-первых, здесь гибнут люди и это большая удача, если удается обнаружить тело. Во-вторых, этот лес... В-третьих, вертолеты и дирижабли. Агрессивная экосистема, не терпящая, когда над ней что-то летает, особенно легкое, прозрачное и бесшумное. Как флаер, например. Здесь надо не только пугаться, но и пугать, чтобы выжить. Шумом, ревом, мощными винтами и чудовищными по запаху керосиновыми испражнениями. Или бензиновыми?
       - У нас керосина много? - спросил Горбовский Поля.
       - Много, Леонид Андреевич, до места и обратно хватит.
       Значит, все-таки керосин. Леонид Андреевич принюхался, но в салоне горючим не пахло.
       - Это обнаружили давно, еще во времена строительства Базы. Редкое явление, но впечатляющее, - сказал внезапно Поль. - Вы должны его увидеть.
       - Должен?
       - Должны, - подтвердил Поль. - Вас ведь интересует все странное и загадочное. Кровавая рука сверхцивилизации, так сказать...
       Шестопал фыркнул. Сегодня у него определенно было смешливое настроение.
       - Меня не интересуют сверхцивилизации, - печально ответил Леонид Андреевич. - И, тем более, их кровавые руки. Вряд ли у них есть руки, тем более кровавые. И вряд ли вообще сверхцивилизации существуют.
       - А Странники?! - вскричал Поль.
       - Я пошутил, - мягко сказал Леонид Андреевич. - Странники, да, Странники... А почему вы называете это Выпадением? Там что-то выпадает?
       - Слово красивое, - вступил в разговор смешливый Шестопал.
       - Честно говоря - не знаю, Леонид Андреевич. Вообще-то там, конечно, ничего не выпадает, а скорее, э-э-э, наоборот... Впрочем, сами увидите.
       - Увижу, - согласился Горбовский.
       Поль помолчал, а потом сказал:
       - А действительно странно - почему Выпадение?
       - А почему - Странники?
       - Потому что Странники странствуют, - предложил Шестопал.
       - Конечно, странствуют. Поэтому и Странники, а не какие-нибудь там Пилигримы. Только вот обозвали их Странниками в то время, когда нашли подземные янтариновые города на Марсе и ни о какой Владиславе и еще десятке других мест и не подозревали.
       Разговор как-то сразу угас. Увял, сказал себе бывший главный егерь, а теперь директор Базы Поль Гнедых. Опал листьями. Осенними. Все-таки правы люди - Леонид Андреевич странный человек. Странный, потому что непонятный, объяснил себе Поль. Все понятно - знаменитый звездолетчик, член Мирового Совета, влиятельный член Комиссии по Контактам, горящий взор и крепко сжатые на штурвале звездолета руки... Но все это внешние проявления, так сказать, мифы официальной хроники, производящей неизгладимое впечатления на души детей. Феномены. А вот сущность... Этого никакая хроника и никакие книги не отразят. Он весь в белом. Праведник среди Содома и Гоморры. Вот он, Поль Гнедых, честно себе может признаться, что чувствует себя рядом с Леонидом Андреевичем как почетный гражданин этих самых Гоморр. Словно чего-то не сделал, не убедил, не оправдал. Вот ведь беда. И что он здесь действительно ищет? Или ждет? А может, он здесь грехи общечеловеческие искупает? А что - сидит на вершине столпа (читай - на двухкилометровых Скалах) праведник (св. Горбовский) и замаливает грехи беззаботно играющего на просторах Вселенной человечества (беспокоится).
       - Леонид Андреевич, - решился Поль. - А вы в бога верите?
       - Верую, ибо абсурдно, - сказал Горбовский. - Нет, Поль, в бога я не верю и в праведники не гожусь.
       - А почему? То есть... Извините, Леонид Андреевич, вопрос действительно глупый. И так понятно - почему...
       - Почему? - усмехнулся Горбовский. - А действительно, почему бы мне не верить в бога?
       - Э-э-э, - изрек Шестопал, очень удачно избежав столкновения с какой-то летающей нечистью, ошалевшей от издаваемого вертолетом рева. - Наверное, потому, что бога нет.
       - О! - поднял палец Горбовский. - Не верю, потому что нет. А в то, что есть, верить никакой необходимости тоже нет. У вас, тезка, просто дар на парадоксальные формулировки.
       Шестопал покраснел от похвалы.
       - Я не согласен, - заявил Поль. - Верить надо даже в то, что есть. Я, например, верю, что в столовой у нас достаточно сливочного масла. Верю как директор Базы, ежедневно подписывающий заявки на продовольствие. Масло проходит по всем спискам.
       - Кто-то прилетел, - сказал Шестопал.
       Позади, там, где остались Скалы, превратившиеся из нелепого клыка, торчащего из плотной десны леса, в едва заметную белесую точку, небо изменило цвет, заиграло радужными бликами, которые затем стянулись в ослепительно белый росчерк, в свою очередь мгновенно истаявший, не оставив и облачка в синем прозрачном океане.
       Поль посмотрел на часы.
       - Кто бы это мог быть? Для рейсовика рановато, для груза - поздновато.
       - Может быть, вернемся? - заерзал в ложементе Леонид Андреевич. - Я вас не очень отвлекаю от работы, Поль?
       - Нет, Леонид Андреевич, вы меня совсем не отвлекаете. Тем более это моя инициатива - взглянуть на Выпадение. А на Базе - Робинзон. Робинзон справится, Робинзон не подведет.
       Горбовский вздохнул.
       - А я поначалу думал, что Робинзон - это прозвище. А он оказался действительно Робинзон. Хорошо, что меня вовремя просветили, а то могло получиться неловко...
       - Встреча двух титанов, - фыркнул Шестопал. - Действующие лица: Робинзон, который действительно Робинзон, заместитель директора Базы, и Горбовский Леонид Андреевич, звездолетчик, склонный к шуткам. "Здравствуйте! Я - Робинзон". "Здравствуйте! Я - Пятница".
       - Все шутят, - покачал головой Поль, ощутивший некую неловкость за Шестопала. - Все смеются, а...
       - А масла в столовой как не было, так и нет, - закончил Леонид Андреевич.
       Шестопал помрачнел и пошевелил пальцами, проверяя управление. Вертолет послушно качнулся, линия горизонта поползла вверх и теперь казалось, что машина взбирается вдоль бесконечного, поросшего лесом склона, все вверх и вверх, и от этого подъема начинает кружиться голова, а желудок мучительно пробирается куда-то в сторону пяток. Время шуток и разговоров прошло. Начинаются пакостные места. Места, не любящие вертолеты. Места, пожирающие вертолеты, а вместе с ним и экипажи. Как тут не поверить в бога? Или, на худой конец, в черта с рогами? Фон - в норме. Гравитация - в норме. Лес - в норме, то есть такой же, как и везде на планете. А машины - не в норме. Карл Юнгер - раз. Летел на вертолете. Валентин Каморный - два. Летел на вертолете. Михаил Сидоров, закадычный друг Поля, который называл его почему-то Атосом, - три. Ясен пень, летел на вертолете. Двое, э-э, пропавших без вести и один погибший. Такая вот арифметика. Тело Валентина нашли через месяц после аварии. Точнее то, что от него осталось... Остальные сгинули. Конечно, погибли. Кто здесь выживет без регулярных инъекций УНБЛАФ? А ее ой как ненадолго хватает. Особенно если оказался далеко от Базы. А вокруг тахорги. А вокруг ракопауки. Ракопаук - это омерзительно и страшно. Представьте себе существо ростом с лошадь, похожее одновременно и на рака и на чудовищного паука! Жуть берет...
       Над лесом пролегали полосы теплого и холодного воздуха, и вертолет закачало на восходящих и нисходящих потоках, как лодку на волнах. Медленно вниз, и розовато-зеленая поверхность приближалась к брюху машины, и, когда уже казалось, что по животу скребутся кроны деревьев, вертолет подскакивал вверх. Леонид Андреевич даже не менялся в лице. Он с интересом вглядывался вниз, в грязноватую, неопрятную пену крон самых высоких деревьев леса, победивших в этой схватке за солнечный свет, раздавивших, растолкавших своих конкурентов. Победители вытянулись на неимоверную высоту, чтобы здесь, под красным солнцем, распустить, разлить, разбросать свои ветви и листву, облокотившись, оперевшись на менее удачливых. И там кишела своя жизнь. Что-то поедало нечто, а нечто пожирало что-то. Фабрика воспроизводства и уничтожения активной протоплазмы. Пандора, планета-заповедник, где в лесу все ополчилось на все, и все вместе - на человека. А ведь было время, когда нужно было напяливать на себя скафандр высшей защиты, взваливать на плечо мощный дезинтегратор, чтобы в молекулы разбивать любую нечисть, выплескивающуюся у тебя из-под ног при каждом шаге. И Леонид Андреевич до сих пор не мог для себя решить - хорошо это или плохо?
       - Вот оно! - внезапно закричал Поль.
       Леонид Андреевич вжался лицом в стекло, но пока ничего примечательного не видел - лес как лес, лес, с этой высоты похожий на пористую отвратительную плесень, поселившуюся на горбушке хлеба. Без масла.
       - Да вот же! - и тут Горбовский действительно увидел.
       Словно красный туман поднимался от подножия леса, постепенно затопляя деревья, хватаясь за могучие ветви, выискивая отверстия в пористой пене. Розоватая поверхность, неприятно напоминающая человеческую кожу, пораженную раком, потела, выпускала сквозь поры и отверстые язвы медленно набухающие капли крови, расплывающиеся по ее поверхности и сливающиеся в тяжелую лакированно-красную лужу. Вертолет шел низко над поверхностью тумана, и теперь становилось понятно, насколько тот вязок и плотен - винты поднимали на ее поверхности низкие волны, лениво разбегавшиеся в стороны от машины и медленно гасшие. Туман почти полностью поглотил лес. Только самые высокие псевдосеквойи все еще гордо и непоколебимо выступали над поверхностью.
       "Наводнение в пампасах", подумал Леонид Андреевич и попросил Шестопала:
       - Андрей, а нельзя ли облететь одно дерево, вот хотя бы это, прямо по курсу?
       Машина легла на правый бок, и теперь казалось, что они летят вдоль бесконечной стены с примостившимися каким-то чудом на ней небольшими кустиками. Затем вертолет выпрямился и сделал пологий вираж вокруг торчащей из красного тумана "секвойи".
       - Странно, - выразил свое мнение Леонид Андреевич.
       - Что именно? - спросил Поль. - Здесь все странно!
       - Я не вижу животных в кроне, - объяснил Горбовский. - Ну-ка, Поль, у вас глаз наметанней моего, скажите - есть там кто или нет?
       Поль стал внимательно осматривать крону. Вертолет почти замер в воздухе.
       - Левее... Еще... Еще... Нет, тоже ничего не вижу. А почему это вас интересует, Леонид Андреевич?
       Горбовский ответить не успел, потому что лес кончился. Это было настолько удивительно, что Леонид Андреевич вскрикнул. Лес здесь, на Пандоре, не мог кончиться по определению. Он раскинулся на всем ее единственном континенте, поглотив, сожрав все свободное пространство. Он сделал лишь единственную уступку далеко на южном побережье, где увяз в самых грандиозных дюнах среди планет Периферии. Но и там он сопротивлялся изо всех сил, выбрасывая вновь и вновь свои передовые отряды в глубь песков, к Алмазным пляжам. А вот здесь, в самом центре его царства, его империи, расползалась черная неопрятная язва - совершенно голая земля. Бугристая, сморщенная поверхность угрюмо смотрела на стоявшее почти в зените солнце. Ни остатков деревьев, ни пеньков, ни тушки какого-нибудь завалящего рукоеда. Черная пустошь, словно после удара "берсерка" или взрыва маршевого двигателя звездолета. Мрачная дыра посреди залитого по самые макушки красным туманом леса.
       - Вторая фаза Выпадения, - почему-то шепотом объяснил Поль.
       - А какая первая? - спросил Леонид Андреевич. - Красный туман?
       - Да.
       - Мы любим пластмассу, уран и бетон, - пробормотал Шестопал, задержав вертолет на самом краю черной язвы.
       - А туда спуститься можно? Я, конечно, не настаиваю...
       Поль посмотрел на часы.
       - Ну, минут десять у нас есть. Давай, Андрей.
       - Тогда держитесь, - честно предупредил Шестопал. - Будем падать.
       Полозья коснулись земли удивительно мягко, хотя Леонид Андреевич внутренне весь сжался, приготовившись к сильному удару. Шестопал действительно был ас. Шестопал был герой, это ощущалось за версту. Шестопал тоже любил штурм и натиск, штурм унд дранг, как сказал бы Бадер. Как и многие на этой планете. И как еще несколько миллиардов землян на совсем других планетах. Нам с вами не по дороге, так, кажется, он сказал этому несчастному Атосу-Сидорову. А что сказать Шестопалу? А что сказать еще миллиарду молодых, энергичных, умных, любящих свою работу и совершенно не берегущих собственные жизни и жизни тех, кто с ними рядом?! Не окажется ли однажды так, что по этой дороге побредет он один? Ну, может быть, в обнимку со Странником. Тот тоже не любит штурм унд дранг...
       - Извините, - сказал Шестопал, выбираясь из ложемента.
       Горбовский вздохнул.
       Это была просто земля. Земля Пандоры. И не было бы в этом ничего удивительного, если бы не чудовищная биологическая активность планеты, где из каждого свободного клочка должно что-то расти, переть, вылезать или выползать. Землянам просто повезло со Скалами, где тонкий почвенный слой не давал прижиться девяноста девяти и девяти десятым процентам местной флоры. Да и то регулярно приходилось проводить чистку территории, избавляясь от сорняков.
       Леонид Андреевич осмотрелся. Пятикилометровый пятачок был окружен лесом, до верха залитым красным туманом. Не лиловым, а красным. Его языки осторожно ложились на голую поверхность, словно пробуя ее на вкус, и тут же отдергивались назад, словно вкус этот был отвратителен. Поль стоял, прислонившись задом к вертолету, сложив на груди руки, и смотрел в небо. Шестопал осматривал машину.
       - Загадочное явление, - изрек Леонид Андреевич. - Сюда бы биологов, а не звездолетчика...
       - У меня на Базе нет биологов, - сказал Поль. - У меня на Базе есть егеря, у меня на Базе есть туристы, у меня на Базе есть даже член Мирового Совета, а вот биолога нет.
       - А почему? - наивно спросил Леонид Андреевич. - Надо, э-э, выписать, пригласить, заманить. Тут же непочатый край работ!
       Поль вздохнул.
       - Не знаю, как на других планетах, а на Пандоре биологи гибнут чаще егерей или даже чаще туристов. Не любят здешние леса, когда их изучают.
       - Ну, Поль, что за мистика!
       - А вы, Леонид Андреевич, не поверите, но вы стоите в самом мистическом месте планеты, - усмехнулся Поль.
       Горбовский завертелся на месте, размахивая руками:
       - Где?! Где привидения и неприкаянные души тахоргов?!
       Поль достал из кабины лопатку, отошел от вертолета и, опустившись на колени, принялся копать. Вскоре лопата ударилась обо что-то твердое. Горбовский с любопытством заглянул через плечо Поля и увидел в рыхлой земле розовую бугристую полоску. Поль расчистил раскоп, обнажив слегка закругленную, с наплывами, поверхность, смутно что-то напоминавшую.
       - Что-то знакомое, - сказал Леонид Андреевич.
       - Тахорг, - объяснил Поль. - Прекрасно сохранившийся скелет тахорга. Если продолжить наши изыскания, то здесь можно найти богатую россыпь останков местной флоры и фауны. Только вот тащить все это домой и вешать на стену не советую.
       - Поль, я чувствую, что здесь происходит нечто очень серьезное, раз вы притащили сюда, по вашему выражению, члена Мирового Совета. Можно ли мне в этом случае получить связное и внятное объяснение?
       - Пора, - сказал Шестопал.
       - Договорим в воздухе, - предложил Поль. - Заодно досмотрим представление. Это впечатляющее зрелище, Леонид Андреевич.
       - Смотрите! - закричал Горбовский, показывая в сторону леса.
       Совсем недалеко от вертолета, прямо под стоявшими на краю псевдосеквойями, земля зашевелилась, заходила ходуном, словно при землетрясении, а точнее - словно кто-то ворочался, пыхтел под тонкой материей, обиженно урчал и старался разбросать наваленные на него комья земли. Сильный удар докатился до людей и сбил их с ног. Тяжелая машина с вращающимися винтами слегка накренилась, широкие лопасти чуть не врезались в поверхность и сквозь блистер можно было видеть побледневшего Шестопала. Поль вскочил на ноги, подхватил под руки Горбовского и поволок его к вертолету. Перебирая ногами, Леонид Андреевич не мог оторваться от происходящего - тонкая мембрана наконец-то прорвалась, в воздух почти до самых крон деревьев, укутанных в туман, взлетели фонтаны грязи, и из огромной глубокой ямы стал вылезать, выворачиваться, вырываться из каких-то белесых нитей колоссальный тахорг, неповоротливый, словно субмарина на суше.
       Поль затолкал Горбовского в его кресло, упал в ложемент и показал оскалившемуся Шестопалу большой палец. Машина взревела не хуже тахорга, земля ушла вниз, распласталась под ними розовато-красным одеялом с прожженной дырой, где уже не было ни кусочка спокойной почвы, как будто Пандора решила взять реванш и теперь на временно уступленном врагу плацдарме взрывалось, взметалось в небо, било фонтанами. Но на самом деле ничего не взрывалось и не било, а просто лезла из-под земли вся временно спавшая там флора и фауна, все эти тахорги и ракопауки, рукоеды и волосатики, псевдоцефалы и подобрахии, орнитозавры Циммера и орнитозавры Максвелла, трахеодонты и прыгунцы, псевдосеквойи и еще тысячи всяческих зверей и растений, которые такие же хищники, почище иного зверья... Росли деревья, закручивались вокруг них и расцветали ядовитыми цветами лианы, прокатывались штормовыми тучами насекомые, изголодавшиеся животные выхватывали прямо из земли своих соседей-неудачников, размалывая их клешнями и зубами, парализуя плевками и ударами лап перебивая жертве позвонки или проламывая ее хитиновую броню. Все росло, расцветало, пожирало и умирало.
       - Ну как вам, Леонид Андреевич? - с некоторой гордостью спросил Поль.
       - Впечатляет. Завораживает. Пугает. Очень активная, э-э, экосистема... Скажите спасибо, Поль, что санитарный контроль всего этого не видит. На их месте я не допустил бы сюда туристов.
       - Я бы и сам с удовольствием натравил бы санитарный контроль на туристов, - признался Поль, не отрывая глаз от происходящих внизу метаморфоз.
       Это было похоже на замедленную съемку - шевелящаяся щетка появляющихся на месте Выпадения растений доходила в высоту уже почти до середины окружающего леса. Виднелись свежие просеки, проложенные тремя тахоргами, как отвратительные громадные кузнечики перелетали с макушки на макушку молоденькие ракопауки, перехватывая клешнями менее юркую живность, где-то около восточного края величественно закручивался тугой смерч пчелиного выводка, выбрасывая в стороны и вновь втягивая предупреждающие щупальца боевого охранения.
       Вертолет медленно перемещался по периферии этого биологического безумства. Рев винтов распугивал, расшвыривал пучеглазых орнитозавров, хотя некоторые продолжали попытки подобраться к стальному, неповоротливому врагу, перевернуться и нанести смертельный удар когтистыми лапами по его брюху.
       - Хорошая здесь охота, - мечтательно сказал Шестопал.
       - Вадима на них нет, - согласился Поль. - Может быть, пугнем? Вы как, Леонид Андреевич?
       - Нет уж, Поль, не стоит. Пожалейте старика. Да и жалко мне их.
       - Никакой особой теории у нас на этот счет нет, - признался Поль. - Выпадение достаточно редкое и нерегулярное событие. А, может быть, и регулярное, только мы на него не всегда натыкаемся - континент большой, нас на весь лес не хватает. Егеря про него хорошо знают, а туристов на это, гм, мероприятие мы не допускаем - агрессивность биоценоза здесь на несколько порядков выше нормы.
       - Мне показалось, что все они лезут из-под земли. Ну, растения понятно - семена, споры, а вот с животными... Хотя я, конечно, не специалист...
       - Если бы мы побывали здесь за сутки до начала и хорошенько покопались в почве, то нашли бы богатую россыпь останков всей этой живности и всех этих растений, - объяснил Поль.
       - Хм, Поль, голубчик, уж не хотите ли вы сказать, что здесь и сейчас мы собственными глазами наблюдали сеанс восстания из мертвых? - спросил Горбовский.
       - Похоже на это, - неохотно согласился Поль. - Во всяком случае другого объяснения у меня нет. Хотя это тоже, конечно, не объяснение... Тут можно сколько угодно фантазировать... Пандора - она и есть Пандора, Леонид Андреевич. Я всякий раз удивляюсь, кому пришла в голову идея устроить здесь курортный и охотничий рай.
       - Русалки, "щенки", - сказал сам себе Горбовский, - а что говорят биологи? Каково мнение КОМКОНа? Вы ведь, Поль, насколько мне известно, дружны с Геннадием Комовым. Каково мнение вице-председателя Комиссии по Контактам о фактах наблюдения регенерации биоценозов на планете Пандоре?
       - Хорошо сформулировано, - восхитился Поль. - Именно факты, именно наблюдения и именно регенерации. А вообще вице-председатель КОМКОНа и любимый ученик председателя КОМКОНа выразился в том смысле, что "Полли, уволь, только Пандоры нам еще не хватало".
       - Безобразие, - согласился Леонид Андреевич, - бюрократизм и пренебрежение мнением товарища. Надо натравить на него доктора Мбогу, чтобы он потрепал своего любимчика.
       К исходу двух часов с начала Выпадения это место почти ничем не отличалось от любого на этой планете - влажная, пористая, розоватая поверхность, с высоты двух километров похожая на пятнистую пену, на огромную, на весь мир, рыхлую губку, на бесформенную маску, скрывающую лицо, которое никто еще никогда не видел. Красный туман, затопивший окружающий лес, стал оседать, бледнеть, в нем проявились какие-то плотные, волокнистые, нити, остающиеся на кронах деревьев, как тонкие резаные раны или царапины на человеческой коже. Леонид Андреевич почувствовал тошноту и закрыл глаза. Лес ему определенно не нравился.
       - Скажите, Андрей, а что вы там напевали про карниз, про небо?
       - Это у нас что-то вроде гимна, Леонид Андреевич, - объяснил Шестопал и хрипло пропел:
      
       Небо пришито к нам сталью антенн,
       Ему никуда уже не убежать,
       Ветер загнан в метро, автомат - импотент,
       Мы не за контроль, но так обидно терять.
       Мы любим пластмассу, уран и бетон,
       Едим фармацевтов, а пьем керосин,
       Вместо сирени - одеколон,
       Из любой ерунды выжмем чистый бензин!
       Ни шагу назад, только вперед!
       Это с собою нас ночь зовет.
       Куда полетим - вверх или вниз
       Это ответит нам наш карниз.
      
       сноска: Ю.Шевчук, ДДТ, "Ни шагу назад"
      
       - Это хорошо, - согласился Горбовский, - "из любой ерунды выжмем чистый бензин!" Это про нас...
       - Леонид Андреевич, вас вызывает База, - объявил Поль.
       - Меня? - удивился Горбовский. - И кому это не терпится... Я слушаю.
       Вертолет сделал последний круг над уже абсолютно не отличимой от окружающего леса местностью, набрал высоту, оставляя далеко внизу беспокойных орнитозавров, и взял курс на Базу.
       Горбовский задумчиво кивал в такт неслышимым словам и беззвучно шевелил губами. Кажется, он удивлен, подумал Поль.
       - Поль, - позвал Леонид Андреевич, - вы, случаем, не телепат?
       - Не замечал за собой, - усмехнулся Поль, - а что случилось?
       - Сам председатель Комиссии по контактам доктор Тора Мбога почтил визитом Пандору. И, кажется, ему просто не терпится увидеться с вами.
      
       2. Мбога
      
       Поль сидел за своим столом и листал папку с документами. Горбовский, Мбога и Хосико расположились перед ним в просторных креслах. Леонид Андреевич привычно разлегся, задвинув длинные ноги чуть ли не под стол директора Базы, Мбога уселся по-турецки, как-то теряясь среди плюша и только громадный карабин, любовно уложенный им на колени, придавал ему вполне грозный вид и внешнее достоинство и солидность. Хосико сидела прямо, сложив руки на коленях, и с интересом оглядывала кабинет. Кресла были украшены стилизованными изображениями ракопауков.
       Кабинет Поля находился на самом верхнем ярусе Базы и был до последней возможности напичкан экранами и селекторами межзвездной, планетной и внутренней связи, фильмотеками, удаленными терминалами БВИ, а к прозрачным стенам достаточно неряшливо, скотчем, были прилеплены планетографические карты и еще не просохшие пленки спутниковой съемки. На пленках был лес - вид с высоты двухсот километров, за стенами тоже был лес - вид с высоты двух километров. В огромном помещении звучали приличествующие месту (резиденция директора Базы и начальника Службы индивидуальной безопасности) и моменту (внеплановая инспекция члена Мирового Совета, председателя Комиссии по Контактам, члена Комитета по охране животного мира иных планет и прочая и прочая и прочая доктора Тора Мбоги) обрывки докладов егерей - по селекторной связи, - механические голоса спутниковых метеороботов, трели запросов в информотеку и усталое дыхание терминалов, выплевывающих карточки срочных запросов и сообщений.
       Поль перелистнул очередную страницу и невидяще уставился на Мбогу. Маленький доктор неловко пошевелился, ожидая очередного вопроса, и, не дождавшись, наклонился к Горбовскому и вежливым шепотом поинтересовался:
       - Леонид, почему мальчик на меня так смотрит?
       Горбовский неохотно очнулся от дремы, взглянул на Поля и коротко ответил:
       - Сожалеет.
       - О чем? - удивился Мбога. - Я еще ничего не сделал...
       - Сожалеет, что писал в детстве сочинение не о тебе, а обо мне. Твое ружье поразило его воображение наповал. Если бы он тогда знал о твоем карабине, то ты был бы доволен.
       - Правда? - улыбнулся Мбога. - Позволь тогда узнать, что он сочинил о тебе.
       - Я был велик, - устало сказал Леонид Андреевич. - У меня горели глаза... даже когда я спал... я вел корабль сквозь магнитные бури и бешеные атмосферы, а руки мои были как сталь.
       - Вы и сейчас такой, - вежливо заметила Хосико. - Ваши глаза пылают, даже когда вы дремлете, Леонид Андреевич.
       - Вот-вот, милая Хосико-сан, - расцвел Горбовский. - А представляете, как бы написали о нашем общем друге? Он был велик. Карабин его был велик. Его глаза сияли, и даже в ночных джунглях он не нуждался в фонарике...
       Разговор тек, как лиловый туман у подножия Скал, такой же странный, несмотря на свою видимую непринужденность и обмен колкостями, оставляющий неприятное ощущение недоговоренности и желания спросить самого себя - а почему мы говорим именно об этом. Мбога привез с собой папочку, над которой сейчас медитировал Поль и которую Хосико почему-то упорно обзывала заккурапией. Горбовскому же Мбога пока ничего не сообщил о цели визита и Леонид Андреевич догадывался, что сейчас не место и не время. Однако у него появилось стойкое подозрение, что время изматывающего душу и нервы беспокойства прошло. Наступала пора действовать и, что самое неприятное, совершать необратимые поступки. Ох уж этот знаменитый девиз - давайте не будем делать необратимых поступков! Как звучит! Эссенция гуманизма... Что же у меня за работа такая - быть добрым? Не умным. Не смелым. Добрым. Интересно, спросил себя Леонид Андреевич, вновь закрывая глаза, смогу ли я стать когда-нибудь злым? Хоть на мгновение? И что же нужно этакое со мной сотворить?
       Мбога достал из кармашка маленькую трубочку, набил ее табаком из кисета, огляделся, шевеля пальцами, в поисках зажигалки. Хосико выудила, словно из воздуха, стальной цилиндрик и чиркнула колесиком.
       - Благодарю вас, Хосико-сан, - наклонил голову Мбога.
       Поль аккуратно перелистывал документы и прочитывал их для верности по два раза.
       Мбога отложил карабин, переступил через ноги Горбовского и подошел к прозрачной стене, за которой открывался вид на Базу - на блестящие ангары дирижаблей, вертолетов, вездеходов, сверкающие, как варварские драгоценности, пристанища для туристов, посыпанную белым песком площадку для звездолетов, на которой сейчас согревались два "призрака", недовольно поводя индевеющими боками - на одном прибыли Мбога и Хосико, другой был набит оборудованием. Многочисленные дорожки соединяли типовые домики местного персонала, в песочницах возились маленькие дети.
       Пандора. Доктор Мбога вспомнил, как они первыми высаживались на этой планете, где-то в середине континента, не знающие и не подозревающие, что их здесь ждет, но зато уверенные в своих скафандрах высшей защиты, в своих дезинтеграторах. Они тащили на себе громадные коробки для образцов - теоретически всепроходный вездеход затонул в первом же практическом болоте. Хорошее имя дали тогда этой неприветливой планете. Воистину - ларец с сюрпризами, злыми и не очень. Ведь если бы не Пандора, то не открыл бы он никакой "бактерии жизни", возился бы Карпенко со своей биоблокадой до скончания века, а изящная, разработанная во всех подробностях теория Натальи и Хосико так бы и осталась теорией. И приходилось бы ломиться сквозь лес в скафандрах высшей защиты не только здесь, но и на Ружене, и на Леониде, и на Магоре, и в миллионе других мест, о которых знают только недотепы из ГСП. А теперь тут в песочке возятся детишки. Идиллия. Пастораль. Только вот на этой пасторальной картинке появилось темное пятно, которое необходимо... понять, пожалуй, лучшего термина и не подберешь. А Леонид в который раз поражал его своим фантастическим чутьем.
       Поль дошел до конца вместилища документов, произнес в пространство: "Робинзона ко мне. Срочно", - и принялся перечитывать подшивку заново. Поль все-таки был очень молодым директором Базы. А Пандора являлась не совсем тем местом, где можно было проникнуться духом современной бюрократии. Документооборот Периферии ничтожен. Все здесь строилось в основном на личных связях, на знакомствах, на доверии. Здесь не любили инструкций и терпеть не могли писать отчеты, которые КОМКОН по каким-то смутным соображениям предпочитал иметь непременно в письменном виде, и ни в коем случае не в виде кристаллокопий. Поэтому сухой стиль официальной документации требовал от него полной сосредоточенности. А еще при всем обилии этой канцелярской казуистики Поль никак не мог найти ответа - а что все-таки здесь делает доктор Мбога?
       А что здесь делает Горбовский? Имелись, правда, неподтвержденные слухи о том, что у него безнадежный роман с Ритой Сергеевной Турнен. Ничем другим Поль не мог объяснить себе пребывание знаменитого звездолетчика на вверенной ему, Полю, территории. Особенно если учесть отношение Леонида Андреевича к охоте и к лесу.
       А что здесь может делать доктор Хосико Фуками?
       Поль в отчаянии потряс головой и вернулся к чтению.
       Наиболее понятным и коротким был самый первый документ.
      

    РАСПОРЯЖЕНИЕ

       Комиссия по контактам, сектор Пандора.
       Начальник сектора Слон - директору Базы, начальнику Службы индивидуальной безопасности Полю Гнедых.
       Тема: проведение внеплановой инспекции сектора Пандора
       Дата: 24 июня 35 года, 6.43 EMT
      
       В соответствии с решением Комиссии от 23/06/35 протокол номер 0837/6 о проведении внеплановой инспекции сектора Пандора прошу Вас обеспечить прием представителей в составе:
       1. Т.Мбога, председатель Комиссии по контактам,
       2. Х.Фуками, внештатный консультант Комиссии по контактам по вопросам биоблокады.
       Все без исключения решения инспекторов имеют приоритет "НОЛЬ".
      
       Внизу корявым со сна почерком Слон приписал "Не горюй, Полли!".
       Так. Контакт и биоблокада. Биоблокада и контакт. Попробуем проанализировать это с точки зрения процедуры отдачи подобных внезапных распоряжений, ради которой Слона подняли ни свет ни заря, хотя тот же Мбога наверняка в курсе - когда обычно ложится начальник сектора Пандора Ангус Слон. Вот он, Полли, в курсе. Тем не менее, Слона подняли, растолкали, схватили за хобот и заставили, нет - вежливо попросили написать соответствующее распоряжение, хотя он, Полли, всегда с радостью принимал и будет принимать разнообразные инспекции не только КОМКОНа, но и Деликатесного отделения Службы доставки, контролирующего всхожесть и пухлость небезызвестных алапайчиков на вверенной ему, Полли, территории. И, кстати, зачем его, Полли, руководству в лице глубокоуважаемого доктора Тора Мбоги понадобился Слон? Если бы Мбога не предъявил никаких сопроводительных документов, то он, Полли, все равно взял бы под козырек, сказал бы "Есть!" и строевым шагом отправился бы выполнять отданные ему приказы. А может быть, он просто не понимает всей этой тонкой канцелярской машинерии? А может быть, ему, наоборот, оказали великую честь, что царь и бог Периферии прибыл на вверенную ему, Полли, территорию как самый обычный смертный - обложившись документами и справками?
       Нет, ничего не понимаю, честно признался себе Поль в очередной раз.
       После распоряжения шел опросник ("Макет опросника, рекомендуемого к использованию при расследовании нарушений Закона об обязательной биоблокаде" - так он именовался полностью). Имя, фамилия, дата рождения, пол. Это понятно, это важно. Особенности пренатального периода (заполняется личным врачом). Это непонятно, но врач заполнит. Наверное. Карта фукамизации ("Крайне важно!" - стоял гриф рядом с вопросом). Склонность к Г-аллергии. И так далее, и тому подобное - пять страниц убористого текста. Сплошные медицинские термины. Но сквозь них проступало нечто грозное. Даже угрожающее. Биоблокада. Волшебная палочка Периферии. Да и Земли тоже. Непробиваемая броня. Меч-кладенец. Надежная, как Космофлот. Так мы привыкли все думать. Но мы-то знаем, что это не так. А он, Поль Гнедых, как начальник Службы индивидуальной безопасности, знает это и на собственной шкуре, что значит оказаться в лесу с истекающей прививкой. Кто сказал, что на Пандоре самое страшное - ракопауки? То, что на Пандоре самое страшное, - не разглядеть и в обычный микроскоп. Начинается как заурядная простуда - насморк, чихание. Потом в голове путаются мысли от непрерывного рева урагана, зачем-то поселившегося под черепной коробкой. Затем начинают в каждом болоте чудиться русалки. Такие вот дела. Такие вот симптомы. И где же это нас пробило? Неужели какую-то заразу все-таки провезли сквозь карантин?
       Робинзон вошел тихо и молча встал перед столом Поля, опасливо косясь, словно пугливый конь, на гостей. К Горбовскому он уже привык.
       - Доктор Мбога, доктор Фуками, это мой заместитель Джек Робинзон. Джек, это доктор Мбога и доктор Фуками.
       "Алиса, познакомься - это окорок. Окорок, познакомься - это Алиса". Что-то вроде этого.
       - Предлагаю решить все неотложные организационные вопросы, - взял быка за рога Поль, бывший зоотехник мясо-молочной фермы на Волге. Начальственный ступор наконец миновал - с присутствием высокого руководства Поль уже свыкся, благо что руководство вело себя непринужденно, тихо и даже весело. Предписания ухнули куда-то на дно сознания, чтобы там незаметно кристаллизоваться в ясные инструкции вверенному ему персоналу, а так же выдать пару-тройку гипотез о том, что же за напасть свалилась на его голову. Не иначе происки доктора А.Костылина, до сих пор рвущего на себе волосы за то, что отпустил маленького Либер-Полли от себя, от фермы, от парного молока на страшную Пандору. Надо будет ему обязательно позвонить. В самом деле, почему бы одному старому другу не позвонить другому старому другу, или, например, третьему старому другу - Генке-Капитану и, взяв того вежливо за грудки... Увы, это невозможно.
       Поль думал, что говорить, вещать, приказывать и распоряжаться начнет Мбога, однако маленький доктор продолжал смотреть на расстилающуюся внизу панораму Базы, а слово взяла Хосико-сан, как величали ее Горбовский и тот же Мбога. Поль кивал головой, Джек кивал головой и записывал. Хосико-сан (никогда бы не решился ее так назвать, почему-то подумал Поль) говорила резанными острым скальпелем фразами и была конкретна в своих требованиях, как терминал БВИ. Карантин категории "подозрение", пустой ангар ("От дирижабля?", спросил Поль. "От дирижабля", согласилась Хосико), трое специалистов-помощников, разбирающихся в биоблокаде, медицинские карты постоянного населения Базы, списки живых и мертвых, ступавших ногой на Пандору за последние десять лет, немедленный отзыв всех егерей и туристов из леса. Третья степень готовности к возможной после карантина эвакуации - это было на сладкое.
       В ней есть стальной стержень, думал Поль, и никакое бремя ответственности, долга - научного или человеческого - не смогло бы ее согнуть или сломать. Одна из матерей Токийской процедуры, по сути подарившая человеку Периферию, сражавшаяся и победившая косный человеческий организм - настолько, как оказалось, впаянный в биосферу Земли, что каждый шаг в космосе давался большой кровью, большими болезнями - а также абсолютно безжалостная к тем перестраховщикам, которые усматривали в процедуре нехороший прецедент для возобновления евгенических экспериментов. Все делается человеком, с некоторым удивлением сделал для себя небольшое открытие Поль. Человеком, его руками, его умом, изобретательностью, и никто ему в этом не помощник. Говорят, что любое научное открытие - неизбежно, вот только придет срок, созреют условия - и можешь спокойно садиться под дерево ждать, когда тебе по голове стукнет яблоко? А ведь это не так. Совсем не так. Если не сделаешь это ты, то не сделает больше никто. Это только ленивые оптимисты видят в прогрессе закономерную, неодолимую силу. Ох, как она одолима! Не было бы сестер Фуками - не было бы и биоблокады. Не стало Атоса - не стало чего-то важного у человечества. Не завязалось. Не свершилось.
      
       В столовой в это время уже никого не было. Хосико обедать, а заодно и ужинать отказалась, и отправилась с Джеком осматривать ангар, который предстояло оборудовать под медицинскую и биологическую лабораторию. Поль тоже вежливо отказался от участия в трапезе, и их за столом было двое - Леонид Андреевич и Мбога. Маленькому доктору пришлось подложить под себя пару кожаных подушек, расшитых уже изображениями тахоргов, чтобы поставить локти на столешницу и с любопытством оглядывать помещение.
       - Представляешь, Леонид, а ведь ничего этого тогда здесь не было. Мы жили в палатках, как на Леониде, только в отличие от Леониды приходилось при каждом шорохе хвататься за карабин. А потом оказалось, что рядом с лагерем случайно пристроилось дерево-прыгунец, а мы раньше с такой флорой не встречались... Получили массу удовольствия, пока не прибыл транспортник и не забросил сюда лабораторию. Тогда мы стали спать на выдвижных столах. Ты, Леонид, когда-нибудь спал на выдвижных столах?
       Горбовский щедро намазал кусок хлеба маслом и отдал его Мбоге.
       - На выдвижных столах я не спал, - честно признался он, - хотя я возлежал и даже дремал на тагорянских вместилищах.
       - И как? - живо поинтересовался Мбога, принимая бутерброд.
       - Получил массу удовольствия.
       Мбога аккуратно доел бутерброд и запил его томатным соком.
       - Давно хочу тебя спросить - что ты вообще здесь делаешь?
       - О, - поднял палец Горбовский, - это вопрос вопросов. Это зловещая тайна, над которой ломает голову все население Базы. Ходит масса версий. Мне больше импонирует любовная. Хотя ты можешь соригинальничать и придумать нечто свое.
       - Я давно за тобой наблюдаю, Леонид. Как лучший друг, как соратник и единомышленник. А полгода назад у меня возникла неодолимая потребность излить перед тобой душу, и тут оказывается, что я упустил тебя из виду.
       Горбовский намазывал другой бутерброд.
       - Я больше не хочу, - предупредил Мбога. - И ты преувеличиваешь мою любовь к сливочному маслу.
       - Тут хорошая кухня, - сказал Леонид Андреевич, - тут хорошо готовят. Все-таки Валькенштейн готовит гораздо хуже. Поль понимает толк в мясе. И в молоке.
       - Ты пытаешься уклониться от разговора с добрым старым доктором Мбогой? - догадался добрый старый доктор Мбога.
       - Да нет, - замахал руками Горбовский.
       - Так да или нет?
       - Нет, я не пытаюсь уклониться от разговора с тобой, - сказал Горбовский. - Мне даже хочется этого разговора. Только я не вижу проку от этих разговоров.
       Мбога взял кусок хлеба, положил его на тарелку и разрезал ножом пополам, затем еще и еще. Леонид Андреевич с некоторым удивлением смотрел на его манипуляции.
       - Так вот, полгода назад ты мне срочно понадобился, и тут выясняется, что Горбовского на Земле нет. "Тариэль" есть, злой Валькенштейн, мающийся бездельем, есть, а Горбовского нет. Я обращаюсь с соответствующим запросом в соответствующие инстанции, и мне приходит информация, что Горбовский отбыл на Магору, на Магоре мне вежливо отвечают, что да, был здесь такой, но теперь он отбыл на Ружену... Пять планет Периферии за неполных семь месяцев. Планет-курортов, планет-заповедников, планет, где бурлит веселая туристическая жизнь. И тогда я спрашиваю себя - а что делает на этих планетах всеми глубоко уважаемый Леонид Андреевич?
       - Всеми глубоко уважаемый Леонид Андреевич на этих планетах живет и думает, думает и живет. Тора, я при всем своем желании не могу объяснить точнее. Мне хочется быть на посту, на страже. В последний рейс "Тариэля" я совсем извелся - у меня перед глазами стояла одна та же картина - несколько миллиардов молодых, красивых, умных, энергичных детей играют в догонялки на краю высокого обрыва. Я искал этот обрыв, я изъездил все наши курорты вдоль и поперек и нашел его здесь. У меня стойкое убеждение, что этот обрыв, в который готовы ухнуть все наши дети - вот здесь, на Пандоре. Я каждое утро сижу на его краю и пытаюсь понять... Я чувствую, но не могу понять.
       - Такое же чувство у тебя было на Леониде? Когда ты запретил всем использовать оружие? - спросил Мбога. - Тогда ты был прав.
       - Леонида? М-м-м, не знаю, не уверен... Я в любых ситуациях против оружия. Я терпеть не могу охоты. Бедный Поль все пытается заставить меня носить здесь ружье, но я отбрыкиваюсь всеми четырьмя лапами...
       Мбога искрошил хлеб, собрал все крошки в ладошку и отправил их в рот.
       - Пройдемся? - предложил Горбовский. - Я покажу тебе мой обрыв, явившийся мне в провидческом сне, когда я возлежал на тагорянском вместилище.
       - Пойдем, Леонид, - согласился Мбога. - Тем более, что карабин у меня есть.
       Они вышли из столовой под большое красное солнце, которое в сочетании с совсем по-земному голубым небом оставляло странное и несколько неловкое ощущение. Выбрав из пяти расходящихся веером тропинок, посыпанных желтым песком, одну, Горбовский и Мбога неторопливо двинулись мимо жилых домиков, мимо административной башни, где в поднебесье управлял этим миром местный бог по имени Поль Гнедых, мимо кустиков дружественной пандорской растительности, не пытающейся ни схватить прогуливающихся землян, ни укорениться на их телах. Два влиятельных члена Мирового Совета представляли собой на редкость забавное и экзотическое зрелище - длинный и худой Леонид Андреевич и крошечный черный Тора Мбога с колоссальным карабином на плече, с трубкой в зубах и повязанным на голове платке из африканского батика. Шедшие навстречу люди даже замирали от удивления, но потом вежливо здоровались и, кажется, хихикали. Веселая планета. Молодая планета. Средний возраст населения - тридцать пять лет... Детский сад.
       Жилая зона кончилась. Друзья двинулись по краю посадочного поля, играющего здесь заодно роль космодрома, где из прибывших кораблей добровольцы выгружали коробки с оборудованием, выкатывали механозародыши - словно огромные яйца, - грузили на платформы и оттаскивали к самому большому ангару. Хосико помахала им рукой, а изможденный Робинзон смотрел в небо, где выполнял странные эволюции освобожденный дирижабль. Судя по тому, что пытался он выполнять фигуры высшего пилотажа, за штурвалом сидел смешливый Шестопал - большой любитель штурм унд дранг.
       - Веселые люди, - заметил Мбога.
       - Ты тоже это понял! - обрадовался Леонид Андреевич. - Веселые. Молодые. Мы очень молодая раса. Куда ни приедь на курорт - везде молодежь, песни, энтузиазм, наука. Куда ни ткни на карте звездного неба, а там уже молодец из ГСП - изучает, сражается, живот кладет на алтарь человечества.
       - Такое чувство, что тебе это не нравится, - развел руками Мбога. - Ты хотел бы, чтобы все были такими как ты - осмотрительными, добрыми, ленивыми...
       - Стариками, - закончил Горбовский. - Нет, что ты. Просто... Нет, это не просто. Иногда я ощущаю себя лишним в этом мире. А если точнее - препятствием на пути каких-то неимоверно светлых перспектив.
       - Это ты хорошо сказал, - усмехнулся Мбога, - Путь долог, но перспективы светлы. Но я слушаю тебя, слушаю.
       - Я стар, - признался Горбовский, - я осторожен. Я всего боюсь. Я ретроград. Я не люблю, когда гибнут эти восторженные мальчишки и девчонки.
       - Я, кажется, понял, - мягко заметил Мбога. - Тебя пугает рационалистичность этого мира. Человечество изжило религию, отвергло бога, водрузив на его место Ее Величество Науку. Для нас больше нет тайн, кроме научных, и для нас нет препятствий, кроме заковыристых уравнений деритринитации.
       - Нет, - покачал головой Горбовский, - не науку. Человека. Человек стал равен богу.
       - Богом быть трудно, - сказал Мбога.
       Они подошли к краю обрыва. Леонид Андреевич снял тапочки, набрал камешков и уселся на краю, свесив ноги в двухкилометровую бездну. Мбога примостился рядом с ним на корточках, с любопытством вытягивая голову, чтобы взглянуть на отвесную стену скалы, словно выровненную острейшей бритвой. Внизу лес безнадежно жевал подошвы каменных великанов, здесь - ни травинки, ни трещинки, ни зацепки. Теперь пришла очередь волноваться Горбовскому - ему казалось, что еще немного - и Мбога, перекувырнувшись, полетит вниз черным камушком.
       - Мбога, прошу тебя - отодвинься.
       Мбога отодвинулся.
       - Теперь я, кажется, понимаю, что чувствовал Тойво Турнен, наблюдая меня каждое утро сидящим на этом месте, - признался Леонид Андреевич.
       - А кто такой Тойво Турнен? - поинтересовался Мбога.
       - Турист-пессимист, - объяснил Леонид Андреевич. Он бросил камешек в бездну.
       - Религия - порождение слабости человека, слабости перед мощью и непреклонностью окружающего мира, - сказал Горбовский. - До тех пор, пока существовали слабые люди, беззащитные люди, сломленные люди, испуганные люди, - религия была нужна и даже необходима. Как опиум, морфий в медицине. Ибо религия как раз и есть социальный болеутолитель и транквилизатор.
       - Ну что ж, теперь у нас сплошь сильные, смелые люди. Тогда я не понимаю твоего беспокойства. Ты воздвигаешь на месте бога - человека и, в то же время, отказываешь ему в праве на ошибку и даже гибель. Ты боишься не ошибки, ты боишься смертей. Если каждый человек - бог, то гибель бога есть гибель целой вселенной, так?
       - Так, - легко согласился Горбовский. Разговор стал утомлять, как утомляет любое откровение - выворачивание под яркий солнечный свет своих самых темных, стыдных чувств, идей и сомнений. - Только я еще боюсь, что мы слишком возомним себя богами и не заметим, как нами начнут манипулировать.
       - Ага. Смутные идеи КОМКОНа насчет операции "Зеркало" докатились и до тебя.
       - Ну да...
       - Странник не любит Странников. Горбовский боится Странников. Комов и не любит, и боится, но считает, что все возможно под этими небесами. Один старый, маленький доктор Мбога ничего не боится. У доктора Мбоги есть большой карабин, а страшнее сора тобу-хиру в исследованной части космоса он еще ничего не встречал.
       Горбовский высыпал горсть камней в пропасть, пошевелил пальцами ног и спросил:
       - Так что же привело доктора Мбогу на Пандору? Или это секрет?
       - Ну что ты, Леонид. От тебя - никаких секретов.
      
       Хосико-сан ангар понравился. Как и любая база Периферии, База на Пандоре испытывала катастрофическую нужду в свободном месте. Можно было бы потеснить жилой сектор, заглубиться в скалы - как сказочные гномы, - возвести высотные строения, но наиболее экономичным оказалось просто пустить обустройство на самотек.
       Творческий беспорядок на Базе порождал массу курьезных случаев, одновременно будил воображение и заставлял проявлять изобретательность. Из подвернувшегося под руку хлама собиралась бытовая техника, из стиральных машин выходили прекрасные центрифуги для биолаборатории, а центрифуги из биолаборатории использовались в качестве миксеров для сбивания молочных коктейлей в домашних условиях. Инженерная и изобретательская мысль била ключом, а число самых невероятных гибридов росло на глазах. Вадим Сартаков на полном серьезе говорил о случае начала спонтанной механоэволюции на отдельно взятой планете, а Алик Кутнов устал осматривать бродящих по улицам киберуборщиков, стараясь отыскать взятый кем-то для их починки ионный триггер.
       Поэтому ангар для дирижабля, строго говоря, был занят не столько дирижаблем, сколько бесконечными рядами всевозможных ящиков, контейнеров, узлов, упаковок. Грузная машина как-то терялась на этом фоне.
       - Зря вы сюда привезли свой хлам, - жизнерадостно объяснял Джек. Он уже отошел от стресса, да и Хосико оказалась при ближайшем рассмотрении совсем не механизмом для смазывания шпинделей. Смеяться она умела. - Мы бы вам из всего этого собрали бы здесь завод по производству звездолетов.
       - Спасибо, - вежливо ответила Хосико, - но мне не нужны звездолеты. Мне нужно абсолютно пустое помещение как раз вот таких размеров.
       Робинзон недоверчиво посмотрел на совсем скромную по его разумению кучку оборудования Фуками.
       - Оно растет? - поинтересовался Джек. - Оно распухает, как тахорг во время водопоя?
       - Оно не распухает, - поправила Хосико, - но по инструкции оно требует простора. А у вас здесь старты и приземления кораблей, разгрузка и загрузка, а завтра здесь вообще станет непереносимо тесно.
       Джек схватился за голову.
       - На что это вы намекаете, Хосико-сан?
       - Увидите, - пообещала Хосико. - Услышите. А теперь приступим к работе. Как вы намерены превратить этот вертеп в идеально чистую площадку?
      
       3. Горбовский
      
       Работы продолжались всю ночь. Леониду Андреевичу не спалось и он сидел в холле гостиницы, наблюдая, как под лучами нескольких мощных прожекторов люди вперемежку с киберами вытаскивали из ангара ящики и складывали их у стен, таким образом заодно возводя дополнительный защитный слой для лаборатории Фуками. Мбога спал в комнате Горбовского, выпив на сон грядущий своего любимого ячменного кофе с синтетическим медом, к которому, как он утверждал, пристрастил в свое время и тагорян. Забегала Хосико - за кристаллами по монтажу оборудования. Она выглядела настолько занятой, что Горбовский не решился ее окликнуть и продолжал возлежать на небольшой тахте под раскидистым фикусом. А может быть, и не фикусом.
       Суета напоминала срочную эвакуацию муравейника, и неожиданно для себя Леонид Андреевич почувствовал тоску по какому-то конкретному, интересному, практическому занятию. Внезапно захотелось на все плюнуть, позвонить злому Валькенштейну, чтобы он срочно снимал с прикола "Тариэль", брал любой подвернувшийся груз (хоть ульмотроны для физиков на Радуге) и по дороге захватил, выдернул, спас, вытащил его отсюда, и тогда бы знаменитый звездолетчик Горбовский стальными руками ухватился бы за штурвал своего звездолета и со сверкающими глазами смело повел бы его сквозь магнитные шторма навстречу новым приключениям.
       Увы, пока это было невозможно. Думать сейчас было не приятным развлечением, а тяжкой обязанностью, которую он поначалу взвалил на себя сам, а потом - внешние обстоятельства. Тот же Мбога, спокойно спящий в его номере. Но винить его в этом (в том, что взвалил, а не в том, что спал) было трудно и несправедливо. Конечно, в том, что рассказал ему Тора-охотник, имелась толика нездорового безумия, волнующая воображение намеками на некое чудо, но Леонид Андреевич не очень-то верил в чудеса. Это странно, но за все года своей карьеры космонавта он не наблюдал ни одного мало-мальски завалящего чуда. Все поддавалось научному объяснению. Вселенная действительно оказалась насквозь рационалистичной. Кажется, кто-то очень давно утверждал, что мироздание вмещает в себя бесконечное множество потенций и задача Разума - реализовать одну из них, сформировать вселенную под стать себе, под стать своим убеждениям. Древнее небо вмещало богов и демонов, современный космос вмещает пустоту и звезды с редкими островками цивилизаций, которые человечество разрешило себе помыслить. Почему Странников назвали Странниками? Не марсианами, не инопланетянами, а - Странниками? И теперь мы спотыкаемся о Странников на каждом шагу. Вернее, не на самих Странников, а на их следы, мусор от былой деятельности.
       Обречено ли человечество на такой конец - стать легендами у тех, кто будет потом, кто придумает эту Вселенную совсем по-другому?
       Горбовский вздохнул и сел на тахте, сбросив плед на пол. Захотелось есть. На кухне горел свет, окошко Линии Доставки было распахнуто, и там толпились горшочки, кувшинчики и упакованные в пленку огурцы. За большим столом широко расположился Марио Пратолини, перед ним, как вымуштрованная армия, стройными рядами стояли все те же горшочки и кувшинчики, и турист-физик осматривал их суровым глазом придирчивого полководца.
       - Кушать хочется, - объяснил Леонид Андреевич.
       - Может быть, поэтому мы и спим по ночам, - предположил Пратолини, пододвигая Горбовскому пару дивизий своей доблестной армии. - Своего рода защита, выработанная эволюцией, - не хочешь слоняться по ночам в поисках бешеного мамонта - спи в пещере, завернувшись в шкуру.
       В горшочках были салаты.
       - Ага, - сказал Горбовский, - любопытная, но не оригинальная точка зрения. Не вы первый намекаете на решающую роль лени в эволюции хомо сапиенс сапиенс. А кстати, Марио, как ваши успехи на охотничьем поприще? Добыли череп тахорга?
       Марио помрачнел, откусил огурец и стал жевать, кажется, вместе с пленкой.
       - Тахорги уже не актуальны, Леонид Андреевич. На повестке дня - русалки. У всех есть тахорги. Куда не придешь - у всех на стене висит череп тахорга. Столько тахоргов на Пандоре не водится.
       - Я тоже хочу череп тахорга на стену, - объявил Леонид Андреевич. - Никогда не думал, что есть такие мелкие экземпляры... А что вы там сказали о русалках, Марио? Наступил сезон ловли русалок?
       Марио осмотрелся, достал из-под стола початую бутылку вина и пересел поближе к Горбовскому. Оказалось, что от физика ощутимо пахло вином. Леонид Андреевич заглянул под стол, где прятался основной резерв ставки, но отказываться от стакана не стал. Ему самому хотелось напиться.
       - Они есть, - прошептал Марио, отхлебнув из своей емкости.
       - Русалки? - таким же шепотом спросил Горбовский.
       Марио кивнул.
       - Странные легенды гуляют по Базе, - продолжил физик, - но, чтобы их услышать... надо побродить по лесу. Жак мне много чего рассказал, только во все это не веришь, пока не увидишь.
       - Расскажите мне про русалок, - попросил Леонид Андреевич. - Я люблю русалок.
       - Сначала я подумал, что это утопленники. Целое озеро утопленников, вернее - утопленниц. Но они шевелились... Говорили... - Марио помолчал. - А потом началась заварушка с гнездом ракопауков, и мы потеряли это место. Может быть, мне обратиться в КОМКОН? Рассказать... У меня, конечно, нет никаких доказательств... Даже Жак говорит, что он ничего не успел рассмотреть... А ведь я думал, что все это шутки, легенды для туристов.
       Леонид Андреевич, подперев ладонью щеку, с некоторой жалостью смотрел на Марио. Вот ведь беда. Физик, специалист по субатомным структурам, увидел русалок. И что, спрашивается, ему теперь делать? Научный долг требует немедленно привлечь специалистов к расследованию этого происшествия, к установлению контактов с цивилизацией русалок, а с другой стороны - это звучит как-то... как-то слишком сказочно. Цивилизация русалок. Оксюморон какой-то. Что делать, если на винт твоей лодки намотается борода водяного?
       - Вы что можете посоветовать, Леонид Андреевич?
       - Ничего, - честно сказал Горбовский. - Доказательств никаких нет. Я вам верю, Марио. Верю, что вы видели нечто, похожее на русалок, но я вообще доверчивый человек. Попробуйте поговорить с доктором Мбогой. Он сейчас спит наверху.
       - Русалки - это не самое загадочное, - объявил Марио, наливая второй стакан. - На Земле есть русалки, в книжках есть русалки. Русалка на ветвях сидит. И кто это догадался ее туда затащить...
       - Пушкин, - подсказал Горбовский. Физик окончательно опьянел, и Леониду Андреевичу стало совсем неловко. - Вам надо лечь спать, Марио.
       Марио не возражал. Опираясь на Горбовского, он дошел до своего номера, но в дверях остановился.
       - Это все бред и чушь, но, говорят, на Пандоре нельзя у-м-м-мереть. Представляете, Л-л-леонид Ан-андреевич, тахорги там, орнитозавры там, пауки... рако... Ничего не страшно... Ба-бах! Бум! Оказался он живой... Вид только какой-то... Мхом они все заросли... Покрылись...
       Пришлось завести физика внутрь и уложить в постель. Он бормотал еще что-то про пауков, которые раки, про русалок, про лесовиков и лесничих. Для специалиста по субатомным структурам у него были глубокие познания в сказочном фольклоре.
       Убирая посуду на кухне, Леонид Андреевич размышлял о словах Марио. Все можно было списать на его, мягко говоря, невменяемое состояние, но вот что его довело до такого состояния? Охота повлияла? Вино? А ведь я сказал, что верю ему... Хм, вера... Вера - это готовность принять некий порядок вещей без специальных доказательств - "из общих соображений", "по определению", "из уважения к авторитету" - или по любым другим причинам. В этом смысле неверующих людей вообще не существует, что бы мы там не говорили об окончательной победе над религией. Все мы ВЫНУЖДЕНЫ верить, ибо, как правило, ПРОВЕРИТЬ возможности (да и желания) не имеем. В частности, мы верим, что бога нет. Основания для такой веры могут быть самые разные, но без веры как таковой все равно обойтись не удастся. Хотя интересно представить себе человека, совершенно убежденного в существовании Бога - некоей сверхличности, оказывающей непосредственное и мощное влияние на твою судьбу. Впрочем, это должен быть человек с могучим воображением! Только человек с могучим воображением оказался способен сказать "Верую, ибо абсурдно". В сравнении с этим как-то бледнели субэлектронные структуры, русалки и даже ходячие покойники.
       Несмотря на выпитое вино, сон не возвращался. Суета вокруг ангара продолжалась.
       А может быть, в этом и есть корень наших проблем? Как там сказал Мбога - мы слишком рационалистичны? У нас уже нет могучего воображения? Мы в застое? Может быть, это и так. Наука - наша религия, человек - наш бог. Вот только что нового, ПРИНЦИПИАЛЬНО нового сделано человечеством за последние сто лет? Стали летать дальше и быстрее? Ну, здесь ничего принципиально нового в сравнении с телегой, запряженной ослом, нет. Создали машины с чудовищной скоростью обработки информации? Но они не сравнимы с заурядной человеческой интуицией. Долголетие? Здоровье? Нет, ты не прав. Так любое самое великое открытие можно превратить в заурядность. Ты слишком пессимистичен, слишком требователен. Почему я пессимистичен? Да я главный оптимист во вселенной! Вот только я чувствую, как вокруг меня нарастают странные напряжения, копятся какие-то силы, готовые в один прекрасный момент разрядиться громом и молнией над человечеством. Мы стремимся сохранить статус кво. Мы боимся евгеники, мы боимся искусственного интеллекта... Оседланные этим страхом, мы учреждаем Комиссию по контролю, от которой за версту несет тайной полицией. Всякое общество, создавшее внутри себя тайную полицию, неизбежно будет убивать (время от времени) ни в чем не повинных своих граждан, - как бы ни было совершенно это общество, и как бы высоконравственны и глубоко порядочны ни были сотрудники этой полиции.
       Ох-хо-хо.
       Накинув плед, Леонид Андреевич вышел из гостиницы и направился к ангару. Было прохладно. Освобождение помещения, кажется, подходило к концу, так как добровольцы сидели на травке, пили что-то дымящееся из огромных термосов и смеялись над неуклюжими киберами-мутантами, смахивающими на роботов из старинных фантастических фильмов. Уродцы сновали туда-сюда и не обижались. Леонид Андреевич помахал молодежи рукой и зашел в ангар.
       В ангаре совещались Хосико, Поль и Джек. Они сидели на длинных ящиках, склонившись над огромной замысловатой схемой энергопитания Базы.
       - Предлагаю переключить трансмиттеры сюда - на А6, тогда мы сможем сэкономить процентов десять, - двигал указкой по схеме Робинзон. Красный огонек указки выписывал медленно угасавшие кривые.
       - Этого мало, - возразила Хосико, - не забудьте про оборудование доктора Мбоги. Мне хватит питания и от карманного фонарика, но: защита - раз, детектор - два.
       - А какое у него оборудование? - спросил Робинзон.
       - Планетарный генодетектор, - спокойно пояснила Хосико, но Робинзон, по всей видимости, имел самое смутное представление, что это такое, и поэтому не прочувствовал величия момента.
       Поль прочувствовал.
       - Извините, Хосико-сан, вы хотели сказать - локальный?
       - Планетарный, уважаемый Поль. Я имела в виду - планетарный. Иначе мы не охватим континент.
       Поль присвистнул.
       - Здравствуйте, - хриплым, как будто и вправду со сна, голосом сказал Леонид Андреевич, выдвигаясь из тени. - Люблю быть в эпицентре событий. Это рок какой-то. Стоит мне куда приехать, так сразу же попадаю в круговорот происшествий...
       - Тогда не советую Радугу, - мрачно сказал Поль. - Мне надоели самодвижущиеся дороги. Мне надоели дирижабли. Хочу нуль-Т. Хосико-сан, доктор Мбога не привез с собой планетарную сеть нуль-Т?
       - Да о чем речь-то идет? - возмутился наконец Джек.
       - Речь идет о системе биорегистрации и биолокализации актуального населения Земли, - объяснила Хосико. - Вот вы, Джек, при отбытии на другую планету, регистрируете где-нибудь этот факт?
       - А что, надо?
       - Нет, не надо. Космофлот должен получать прямые данные генодетекции.
       - А кого мы будем регистрировать на Пандоре?
       - Мы не будем регистрировать, мы будем искать.
       - Поль, - повернулся к директору Базы Робинзон, - у нас кто-то исчез? Почему я не знаю об этом?!
       - В нашем списке два человека - Карл Юнгер и Михаил Сидоров, - объяснила Хосико.
       Воцарилось молчание. Именно - воцарилось, то есть пришло и по-хозяйски заняло свое место. Леонид Андреевич был, конечно, в курсе операции, но его все же поразила реакция Поля - тот побледнел до прозелени, закрыл глаза и буквально воткнул указательные пальцы в виски.
       - Поль, мальчик, не надо, не стоит, - тихо попросил Леонид Андреевич.
       - Это невозможно, - заявил Джек. - Без регулярных прививок УНБЛАФ в лесу выжить невозможно. А еще там - ракопауки, рукоеды... Хосико-сан, вы знаете, что такое - рукоед?
       Хосико не ответила, а Джек распалялся все больше, длинным списком перечисляя всю агрессивную флору и фауну Пандоры, против которой безоружный и непривитый человек не продержится ни дня, не то что месяцы и годы, а ведь есть еще болота, есть еще реки, да и деревья иногда на голову валятся...
       - Значит эти странные сплетни о Хайроуде были верны? - спросил наконец Поль. - Что он однажды в лесу...
       - Отчасти, - сказал Леонид Андреевич. - И тут нет ни капли вашей вины, Поль. Вы сделали все, что могли и даже больше. Вы многого не знали и потеряли надежду...
       - Да, - горько согласился Поль, - я сделал все, что мог. Я действовал строго в рамках утвержденной инструкции, ни на шаг не заступив за ее границы... А оказывается - надо, надо заступать за границы.
       Леонид Андреевич хотел сказать, что все это еще вилами на воде писано, что доктор Мбога может ошибаться в своих предположениях и что поиск ничего не даст, но решил, что это будет слишком жестоко и неэтично. Муки неисполненного долга переносимы, впрочем, как и муки совести. К сожалению.
       - Надо было лететь на Землю, просить генодетектор, планетарный, галактический...
       - Вам бы не дали, Поль, вы не смогли бы никого убедить, у вас не было бы никаких доказательств. Да вы и сами не верили, что Атос жив, - жестко сказал Горбовский. У мальчика начиналась истерика, за которую ему будет стыдно. Нет лучше средства против истерики, чем злость. Пусть даже злость на доброго и старого Горбовского. - Извините, Поль, но вам было ясно на второй день, что Сидоров погиб.
       Горбовский взял Поля под руку и поднял его с ящиков.
       - Вы вдвоем справитесь? - спросил он Джека и Хосико. Те кивнули.
       - Пойдемте, Поль, прогуляемся. Подышим воздухом. Нельзя столько работать, нельзя столько взваливать на плечи. Вы еще слишком молодой начальник. Вы думаете, что вы должны, обязаны все контролировать. А это невозможно. Нельзя все контролировать. Тем более здесь.
       Поль шел рядом и механически кивал головой. Потом внезапно спросил:
       - Это правда, что есть вероятность найти их живыми?
       Горбовский промолчал, а Поль почувствовал какую-то двусмысленность в своем вопросе, словно...
       - То есть... Я хочу сказать... Черт. Леонид Андреевич, я действительно очень хочу, чтобы они были живы. Я знаю, что мне будет стыдно смотреть им в глаза, особенно Атосу. Но это лучше, чем просто видеть сны, где Атос спасается, где он жив, и потом просыпаться и понимать.
       - Смерть, - задумчиво сказал Леонид Андреевич. - Все мы боимся смерти. Она - порог, за которым пустота, за которым ничего для нас нет. Поль, вы не задумывались над тем, что всеми нами движет? Я не знаю ответа на ваш вопрос о Сидорове, и думаю - сейчас бесполезно его обсуждать. Поэтому попытайтесь немного отвлечься - ответьте на вопрос старика.
       Поль передернул плечами. Горбовский определенно был странным человеком. Говорить и, тем более, думать не хотелось, но Поль пересилил себя. Баба, сказал он себе, сопливая, истеричная баба. Хорошо еще, что Леонид Андреевич не отхлестал меня по щекам. Распустил нюни. Закатил истерику. Либер Полли. Маленький Полли.
       - Со мной все в порядке, Леонид Андреевич. Это просто истерика. Я в норме.
       - Хорошо, Поль, очень хорошо. Тогда идите выспитесь. Выпейте вина и ложитесь спать, это я вам как специалист рекомендую. Вино и сон.
       Поль поднялся наверх - его комната находилась рядом с кабинетом, чтобы ни днем, ни ночью не снимать чуткой руки с пульса Базы, как шутил Робинзон.
       Я испорченный человек, подумал Поль, упав в кровать прямо в одежде, я испорченный человек и это необходимо признать со всей прямотой и ответственностью. Почему у меня нет вина или даже водки, чтобы отпраздновать это открытие с полным размахом. Пригласить Лина, пригласить Горбовского, пригласить Генку-Капитана. Пригласить и честно признаться... Нет, лучше подождать спасения Атоса, почему-то я на сто процентов уверен теперь, что он жив. Пригласить Атоса, посадить его на почетное место и сказать "Я, Либер Полли, полное дерьмо. Я испорченный человек и недостойный друг. Я не только бросил друга в беде, я еще захотел... Нет, конечно, не захотел, а какой-то частью души пожелал, чтобы я все-таки оказался прав. В чем прав? В том, что мой друг Атос догнивает в джунглях Пандоры. Что он скорее мертв, нежели жив. Потому что горечь утраты оказалась ничто в сравнении с горечью угрызений совести".
       - Чепуха все это, - сказал Поль вслух и уснул. Ему снился Атос, снился Лин, снился Генка-Капитан, снился Учитель Тенин. Снился даже Вальтер, лазящий в крапиве в поисках одежды, хотя Вальтер был тоже мертв. Давно и безнадежно.
       Леонид Андреевич дождался, когда у Поля погаснет свет и вернулся в гостиницу. Тахта была уже холодной, а плед он где-то оставил. Искать другой не хотелось, и Горбовский, как и Поль, лег в одежде. По потолку продолжали гулять тени от кипящей работы. Иногда становилось совсем светло от беззвучных вспышек и в холле гостиницы проявлялись кадки с деревьями, шахматный столик, детские рисунки на стенах - слоны, тахорги, звездолеты.
       Хм, смерть. Никогда раньше не задумывался о смерти. О великой загадке исчезновения из этого мира самого себя. А как буду умирать я? На посту? Со стальными руками, сжатыми на штурвале звездолета, и горящими глазами? Или вот так - в постели, разглядывая тени на потолке, потеряв весь интерес к жизни и к самому себе? Паршивое, наверное, это состояние - умирать. Не страшное, а паршивое. Потому что нет после смерти ничего - ни путешествий, ни приключений. А может быть, это только мне будет неимоверно скучно? А другим только страшно? Может быть, в этом частичное объяснение нашей космической экспансии? Страх смерти гонит нас на великие свершения, а где могут быть великие свершения? Не на Земле же. Там все решено. Человечеством все решено. Все проблемы организма - питание и размножение. Человечеством решена проблема Воспитания. Великая Теория Воспитания. Что же Человечеству осталось? Где источники развития? Где кризисы и катастрофы? Где конфликты хорошего с лучшим?
       Неужели все так просто? Так примитивно просто? Ответ - персональный страх бесследного исчезновения заставляет нас проявлять просто чудовищную творческую активность - завоевывать, преобразовывать, контактировать, спасать. У нас нет надежды на то, что будет после смерти, поэтому мы стараемся полностью выложиться здесь, вовне: в Космосе, в медицине, в педагогике. Главное - люди. А не теряем ли мы что-то важное в этом нашем всеобъемлющем материализме? Леонид Андреевич закряхтел от стыда за свои мысли. Что же теперь - учреждать воскресные школы для пилотов? Кропить святой водой звездолеты?
      
       Утром Леонид Андреевич сходил в ангар сдать кровь. Там уже толпились люди, бегали дети. Ему предложили пройти без очереди, но Горбовский хмуро отказался, уселся на стуле и стал ждать, когда лаборант позовет его. Хосико сидела перед медтерминалом, чертила какие-то схемы и листала толстую пачку индивидуальных карт. Паники, чего втайне опасался Леонид Андреевич, не было - все пока достаточно спокойно отнеслись к карантину.
       - Доброе утро, - подошел к Горбовскому Марио. Физик был бледен и потирал предплечье. - Не люблю уколы.
       - Уколы - это плохо, - согласился Леонид Андреевич.
       Марио с некоторым подозрением и смущением посмотрел на невозмутимого Горбовского, как-то воровато огляделся и полушепотом спросил:
       - Я вчера вел себя достойно?
       - Вполне, - уверил его Горбовский.
       Физик с облегчением вздохнул и уселся рядом.
       - Как туристы восприняли карантин? - поинтересовался Леонид Андреевич.
       - Туристы восприняли его стойко, - в свою очередь заверил Горбовского Марио. - Нам просто повезло, что Турнены улетели до заварушки.
       Леонид Андреевич был в курсе и очень сомневался, что Турненам повезло больше. Но разочаровывать Пратолини он не стал.
       - Ну почему? Рита Сергеевна - очень хладнокровный человек.
       - Зато Тойво какой-то...
       - Беспокойный, - подсказал Горбовский. - Быстро вы это заметили.
       - Я их давно знаю, - объяснил Марио. - У нас, охотников, что-то вроде клуба. Собственно, я сюда прилетел не в последнюю очередь благодаря их рекомендации. Риты, то есть. Тойво не охотник. Он - оруженосец.
       - А, так вот почему вы так отчаянно спорили в первый день, - догадался Леонид Андреевич. - Чувствовались застарелые раны и привычные темы.
       Они помолчали, разглядывая развернутую посередине ангара медлабораторию. Просто не верилось, что меньше чем за сутки удалось очистить помещение от всего хлама, превратив из некоего подобия критского Лабиринта в футбольное поле. Собственно, многочисленные дети его так и использовали, гоняя мячик и обращая мало внимания на предупреждающие окрики родителей. Когда мяч по недоразумению или по шалости попадал в один из кубов маленькой империи Хосико-сан, к невозмутимой императрице подбегал родитель отпрыска и, прижимая ладони к сердцу, просил извинений. Хосико кивала, Хосико величественным движением изящной тонкой руки разрешала взять мяч, и детская беготня возобновлялась.
       Тестирование продолжалось, народ прибывал, и Горбовский с удивлением отметил, что половину людей он впервые видит. Видимо, это были так называемые вольные егеря, разыскивающие и готовящие более-менее безопасные охотничьи площадки для туристов, да те, кто работал у самого подножия Белых Скал, обслуживая лифты и защитное оборудование. С появлением егерей в толпе появились центры кристаллизации, люди рассаживались тесными кружками и, склонив головы друг к другу, тихо переговаривались. Леонид Андреевич с любопытством наблюдал за этой эволюцией и догадывался, что сейчас будут избраны парламентеры для общения с высшим руководством. Легенды доктора Мбоги хватило ненадолго - если вводить в заблуждение технический персонал можно было достаточно долго - по крайней мере до активной стадии операции, то с егерями такой номер не проходил - в карантинах и УНБЛАФ они разбирались не хуже Хосико Фуками.
       - Видите? - прошептал Пратолини.
       - Вижу, - подтвердил Горбовский. - А почему шепотом, Марио? Мы наблюдаем феномен зарождения и подъема гражданской активности в ответ на неясную внешнюю угрозу и невнятные объяснения высшего руководства.
       - А что, были какие-то объяснения? - удивился Марио. - Меня просто попросили подойти сюда на тестирование...
       - Угроза нарушения биоблокады, - объяснил Горбовский. - Всех просили не беспокоиться и не торопиться на Землю. Ну вы, наверное, знаете, как Поль это умеет.
       - Знаю, - подтвердил Марио, - директор Базы это умеет делать в высшей степени тактично.
       Тем временем подошла очередь Горбовского, и Леонид Андреевич направился к Хосико сквозь ряды стульев, мимо кружков людей, сразу замолкавших при его приближении. Леонид Андреевич виновато улыбался, но все смотрели на него серьезно и не слишком доверчиво. Дело плохо, решил про себя Горбовский.
       Вежливые ассистенты взяли у Леонида Андреевича кровь, заставили плюнуть в чашку Петри и напоследок запихали в большой гудящий шкаф, в котором было темно и жарко. Что-то неприятно мягкое касалось головы, как будто слепой ощупывал при близком знакомстве лицо, и Горбовский подумал, что не слышал ни единого детского всхлипа. А ведь малыши должны были испугаться такого испытания. Должны? Наверное, на Пандоре какие-то особые дети. Впрочем, в малышах Леонид Андреевич смыслил очень мало.
       - Там страшновато, - заявил он молоденькой девчушке в салатовой униформе, которая усиленно пыталась выглядеть серьезной, но приступы смешливости один за другим нападали на нее. Она прыснула, зажала ладошкой рот и быстро помахала рукой в сторону Хосико.
       - Удивительные у нас дети, - даже с какой-то гордостью сказал Леонид Андреевич задумчивой Хосико.
       - У нас? - с интересом посмотрела она на Горбовского.
       - У людей, у человечества, - объяснил Леонид Андреевич. - Ничего не боятся, даже шкафов.
       - Ну что вы, Леонид Андреевич, мы их туда и не сажаем. Они прошли Токийскую процедуру в первые дни после рождения. Тестер рассчитан на взрослых. На очень взрослых, - поправилась Хосико.
       Хосико просмотрела карту Горбовского, сплошь покрытую загадочными значками. Что-то отмечала маркером, и ярко-оранжевые пятна стали слегка беспокоить Леонида Андреевича. Однако он не стал прерывать доктора расспросами, дожидаясь, когда она закончит анализ и впишет, а точнее, врисует, тонкой кисточкой еще несколько значков в розовое поле под его фотографией.
       - Здоров? - с толикой беспокойства спросил наконец он.
       Хосико внимательно посмотрела на Леонида Андреевича, и ему почему-то стало неудобно, словно он спросил нечто запретное или, скорее, даже глупое, как это бывает, когда большой, взрослый и вроде бы даже умный дядя начинает интересоваться у ребенка подробностями элементарной игры в салки.
       - Да, - коротко ответила Хосико.
       - Ну, я пойду?
       - Конечно, Леонид Андреевич.
       Однако выйти из ангара Горбовскому не дали. У выхода его перехватили Ларни Курода, Вадим Сартаков и незнакомая полная женщина, не соизволившая представиться. А может быть, она ему представлялась раньше?
       - У нас к вам серьезный разговор, Леонид Андреевич, - начал Вадим.
       - Слушаю вас.
       - Нас, собственно, как и все население Базы, беспокоят происходящие сейчас события.
       - Даже не столько события, - заявила почти безапелляционно женщина, - сколько отношение руководства к вверенному ему персоналу.
       Ого, подумал Леонид Андреевич, а тут попадаются бывалые люди.
       - Чем вас не устраивает отношение руководства? - как можно мягче спросил Горбовский. Начинались проблемы.
       - Нас не устраивает отвратительная завеса секретности над происходящим, - продолжила женщина. - Какая опасность нам грозит? Насколько она реальна? Что будет с детьми? Когда начнется эвакуация? Чем занимается комиссия? Что, черт возьми, вообще происходит?
       На последнем вопросе ее лицо как-то обмякло, расплылось и Леонид Андреевич понял, что еще немного и женщина расплачется. Она была в панике. Она боялась. Очень боялась, и только оставшиеся капли уверенности в том, что ее и десятки других людей, здесь, на Пандоре защитят, не бросят, помогут, удерживали от открытой истерики и непредсказуемых действий. А сколько еще здесь таких? Не очень много, возможно, но вполне достаточно, чтобы породить... Что породить?
       Ларни отвел женщину и посадил на стул, где она и скорчилась, закрыв лицо ладонями.
       - Необходимо что-то сделать, Леонид Андреевич, - сказал Вадим. - Марта, конечно, преувеличивает опасность...
       - Она эпидемиолог, - догадался Горбовский.
       - Да. Нам по штату полагается такой специалист.
       - Для такой работы у нее слишком... Она слишком близко принимает все к сердцу.
       - Ну, до последнего времени у нее вообще не было никакой работы. Она хороший специалист... - Сартаков замялся. - Но тут еще личное... Ведь, строго говоря, Марта ответственна за биоблокаду и если действительно прошел прорыв, то здесь во многом ее вина. Однако, ни Поль, ни доктор Мбога не привлекли ее к работе комиссии... Да и о комиссии всякие слухи ходят.
       - Какие?
       - М-м-м, что дело не в биоблокаде и не в эпидемии, а что... Возникли проблемы с самой фукамизацией и поэтому доктор Фуками лично здесь... У многих дети, Леонид Андреевич, родители волнуются. Я вряд ли что-то могу посоветовать как специалист, но как человек... Мне кажется, надо все прямо объяснить людям. Неведение гораздо хуже, чем прямая и ясная угроза.
       - Вы думаете?
       - Конечно! Понятно, что у всех разный уровень ответственности и наша степень информированности ниже, чем у вас или чем у доктора Мбоги. Но сейчас это напрямую касается нас и о тайнах личности речи нет...
       - К сожалению, есть, - прервал Сартакова Леонид Андреевич. - Я согласен с вами - объяснения необходимы. Я поговорю с Полем, как это лучше организовать. И я сам не люблю тайн. Вот только... Вот только я пока не могу решить - как сейчас действовать, и поэтому здесь полагаюсь на мнение доктора Мбоги и доктора Фуками. Давайте, Вадим, доверять друг другу. Тайны между людьми, как правило, противны... Я сделаю все, что смогу.
       - Спасибо, Леонид Андреевич.
       Вадим вернулся к Ларни и Марте, а Горбовский наконец выбрался из ангара на свежий, прохладный воздух. Щеки горели, и Леонид Андреевич прислонился к ближайшему заиндевевшему контейнеру, ощетинившемуся испарителями.
       Ох, как стыдно. А почему? Почему мне стыдно за то, чего я не совершал? Да если рационально разобраться, то и стыдиться здесь нечего. Тайна личности. Самая мрачная и... самая стыдная. Тайна, скрываемая от самого человека. Болезнь. Проступок, совершенный по неведению. Что еще? Теперь вот - Пандора. Не переступаем ли мы здесь грань? Грань, отделяющую свободную личность, полностью ответственную за свои поступки и решения, от личности опекаемой и даже манипулируемой? Не слишком ли мы добры к людям, Леонид Андреевич? А разве бывает чрезмерное добро? Наверное, бывает. Наверное. Разве не ты говорил Тойво Турнену: "Я не боюсь задач, которые ставит перед собой человечество, я боюсь задач, которые может поставить перед нами кто-то другой". Все творится ради добра и именем добра. Аминь. Я не хочу, чтобы все человечество краснело бы и мучилось угрызениями совести... А почему я этого не хочу? Потому что я не люблю муки совести? А кто их любит? На то она и совесть, чтобы стоять на страже... На границе между объяснимым и необъяснимым, между рациональным и... и человеческим. Почему мы так верим в рациональность человека? Или, наоборот, не верим? Наши секреты скорее подтверждают последнее - нам кажется, что человек склонен совершать необдуманные поступки, особенно в условиях опасности. Как там выразился Вадим? Прямой и ясной угрозы? Ах, как это было бы прекрасно! Прямая и ясная угроза, которой можно смотреть прямо в глаза и сжимать стальными руками штурвал звездолета! Вот только таких угроз почти не бывает. Даже в лесу, даже на Пандоре. Что-то таится за поворотом, в глубине лесного лога, и ты не поймешь - что это, пока не напорешься на это и уже поздно будет размышлять рационально, потому что ты будешь действовать эмоционально, то есть в страхе, в страхе за свою жизнь, за жизнь тех, кто идет следом, а страх подсказывает только одно из двух решений - убежать или уничтожить, уничтожить или убежать. И при любом из них муки совести неизбежны.
       Леонид Андреевич растерянно огляделся, обнаружив себя почти на краю обрыва, где он привык проводить каждое утро, кидая камешки в лицо спящего или притаившегося леса. Вообще-то направлялся он в столовую. Горбовский сел на край и помахал ногами. Тапочки, которые он забыл снять, сорвались с ног и медленно полетели вниз как маленькие, неуклюжие самолетики. Сиреневый туман уже рассеивался, а, значит, время подходило к восьми. Ближний домик смотрел на обрыв и сидящего Горбовского пустыми глазами открытых окон и раздвинутых штор, как будто покидали его в спешке срочной эвакуации. Хотя можно и так сказать. Тойво Турнен устроил срочную эвакуацию своей жене. И почему я его так раздражал? Может быть, действительно, он ревновал меня к Рите Сергеевне и подозревал в тайных встречах здесь, на обрыве, прямо у него на виду? Интересно, а что говорит Теория Воспитания о ревности? А о глупости? Неужели и вправду нет бездарных людей? Вот ревнивцы есть, значит, могут быть и бездарности. Любая теория - только теория, сколько не подтверждай ее практикой, особенно если касается она человека. Не втиснуть, не втиснуть человека в узкие рамки его же самого. Человек - штучный товар, но кто сказал, что он самый лучший товар? Вот сейчас предстоит очень трудное объяснение с сотней людей, которые начали терять доверие к тому, что им говорят уважаемые люди, такие, как Горбовский, Мбога, Фуками. И как тут решить - правы они в своих сомнениях, имеют ли они все основания знать правду в том объеме, в котором ее знают Горбовский и компания? Или здесь все-таки должен соблюдаться неписаный принцип - больше информированности - больше ответственности, больше ответственности - выше информированность? Что, в конечном счете, позволяет избежать некомпетентности при принятии важных решений. Но является замкнутым кругом. А, может быть, доверие есть более подходящий критерий? Может быть, нет в природе никаких единственно верных решений, сколько бы специалистов ни ломали над ними головы, и поэтому нужно выбирать самое доброе? А что есть доброта без доверия? Разве можно сделать человеку добро, если из-за каких-то высших принципов от него скрыли часть информации и в его глазах это добро оборачивается самым несправедливым злом? Нет ответа на эти и еще тысячи подобных им вопросов.
      
       Явление Леонида Андреевича в столовую босиком прошло совершенно незамеченным. Почти все столики были заняты и народ вкушал пищу, тихо и мирно переговариваясь. Мбога помахал Горбовскому, которому уже заказал овсяную кашу и томатный сок. За столиком сидели еще Поль и Хосико. Поль был мрачен. Он ковырял кашу большой ложкой, наблюдая, как сероватая масса надвигается на освобожденные области тарелки, вновь поглощая свою территорию. Хосико пила кефир, искоса наблюдая за манипуляциями Гнедых.
       - Как лес? - поинтересовался Мбога. - Я наблюдал твое утреннее сидение, но не решился отвлечь от важных дум ради какой-то банальной каши.
       - Я медитировал и размышлял. Ты правильно сделал, Тора, что не оторвал меня от вкушения праны.
       - Вы практикуете медитацию? - заинтересовалась Хосико. - Как это любопытно. Сейчас мало кто интересуется духовными практиками.
       - Я размышлял о доверии и душе, - сказал Леонид Андреевич. - Нет ничего труднее, чем размышлять о доверии и душе.
       - Хм, это, насколько я понимаю, камень в мой огород, - печально констатировал Мбога. - Где мой хлеб? Я хочу немедленно крошить хлеб.
       Поль пододвинул ему тарелку.
       - Давайте спросим Поля, - предложила Хосико. - В конце концов, мы выполняем те рекомендации, которые получили на Земле - от земных психологов и земных учителей. Вполне возможно, что они ошибаются и преувеличивают вероятность шока и паники. Поль - царь и бог Пандоры и наверняка знает или чувствует больше.
       Царь и бог вздохнул.
       - Нужно прояснить ситуацию, - сказал Поль. - Всем нам нужно просто поговорить. Никто не заставляет вас открывать мрачные тайны, но никто не может запретить поговорить с людьми напрямую, ответить на их вопросы...
       - Я боюсь, - честно признался Мбога, Тора-охотник, обладатель самого большого и меткого карабина во всей Периферии. - Я боюсь, что нас захлестнет волна некомпетентности, я боюсь, что меня окружит толпа матерей и учителей с детьми и будет требовать немедленной отправки на Землю во имя гуманизма. А я не могу никого отправить на Землю. Не имею права. Я не знаю, кто важнее - маленький поселок Периферии или огромная Планета. Поэтому приходится отключать душу и милосердие и основываться на чистой математике, которая во все времена утверждала, что сто - это гораздо меньше, чем сто миллиардов. Несоизмеримо меньше. Мне нет нужды объяснять уважаемому Леониду Андреевичу и уважаемому Полю, что такое - угроза прорыва биоблокады. Но как мне объяснить это пятилетнему мальчику? Как это объяснить его Учителю? Его маме?
       - Они поймут, - зло ответил Поль. - Не надо принимать нас за детей, только за детей. У нас нет вашего опыта, но и здесь, на Пандоре, мы многое повидали... Так что мы поймем, уверяю вас.
       Мбога внезапно успокоился. Он откинулся на спинку стула, подставил под локоть дуло карабина и упер ладошку в щеку, задумчиво разглядывая бледного Поля.
       - Поль прав, - сказал Леонид Андреевич, - он просто чудовищно не прав, но именно поэтому он прав.
       - Почему я не прав? И почему я прав?
       - Поль, вы еще очень и очень... горячи. У вас еще мало опыта и, ради бога извините, Поль, очень мало воображения, - тихо, чуть ли не шепотом говорил Горбовский. - Для вас сто человек, двести человек - это вполне понятные и воображаемые понятия. Вы их всех знаете в лицо, со всеми знакомы. Сто миллиардов - для вас это слишком абстрактно. Нельзя вообразить сто миллиардов индивидуальностей, сто миллиардов талантов, сто миллиардов людей. Как любой человек, вы осведомлены об их существовании, но пока это только число в справочнике по демографии. А для меня это не число. Уже. И для доктора Мбоги - не число. И для Хосико-сан. Бремя ответственности за них может оправдать любую жертву. И вот в этом мы не правы. Здесь правы вы, Поль. Без ста человек на Пандоре не будет ста миллиардов на Земле. Их будет сто миллиардов минус сто. А это намного меньше. Намного. Может, это уже и не будет человечество? Я не знаю.
       - Тогда решено, - сказала Хосико. - Где устроим общий сбор?
      
       Детей было решено не приглашать. Они остались в своем интернате под присмотром учителей. Конференц-зал, помещавшийся на первом ярусе административного комплекса, был велик, но не был приспособлен для одновременного размещения почти всего населения Базы. Поэтому стулья вынесли и расселись прямо на полу. Горбовский, Мбога, Фуками, Робинзон и Гнедых собрались около возвышения с микрофоном и определили порядок выступлений. Первым должен был выступить Мбога. Маленький доктор кивнул и взобрался на сцену. Гул множества голосов стих, и Мбога слегка прокашлялся, прочищая горло и проверяя акустику.
       - Я - Тора Мбога, Председатель Комиссии по Контактам, и в настоящее время возглавляю на Пандоре комиссию по расследованию инцидента, возможно, связанного с прорывом биоблокады. Не буду сгущать краски, но имеется потенциальная угроза инфицирования и распространения инфекции по всей обитаемой части космоса. Мировым Советом было принято решение о закрытии Пандоры и объявлении временного карантина на планете. Наша комиссия сейчас проводит всестороннее исследование, но пока не может ни подтвердить, ни опровергнуть имеющиеся опасения.
       - О какого рода инфекции идет речь? - спросил Вадим Сартаков. - Мы регулярно проводим вакцинацию - я имею в виду егерей. Поэтому из леса мы вряд ли что могли занести на Базу.
       Люди заволновались. Особенно возмущались егеря, которых сразу можно было выделить из пестрой толпы по комбинезонам цвета хаки и испачканным маскировочной краской лицам. Откуда инфекция? Из леса, вестимо... У нас биоблокада выше неба, на заду места не найдешь для инъекции. Ни за что не поверю. А помнишь, Курода, ты видел русалок? Ну и что? У тебя биоблокада тогда истекла. А сколько таких случаев еще было? Вот и подцепил какой-нибудь вирус... У нас Марта на посту. Марта, Марта, ты где? Отзовись! Ты-то почему молчишь? Да не трогай ты женщину! Она не женщина, она эпидемиолог... Ну, ее тоже нельзя обвинять - после УНБЛАФ заниматься эпидемиями - это все равно что составлять астрологический прогноз. Что-то крутит Мбога... А что теперь с нами будет? А какие симптомы болезни? Неудержимый словесный понос. Ну, Ларни, тогда ты ее еще при рождении подцепил...
       Мбога подождал, пока страсти немного поулягутся и поднял руку, прося тишины.
       - Постараюсь ответить на стихийно возникшие вопросы. Источник заражения - лес. Биоблокада здесь не помогает. Симптомы... Пока мы не знаем симптомов. Знаем только последствия, но я уклонюсь от их описания.
       - Летальные? - выкрикнул кто-то.
       - Нет, не летальные, - успокоил Мбога.
       - Почему не действует УНБЛАФ? - спросил Ларни.
       - Потому что именно в УНБЛАФ вся проблема.
       Зал замер.
       - Источником возможного заражения является новый штамм так называемой "бактерии жизни", входящей в прививочный комплекс УНБЛАФ, - сказал Мбога. - То, что нас защищает, и стало потенциальным очагом опасности. Мы еще не знаем в точности - что именно произошло и что именно происходит. Но в одном уверены - причина в бактерии жизни.
       - Сколько заболевших? - спросила Марта.
       - Один, - ответила Хосико, - пока один.
       - Но кто? Ко мне ни с чем серьезнее простуды никогда не обращались!
       - По определенным причинам я не хотел бы называть его имя, - сказал Мбога. - Но он не турист, а сотрудник Базы. Вернее, был им. Некоторое время тому назад. Сошлюсь в своем нежелании отвечать на тайну личности... Тайна личности.
       - Что теперь будет с нами? - и это был вопрос вопросов, ответ на который не знал даже доктор Мбога. Да разве бывают ответы на подобные вопросы?!
       Леонид Андреевич вздохнул и поднялся с пола. Неразрешимые вопросы были его специализацией на этой встрече. Да и не только на этой.
       - Плохой вопрос, - честно признался он этим людям, смотрящим на него... по-разному. Кто смотрел с надеждой, кто с доверием, кто скептично, кто зло, кто разочарованно. Горбовский внезапно понял, что они смотрят на него, как дети, попавшие против своей воли в страшную беду, испуганные, потрясенные, но все еще сохраняющие толику веры во всемогущество взрослых. Именно их он хотел оберечь, предупредить, предостеречь. От чего? От того, чтобы не ходили в лес без взрослых? - У меня нет на него ответа. Даже дети не должны его задавать. Спросить нужно по-другому - что нам теперь всем делать? Я плохой оратор и совсем никудышный проповедник. Может быть, сюда надо было прислать проповедника или психолога, но сюда прилетели доктор Мбога и доктор Фуками, наверное, самые лучшие специалисты по той проблеме, которая встала перед нами. Давайте не будем торопиться, главное - не торопиться. Будем ждать и... работать. У каждого из нас по-своему замечательная работа, у многих из нас здесь есть друзья или близкие. Что еще можно предложить для счастья? Внешние обстоятельства сложились пока не в нашу пользу, но нужно потерпеть. Не стоит совершать необдуманных и необратимых поступков, за которые потом будет очень стыдно. Я верю, что все обернется не самым худшим образом.
       В зале поднялась маленькая худенькая женщина.
       - Все это звучит прекрасно, Леонид Андреевич, - печально сказала она. - Но кроме нас, взрослых, здесь оказались дети. Многие родители волнуются в основном за них. Сейчас нам очень необходимы психологи, так как учительский состав не справляется - обстановка нервирует, родители нервируют. Я понимаю, что эвакуация с Пандоры пока невозможна, но и оставаться на Базе сейчас не имеет смысла. Я бы предложила, если это возможно, переместить всех желающих на Алмазный пляж. Там море, санаториумы. Получилось бы что-то вроде каникул.
       - Я думаю, что это легко устроить, - согласился Горбовский. - Поль? Мбога?
       - Возражений нет, - покачал головой Мбога. - Нас это устроило бы наилучшим образом.
       - Я свяжусь с Алмазным пляжем, - сказал Поль. - После собрания прошу тогда тебя, Лиза, тебя, Вадим, и... где Робинзон?... ага, и тебя, Джек, подойти ко мне, и мы все обговорим окончательно.
       Хосико подошла к Горбовскому. Собрание как таковое закончилось. Люди разбились на небольшие группки, обсуждая сказанное и предстоящий переезд. Истеричных или просто нервных ноток в разговорах не проскальзывало и Леонид Андреевич мог быть доволен - невнятность угрозы отступила перед актуальностью предстоящих технических и организационных задач. Первое правило кризисной ситуации - займи людей.
       - Вы хорошо сказали, Леонид Андреевич, мне понравилась ваша речь.
       - Может быть стоило выступить и вам, Хосико-сан?
       - Нет, - улыбнулась Хосико, - Здесь должны были действовать мужчины. Это Пандора, а не Земля, и разделение по половому признаку тут еще имеет смысл.
       - Да?
       - Да, Леонид Андреевич, закон фронтира - у мужчин мужская работа, дело женщин - предупреждать об опасности и прятаться с детьми за их спинами.
       - Вы преувеличиваете, Хосико-сан, вы преувеличиваете, - сказал польщенный Горбовский. Ему внезапно захотелось прочитать сочинение Поля о знаменитом звездолетчике. Может быть, он не знает чего-то существенного о собственной персоне?
      
       4. Фуками
      
       Вечером к побережью отправились первые дирижабли и вертолеты. На них отправили детей вместе с учителями, а возглавил колонну Джек Робинзон. Длинная цепочка грузовых и исследовательских дирижаблей в окружении вертолетов являла собой зрелище феерическое, и многие на Базе вышли посмотреть, как к горизонту тянутся серые туши, смахивающие на уверенных в себе и всем довольных тахоргов, не обращающих особого внимания на вертких и назойливых мух. На Алмазном пляже персонал санаториумов, изнывающий от отсутствия туристов, готовился к приему населения Базы и по каждому пустяковому вопросу связывался с Полем. Каналы планетарной связи оказались переполненными; наконец, Поль, разозлившись, строгим голосом приказал "прекратить", и перестал таскать с собой телефон. Не в последнюю очередь из-за этого на Базу вернулась долгожданная тишина. Поль сновал по территории, проверяя подготовку к эвакуации и с удивлением отмечая, что все его штатные и нештатные проверки в конце концов оказались весьма полезными - люди работали слаженно и спокойно. Учебные радиологические тревоги и землетрясения, сотрясавшие Базу преимущественно в фантазиях П.Гнедых, были гораздо более трудным испытанием.
       Вконец изможденный Поль упал на порог гостиницы, где уже сидел Леонид Андреевич, жевал травинку и с интересом наблюдал за уплывающими машинами, пытаясь догадаться, какой из них управляет Шестопал.
       - Тяжелая работа, - согласился с невысказанным мнением Поля Леонид Андреевич. - Но вы справляетесь на отлично. Даже на пять с плюсом.
       - Шутите, - простонал Поль, вытягивая ноги и потирая колени.
       - Ни в коей мере. Для меня было удовольствием наблюдать за вами, Поль. В конце концов, испорченные внезапными учебными тревогами ночи окупились целиком и полностью. А мы еще ругаем инструкции!
       - Я не ругаю инструкции, - возразил Поль. - Я их исполняю. А где глубокоуважаемый доктор Мбога?
       - Глубокоуважаемый доктор Мбога готовится к разворачиванию генодетектора. Он пленил много рабов и теперь они без устали поклоняются механозародышам.
       - Атос занимался механозародышами, - печально сказал Поль, - Он испытывал их на Земле. Правда, ему не повезло, они наткнулись на старые склады с оружием... Атосу почему-то часто не везло... Словно что-то не складывалось, не соединялось. Работало, но часто ломалось.
       - Помните, Поль, вы как-то сказали: жаль, что Атос мне не понравился? - внезапно спросил Леонид Андреевич.
       - Да, помню. Но тут нет ничего страшного - вовсе не обязательно, чтобы мои друзья всем нравились... То есть, я хочу сказать... - смутился Поль.
       - Нет, нет, вы все правильно говорите. Все мы люди и все мы разные. Но вы были неправы в том, что он мне не понравился. Штурм Владиславы, штурм унд дранг. Мне понравился Атос, он был молод и яростен, мне не понравился я сам. Видите ли, Поль, пожалуй, именно там, стоя по пояс в бурлящей нефти на Владиславе, я спросил себя - неужели это самое важное и интересное в моей жизни? Может быть, кто-то во мне или вне меня, как Сидоров, постоянно берет управление на себя и совершает очередной штурм унд дранг на очередную Владиславу, хотя больше всего мне хочется... Хочется. Вот вопрос - а что мне хочется?
       - Вам хочется, чтобы всем было хорошо, - предположил Поль.
       - Всем хочется, чтобы всем было хорошо, - пожал плечами Горбовский. - Вполне понятное и обыденное желание в наше время.
       Мимо, кряхтя и потея в прохладе ранней ночи, двигались две неразличимые личности, толкая перед собой большой и, чувствовалось, очень тяжелый шар. Перед крыльцом они остановились.
       - Далеко еще? - посочувствовал Леонид Андреевич.
       - Далеко, - подтвердили из тьмы.
       - Может, помочь?
       - Спасибо, мы сами. Доктор Мбога обещал каждому по шоколадке, - в темноте рассмеялись.
       Песок заскрипел и тени двинулись в дальнейший путь.
       Поль внезапно беспокойно зашевелился.
       - А вы, Леонид Андреевич, случайно не знаете Сашу Костылина?
       - Нет, кажется, нет. Во всяком случае - не помню.
       - Как-то интересно получается - вы практически знакомы со всей нашей командой из Аньюдинского интерната. С Генкой-Капитаном, то есть - Геннадием Комовым, с Атосом, со мной. Один Лин выпал из поля зрения. Хотя это и понятно - он с Земли редко выбирается. Для него самое важное остается на Планете. Это только мы - беспокойные скитальцы Мироздания.
       - Мне тоже раньше казалось, что главное остается на Земле, - сказал Горбовский. - Пока я не осознал, как много людей живут на Периферии. Земля - дом, Земля - это важно, но не одна она делает нас людьми. Хотим мы этого или не хотим, но мы превращаемся в космических скитальцев, наподобие тех же Странников, которые не только странствуют, но которые еще и странные. А поэтому мы должны измениться. Нельзя сменить среду обитания и не измениться. Ведь что, например, показывает нам Пандора?
       - Лес, охоту, море, - предположил Поль.
       - Вот. Лес, охоту и море - стандартный набор хомо сапиенса. Мы выбираем то, что нам привычно, но почему бы остальному не начать приспосабливать нас к себе?
       - Вы имеете в виду наши, гм, проблемы?
       - Да, Поль, да. Что-то должно было случиться, потому что всегда что-то случается. Я не верю в глобальные катастрофы и в глобальные эпидемии, но я верю, что человек - как вид - меняется. Пока тихо и незаметно, а, может быть, и втайне от самого себя, но меняется.
       Где-то внутри Поля заорал сигнал вызова и от неожиданности П.Гнедых подпрыгнул.
       - Черт! Где же он? - зашарил Либер Полли по многочисленным карманам комбинезона, в которых нечто гремело, звенело, шуршало. - А, вот... Слушаю, Джек. Хорошо... Хорошо... Понял. Я тебе советую найти Казменко, он должен быть в курсе... Готовятся? Ну еще бы! Ладно... Великолепно... Да, рядом. Так и передам... От Шестопала лично. Конец связи.
       - Летят?
       - Летят и пока без приключений. Шестопал только по вас соскучился, Леонид Андреевич.
       На Базе наконец зажглось освещение. Тьма слегка рассеялась и теперь был ясно виден масштаб развернувшейся деятельности. Киберуборщики бестолково слонялись среди ящиков, снятых ложементов, замененных на более практичные и вместительные лавки. Слонялись, не имея распоряжений - что со всем этим делать и куда все это нести. Некоторые клумбы были непоправимо вытоптаны, а некоторые даже вскопаны. На Базу легла печальная тень эвакуации.
       - Пойду, - вздохнул Поль и поднялся, - сделаю полезное дело - перепрограммирую наших уродцев, а то сил нет смотреть на этот бардак.
       - Я помогу, - предложил Горбовский. - Давно я не перепрограммировал уборщиков. Вот, помнится, лет пять тому назад...
       Поль и Леонид Андреевич переоценили свои силы. Уборщики в руки не давались, зло шипели и норовили схватить за ботинки, при этом не отпуская уже взваленный на себя хлам. Пришлось припирать их по одному к стене ангара, где Горбовский придерживал манипуляторы, одновременно уворачиваясь от пинков голенастых ног, а Поль ковырялся в панели управления. Затем по его команде Леонид Андреевич отпускал кибера, тот какое-то время стоял спокойно, переваривая новое задание, и на невероятной скорости кидался выполнять. Слух о ловле уборщиков распространился по Базе и посмотреть на это собрались все временно свободные от работ. Наконец, сердобольные шутники не выдержали вида мучений высокого начальства, оттеснили Поля и Горбовского от визжащего экземпляра, категорически не желающего сменить программу и жутко искрящего, и сами взялись за дело. Высокое начальство посчитало свой долг на сегодня исполненным и отбыло ко сну. В эту ночь Леонид Андреевич не просыпался, но ему снились непоседливые киберы.
      
       Мбога выспался прошлой ночью, а навыки охотника и зоопсихолога помогали легко преодолевать сонливость, возникающую в самую глухую предрассветную пору - часа в четыре по стандартному времени. Период вращения Пандоры был близок к земному, поэтому здесь не приходилось вводить суточные поправки, от которых, несмотря на быструю адаптацию, слегка путалось в голове, а организм отказывался верить в существование 26 часов по местному времени. Соседство пылевых облаков в этой части Галактики и новолуние превращали ночь в тьму египетскую и заставляли большую часть ночи поддерживать освещение Базы, превращающее ее в яркую новогоднюю елку посреди мрачного и непроглядного лесного океана.
       Доктор Мбога прекрасно помнил, что это такое - ночь в лесах Пандоры. Это вой и рев неведомых животных, вступивших в смертельную схватку, это шум и треск деревьев, которым надоедало за день прикидываться флорой и они решали прогуляться до ближайшего болота уже в качестве фауны, это ночные летуны, стремящиеся на малейший проблеск света, по сравнению с которыми земной таежный гнус, даже если его увеличить до размеров голубя и вооружить хваткими челюстями и когтями, выглядел бы невиннейшим созданием во всей обитаемой вселенной. А еще - неизвестность, от которой не спасают даже самые мощные дезинтеграторы, легко прокладывающие просеки в направлении любого подозрительного шума. Неизвестность, потому что даже сейчас, после стольких лет изучения Пандоры, нельзя точно составить каталог ее животного и растительного мира. Там, в лесу, нет устойчивых и неизменных мест и вместо хорошо знакомой и облюбованной полянки можно легко натолкнуться на глубокое горячее озеро, в котором что-то тебя ждет и надеется, когда ты опустишь в него свою руку или ногу, вцепиться мертвой хваткой и не отпускать ни при каких обстоятельствах. А ведь людям потом пришлось отказаться от дезинтеграторов, быстро ставшими оружием не только реальной защиты, но и психологической, так как каждый считал своим долгом и обязанностью разложить на атомы любой подозрительный шум, не дожидаясь визита ракопаука или волосатика.
       Хорошее было время. Время штурма и натиска, по терминологии Бадера. Молодость и время веры в то, что завоевание и покорение очередной планеты принесет человечеству в целом неизъяснимое удовольствие и счастье. Потом это проходит. Проходит даже в масштабах всего человечества - и вот уже романтика Группы Свободного Поиска признается уделом неудачников и неисправимых одиночек. И правильно. Покинутые корабли и бесследно исчезнувшие пилоты, выжженные поля посреди джунглей - то ли от неудачных посадок, то ли от неумеренного применения аннигиляторов. Побелевшие кости романтиков (или самоубийц?) в жарких или ледяных пустынях. Сколько таких следов ГСП встретил Мбога на своем пути. Но ведь не запретишь, не скажешь - хватит, товарищи, пора прекращать неуемный энтузиазм глуповатых и неопытных юношей. Можно учреждать сколько угодно комиссий по охране инопланетного животного мира, вдрызг ругаться с начальниками секторов, сквозь пальцы смотрящими на охотничьи трофеи сомнительного происхождения. А вот кто может поручиться, что среди этих прекрасно сделанных чучел нет какого-нибудь разумного существа, только по чистому недоразумению принятому за свирепого хищника? Взять хотя бы эту скандальную ситуацию с псевдохомо с Магоры! Кто-то хочет иметь череп псевдохомо или его чучело, но его не интересует, почему он так похож на реального хомо, хоть и сапиенса сапиенса.
       Но даже здесь не на все хватает его железного авторитета. Хотя можно было бы задавить все на корню, запретить, привлечь Леонида в качестве тяжелой осадной артиллерии, Комова в роли атакующей кавалерии, Рудольфа как специалиста и организатора пятых колонн, распланировать операции, написать подробные инструкции - первая дивизия движется..., вторая дивизия обороняет... Надеть треуголку, благо с Бонапартом они почти одинакового роста, натянуть белые перчатки и собственноручно отстреливать вражеских снайперов. Все это можно, вот только нужно ли? Так ли уж они - старая бойцовская гвардия - Мбога, Горбовский, Бадер, Фуками правы в своих мнениях, в своих рекомендациях? Кто сказал, что годы - критерий истины? Может быть им пора на покой, пора уступить место тому же Комову, тому же Сикорски?
       Мбога выбил трубочку, продул мундштук и посмотрел на небо. После яркой иллюминации Базы оно выглядело как крышка склепа.
      
       О Небо! черный свод, стена глухого склепа,
       О шутовской плафон, разубранный нелепо,
       Где под ногой шутов от века кровь текла,
       Гроза развратника, прибежище монаха!
       Ты - крышка черная гигантского котла,
       Где человечество горит, как груда праха!
      
       дать сноску: Шарль Бодлер. Из сборника "Цветы зла", стихотворение "Крышка", перевод с французского Эллиса
      
       Мрачно сказано, но отчасти верно. Крышка, вечно давящая на человечество... Может быть, эти романтики из ГСП все-таки, при всех жутких издержках, совершают нечто полезное? Приподнимают крышку и выпускают излишний пар? Ведь кто уходит в космос? Самые беспокойные, активные, кому тесно на благоустроенной планете. Единение с природой - это хорошо, это впечатляет, как впечатляют достижения леонидян в селекции и генной инженерии, их остроумное использование всего того, что дает им их планета, которую они не променяют ни на какой космос. Только человечество никогда не изберет такого покоя, невозмутимости, вечности. Все эти подмикитчики, настаивающие на стимулировании развития таких вполне самодостаточных цивилизаций, как тагоряне, как, опять же, леонидяне, такие же фантазеры, как и те, которые призывают человечество вернуться в лоно природы.
       Хотя... При определенных условиях - в условиях полной изоляции, где-нибудь на заброшенной планете, на станции с крошечным персоналом - человек сто-двести - вернуться назад в природу вполне возможно. Одичать, покрыться шерстью, сеять и собирать урожай, коренья, доить коров. Только какой в этом будет смысл?
       Прервав размышления Мбоги, подошел Ларни. Егерям, привыкшим к подъемам ни свет ни заря, тоже не спалось и они с удовольствием приняли просьбу Мбоги помочь с механозародышами. На Пандоре таких зверей еще не водилось - биомеханизмы были новинкой на Периферии, поэтому тяжеленные гладкие шары вызывали опасливый интерес. Генодетектор удалось упаковать в шесть комплектов, но Мбога, зная их ненадежность и, испытывая некоторую неуверенность, захватил три запасных. Все они были растащены по указанным местам, в максимальном отдалении от жилых домов, насколько это возможно на таком узком пятачке на вершине скал, где, выйдя из своего коттеджа, тут же оказываешься на пороге соседского.
       - Механозародыши заняли предписанную им диспозицию! - лихо отрапортовал Ларни. - Жертв и разрушений нет. Пока.
       - И не будет, - успокоил Мбога. - Ну что же, приступим.
       Без Ларни Мбога долго бы плутал по глухим закоулкам Базы среди нагромождения складов, урчащих трансформаторов и тарелок спутниковой связи. Механозародыши не слишком выделялись на этом фоне индустриального пейзажа. Ларни с интересом наблюдал, как Мбога прикладывал к их твердой поверхности активаторы, нажимал кнопку и... Собственно, это было все. Ничего не урчало, не гудело, не шевелилось и не проклевывалось. Хотя там внутри, конечно, начиналась загадочная и до поры скрытая деятельность.
       - А на что это должно быть похоже? - спросил егерь у маленького доктора.
       - Шесть взаимосвязанных стержней по полтора километра в длину и стометровый трансмиттер, - ответил Мбога, с удовольствием наблюдая ужас Ларни.
       - Но... - Ларни невольно посмотрел в небо.
       - Они будут заглублены в скалы по самую верхушку, - милостиво успокоил егеря Мбога. - Как сказали специалисты, скалы будут играть роль естественного резонатора, что очень удачно для нас и для энергозапаса Базы. Наверху останется только трансмиттер на месте... Сейчас сверюсь... Да, пятого шара. А где у нас пятый шар?
       - Как раз рядом с гнездовьем Поля, - злорадно сказал Ларни. - Он будет иметь непосредственное удовольствие наблюдать за проклевкой.
       - Нехорошо, - покачал головой Мбога, - там вблизи пластик, металл. Механозародыш может решить всем этим воспользоваться.
       - Оно будет охотиться? - с некоторым восторга спросил Ларни. - Оно выпустит когтистые лапы и будет загребать пластик в свою жадную пасть?
       - Ладно, - махнул рукой Мбога, - теперь поздно менять положение, активированные шары уже не сдвинешь. Говорили же мне, что здесь нужен специалист...
       - А почему вы не взяли специалиста? - спросил Ларни.
       Мбога внимательно посмотрел на егеря, но ничего не ответил. Ларни смутился, взвалил на плечо сумку с активаторами и пошел к пятому шару.
       - А почему я не беру в лес свою пятилетнюю дочку? - думал Ларни. - Какое все-таки счастье, что ее мать просто ненавидит Пандору, а заодно и меня, который эту Пандору обожает. Сидят сейчас они где-нибудь на лужайке в среднероссийской полосе, смотрят на белок и ничего не знают ни про Пандору, ни про Мбогу, ни про механозародыши. Даже о карантине ничего не знают. Не потому что неинтересно или потому что нет информации, а потому что информации слишком много. Кто же что-то будет там вылавливать в потоке новостей! Это как лес. Лес здесь опасен не хищниками, а обилием информации, то бишь - видами животных и растений, число которых, кстати, множится просто на глазах, что наши биологи категорически отказываются замечать. Хотя где они, эти биологи... Ау! Тут либо егерь, либо биолог. Либо не задумываясь стреляешь во все, что движется, либо изучаешь оч-ч-чень интересную травинку, пока на тебя не прыгнет ракопаук или не схватит рукоед. А мнению егерей наука не доверяет. Поэтому мы и молчим. Мы гордые. Гордые? Нет, скорее... Скорее мы и лес - на одной стороне. Есть мы, лес, и все остальные, которые на другой стороне, которым многое не объяснишь. Для этого нужно прожить в лесу несколько лет в обнимку с карабином, провести там много ночей, прислушиваясь к его разговору. Вот Мбога. Сможет ли он это понять? Хотя он и был в лесу, но с тех пор лес изменился. Любой егерь-новичок скажет, что лес меняется просто на глазах, а те, кто на Базе, просто не замечают этого. И Мбога не замечает.
       - Здесь все по-другому, Ларни? - внезапно спросил Мбога, и егерь удивился его чуткости.
       - Да. Совсем по-другому.
       Мбога достал из сумки нужный активатор, приложил к пятому шару, пятнистому от падающих на него огней империи Поля, и нажал кнопку.
       - Остается только ждать. Расскажите мне про лес, Ларни.
       Ларни невольно усмехнулся. Уж от кого-кого, а от Тора-охотника он такого вопроса не ожидал.
       - Он разный, - пожал плечами егерь, - И он меняется.
       - Вот, - сказал маленький доктор, - вы очень хороший егерь, Ларни, и вы знаете суть. Многие на Базе знают суть леса?
       Ларни пожал плечами. Честно говоря, он не совсем понял Мбогу. Какую суть он знает? Леса?!
       - А что там? - спросил Мбога.
       - Библиотека, - ответил Ларни.
       - Пройдемся до библиотеки, - предложил Мбога. - Время еще есть, а я хотел бы дождаться, когда начнут лопаться оболочки.
       - Ради бога, - сказал Ларни.
       В библиотеке было, конечно, пусто. Ларни нашарил кнопку и включил свет. Небольшое помещение с высокими полками пленок, кассет, бумажными книгами, пара столов с терминалами, кофеварочный агрегат, горшки с цветами и несколько хромофотоновых репродукций с обязательными треугольничками. Мбога задумчиво оглядел библиотеку, прошелся мимо полок и уселся в подвернувшееся кресло.
       - Ну-ка, ну-ка, - сказал он, кажется, книгам, - рассказывайте, сколько посеяно доброго, вечного...
       Ларни набрал себе и Мбоге кофе. Маленький доктор с интересом осмотрел пластиковый стаканчик с изображением охоты на тахорга. Рисунок был выполнен в стиле раннего палеолита.
       - О чем книги? - спросил он Ларни.
       - Обо всем, - пожал плечами егерь. У него появилось жутковатое ощущение, как будто он забрел на неизвестную территорию без карт, без оружия, без связи. - Преимущественно о лесе.
       Мбога усмехнулся.
       - Представляю, что они написали там о лесе...
       - Да уж, - вздохнул Ларни, - все пишут о лесе. Сидят в светлых кабинетах на Земле и пишут о лесе, обложившись любительскими фотографиями и егерскими мемуарами.
       - Я тоже писал о лесе, - признался Мбога, - и именно в кабинете, и именно обложившись фотографиями.
       - Извините.
       - Да нет, Ларни, вы ничем не оскорбили меня. Вы правы в своем отношении к этим высокомудрым исследованиям о лесе. И не только о лесе. О жизни. О человеке. О Земле. О Странниках. О, Странники! Проще всего писать о Странниках. Благодарная тема, благодатная почва. Любой артефакт объявляется наследием Странников. Я удивляюсь, как это лес не связали со Странниками... Впрочем, ладно. Ну а теперь, Ларни, расскажите мне о том, что происходит в лесу. О русалках, о мертвецах, о лесовиках... О чем я еще забыл упомянуть?
       Ларни сел.
      
       Утром Леонид Андреевич не пошел на обрыв. Все тело как-то подозрительно ломило, а ноги оказались покрыты множеством синяков. Проклятые киберы. Ионный душ изгнал сонливость и вернул в члены почти что юношескую гибкость. Доктор посоветовал какую-то мазь для кровоподтеков, но Леонид Андреевич с подозрением относился к медицине и совет проигнорировал. Доктор обиженно замолчал и даже перестал подмигивать лампочкой. Мбога в номере отсутствовал. Все-таки ночная жизнь больше приличествовала потомку пигмеев из лесов Экваториальной Африки. Сделав напоследок некоторое подобие зарядки, Леонид Андреевич стал натягивать брюки и именно в этом положении его застиг первый взрыв. Пол неприятно задрожал, стекла задребезжали, завыла сирена, а по внутренней связи завели старую пластинку на тему сохранения полного спокойствия. В соответствии с советом Леонид Андреевич сохранил спокойствие, то есть натянул брюки и стал разыскивать закинутую куда-то рубашку, но тут в дверь номера заколотили. Это был раздетый Марио с комком одежды и матрасом под мышкой. Взгляд у него был дикий.
       - Тревога! Взрыв! Куда бежать?!
       - А что случилось? - спросил Леонид Андреевич, стараясь не заразиться паникой.
       - Все горит! Все дымит! Вы радио слушаете?!
       - Э-э-э... Слушаю, но там советуют не беспокоиться. Заходите, Марио, замерзнете. Вам надо одеться.
       Леонид Андреевич затащил физика в номер, отнял у него матрас и помог облачиться в мятый комбинезон.
       Комбинезон был Марио мал и Горбовский решил, что перепуганный физик схватил что первое попало под руку. Потом он заставил его сесть, сунул в руку стакан с успокаивающим и вышел на балкон.
       Огня не было, но дым в наличии имелся. Наиболее сильно дымило около административного корпуса и там уже толпились киберы, не решаясь приблизиться к очагу активности. Там же бегал Поль, размахивая руками, и там же сидел на корточках Мбога. Слов не было слышно, но не представляло особого труда понять, что директор базы был возбужден и взбешен, а Председатель КОМКОНа - спокоен и невозмутим.
       - Механозародыши проклюнулись, - объяснил Горбовский Пратолини. Вой сирен затих, а механический голос замолк на половине фразы.
       - Ужас, - пробормотал Марио, - какой ужас. Сплошные приключения. Лес. Карантин. Механозародыши.
       - Русалки, - поддержал Леонид Андреевич. - Не переживайте так. Пойдемте-ка лучше прогуляемся, подышим свежим воздухом, нагуляем аппетит. А хотите, я позвоню доктору Фуками? Она пропишет вам массаж.
       - Я не хочу гулять, - капризно сказал Пратолини, - я хочу домой. Я соскучился по субэлектронным структурам. Они мне по ночам снятся. Все такие зеленые и переливаются.
       - Как русалки, - добавил Леонид Андреевич.
       - Да бросьте, Леонид Андреевич, русалки просто бледнеют в сравнении с происходящим!
       Горбовский огляделся. В комнате наличествовал беспорядок, который только и могут устроить две неприкаянные души, собственных домов в обитаемой вселенной не имеющие и привыкшие к скромному уюту выдвижных столов лабораторий и тагорянских вместилищ. Местные гостиницы не намного ушли от этих приспособлений, разве что лежанки были пожестче и поуже, чем те, к которым привыкли инопланетные земноводные. Тахта, на которой Леонид Андреевич нежился в домике у Кондратьева много лет назад, до сих пор являлась ему в мечтах.
       - Марио, а вы случайно не знаете, как тут запускать киберуборщика? Вчера я с ними слегка... повздорил, - Леонид Андреевич потер синяки, - и как-то опасаюсь...
       - Тут нет киберов, - хмуро ответил Марио. Кажется, ему слегка стало стыдно за свою панику. Взрывы больше не повторялись, дымный столб рассеялся. Жизнь возвращалась в обычную колею.
       - Самообслуживание? - коротко и кротко спросил Горбовский.
       - Горничные, - так же коротко и кротко ответил Пратолини.
       Пропищал видеофон, и Леонид Андреевич ткнул в клавишу. Это был Мбога.
       - Леонид, ты уже встал? Тогда, будь любезен, - дойди до администрации, а то боюсь, Поль нас тут расстреляет по законам военного времени. И захвати патроны к моему карабину - я уже истратил весь боезапас.
       - А где Хосико-сан? - спросил Горбовский. - Я хочу показать светилу медицины свои синяки и побои. Представляешь, Тора, мне вчера нанесли побои. Поль подтвердит.
       - Хосико-сан завершает свой отчет и просила считать ее отсутствующей до следующего утра.
       - Так кто тебе нанес, по твоему выражению, побои? - спросил Мбога, принимая увесистую коробку с патронами, которую еле-еле дотащил Марио.
       - Киберы претерпели внезапную мутацию, - объяснил Леонид Андреевич. Он задрал брюки и показал Мбоге синяки.
       Мбога ловко снарядил магазин под завистливым взглядом Пратолини, передернул затвор и положил ствол карабина на сгиб локтя, словно баюкая грозное орудие.
       - Я готов к охоте на киберов, - объявил он. - Где злобные машины, поднявшие манипуляторы на члена Мирового Совета?!
       Они развлекаются, внезапно понял Марио. Два взрослых, опытных, мудрых человека весело подшучивают друг над другом - перед лицом грозной опасности. Я так не могу. Я так не умею. У меня есть чувство юмора, но оно совершенно отказывает в двух случаях - когда я думаю о субэлектронных структурах, кварках и глюонах, и когда я нахожусь перед лицом грозной опасности. А так как большую часть жизни я думаю о структурах, а теперь, во время законного отпуска, еще и нахожусь перед лицом грозной опасности, то большинство друзей считают, что мое чувство юмора находится в зачаточном состоянии. А ведь это не так. Дайте мне ружье, дайте мне тахорга и я буду шутить. Я уже дошутился до того, что Жак бегает от меня по всей Базе и, наверное, посоветовал всем своим егерям не брать меня с собой в лес... Хотя какой сейчас лес! Впрочем, может быть, Мбога действительно откроет сезон охоты на киберов? На киберов я еще не охотился.
       Марио задумчиво ковырял носком ботинка кучу рыхлой земли.
       - Не советую, Марио, - внезапно обратился к физику Мбога, - там работает механозародыш. Ваш ботинок может войти составной частью в систему энергопитания.
       Пратолини отошел от кучи, опасливо на нее поглядывая.
       - Ты уладил разногласия с Полем? - спросил Леонид Андреевич.
       - Я уладил разногласия с Полем, - величественно кивнул головой Мбога и погладил карабин. - Только боюсь, что он совсем перестал со мной разговаривать. Леонид, неужели мы настолько стары, что вызываем у молодежи исключительно раздражение? Ну разве я виноват, что моя специализация - зоо- и ксенопсихология и я ничего не смыслю в эмбриомеханике? Мне дали инструкции, мне указали места на карте, меня предупредили о последствиях нарушения инструкции, но меня не предупредили о том, что здесь проходит паропровод!
       - Успокойся, Тора, я поговорю с мальчиком.
       - Вот вы, Марио, о ком писали сочинения в детстве? - спросил Мбога физика.
       - О Строгове, - с удивлением ответил Пратолини.
       - Почему о Строгове? - опешил Мбога, - Вы ведь физик?
       - Вас неправильно информируют, доктор Мбога, - обиделся Марио. - Если я физик, то это еще не значит, что любимой девушке я читаю избранные места из "Квантового компьютинга" Хиросавы.
       Мбога вздохнул.
       - Нет, Леонид, мы обречены. Мы несовместимы с новым поколением. Летающие пиявки - наши друзья. Я могу тебе одолжить парочку, чтобы они скрашивали твою одинокую старость...
       - Ты утрируешь, Тора. У нас замечательная молодежь. У нас плохие киберы, у нас неуютные гостиницы и жесткие лежанки, но все это искупает наша молодежь.
       - Очнись, Леонид! - патетически воскликнул Мбога. Маленький доктор вошел в раж. - Ты неправильно формулируешь - у нас замечательная молодежь и ПОЭТОМУ у нас такие киберы, гостиницы и лежанки! Кто все это проектировал? Все это проектировал молодой, энергичный специалист, обожающий дикий отдых на природе с сыроядением, с комарами и с пением под гитару всю ночь. Зачем им лежанки и гостиницы? Они не подозревают о такой штуке, как старость. Они готовятся прожить вечность и, возможно, они ее проживут. А нам с тобой остается ворчать и учиться плотничать, чтобы собственными руками создать себе подобающий нашим сединам и нашему положению уют.
       - Я не согласен, - хмуро сказал Марио. - Это все бессовестный навет на молодежь. Я - молодежь, но я ненавижу сыроядение, комаров и бессонные ночи. Я тоже люблю мягкие кровати и я не проектировал эти гостиницы. Попрошу без обобщений.
       Земля под ногами слегка зашевелилась и замерла.
      -- И я не специалист в эмбриомеханике, - шепотом добавил Марио.
      
       - Опыт и история показывают, что вопрос "зачем?" не имеет смысла для человечества. Он не имеет ответа уже на уровне бытовых отношений. "Зачем ты разбил чашку?" На уровне социума он просто бессмысленен. Зачем наука? Зачем космос? Зачем расторможение гипоталамуса? Человечество не имеет цели вне себя. Цели ставит только оно и только перед самим собой. Причем зачастую это происходит неосознанно и непреднамеренно. Цель науки совсем не в том, чтобы сделать нашу жизнь приятнее, чтобы удовлетворить наше любопытство или изменить мироздание. Цель науки исключительно в ней самой, и уж коли человечество возвело ее в ранг новейшего божества, то она будет развиваться с помощью человечества же до своего логического конца, если он у нее существует. Границы науки, любой науки - физики, медицины, биологии - это границы нашей вселенной. Любая попытка придвинуть их поближе, похоже, обречена на неудачу. А опасности в науке не больше, чем в обычном человеке. Все, что задумано, будет реализовано. Все, что может быть реализовано, обязательно будет реализовано. Это и не хорошо, и не плохо.
       На лужайке перед ангаром было слишком хорошо, чтобы спорить, доказывать, придумывать аргументы и бить противника его же оружием. Хосико сидела в окружении своих добровольцев-ассистентов, курила длинную тонкую сигарету с черным фильтром и уверенно отстаивала свою точку зрения. Молодежь горячилась, молодежь кидалась в бой, но медицинское светило возвело непреодолимые линии обороны.
       - Но, доктор, вы ведь не будете возражать, что по сути фукамизация является беззастенчиво-вкрадчивым вторжением в естественное состояние человеческого организма? Она носит необратимый характер, ведь, насколько мне известно, никогда и никому еще не удавалось вновь затормозить расторможенный гипоталамус. К тому же, эта типично евгеническая процедура, освященная авторитетом мирового закона, вот уже на протяжении многих лет служит дурным и соблазнительным прецедентом для новых евгенических экспериментов, - возражал Павел.
       Хосико устало улыбнулась. Сигаретный дым пах хризантемами, и этот запах совершенно не вязался с окружающими ароматами. Лес пах сыростью и деревьями, но сюда, на двухкилометровую высоту ветер редко доносил копившиеся у подножия скал запахи. База пахла палитрой ароматов Периферии - нагретыми механизмами, пластиком построек, дезинфекцией, людьми, столовой, юностью и энтузиазмом. Но была в этом какая-то неуловимая или, скорее, слабо ощутимая фальшь, которую Хосико почувствовала, пожалуй, с первых мгновений нахождения на Пандоре. Здесь не должно было так пахнуть. Даже запахи люди неосознанно пытаются привезти с Земли. Но если это так, то что же мы ищем среди звезд? Мы приходим в чужие миры и притаскиваем с собой типовой набор под названием "Уголок родной планеты" - милые, уютные домики, неприхотливые березки и вишни, книги и фильмы, дороги и связь, терминалы БВИ и Линию Доставки. Неудивительно, что нам становится скучно на следующий день, что мы уже не можем разобрать - где Ружена, а где Серенгети, и мы снова и снова срываемся с места осваивать новые миры.
       - Я знакома с Шарлем Дебуке, - заметила Хосико, - а еще с Карлом Пумивуром, Августом Ксесисом... Вы не читали Ксесиса, Джек?
       - Кажется, кто-то из неофилистов? Он поэт, а не ученый, поэтому его критика отдает поэзией, а не рациональностью, - сказал Джек.
       - Подожди, подожди, - заволновался Павел, - он, кажется, ученик Яковица. У них вроде конгрегации где-то в Сахаре.
       - Ну, назвать его учеником сложно, для Яковица он слишком вульгарен и примитивен. Вселенная, по его мнению, есть вместилище ноокосмоса, в который вливается после смерти ментально-эмоциональный код человеческой личности. Судя по брошюрам, Ксесис абсолютно ничего не понимает в фукамизации, - усмехнулся Джек. - Он представляет ее себе чем-то вроде аппендэктомии, и из-за этого его призывы отказаться от столь грубой процедуры, калечащей ментально-эмоциональный код, выглядят как-то странно. По крайней мере, в моих глазах как медика.
       Сколько книг написано, сколько споров, дискуссий прошло и еще пройдет, а Токийская процедура была и будет, думала Хосико. Милая молодежь спорит об этом, но пересказывает чужие мысли, потому что любит спорить. Она любит свергать авторитеты. Сестры Фуками для нее - идол, которому поклоняется человечество, так отчего бы не попытаться слегка развенчать его, проверить на прочность. Только в этом нет большого смысла, лишь легкая разминка для ума.
       - Технологический прогресс Земли сыграл свою роль, - вещал Джек. - Экспансия человечества в космос - своего рода социальное мотовство, обещающее в перспективе лишь жесточайшее разочарование. Человек разумный постепенно и неотвратимо превращается в человека дерзкого, который в погоне за количеством рациональной и эмоциональной информации теряет в качестве ее. При этом как-то забывается или, я бы сказал, отметается, тот простой факт, что информация о психокосме обладает неизмеримо более высоким качеством, нежели информация о внешнем космосе в самом широком смысле слова. И фукамизация оказывает человечеству дурную услугу именно потому, что способствует перерождению человека разумного в человека дерзкого, расширяя и фактически стимулируя его экспансионистские потенции.
       Хосико, извиняясь, прижала руку к груди. В голове слегка шумело после бессонных ночей, но спать уже не хотелось. Для этого необходимо было успокоиться, отвлечься от работы. Но здесь и сейчас это пока, увы, невозможно. Мбога ждет информацию. Комов ждет информацию. Все ждут информацию, особенно в Токио. А у нее пока нет информации. Идут расчеты. Стандартные тесты ничего необычного не выявили. Да она на это и не надеялась. Теперь дело за более тщательными исследованиями. Полевое расследование завершено и передано в руки Института. Наталье предстоят бессонные ночи. А ей - лежание на травке в окружении молодых поклонников.
       Хосико растянулась на мягкой земной траве и закрыла глаза. Джек и Павел спорили. Вошли в раж. Доктор Фуками и ее мнение их уже не особенно интересовали. Им гораздо интереснее были собственные идеи. Человек дерзкий и фукамизация. Евгеника и фукамизация. Вертикальный прогресс и фукамизация.
       - А с чего ты взял, что информация о психокосме неизмеримо выше по качеству, чем информация о космосе? Это совершенно неочевидно!
       - Совершенно очевидно, Павел. Совершенно.
       - Объясни.
       - Ха. Вот так на пальцах? Хорошо. Ты когда-нибудь видел кентавров?
       - Нет, не видел.
       - Огнедышащих драконов? Русалок? Упырей? Не видел? И не увидишь. Слабовата эволюция на такие вещи. А человеческий разум вытаскивает их из собственного воображения за несколько мгновений. Причем это только один и, заметь, не самый важный аспект. Внешний. Следующее. Надеюсь, ты не будешь отрицать, что твой собственный внутренний мир обладает для тебя определенной ценностью?
       - Не буду.
       - Отлично. Теперь, если ты над этим еще немного поразмыслишь, непредвзято и откровенно, то обнаружишь, что только твой внутренний мир и имеет самую высшую ценность в окружающем мире. Я не имею в виде эгоизм или что-то в этом роде. Я подразумеваю лишь эмоциональную сферу. Зачем ты полетел на Пандору?
       - Захотел. Но...
       - Подожди, подожди. Не перебивай. Я ведь тебя не перебивал. Захотел. Это ты хорошо сказал. Воление, проистекающее из острого сенсорного голода. Ты использовал внешний космос - Пандору в данном случае, чтобы обогатить свой внутренний космос. Наша беда в том, Павел, что мы не обладаем развитым воображением. Мы его "спустили" в Космос. В периферию. Мы колонизируем планеты земного типа, а потом удивляемся, что нам вновь скучно, что у нас опять острый приступ сенсорного голода. Хотя для его утоления достаточно самого себя. Все, что есть снаружи, есть и в самом человеке. И чтобы это найти, нет необходимости летать на другие планеты. Тем более, что познать собственную душу гораздо труднее, чем совершить космическое путешествие!
       - Тогда я не понимаю твоей непоследовательности, Джек, - ядовито заметил Павел. - Ты-то что делаешь на Пандоре? Почему не сидишь дома и не совершаешь увлекательные путешествия по глубинам личного психокосма, что гораздо интереснее и безопаснее?
       - А я и сижу дома. Я сижу дома в своем кресле и строю собственную психовселенную, в которой имеется планета Пандора, а на ней двое юношей со взорами горящими спорят о всяческой ерунде.
       Голоса постепенно удалялись в бесконечность то ли космоса внешнего, то ли космоса внутреннего. На их место заступала тишина, но не черная, не давящая на уши и на душу, а просто спокойная, мягкая, слегка зеленоватая. Раскинутые руки стали неимоверно тяжелыми, и ничто и никто на свете, наверное, уже не смог бы их сдвинуть или заставить пошевелить пальцами. Усталость. Ужасная усталость. Усталость от не заданного себе самой вопроса - а если вы были не правы? Если что-то недоучли? Не заданного себе не потому, что она такая самоуверенная. Наоборот. Не заданного потому, что это любимые вопросы оппонентов. Мы многого не знаем о человеческом организме. Конечно. И не узнаем всего. Расторможение гипоталамуса имеет необратимый характер. Нет возражений. Старение организма тоже носит необратимый характер. Необратимость - свойство всего живого. Процедура имеет неучтенные побочные эффекты. Зафиксированы случаи передачи по наследству уже расторможенного гипоталамуса, а, значит, воздействие может происходить на уровне генетического кода. Или это какое-то внутриутробное заражение? Вопросы, вопросы, вопросы... Слова, слова, слова... Нет им ответа и нет им числа. А если, действительно, это не Пандора, а тот самый побочный эффект? Что будет? Изменится ли человечество? Мбога уверен, что дело в штамме, неконтролируемой мутации. Источник мутации может быть только здесь...
       В тишине родился звон, отвлекающий от сомнений и решений, заставляющий подняться, вяло охлопать комбинезон, найти телефон и устало сказать:
       - Фуками.
       - Я не помешал, Хосико-сан?
       - Нет, Тора, не помешал. Что-нибудь произошло?
       - У тебя есть новые версии?
       - Диагностика гипоталамуса не показала отклонений. По УНБЛАФ идут тесты. Я не хотела бы спешить...
       - Спешить не стоит. Ты сейчас где?
       - Около ангара, на травке.
       - Не желаешь слетать на Алмазный пляж? Искупаешься.
       - Нет, благодарю.
       - Леонид передает тебе привет.
       - Спасибо.
       - Ты его не осмотришь? Его избили неразумные киберы. Бунт машин на Пандоре.
       - Приноси.
       - Он сказал, сам придет.
       - Тогда может не приходить. Я уже сейчас могу диагностировать его полное и абсолютное здоровье.
       - Он отвечает, что это навет с моей стороны. Его принесут.
       - Жду с нетерпением.
       Тем не менее, Горбовский появился в вертикальном положении. Павел и Джек, на мгновение оторвавшись от спора, невидящими глазами посмотрели на корифеев, сморгнули и вернулись к проблемам ноофилизма. Леонид Андреевич упал на траву и блаженно вздохнул.
       - Хорошее время, - доверительно сказал он Хосико, - Время безвременья. Одни решения уже приняты, а время других решений еще не подошло. Можно поваляться на травке. Посмотреть в небо. Погреться на солнышке.
       - Давайте я вас осмотрю, Леонид Андреевич, - вздохнула Хосико.
       - Нет, нет, доктор. Ноги гнутся, кости целы. Все в порядке. Мбога пошутил. Это был не бунт. Это была самооборона. Мы с Полем покусились на свободу воли киберуборщиков. Теперь этого не выдерживают даже машины.
      
       5. Атос-Сидоров
      
       И вновь лес щекотал толстенькое брюшко грузового вертолета, за несколько часов переоборудованного в десантный. Аскетичность внутренностей машины нарушали четыре ложемента для группы высадки, а еще дальше - собственно в грузовом отсеке - тихо урчал под парами тяжелый экспедиционный танк. Управление вертолетом было доверено Шестопалу, на что Леонид Андреевич согласился скрепя сердце - лишь под клятвенное заверение Андрея не геройствовать и больше полагаться на технику и советы старших в критических ситуациях. Шестопал даже не обиделся. Вторым пилотом шел Поль - все руководящие полномочия с него на этот раз были сняты. Экспедиционный корпус, как обозвала эту компанию Хосико, возглавлялся лично доктором Тора Мбогой, и его тяжелую руководящую длань все легионеры имели удовольствие ощутить в полной мере еще на Базе - на этапе подготовки спасательной операции. Характер маленького доктора перед лицом неявной и неизвестной опасности проявился во всей его красе, и даже Поль был ошеломлен высшим руководящим пилотажем Председателя КОМКОНа и его умением заставить даже самых неопытных и расхлябанных членов подтянуться: успехи в боевой и строевой подготовке были сочтены удовлетворительными.
       Леониду Андреевичу пришлось использовать весь свой авторитет, дабы быть включенным в состав группы. По его просьбе Поль на несколько минут предоставил свой кабинет для приватной беседы двух влиятельных членов Мирового Совета, после чего Мбога зачитал список: Горбовский там занимал почетное место консультанта. Впрочем, ружье он так и не взял, но все поручения выполнял на "отлично". Вообще, за эксцентричным поведением Леонида Андреевича на вверенной Полю территории, производящим шокирующее впечатление на людей, знакомых с Горбовским только по фильмам и книгам, как-то терялось, что он еще и профессиональный звездолетчик и десантник, осуществивший высадки на десятки планет сквозь бушующие атмосферы, сумасшедшие электромагнитные поля и изменяющуюся гравитационную геометрию. Пандора и лес немного отличались от атмосферы, скажем, Владиславы, но тем не менее на советы Леонида Андреевича ориентировались при выборе экипировки. А еще одной плохой новостью было то, что Мбога ввел запрет на привитие УНБЛАФ и все члены экспедиции имели сомнительное удовольствие опробовать скафандры высшей защиты. И здесь Горбовский оказался незаменим.
       Проводником должен был выступать Вадим Сартаков, самый опытный егерь Базы. К тому же место высадки ему должно было быть хорошо знакомым - оно располагалось в его епархии, и если бы это был не лес на Пандоре, то можно было бы сказать, что ему там знакома каждая тропа. К сожалению, это было не так, и Вадим сразу предупредил всех, что вполне возможна ситуация, когда на месте рекомендованной им площадки для десантирования окажется топкое болото, кишащее ракопауками.
       Вадим с некоторым ужасом прислушивался к шуму в грузовом отсеке и, если честно говорить, не представлял свою полезность в конкуренции с неповоротливым, но чертовски вооруженным танком, за рулем которого должен был сидеть Алик Кутнов - протеже Леонида Андреевича. Если этот чудовищный механизм использовался регулярно, он сожрал бы весь энергозапас Базы за несколько поездок в лес по грибы, но тут вновь сказал свое слово Мбога. Биоблокада прорвана, и латать ее приходилось вот такой машинерией. Все начали ясно понимать, чем же являлась бактерия жизни для космической экспансии человечества. И скафандром высшей защиты, и танком высочайшей защиты.
       Алик выл от восторга, испытывая этого мастодонта, которого он прозвал "Мальчиком", на просторах опустевшей Базы, легко и непринужденно выписывая замысловатые кривые среди жилых домиков, цветников и оранжерей. Пара разбитых стекол от непродуманно использованного форсажа в счет не шла. Алик порывался воспользоваться защитными полями и активной броней, но Робинзон молча погрозил ему кулаком. К Полю Алик обращаться побоялся. Может быть, Мбога и разрешил бы испытать защиту, но Алик посчитал неэтичным перескакивать через голову непосредственного начальства. Да и Базу ему тоже было как-то жалко.
       Сидящий в цветнике Леонид Андреевич с грустью наблюдал эту вакханалию, а когда вспотевший и довольный Алик в белоснежном скафандре с откинутым шлемом вылез из люка, подозвал его к себе и спросил:
       - Алик, вы помните наш давешний разговор в столовой, когда я спросил вас, что вы делаете, когда по незнакомой дороге подъезжаете к незнакомому лесу?
       - Конечно, Леонид Андреевич, - удивленно заморгал белесыми ресницами Алик. - Снижаю скорость и повышаю внимание...
       - Вот! - многозначительно сказал Леонид Андреевич, подняв палец.
       Алик растерянно огляделся, осмотрел почти не поврежденную Базу и с некоторой обидой сказал:
       - Но я ведь здесь все знаю! И это не лес. В лесу я всегда осторожен, Леонид Андреевич, не беспокойтесь.
       Горбовский вздохнул.
       Таким образом группа спасения состояла из шести человек.
       Тора Мбога - руководитель экспедиции, охотник.
       Андрей Шестопал - первый пилот.
       Поль Гнедых - второй пилот, охотник.
       Вадим Сартаков - егерь, следопыт, охотник.
       Алик Кутнов - водитель танка, радист.
       Леонид Горбовский - консультант по системам защиты.
       Все они теперь были обряжены в эти самые системы защиты с системой мимикрии, на Земле так до конца и не отлаженной, из-за чего скафандры расцветали фантастическими пейзажами, достойными кисти импрессионистов. Мбога надеялся, что в реальной обстановке химизм мимикрии все-таки придет в норму, а если не придет, то будет оказывать психологическое давление на вероятного противника. Поэтому в вертолете он уже не приставал к слабо отбивавшемуся Горбовскому с призывами хоть что-то сотворить с этим цветовым безумием. Люди от них шарахались еще на Базе.
       Автоматические системы поражения были деактивированы уже по настоянию Вадима: идти по лесу или даже ломиться сквозь лес - это еще полбеды, в крайнем случае танк можно было замаскировать под тахорга, но позволять скафандру стрелять во все, что движется и что, по мнению скафандра, стремится напасть на его драгоценную начинку, это значит привлекать к себе агрессивную нечисть, только и ждущую драки. Поэтому наплечные скорострелы жалко обвисли треугольными носами, внося свою лепту в футуристический антураж экспедиционного корпуса.
       О нас только кино снимать, мрачно подумал Вадим, "Покорители Пандоры". Но, во всяком случае, другого выхода пока не имелось. Вадима одолевали самые мрачные предчувствия, но из некоторого суеверия он не делился ими с остальными и соглашался на все меры предосторожности, предлагаемые Полем и Мбогой. Один только Леонид Андреевич ничего не предлагал, но у него был свой "бзик" - он категорически отказался взять карабин. Хотя и это могло оказаться плюсом. Нет ничего хуже, чем завести в лес группу хорошо вооруженных туристов, воображающих себя великими охотниками. И нет ничего хуже, чем переться сквозь лес на танке и в броне. Теряешь бдительность. Теряешь контакт с лесом. Лес зол и враждебен, он никого не любит, но он не нападает без предупреждения. Хороший егерь всегда чувствует это предупреждение, эти знаки на собственной коже в районе лопаток. Предупреждение об агрессии, от которой лучше бежать, чем встречать с широко открытыми глазами и разинутым от страха и изумления ртом. А с этим скафандром не почувствуешь никакого холодка, кроме холодка кондиционера, заботливо охлаждающего твою вспотевшую спину.
       Интересно, сколько продержится танк? Утром Мбога передал ему свежую распечатку спутниковых снимков района предстоящих боевых действий, но Вадим скептически относился к возможности прочесть по ним что-то полезное для практической деятельности. Короткой пешей прогулки, например. Жуткий хаос разноцветных пятен с компьютерными надпечатками "Возможно, водоем", "Возможно, тропа", "Возможно, поляна". Возможно, лес. Все очень солидно, но бесполезно. Вадим, как и все егеря, сам составлял свои карты, вырисовывая их на бумаге, что могло привести в священный ужас каких-нибудь топографов с Земли, раз в десятилетие налетающих на Пандору за более подробной картографической съемкой. Видел он эти карты в БВИ. На них без слез нельзя было смотреть.
       Поэтому тщательно разработанный маршрут, принятый с его, Вадима, участием, можно было со спокойной душой отправить в мусорную корзину. Он лишь успокаивал нервы при подходе к местности, но на месте переть предстояло сквозь неизвестность к неисследованности. Танк продержится недолго - до первой топи, и главной задачей Алика Кутнова было не утопить его там, а сохранить в качестве базового лагеря или последней линии обороны. Если уж очень не повезет.
       - Сколько вы отводите танку? - спросил Мбога у Вадима, и тот даже не удивился его восприимчивости.
       - Минут двадцать, только не говорите Алику. Он слишком расстроится.
       Мбога кивнул, еще раз посмотрел на расстеленную перед ним карту, сквозь цветовой хаос которой почему-то просматривалось человеческое лицо, потер пальчиком нанесенный фломастером маршрут и безжалостно ее скомкал. Утилизатора в салоне не полагалось, и он запихал комок за спину.
       - Ну и правильно, - подмигнул Вадим. - А куда выкинем танк?
       - Давайте вашу карту.
       Вадим распустил застежку, порылся в комбинезоне и вытащил удивительно толстую тетрадь в богатом переплете из кожи тахорга. Тетрадь раскрылась на нужном месте, и егерь растянул перед Мбогой гармошку самодельной карты.
       - Народное творчество, - покачал головой Мбога, - фольклор.
       Листок был испещрен рисунками, пометками, странными значками и стрелками. На пластиковую поверхность карты были нанесены странные топографические знаки, понятные только егерям Пандоры.
       - Это что? - ткнул пальцем Мбога. - Лежбище тахорга?
       - Озеро, - поправил Вадим. - Вот здесь съедобная земля, там - тропинка. Вот тут совсем загадочное место - правильное треугольное болото. Если я правильно понимаю, более точных координат у нас нет и не будет?
       Мбога покачал головой.
       - Это генодетектор, а не пеленгатор. Он показал наличие, все остальное - наши с вами догадки.
       - Он мог уйти в сотню мест. Да и вообще - как он выжил?!
       - Ему могли помочь аборигены, - просто сказал Мбога.
       Вадим откинулся на спинку кресла. Ну вот, слово сказано. Аборигены. Самая главная загадка или даже тайна леса. Разум в лесах Пандоры. Специалисты будут выть от восторга.
       - Вы этому верите?
       - Почти не сомневаюсь, - ответил Мбога. - Почему бы в лесах Пандоры не быть аборигенам? Это многое объясняет. Бритва Оккама требует этого. Вводя один фактор, хоть и гипотетический, мы разрешаем тысячу загадок леса.
       - Задавая еще десять тысяч.
       - Может быть.
       Сквозь дрему Леонид Андреевич прислушивался к разговору. У него даже было что сказать, но бессонный день оказал самое изнуряющее воздействие на организм профессионального десантника. А когда это было в последний раз? Владислава и империя Бадера, где столь причудливо переплелись тропинки его и Атоса-Сидорова? Парадоксальная планета Морохаси? Или где-то еще? Не важно. Хотя один вопрос задать себе стоит - а за что он так обошелся с несчастным Атосом? Что было бы, если бы не было сказано жестоких слов в адрес этого мальчишки, чуть не загубившего свою жизнь и жизнь еще нескольких людей? Доля вины за случившееся? Потребность в искуплении, или здесь нет ничего такого слишком уж личного, выходящего за рамки обычного человеческого желания помочь ближнему в беде, возлюбить ближнего? Хотя все эти вопросы бесполезны... Нет в них ничего, кроме дежурных пинков своей совести. Сомнение. Вот вопрос вопросов. Не Беспокойство, а Сомнение. Мбога толкует об аборигенах. Комов предупреждает о важности миссии и рвется на Пандору (кстати, он не вытащил козырную карту - долг перед старым школьным другом. Почему?). Рудольф рвет и мечет, но, к счастью, на Пандору не рвется. А Горбовскому уже не интересно. Горбовскому безразлично - есть аборигены или их нет. Горбовскому не интересны особенности биологических цивилизаций, инструментом и продуктом которых и является лес, как ему неинтересны все эти Парадоксальные планеты и десантирования. Горбовскому стало ясно, что же его интересует (и беспокоит, кстати) больше всего. Горбовского интересует любовь. Но любовь не к женщине и не к ближнему, а к дальнему, ибо сказано - возлюби дальнего своего.
       "Мбога, а не кажется ли тебе, что весь вопрос в том, чтобы возлюбить дальнего?"
       "Помилуй бог, Леонид! О чем ты толкуешь?"
       "Тора, мы с тобой старые товарищи и не менее старые спорщики. Сколько раз ты язвительно, а на самом деле сочувственно, с полным пониманием, проходился по моим призывам к добрым решениям. И ты был абсолютно и совершенно прав."
       "Спасибо, Леонид. Хоть в этом я совершенен. Но я все равно не понимаю тебя."
       "Тора, мы толкуем и спорим не о тех проблемах. Возлюби ближнего! Как это здорово! Это можно сделать девизом Комиссии по Контактам. Возлюби слабого, защити убогого, накорми нищего. А ведь это просто! Это настолько просто и естественно, что стало у человечества своего рода социальным рефлексом. Нам всех надо спасать. Нам обо всех надо заботиться. Помяни мое слово - Институт экспериментальной истории не остановится на пассивных наблюдениях и мы еще взвалим на себя роль богов, которыми, по твоему же выражению, ох как непросто быть."
       "Леонид, пока твои мысли смутны, как сон верблюда. Изъясняйся понятнее. Почему ты их, я имею в виду другие цивилизации, считаешь близкими? Они и есть дальние. И нет здесь никаких рефлексов, по твоей терминологии."
       "Тора, ты не прав. Легко любить слабого и обиженного. А ты попробуй полюбить здоровенного мужика в скафандре высшей защиты и с дезинтегратором наперевес. Вот кто есть настоящий дальний, которого и требуется возлюбить!"
       Нет. Не нужно. Не время и не место для таких разговоров. Нет ничего более невежливого, чем выливать на голову ничего не подозревающего человека темные воды своего богатого внутреннего мира. Что толку в разговорах? Кто сказал, что разговором можно кого-то в чем-то убедить? Я даже не знаю, в чем и кого я хочу убедить.
       Леонид Андреевич от острого чувства неудобства зашевелился.
       - Леонид, ты не спишь? - тут же оживился Мбога. - Нам нужно твое мнение. Нам нужны добрые поступки и обратимые решения.
       Горбовский вздохнул и открыл глаза. Лес. Вертолет. Опять лес и снова вертолет. Заколдованный круг какой-то.
       - Не дождетесь, - хмуро сказал Леонид Андреевич. - Я уже не душка Горбовский, а злой профессиональный десантник.
       Мбога и Вадим переглянулись.
       Поль смотрел на приборы. На лес смотреть было бесполезно - там никогда ничего не менялось, а если и менялось, то человеческий глаз не в силах был это заметить, ему не за что зацепиться, как в меняющемся рисунке морских волн. Другое дело приборы. Бегущие цифры координат, снимаемые со спутника. Бегущие цифры состояния машины. Бегущие цифры времени. Метеосводка. Как всегда - солнечно. Ясно. А почему? Почему здесь столь редки дожди? Туманов, которые не совсем туманы, сколько угодно. А дождей, ливней, дождиков - раз-два и обчелся за весь сезон. А почему верблюд горбат? Дело. Предстоит дело. Важное и благородное. Неужели Мбога прав и... Вдруг приборы ошибаются? Кто сказал, что приборы не ошибаются? Вы это егерям расскажите. В лесу все, что может сломаться и выйти из строя - ломается и выходит из строя. Закон леса. Поэтому в лес не рекомендуется брать ничего сложнее застежки на комбинезоне. Карабин, радио и фонарик - вынужденный компромисс. Дьявол. Дьявол. Атос, неужели ты жив, дружище? Сколько раз мне снилось, что все, произошедшее с тобой, лишь страшная ошибка и ты поднимаешься на лифте на Базу, чтобы надрать уши хитрому Полли, или прилетаешь на починенном вертолете, чтобы надрать уши хитрому Полли... А затем сон сменялся явью, и не было никаких чудесных спасений и возвращений. Были только тоска и желание отомстить лесу.
       Но, похоже, в этом мире все же есть место чудесам. И тут нельзя задаваться вопросом - найдем или не найдем. Найдем. Обязательно найдем. Спасем, вырвем из цепких ветвей леса. Я не уйду оттуда без тебя. Я загляну под каждый кустик, в каждую пасть, но отыщу, спасу, вызволю. Остальные? Остальные как хотят, но я почему-то не сомневаюсь, что и они не уйдет без тебя. Вот только каким ты стал, Атос? Годы в лесу не проходят даром. Без общения, без цивилизации... На необитаемом острове - на Земле - люди забывают собственную речь и сходят с ума. Что уж говорить о Пандоре! О безжалостной Пандоре, полной чудесных и неприятных сюрпризов. Сохранилось ли в тебе хоть что-то человеческое? Наверное, это было бы самое ужасное - спасти тело, но не спасти душу.
       - Подлетаем, - сообщил Шестопал. На этот раз он был удивительно молчалив и серьезен.
       Поль посмотрел вниз, словно мог рассмотреть в бескрайней пене леса что-то кроме розоватых крон деревьев и клочков сиреневого тумана. Забродивший кисель, растекшийся по континенту. И в него, в который уж раз, предстояло нырнуть.
       Поль включил интерком:
       - До расчетной точки высадки осталось пять минут. Всем занять свои места. Кутнов, как танк?
       - "Мальчик" к десантированию готов! - бодро и весело отозвался Алик. И он действительно чувствовал себя бодро и весело. Карантин был изнуряющим испытанием для инженера-водителя. Не потому, конечно, что он верил в реальность угрозы какой-нибудь эпидемии. Мир слишком юн, светел и весел, чтобы в нем могли существовать такие вещи, как болезни, смерти или предательство. Карантин казался какой-то игрой, скучной и вымученной, не идущей ни в какое сравнение с ежедневными учебными тревогами, объявляемыми П.Гнедых. Вот это было дело! Вот это была работа! Вот это была опасность - ясная, понятная, предсказуемая. Пожар на энергостанции! Заводим двигатель, сгоняем толпу киберов и мчимся на энергостанцию тушить пожар. Метеоритная опасность! Заводим двигатель, сгоняем киберов и мчимся отражать метеоритную атаку. Землетрясение! Заводим двигатель, сажаем людей и мчимся прочь от скал сквозь джунгли, сквозь болота, сквозь тахоргов и ракопауков.
       А что здесь? Унылые медицинские тесты? Уколы и таблетки? Скучные расспросы о самочувствии и твоих детских болезнях? Да не было их! Какие могут быть болезни после фукамизации, уважаемая доктор Фуками? Тут хоть ядовитые поганки на костре жарь, если в лесу затерялся, а ничего тебе не будет. И ведь жарили! И ели! Поганки! И не было у него никаких сомнений в этичности фукамизации! Организм он и есть организм - физиологическая машина, требующая, как и любая машина, заправки, подзарядки, смазки, ЕУ и ТО. И что такого, если на эту машину поставить более мощный двигатель? Прицепить прибор ночного видения? Установить усовершенствованный фильтр для всех видов топлива? Как бы ни усовершенствовалась машина, а главным все равно остается водитель. Без водителя она лишь груда железа и пластика. Или мускулов и костей. Все остальное - от неумелости и неосторожности в управлении. Подъезжая к незнакомому лесу, замедли скорость и повысь внимательность.
       Поэтому весь этот карантин яйца выеденного не стоит. Даже скорлупки от этого яйца. ЕУ и ТО. Ежедневный уход и техническое обслуживание - вот заклятья технологической цивилизации против неожиданностей. А потому Алик даже на борту вертолета продолжал тщательную проверку танка. Проверка двигателя. Проверка защиты. Тестирование логических цепей. Защита от дурака. Защита от умника. Поражение учебной цели. Тушение пожара. Преодоление лесистой местности. Преодоление болотистой местности. И пусть Вадим не воображает, что мы застрянем в первой же луже, которую он гордо именует непроходимым болотом. Для "Мальчика" нет непроходимых болот. И непроходимых лесов. Он либо их преодолевает, либо их уничтожает. И пусть доктор Мбога простит нас. Сам-то он везде со своим карабином ходит.
       Чмокнула перепонка люка и на соседнее место втиснулся Вадим. Понятно. Следопыт. Егерь. Только вот что он там будет отслеживать? Вы покажите азимут, а танк пройдет и сквозь скалы.
       Во втором ряду заворочались, словно тахорги, Поль и Леонид Андреевич, разбиравшиеся со сложной системой ремней и креплений до тех пор, пока Алик не приказал им сидеть смирно и ждать - ложементы сами приспособятся под их бренные тела и заботливо укутают всем, чем полагается, дабы не растрясти душу перед, во время и после затяжного прыжка в лес. С Мбогой проблем не было - он как-то незаметно возник на своем месте и терпеливо дождался, пока озадаченное кресло приспособится к его габаритам.
       - Готовы? - спросил Шестопал.
       Алик неторопливо осмотрелся, пересчитал пассажиров, суеверно потер клавиши и рычаги.
       - Готовы!
       - Сброс! - прокричал Шестопал, и пол под ногами десантников действительно исчез.
       Казалось, что по жуткой случайности все внутренности организма так же прицеплены стропами к грузовому отсеку, как и танк, но эти стропы не порвались, не отстрелились, и в результате такой оплошности внутренности стало выдирать, вытаскивать, выворачивать из тела, с кровью, ошметками, обрывками, и виделось, что через несколько мгновений они повиснут прямо перед глазами спутанным комком, оставив внутри лишь блаженное ощущение конца этого ужаса и пустоты. Но мгновения летели, а ничего страшного не происходило - пока свободное падение не сменилось падением с препятствиями и на днище танка со всего размаха не обрушили громадную чугунную кувалду. Потом стадо бешеных тахоргов пробежалось по стенкам и люкам, заскрипели и завыли все ракопауки в мире, и, наконец, наступили мир и спокойствие.
       Было темно и тихо.
       - Уволю, - пробормотал сквозь зубы Поль, все еще не веря в произошедшее, - уволю и первым же рейсом...
       - Я не виноват, - обреченно ответил Алик, голосом выдавая себя целиком и полностью - да, виноват, не предусмотрел, не учел, не подготовил.
       - Все живы? - безнадежно спросил Поль.
       - Я, кажется, да, - ответил Леонид Андреевич. Еще один герой в лесах Пандоры, подумал он, но ничего добавлять не стал. Алику и так досталось.
       - Я, кажется, нет, - проворчал Мбога.
       - Мои поздравления водителю, - отозвался Вадим.
       - Андрей, как меня слышишь? - позвал Шестопала Поль. Продолжать экзекуцию Кутнова смысла не было. Он им был еще нужен живым и, желательно, бодрым. Хотя, может быть, на их счастье, танк все же застрянет в ближайшем болоте?
       - Слышу вас хорошо, - озабоченно отозвался Шестопал. - Вижу вас хорошо.
       - Как это - видишь? - опешил Поль.
       - Страшно вы приземлились! Лес вокруг танка на полкилометра полег, - объяснил Шестопал.
       - Какая удача, - сказал ядовито Мбога. - Завоевание Пандоры началось.
       Алик был расстроен. Он тестировал все системы танка и чувствовал, как его уши наливаются нестерпимым жаром. Как мальчишка... Как неопытный малек... Теперь ему не только танк, ему велосипед надо запретить водить. Но ведь он все проверил, запустил программу, включил амортизирующее поле. Вот, пожалуйста, скрин предстартового алгоритма - включение поля после... что?! Десять минут?! Как же так? Алик проверил еще раз, но ошибки действительно не было - он собирался падать долго и обстоятельно, лишь на одиннадцатой минуте начав затормаживать разогнавшийся утюг. Хотелось заплакать и, размазывая слезы по щекам, доказывать взбешенному Полю, разочарованному Горбовскому, желчному Мбоге и меланхоличному Сартакову, что он, Алик Кутнов, инженер-водитель первого класса, сделал все, как надо, проверил не один раз, что он ясно помнит, как вводил в программу секундную (секундную!) задержку и ни о каких минутах речи и идти не могло, да защита от дурака такую задержку и не пропустила бы - теоретически. Практически же - проглотила без возражений...
       Танк сказал, что все системы функционируют нормально, включил в салоне бледный аварийный свет и систему прозрачности. От окружающего их пейзажа можно было выть от восторга. Доктор Мбога, член Комитета по охране животного мира иных планет, аж закряхтел, и Алик инстинктивно вжал голову в плечи. Сверху это, вероятно, походило на то, как если бы тяжелый свинцовый шар с большой высоты грохнулся в мелкое, подернутое ряской, болотце. Мощный удар расплескал болото до самого дна, образовав вокруг шара полосу ровной поверхности, за которой громоздились завалы изломанных и искореженных растений.
       Лес вокруг танка полег, и лишь где-то вдали дыбились более или менее уцелевшие деревья, устало оперевшись изломанными стволами на своих везучих соседей. На память немедленно приходили сравнения с Тунгусским метеоритом или кратером в Аризоне. Теперь и Пандора обзавелась похожей достопримечательностью. Над беспорядочными грудами стволов растерянно вились обрывки небольших пчелиных роев, где-то на периферии тихо прошел ракопаук, опасливо ощупывая тонкими лапами поверженные растения, отчаянно топорщились, истекая соком, прыгунцы, пытаясь подняться из-под завала и ускакать в безопасное место, затем налетела стая орнитозавров и принялась что-то выклевывать из черных проплешин.
       - Может быть поедем все-таки? - робко предложил Леонид Андреевич. Пиршество орнитозавров производило на редкость удручающее впечатление.
       - Едем, - сказал Поль, и машина взревела, как и должна была взреветь тяжеленная, мощная, вооруженная машина, непрошеной вторгнувшаяся в чужой лес, заворочалась, словно древний зверь Пэх в своей берлоге, размалывая в труху попавшие под гусеницы стволы. Танк тяжело двинулся вперед, к опасливо замершему лесу, уже и так напуганному вторжением чужаков и теперь готовящемуся к худшему, а может быть наоборот - разозленному, разъяренному, собирающему, стягивающему в единый кулак все свои силы и резервы, чтобы одним ударом покончить со стальным жуком, разворошившим муравейник.
       Алик включил силовую подушку, и тряска прекратилась - танк поплыл над полегшими деревьями, втянув гусеницы и расталкивая крутыми боками торчащие во все стороны ветки. Вадим растерянно сверялся с картой, но все приметные места сгинули под слоем уничтоженного леса; пока они не минуют эту зону, пытаться ориентироваться не имело никакого смысла. Мбога с болезненным интересом разглядывал причиненный уникальному биоценозу вред и вздыхал, когда его взгляд натыкался на особо редкий, а то и вообще неизвестный науке зубасто-клешнястый погибший экземпляр. Леонид Андреевич никогда не любил кладбищ и поэтому закрыл глаза.
       Танк легко преодолевал все препятствия, и Алик постепенно успокаивался, уверенность возвращалась, а настроение постепенно улучшалось. Поль ничего ему больше не говорил и в процесс управления не вмешивался. Ругаться, делать выговоры и таскать за оттопыренные уши этого молодца здесь и сейчас не имело никакого смысла. Приземлились и приземлились. Слава богу, пронесло. Грохнулись. Брякнулись. Сверзились. Танк выдержал. Люди выдержали. Теперь можно не бояться, что какой-нибудь танк, управляемый таким же лихачом, забывшим, что это Пандора, а не Земля, и здесь нет силовых ограждений около каждой ямки, упадет со скал. Полевые испытания показали - свободный двухкилометровый полет исследовательского танка не оказывает разрушающего воздействия на него, и на его экипаж. Разрушающему воздействию подвергается только и исключительно лес. Ну и пусть. Так ему и надо. Пусть хоть раз эта ненасытная глотка попытается переварить то, что ей будет не под силу. Пусть испортит свое безукоризненное пищеварение и, наконец, отрыгнет все то, что ей не принадлежит.
       - Тропа, - сказал Алик.
       "Мальчик" миновал поваленный лес, и теперь перед ним возвышалась плотная гребенка леса, переплетенная, перетянутая тугими канатами белесых лиан. Немного левее деревья слегка раздавались, освобождая место для грязной, ухабистой колеи, причудливо вьющейся среди корней и кустов. Окаймляющие ее стволы были ободраны, словно гигантским напильником.
       - Тахорги, - сказал Вадим. - Их тропа. Теперь я понимаю, где мы упали. Через километр должно быть болото, затем цепь озер. Деревья там стоят реже, и танк пройдет без труда.
       - А мы с тахоргами не столкнемся? - спросил Леонид Андреевич.
       Вадим покосился на Мбогу.
       - Придется рискнуть. А если что, то, хм, пугнем их огнем.
       Мбога молчал.
       - А они испугаются? - продолжал допытываться Леонид Андреевич. Гигантские обгрызенные стволы псевдосеквой производили впечатление.
       - Не знаю, - честно признался Вадим. - О тахоргах трудно говорить наверняка. Все зависит от того, кто нам попадется. Если самка с молодняком, то это одно, если матерый самец, то другое.
       - А что "одно" и что "другое"?
       Вадим замялся.
       - Леонид, мальчик хочет сказать, что тахорги никогда и ни перед кем не отступают, - пояснил Мбога. - Они прут напролом. И если мы встретим самку с молодняком, то через нас попрут напролом три-четыре особи, а если - матерого самца, то только одна. Но очень крупная.
       - А, - сказал Горбовский, но больше вопросов задавать не стал.
       Танк опустился на землю, вгрызся в нее гусеницами и осторожно двинулся по звериной тропе, которую и тропой было трудно назвать, настолько она была широка. Ветви деревьев над ней тесно переплетались, образуя почти непроницаемый для света свод, концентрирующий, сдавливающий в туннеле темноту и духоту. Снаружи должно было быть очень жарко, градусов сорок, и без системы охлаждения бродить там не доставляло удовольствия, хотя егеря предпочитали никогда не пользоваться такими излишествами, да и туристам рекомендовали лучше пропотеть, нежели отпугнуть потенциальную добычу. Или привлечь кого не надо.
       "Мальчик" полз неторопливо, легко подчиняясь малейшему движению пальцев, и Алику просто не верилось в тот неприятный сюрприз, который преподнесла ему машина. Теперь он был вполне уверен в безошибочности своих действий. Пусть на Базе Поль кричит на него сколько угодно и отстраняет от должности, а он будет настаивать на своем: доказывать, что сделал все правильно и причины ЧП нужно искать не в нем, Алике Кутнове, а в танке, а еще точнее - в лесе, потому что не бывает таких случайностей, что почти в одном районе с неба беспричинно рушатся вертолеты и танки. Дрянное место.
       Тропа изредка разветвлялась, пару раз ее пересекали мелкие тропинки, но Вадим качал головой и они продолжали движение по магистрали. Лес молчал и словно не обращал никакого внимание на вторжение чужаков. Лишь презрительно швырял сухие сучья на лобовое стекло. Тахоргов не было видно. Все молчали. Алик - потому что следил за дорогой, Поль - потому что следил за Аликом, словно ожидая от него нового сюрприза, Вадим - потому что сверялся с картой, а Мбога - потому что следил за лесом. Горбовский молчал просто так.
       Лес настораживал Мбогу. Это было интуитивное чувство потомка пигмеев из далекого Конго, ощущение копящейся опасности, нагнетаемого напряжения, словно за пределами лесного свода повисла мрачная черная дождевая туча, утыканная гигантскими молниями, как игольница иголками. Его инстинкты подсказывали, что сейчас необходимо затаиться, присесть за ближайшим стволом, прижав к себе карабин и вслушиваясь в угрожающую тишину, чтобы затем медленно, шаг за шагом, непрестанно оборачиваясь и поводя оружием из стороны в сторону, отступать, отползать от этой стены злой и раздраженной тишины. Мбога наклонился к Алику:
       - Нужно остановиться, - попросил он и Алик беспрекословно заставил танк замереть на месте.
       - Что случилось? - завертел головой Поль.
       - Пока ничего, - успокоил его Мбога, - но необходимо осмотреться. Вадим, давайте выйдем.
       Горбовский с некоторой толикой зависти наблюдал, как Мбога и Сартаков почти беззвучно выскользнули из танка, соскользнули по гладкой броне, замерли, притаились, и лишь затем, чуть ли не на цыпочках разошлись в противоположные стороны. Леонид Андреевич живо представил их крепко сжатые губы, выпяченные челюсти и горящие глаза.
       - Чисто, - доложил Вадим.
       - Чисто, - повторил Мбога, - хотя... Нет, подождите... Показалось. Чисто, подтверждаю.
       Скафандр мешал неимоверно, и Мбога, несколько воровато оглядевшись, откинул колпак и вдохнул горячий воздух. Пахло бульоном. Обычным куриным бульоном. Крепким, наваристым, вроде даже со специями. Насколько он все-таки отвык от Пандоры. И не только от Пандоры. Ощущение опасности слегка отпустило в этом кухонном благоухании, Мбога захлопнул колпак и повернулся к танку. Заполняя своими чудовищными суставчатыми мослами весь объем вырезанной в стволе псевдосеквойи полости, выставив перед собой шипастые полуметровые клешни, тупо и мрачно глянул на маленького доктора двумя рядами мутно-зеленых бельм гигантский ракопаук во всей своей красе. Это было в высшей степени неожиданно и страшно. При всем своем опыте Мбога первый раз видел подобные повадки у столь неприятной и ядовитой твари.
       - Ну, хорошо, - пробормотал он и надавил на курок карабина.
       Вадим был уже у танка, когда раздались первые выстрелы. Поначалу ему показалось, что это стреляет какой-то заблудившийся в лесу турист-новичок, совсем ошалевший от здешних красот и открывший беспорядочную и хаотичную стрельбу по вполне безобидным, но юрким маммалозаврам. Но затем Мбога закричал, и Вадим бросился в чащу, прикладом разбивая висячие, липкие корни лиан. Деревья словно специально теснились, прижимались друг к другу необъятными стволами, и Вадиму приходилось выписывать невероятные кривые, падать на живот, чтобы проползти, продраться сквозь еле заметные промежутки. А еще был скафандр, а еще был шлем и все это жутко мешало, несколько раз он сильно ударился лицом о спектралит, и окружающий мир усеялся вязкими черными каплями крови. Проклятая мимикрия заработала, и в розовато-оранжевых джунглей невозможно было разобрать, где находится Мбога и откуда доносятся неистовые очереди.
       Это было невероятно далеко. Вадиму просто не верилось, что Мбога мог уйти так далеко от тропы. Не было у него на это времени. Да и слишком он опытен для такой прогулки. Но выстрелы доносились спереди, и не оставалось ничего иного, как продолжать движение. Вадим пожалел, что у него нет дезинтегратора. Это было бы здорово. Царство за дезинтегратор. Самый простенький. Тогда бы он на равных был бы с лесом. Нажимаешь на кнопку - и дорога открывается налево, еще раз жмешь на кнопку - и открывается направо. И тут, словно по волшебству, лес раздался в стороны, может быть, испугавшись зловещих мечтаний егеря, и Вадим вырвался из жарких объятий лиан, споткнулся, скатился с небольшого пригорка и принялся стрелять, стрелять, стрелять. Как неопытный турист по маммалозаврам.
       Ракопауки и вправду оказались на редкость сообразительными тварями, чего раньше за ними никто не замечал. Гадкие - да. Злобные - да. Отвратительные, вызывающие даже у самого кондиционированного охотника сильнейшие приступы арахнофобии - да. Ядовитые. Из-за этого букета на них практически никто не охотился, а земные музеи не слишком охотно принимали ракопауков в свои экспозиции. Но как считалось, умом они не отличались. Лишь несколько минут спустя Мбога понял, что его элементарно загоняют - как дичь. Это было невероятно - волчьи повадки у пауков! Хоть и рако-. Это могло бы служить оправданием его столь обидного прокола, но теперь было поздно прорываться сквозь плотную цепь клешнястых тварей, плюющихся ядом. Оставалось только отступать туда, куда его загоняли, отстреливать наиболее наглых преследователей и успокаивать себя тем, что скафандр высшей защиты выдержит укусы разъяренной выстрелами стаи. Может быть.
      
       Эфир молчал. Алик крутил настройку, уже не доверяя автоматике, но ничего внятного не пробивалось сквозь шумы и какое-то кваканье, как будто в приемнике поселились лягушки.
       - Бесполезно, - выразил общее мнение Поль и стал расстегивать держащие его привязи.
       - Не стоит, - сказал Леонид Андреевич. Веско сказал.
       Он был прав. Главное правило в лесу - никогда не разделяться. Они его уже нарушили, и теперь Поль хочет довершить дело, оставив в лесу одних - безоружного Горбовского и юного Кутнова. Поль вздохнул.
       - Тогда надо пробиваться.
       - Алик, это возможно? - спросил Леонид Андреевич.
       Алик задумчиво посмотрел на непроницаемую гряду леса, постучал пальцем по панели управления:
       - Все возможно, только надо попробовать.
       - Попробуй, Алик, - попросил Леонид Андреевич.
       Поль расстелил оставленную Сартаковым карту.
       - Здесь полоса леса метров триста-четыреста, затем обозначена поляна и горячее озеро. По чистой дороге - несколько минут хода, но вот сквозь...
       Алик ничего не ответил, но стал что-то переключать на панели управления. Сквозь. Эх вы, егеря-начальники! Не доверяете вы технике, не доверяете вы водителям. Все вам кажется, что в лесу надо тихо, на цыпочках, потому что в лесу водятся большие буки. А у нас на каждую буку своя бяка, несколько тонн весом, в тротиловом эквиваленте. И если надо, мы этот лес в хорошую посадочную площадку укатаем для любой грузовой колымаги, хотя бы для громадного "Тариэля" уважаемого Леонида Андреевича. Нужно только решиться и не мешать профессионалам.
       Никому не было видно, что сейчас происходит с "Мальчиком", но Алик себе прекрасно представлял, как эта похожая на неповоротливого жука машина начинает топорщиться, поводить надкрыльями, выгибать брюшко и шевелить усиками. Он развернул танк поперек дороги, направив его туда, где исчезли Мбога и Сартаков, поднял руки над клавишами, как пианист, пошевелил пальцами, улыбнулся и каким-то незнакомым голосом сказал:
       - Поехали!
       И они поехали.
      
       Твари не ожидали нападения с тыла и оказались зажатыми между двух огней. Диспозиция была следующей. Среди плотных зарослей леса находилась обширная поляна с круглым озером. По берегам оно кое-где заросло густым тростником, вода в нем была горячей и дымилась, так что сумрак усугублялся влажным туманом. Видимость была отвратительной, и если бы не стрельба Мбоги, то Вадим ни за что его бы не увидел. Маленький доктор стоял по колено в озере и хладнокровно и методично расстреливал подступающих ракопауков. Активированные наплечные скорострелы выплевали огонь куда-то вдаль и по поверхности озера расплывались неопрятные пылающие лужи с почерневшими шипастыми и клешнястыми остовами, похожими на сгоревшие корабли. Однако передние ряды продолжали напирать, фланги заворачивались, огибая водную гладь, тростники кишели ракопауками, а по воде легко бежали все новые и новые нападающие.
       Вадим выругался. Столько ракопауков с такой боевой выучкой ему никогда не приходилось видеть. Рано или поздно ядовитые твари должны были взять верх. Но пусть лучше это будет поздно. Вадим упал на колено, втиснул приклад в плечо и поразил нескольких особо наглых агрессоров. Вести войну в лесах Пандоры ему еще не доводилось.
       Подкрепления поступали откуда-то слева и справа, так что Вадим не слишком опасался за свой тыл. Один скорострел охранял его спину, а другой бестолково отрыгивал напалм во все стороны, и оставалось надеяться, что под огненный смерч не попадет Мбога. Автоматика ничего не понимала в тактике и порой перебивала цели у Вадима, расходуя боезапас на смертельно раненного ракопаука. Иногда поле боя слегка освещалось пылающими кляксами, но тут же скрывалось за разлетающимися хитиновыми клочьями и облаками липкой гадости. Поначалу Вадим и Мбога пытались совместными усилиями проложить широкую просеку между озером и лесом, чтобы доктор мог выбраться из ловушки и они вместе бы достойно отступили под прикрытие танка. Но нападающие накатывалась волна за волной, и ни о какой осмысленной тактике речи быть не могло - оставалось только отбиваться и отстреливаться. Инициатива находилась целиком в клешнях ракопауков.
       Радиосвязь не функционировала, но наружные микрофоны работали. Хотя, наверное, лучше было бы, если бы молчали и они - жуткие вопли чудовищ вгрызались в уши, проникали под кожу мириадами мурашек и заставляли почти непроизвольно жать на курок, только бы разбавить эту какофонию ударами тамтама крупнокалиберного карабина. От каждой попавшей в цель пули ракопауки взрывались. Сразу. Все целиком, от клешней до кончика задней ноги. Как перегретый паровой котел. Гремел короткий гром, эхо отражалось и раскатывалось над полем боя, а на месте чудовищ вспухали плотные, на вид даже твердые тучи белого пара.
       Нападавшие разделились. Теперь Вадим имел сомнительное удовольствие глядеть на многочисленные зеленые бельма и судорожно клацающие клешни, истекающие черным ядом. Долей секунды, затрачиваемых им на смену магазина, хватало на то, чтобы какой-нибудь особо активный умник чуть ли не тыкал ему в лицо шипастой ногой. Вадим морщился и хладнокровно обращал героя в очередную порцию ошметок и осколков хитина. Поле перед ним вновь очищалось, ряды паучиных лап освещались яркими факелами, затем патроны иссякали и приходилось вновь близко знакомиться с весьма крупными экземплярами.
       Все новые и новые дивизии втягивались в эту кровавую мясорубку перед озером, и тут внезапно Вадим стал замечать в рядах ракопауков шустрых рукоедов и волосатиков - тварей мелких, пугливых, но абсолютно безжалостных к безоружному противнику. Сколько ими было покалечено неопытных туристов и неосторожных егерей, сосчитать было невозможно, пока на них не запретили охоту. Изрезанные острыми как бритва челюстями руки и ноги, ободранные в доли секунды филейные места непрофессионалов-охотников с трудом поддавались лечению и, как правило, навсегда отбивали желание подлетать к Пандоре ближе, чем на несколько сотен парсеков. Теперь звери демонстрировали трогательную дружбу с ракопауками и высокие боевые качества. Они прыгали с панциря на панцирь, ловко перебирались на кончики выставленных вперед клешней и жадно распахивали челюсти-ножницы. Некоторые смельчаки спрыгивали на землю и катились к ногам Вадима темными, неуклюжими шариками, почти незаметными в траве, и приходилось отдавать тяжелую панцирную кавалерию на откуп скорострелу, а самому косить всю эту жуткую мелочь длинными очередями.
       Мбоге повезло не больше - волосатики и рукоеды панически боялись воды, и тогда главное командование ввело в бой авиацию. Плотный свод над поляной как-то поредел, словно, подчиняясь приказу, деревья и лианы расцепили свои тесные объятия, в нем образовались широкие проемы и вместе с солнечным светом в него стали ухать гигантские снаряды в виде орнитозавров Максвелла. Смахивающие на драконов звери у самой воды распускали крылья-капюшоны, переворачивались, выставляя оснащенные колоссальными когтями лапы, и резали водную поверхность, попутно расчленяя подвернувшиеся дредноуты ракопауков. Из похожих на большие амфоры гнезд лениво вытекали потоки диких пчел, ощупывая в поисках противника стволы деревьев и выпуская к земле острые тугие комки разведывательных отрядов. И когда воздушные подкрепления должны были уже обрушиться на почти невидимое пятно, изрыгающее огонь и пули, Мбога упал в воду, вцепился, вжался в дно. Над озером стал раздуваться сверкающий раскаленный пузырь, от соприкосновения с которым вся живность исчезала с негромким щелчком, но это не останавливало разъяренную экосистему и она безостановочно продолжала бросаться на это облако, чтобы превратиться в ничто.
       От ужаса и изумления Вадим перестал стрелять, чем немедленно воспользовались ракопауки и рукоеды, усилив натиск, и тут позади егеря начали с громким треском валиться деревья. "Тахорг", - обмер Вадим, но долго размышлять ему не дали, и тяжелая, величиной с лошадь тварь сбила его с ног и сжала клешни на горле.
      
       Танк пер. Иного слова на ум и не приходило. Он пер сквозь лес, сквозь гигантские стволы псевдосеквой, привязанных друг к другу толстенными канатами лиан, сквозь подлесок корчащихся прыгунцов, которых здесь оказалось неимоверное количество, и Поль впервые увидел, как они, словно странные животные, цепляются ветками-крючьями за своих соседей и тщетно пытаются вскарабкаться наверх. "Мальчик" безжалостно перемалывал древесину, разбрасывая в стороны и вверх клочья листвы и крупных мясистых цветов, брызжущих кровавым соком, вбивал во влажную землю останки прыгунцов, и они еще долго ворочались в грязной колее. Со стороны машина, наверное, походила на сухопутного кита, если таковые обитали во вселенной - такая же неповоротливая, но несокрушимая и упрямая. Или на тахорга.
       Алик чувствовал вдохновение. Он играл, и рев двигателя, хруст валящихся деревьев сливались для него в безумную, но дьявольски привлекательную и завораживающую симфонию. Так вот как оно как было! Вот как шли герои ушедших столетий, осваивая далекие планеты, со своей допотопной техникой - тяжелой, неповоротливой, слабовооруженной, но такой же упорной и упрямой. И на плечи давил тяжелый скафандр высшей защиты, и глаза заливал пот, и ничем его нельзя было вытереть сквозь спектралитовый колпак, оставалось только терпеть и раздраженно моргать глазами. Я Горбовскому памятник поставлю, обещал себе Алик, за то, что взял, настоял. Прямо вот здесь, на этой просеке. А еще Мбоге, за то, что приходится его спасать. А в том, что спасти его и Сартакова удастся, Алик нисколько не сомневался. Броня крепка и танки наши быстры! Памятник. В бронзе. Как на Венере. И каждый день буду приезжать сюда и снова и снова прокатываться по этой тропе, чтобы неповадно было этому враждебному и непонятному лесу отвоевывать уже не принадлежащую ему территорию.
       А Горбовскому это вновь напомнило незабываемый штурм Владиславы. Ныряли и выныривали, каждый раз все глубже и глубже погружаясь в бешеную атмосферу планеты. Он работал на превосходном импульсном планетолете "Скиф-Алеф", который ему предоставил Бадер. Первые пять поисков он произвел в одиночку, пробуя экзосферу Владиславы на полюсах, на экваторе, в различных широтах. Наконец он облюбовал район Северного полюса и стал брать с собой Валькенштейна. Они раз за разом погружались в атмосферу черно-оранжевой планеты и раз за разом, как пробки из воды, выскакивали обратно. Но с каждым разом они погружались все глубже.
       А потом до поверхности Владиславы оставалось двадцать пять километров совершенно неизученного слоя. Это были очень опасные километры, и там он собирался продвигаться особенно осторожно, сделав еще по крайней мере десять - пятнадцать поисков. Он намеревался быть предельно осторожным и потому посчитал себя вправе взять с собой Сидорова.
       Танк, казалось, действительно продирается сквозь горизонтальные потоки яростной атмосферы, сквозь плотные облака зелено-розовой кристаллической пыли, напирая и отступая, вгрызаясь и отплевываясь.
       Леонид Андреевич потряс головой, прогоняя наваждение. Хотя, вероятно, было в этом нечто символическое, какая-то гримаса судьбы, которой, как известно, нет, но которая любит порой выкидывать такие вот злые шутки. Теперь уже не он сидел за управлением машины, и уже не в его силах было прекратить этот безумный штурм унд дранг, но опять за всем этим маячила тень Атоса-Сидорова, словно бритый наголо биолог перехватил управление и бросил планетолет вниз, к столь близкой земле, с которой почти невозможно подняться.
       Горбовский снова закрыл глаза. Как там Мбога? Как там Сартаков? Раньше такого не было, если его правильно информировали. Предыдущая вылазка в лес, хотя и состоялась при драматических обстоятельствах, тем не менее напоминала загородную прогулку по земным лесам. Что изменилось? Намерения? Чужаки захотели вырвать из объятий леса его, возможно, самую важную тайну, и он отреагировал? Стал агрессивен? Собрал свою армию и двинул ее на чужаков, первым нарушив тот вооруженный нейтралитет, который был установлен между ним и землянами с первой прививки УНБЛАФ? Или это все случайность, каких полным-полно на Периферии, и даже еще более странных и загадочных?
       Леонид Андреевич вспомнил, что Мбога ему рассказывал о первом визите на Леониду и знакомстве с леонидянами и их биотехнологиями. Весьма похоже и в то же время - разительные отличия. Если здесь и имеется биологическая цивилизация, то она полностью лишена интереса к чужим. Равнодушна до безжалостности. Как танк к уничтожаемому им лесу. И в этой точке мы сходимся. Как люди, мы слишком любопытны и милосердны, но стоит нас прижать спиной к стене - и мы ощетиниваемся нашей бездушной и равнодушной техникой, позволяя ей совершать то, на что сами лично мы не решились бы. Ни при каких обстоятельствах. Человечным легко быть только с человеком, гуманным к гуманоиду. А к негуманоиду? Негуманным?
       Полю показалось, что лес начал редеть, напуганные деревья расступились слегка в стороны, ровно настолько, чтобы пропустить танк по ниоткуда взявшейся плавно вьющейся тропинке. Поль хотел сказать Алику, чтобы он не поддавался на подобные штучки, но Кутнов и без подсказок гнал танк по прямой, не обращая внимания на тропки, а, может быть, и не замечая их вовсе. Словно стрела мчалась сквозь лес, стальным наконечником прокладывая себе путь и оставляя позади идеально утрамбованную дорогу. И вот деревья кончились, и "Мальчик" величаво вполз на невысокий пригорок над озером.
      
       6. Горбовский
      
       Леонид Андреевич сразу же потерялся. Это казалось невероятным, но не было иного объяснения тому, что он вот уже несколько минут бредет по лесу, не встречая ни последствий деятельности танка, ни той полянки с ракопауками. Когда Поль крикнул "Соскакивай!" - Леонид Андреевич послушно скатился по броне, предварительно сбросив на землю чемодан с меданализатором, но зацепился за какой-то выступ. Он плашмя упал на землю, сильно, до ослепляющей боли, до искр, ударившись лбом о колпак скафандра, но ждать, пока боль пройдет, времени не было. Нужно было бежать к Сартакову и Мбоге, и Горбовский, нащупав чемодан, побежал. Как теперь выяснялось - в другую сторону.
       Первое время он кружил на месте, затем стал ходить по разматывающейся спирали, но это был лес, и он предпочитал единолично диктовать скорость и направление движения попавшего в его объятия чужака. Тем более, что этот чужак был причастен к жестокому уничтожению местной флоры и фауны, поэтому церемониться с ним вообще не следовало, и Леонид Андреевич чуть не угодил в болото. Твердая, поросшая цветами земля под ним внезапно расступилась, расплескалась, открывая черную бездну, Леонид Андреевич замахал руками, выронил чемодан и схватился за ближайшие кустики. Чахлые на вид кустики оказались довольно крепкими и выдержали повисшего на них десантника в скафандре. Леонид Андреевич неистово забил ногами, так как ему показалось, что их начинает опутывать нечто живое, похожее на змею, рванулся в сторону спасительной растительности и оказался в небольшом озерце. Озерцо было мелким, с чистой, прозрачной водой, в которой плавали мелкие рыбешки. Любопытный косяк собрался перед Леонидом Андреевичем; рыбешки тыкались в ткань скафандра и не проявляли никаких враждебных намерений. Сидеть вот так, в теплом озере, среди рыбок, было удивительно приятно. Встроенные навигационные приборы показывали какую-то ерунду, эфир задумчиво молчал и лишь внешние микрофоны приносили внутрь скафандра мирные и убаюкивающие голоса леса.
       Затем кусты раздвинулись, сквозь них просунулась поросшая мхом рука и пошлепала по воде, отчего рыбешка немедленно кинулась к ней. Если не считать мха, то пальцы на руке были самые обыкновенные - пять штук надлежащей формы и анатомии, насколько мог разобрать Леонид Андреевич, разве что ногти были неаккуратно обкусаны и под ними скопилась красная земля. Рыба, видимо, тоже ничего странного в руке не обнаружила. Со дна всплыл крупный экземпляр - мама или папа веселых мальков - обнюхал пальцы, потерся об них чешуей и немедленно угодил в цепкие объятия. Глупая рыба затрепыхалась, забилась, пытаясь вырваться, и это ей почти удалось, но тут возникла вторая рука, перехватив добычу около хвоста, а затем появилось и лицо.
       Лицо было неопрятно бородато, космато и чумазо. Внимательные темные глаза в упор посмотрели на Горбовского, но никакого удивления не выказали и обратились к трепыхающейся рыбе. Леонид Андреевич уже собрался поприветствовать аборигена и открыл рот, но промолчал. Абориген его не видел. Проклятая мимикрия. Позор КОМКОНу. "Контакт не произошел ввиду того, что инопланетянин не заметил контактера". Горбовский сжал кулак и ударил по поверхности воды. Это было еще хуже. Только потом Леонид Андреевич сообразил, на что должен был походить его аттракцион "Человек-невидимка в болотах Пандоры". Оставалось еще только завыть для пущего развлечения оторопевшего аборигена.
       Мужик выпустил рыбу и исчез. Продолжать сидеть в воде в ожидании следующего контактанта смысла не было, и Леонид Андреевич направился к прибрежным зарослям. Оказалось, что абориген недалеко ушел, хотя и торопился изо всех сил - он опирался на палку, но это не слишком ускоряло его прогулку по еле заметной тропинке. Слышались тяжелое дыхание и бормотание. Еще раз пугать аборигена не хотелось, и Леонид Андреевич дождался, пока между ними будет метров десять, и начал преследование. Или выслеживание. Или прогулку. Несколько раз абориген оглядывался, но заметить Горбовского он, конечно, не мог, хотя, наверное, что-то чувствовал, не замедлял свое ковылянье и даже один раз упал, споткнувшись о древесный корень. Леонид Андреевич подавил в себе желание броситься на помощь и терпеливо стоял на месте, ожидая, пока невольный проводник поднимется и возобновит движение.
       Абориген действительно был покрыт каким-то мхом, и наружу из этого спутанного комка нитей и листьев торчали только голова и конечности. Было ли это неотъемлемой принадлежностью здешнего жителя, наподобие шерсти, или одеждой, - Леонид Андреевич пока понять не мог, хотя уже прямо сейчас мог констатировать гуманоидность бредущего перед ним существа. Выглядел и двигался он почти как человек, с поправкой на то, что всю жизнь провел в лесу и приспособился к нему идеально. По поводу того, насколько он разумен, после казуса с псевдохомо ничего определенного после нескольких минут полевых наблюдений сказать было нельзя. Здесь нужен был ксенопсихолог класса Мбоги, а не заблудившийся звездолетчик. Тем не менее... Рыбу приманивал? Приманивал. Палкой пользуется? Пользуется. Что-то говорит и даже напевает? Говорит и напевает. Плюс (гипотетически) одежда.
       Тропинка взобралась на невысокий пригорок, спустилась с него и зазмеилась вдоль очередного болота, где из черной воды выпирали сгнившие и покрытые мхом стволы деревьев. Там же плавали громадные листья. У подножия холмика абориген нерешительно потоптался, повертелся на месте, словно выискивая нечто в траве, но затем распрямился и неуклюже, боком, стал подниматься наверх, опираясь на палку двумя руками. Тут только Леонид Андреевич обратил внимание на то, что палка вела себя странно. Она периодически выпускала розоватые побеги, которые закручивались вокруг мшистых рук аборигена и, если бы он их не обрывал, то опутали бы его с ног до головы. К тому же палка, несомненно, пыталась укорениться в подходящей почве, потому что э-э-э... человек, все же решил Леонид Андреевич, прилагал все больше усилий, вырывая ее из земли, а она цеплялась за нее такими же розоватыми корешками. Где-то ближе к плоской вершине борьба завершилась в пользу куска дерева и он остался торчать там, обильно покрывшись молодой порослью. Движение калеки еще более замедлилось, он останавливался через шаг, тер колени, вертел головой, возможно, в поисках нового посоха, и Леонид Андреевич решил просто постоять на холме, давая аборигену фору.
       Палка буйно цвела мелкими цветочками. Налетели пчелы. Но плодоношения Горбовский не дождался, так как внезапно абориген зашагал резвее и Леонид Андреевич сбежал с холма, чтобы не упустить невольного проводника из виду. Чудеса продолжались. За плавным поворотом тропинки никого не оказалось. Абориген исчез. Испарился. Как танк с экипажем.
       Ага, сказал себе Леонид Андреевич, эту шутку мы уже знаем. Главное - не пороть горячку и не метаться из стороны в сторону. Нужно постоять и подумать. Или подождать. Лесовик-то, оказывается, себе на уме. Ишь, как разыграл из себя немощного подранка. Видеть он меня не мог, но что-то учуял. Вот и устроил представление с палкой. Моисей с Пандоры. Слева болото, справа лес, впереди дорога. На дороге его нет. Остаются лес и болото.
       Аборигена выдал его мох, казавшийся ярким пятном на фоне унылой черной воды. Он тихо брел, аки по суху, через болото, огибая невидимые препятствия или топкие места. Леонид Андреевич заколебался - продолжать преследование или идти дальше по тропинке. Тащиться через незнакомое болото не хотелось. Абориген знал через него путь, но это не значило, что Леонид Андреевич легко сможет им воспользоваться. Во-первых, его сразу будет видно или слышно - брызги и хлюпанье грязи даже от невидимых ног не скроешь. Во-вторых, скафандр тяжелый.
       Не стоит, решил Леонид Андреевич. И нельзя исключать, что единственно верной дорогой является все-таки вот эта тропинка, а чудесное шествие аборигена по водной глади - всего лишь отвлекающий маневр. Тем временем абориген скрылся за торчащими стволами мертвых деревьев, и Леонид Андреевич выбрал компромиссный вариант. Он уселся и стал ждать. Ждать и слушать. Ждать и надеяться. Радио молчало как убитое, и ничто не мешало внимать лесному шуму. Солнце должно было быть в зените, и его отвесные лучи изредка пробивали плотный потолок леса, и тогда в полумраке возникали тонкие, ослепительно-красные прочерки, немедленно привлекающие облачка мошкары и изумительных по красоте бабочек. Они облепляли прорвавшийся кусочек солнца, но он исчезал, с тем, чтобы возникнуть совсем в другом месте.
       Почему-то Леонид Андреевич был теперь спокоен за Сартакова и Мбогу. Отстреляются, отобьются, а где не отстреляются и не отобьются, там отсидятся внутри своих скафандров, хладнокровно наблюдая, как какой-нибудь тахорг или ракопаук пробует на вкус металлопласт. Если уж волноваться, то волноваться только из-за того, что они будут волноваться, искать по всему лесу, ввязываться в новые драки и трамбовать новые гектары. Мбога, наверное, сейчас качает головой и клянет себя за мягкосердечие. Поддался, позволил себя уговорить - взять в лес человека, который, может быть, что-то и понимает в импульсных планетолетах, но абсолютно беспомощен даже в городском саду. Проявил мягкосердечие, взвалил обузу. Теперь не Сидорова впору искать, а Горбовского. Вызывать спасателей, мобилизовывать егерей. И Вадим качает головой, а Поль так просто рвет на себе волосы. Если спектралит позволяет. Уж Поль-то в курсе того, что представляет собой Л.А.Горбовский в лесах Пандоры и его эрудиции - с какой стороны у ружья приклад растет. Алик же мрачно примеривается к очередному участку леса и гоняет двигатель на холостых оборотах.
       Но нет худа без добра. Теперь Леонид Андреевич был убежден в существовании разумной жизни на Пандоре. Причем гуманоидной разумной жизни. А где разум, там и Сидоров. Теория доктора Тора Мбоги получала неопровержимые подтверждения. Хотя... А может быть, мне это показалось? Прививки нет, вот и кажется, что попало. Например, стоящее прямо перед ним создание, весьма смахивающее на давешнего аборигена, если бы не руки, свисающие до земли.
       Создание походило больше все-таки не на аборигена, а на легендарного голема, вылепленного прямо из местной глины - грубо, неряшливо, так что она кое-где отслаивалась и отпадала влажными комками. Бесформенная голова с дырками глаз и рта, растущая прямо из широких покатых плеч, квадратное, исходящее паром туловище, оплывшие, слоноподобные ноги. Голем поводил плечами и хлопал себя по щиколоткам (или что там у него) лопатообразными ладонями. У Леонида Андреевича возникло нехорошее ощущение, что местный глиняный болван смотрит прямо на него и никакие маскировки скафандра не мешают ему этого делать. Смотрит и раздумывает. Соображает. Невероятная концентрация мысли так и читалась на его глиняном лбу. Хм. Не прошло и полчаса, а уже две формы существ с подозрением на разумность. Мбога от зависти застрелится.
       Голем был неприятнее мшистого аборигена, но, в отличие от него, не убегал и не хитрил. Стоял и ждал контакта. Выбора не оставалось, и Леонид Андреевич поднялся с земли.
       - Здравствуйте, - вежливо сказал он.
       Пар и дым из-под ног голема пошел гуще, он попятился и неуловимо изменился, словно повернулся внутри собственной шкуры. Не стало видно ни глаз, ни рта - он стоял спиной к Горбовскому. Через секунду голем уже уходил, мелькая между деревьями. Там, где он только что стоял, медленно оседало облачко пара.
       - До свидания, - растерянно сказал Леонид Андреевич ему в спину.
       В лесу загукали, заухали, словно приветствуя возвращение друга, и Горбовский опять остался один. Абориген не возвращался, и, поколебавшись, Леонид Андреевич решил все же двинуться дальше по тропинке. Он шел, с интересом осматриваясь, минуя небольшие ложбинки с растениями, очень похожими на земные грибы, переходя через кем-то вытоптанные до глиняной основы проплешины, перепрыгивая через ручейки и инстинктивно отмахиваясь от мошкары. Болото осталось позади, началось редколесье с ярко освещенными полянками. Один раз он прошел сквозь скопище гигантских осиных гнезд (как он их назвал) с проделанными круглыми отверстиями в покатых боках, до половины заросших высокой синей травой, но заглянуть внутрь не решился. А вдруг осы?
       Тропинка терялась и появлялась - то как утоптанная полоска, на которой и два человека не разминутся, то как грязная колея с сочащейся по дну водой, то словно как выложенная круглыми камешками самая настоящая дорога. Признаков разумной деятельности больше не наблюдалось, а может быть, Леонид Андреевич просто не признавал их за таковые. Вся беда с разумными гуманоидами заключалась в том, что они были слишком похожи на людей. Из-за этого следы такой же похожести пытались отыскивать в их психологии, технологиях, культуре. А их не было и быть не могло, что сплошь и рядом вызывало если не шок, то удивленные и оскорбленные восклицания. Поэтому, если у аборигена были две руки и две ноги, то это еще не означало, что в скором времени звездолетчик Горбовский наткнется на замаскированный лесной космодром с деревьями-ракетами. Или на коттедж с видеофоном из опавших листьев. И Линией Доставки. Хотя нельзя было отрицать и возможность того, что первое впечатление все-таки окажется верным и за деревьями вскоре откроется поле с колосящейся пшеницей и убогой деревенькой с домишками-землянками.
       Затем пошла хорошо утоптанная дорога, вся в голых проплешинах. Справа и слева опять лежали бездонные болота с теплой, парящей водой, из ржавой пахучей травы торчали сгнившие черные ветки, округлыми блестящими куполами поднимались липкие шляпки гигантских болотных поганок, иногда возле самой дороги попадались покинутые раздавленные дома водяных пауков. Что делается на болотах, с дороги увидеть было трудно: из плотного переплетения древесных крон свешивались и уходили в топь корнями мириады толстых зеленых колонн, канатов, зыбких, как нити паутины - жадная наглая зелень стояла стеной, похожей на туман, скрывала все, кроме звуков и запахов. Время от времени в желто-зеленом сумраке что-то обрывалось и с протяжным шумом падало, раздавался густой жирный всплеск, болото вздыхало, урчало, чавкало, и снова наступала тишина, а минуту спустя сквозь зеленую завесу на дорогу выбиралась утробная вонь потревоженной бездны. Леонид Андреевич морщил нос, но фонор не отключал.
       Метров через пятьсот деревья окончательно расступились, и Леонид Андреевич вышел на обширную поляну, расчерченную аккуратными дорожками, перемежающимися невысокими раскидистыми кустиками. На противоположной стороне стояли давешние осиные гнезда, но вид они имели более жилой - над некоторыми вился дымок - по-видимому, там кто-то жил. По поляне ползали большие мохнатые комки, похожие на спутанные шерстяные клубки ниток, вывалянные в палой листве, а из них торчали вполне человеческие головы, руки и ноги. Помимо разнообразных лесных шумов слышались тяжелое дыхание работающих аборигенов и нечто вроде песни.
      
       - Где Горбовский? - спросил Мбога.
       Маленький доктор сидел на полу, прижимая ко лбу пакет со льдом. Выпотрошенный карабин, также обложенный льдом, занимал почетное место в ложементе, и медленно остывал после огневой мясорубки боя с ракопауками. Вадим потирал шею, но скорее инстинктивно - скафандр не позволил храбрецу с клешнями приобрести столь ценный трофей в виде головы настоящего землянина. При всем своем опыте Сартаков еще никогда не сводил столь близкого знакомства со столь крупным и столь разъяренным экземпляром. Знакомство было незабываемым и не шло ни в какое сравнение с обычной охотой на этих тварей, когда сидишь в кустах, в карабине - анестезирующая пуля, и только дожидаешься, когда паукообразный рак подставит тебе загривок.
       Вадим тоже сидел на полу, не выпуская карабин из рук. Он пробовал положить оружие в ложемент, но руки начинали неимоверно трястись. Он не любил, когда у него тряслись руки. У него никогда не тряслись руки. До этого момента. И он не знал, что ответить Мбоге.
       - Леонид Андреевич был со мной, - сказал виновато Поль. - Он нес аптечку. Он спрыгнул с танка за мной, а потом... а потом я его не видел.
       - Плохо, - выразил общее мнение Мбога.
       - Может быть, он где-то рядом, - робко сказал Алик. - Ходит вокруг нас кругами, заблудился. Надо пошуметь, дать сигнал.
       Поль посмотрел на панели аварийного освещения, и ему показалось, что они еще потускнели. Аккумулятор подыхал.
       - Что с танком? - поинтересовался он у Кутнова, хотя и так было ясно, что с танком - машина умерла. Эфир тоже молчал.
       Алик повернулся к разобранной панели управления и продолжил свои безнадежные изыскания. Вся внутренняя проводка обросла какими-то неприятными волосами, а кристаллоплаты просто рассыпались в песок от малейшего прикосновения. Собрать из этого хлама нечто работающее было невозможно, но и сидеть сложа руки не хотелось.
       - Все проржавело, - пожаловался он в пространство.
       - Все-таки нас одолели, - сказал Мбога. - Против грубой силы мы еще выстояли, но против грибковой атаки оказались бессильны.
       - Кто нас одолел? - спросил Алик.
       - Лес. Лес и его хозяева.
       Алик возражать не стал. Лес он и есть лес. Когда-нибудь такое должно было с кем-то произойти - в электрические цепи пробирается грибок и сжирает всю проводку. Просто и элегантно. И не нужно никаких ракопауков. И вот они сидят в чреве этой первосортной груды железа, не только не выполнив задания, но и потеряв одного члена экипажа. Алик потянул оптоволоконный кабель, и он выскочил из разъема. Как это все объяснить? Дрессированными молекулами?
       Мбога встал с пола, залез в кресло и посмотрел в перископ. Пиршество продолжалось, и большинство убитых ракопауков уже превратились в пустые хитиновые оболочки. Здешние санитары леса хитин не потребляли. Вообще же поляна напоминала место пикника, где неведомые любители подобного отдыха всласть повеселились, выпили огромное количество пива, заедая их раками здешнего вылова, и сгинули, оставив после себя жуткий беспорядок - с кучами мусора, пятнами кострищ и выгоревшим тростником. По некогда чистой глади озера расплывались радужные пятна напалма, а на берегу лежала колоссальная туша тахорга. Распахнутая пасть чудовища была словно вход в ангар, и туда втекал нескончаемый поток волосатиков. Выедаемая изнутри туша поводила боками, как живая, и изумрудные роговые бляхи разбрасывали солнечные зайчики по всей поляне.
       Мирный пейзаж послевоенного мародерства мог бы успокаивать, но за грядой деревьев мелькали смутные тени, и Мбога подозревал, что там вновь копятся силы противника, чтобы последним ударом расправиться с уже обездвиженным противником. Потом на поляне появилась женщина в желтой тунике. Она вышла из леса справа, неторопливо дошла до озера, огибая останки ракопауков, и остановилась перед тахоргом.
       - Поль, - позвал шепотом Мбога, - Поль, посмотрите.
       Поль посмотрел в перископ.
       - Женщина, - подтвердил он. - Что она там делает? Там же волосатики!
       Поль рванулся к люку, но Мбога перехватил его.
       - Это не человек, Поль. И ей не нужна наша помощь. Вадим, хотите взглянуть?
       Сартаков отпустил ружье и подобрался к Полю и Мбоге.
       - Похоже, - согласился он.
       - На кого? - не понял Поль.
       - На русалок. Хотя... Хотя они обычно голые, а тут одетая... А-а-п!
       - Что такое?! - вскрикнул Мбга.
       Теперь тахорг и вправду шевелился, словно был жив, словно не получил в череп заряд из карабина доктора Торы Мбоги, а его внутренности не грызли волосатики. Пасть его открывалась и закрывалась - оттуда выбегали застигнутые врасплох падальщики, - лапы судорожно шевелились, раздирая дерн и расплескивая воду. По озеру пошли волны, тахорг зашевелился активнее, а стоявшая рядом с ним русалка отошла, но никакого беспокойства или страха не выказывала. Чудовище скорчилось в последний раз, перевернулось на брюхо, подобрав под себя лапы, под морщинистой кожей выпятились бугры мышц - и вот уже матерый самец возвышается чуть ли не до верхушек деревьев. Тахорг мрачно взглянул прямо в глаза Мбоге, и доктор почувствовал себя крайне неудобно. Виновато. Зверь неуклюже развернулся и тяжело пошел по проложенной им же несколько часов назад просеке. Русалка дождалась, пока он скроется в лесу, и пошла вслед за ним.
       - Это все видели? - спросил Мбога.
       - Что видели? - поинтересовался Алик, разглядывая очередной изъеденный кабель. - Я ничего не видел.
       - Русалка сказала мертвому тахоргу "Встань и иди!", - объяснил Кутнову Поль.
       - И что тахорг?
       - Встал и пошел, - пожал плечами Мбога.
       - Шутите? - обиделся Алик и вернулся к развороченным приборам.
       Мбога покачал головой:
       - Вот типичная реакция рационалистического ума на чудо.
       - Может быть, он был жив? - предположил Вадим.
       - С превращенным в фарш головным мозгом? И толпой волосатиков в желудке? - Поль покачал головой. - Скорее мертв, чем жив.
       - Ага, гораздо проще предположить, что он восстал из мертвых по одному мановению руки здешней амазонки.
       - Нет, не проще. Но я верю своим глазам.
       Алик бросил молекулярный паяльник и обернулся к спорящим.
       - Так, значит, это не шутка! Доктор Мбога, вы не шутите?!
       - Все так и было, Алик, - успокоил водителя Мбога. - Я не склонен шутить в подобных ситуациях. А что насчет нашего "Мальчика"? Есть ли у него шанс восстать из мертвых?
       - Встань и иди! - грозно скомандовал выпотрошенному пульту Алик, нахмурив брови и вытянув вперед руки. - Встань и иди!
       Двигатель кашлянул, аварийный свет ярко вспыхнул и окончательно иссяк. Мбога зажег фонарь.
       - Подведем неутешительные итоги, - предложил он. Экипаж собрался вокруг поставленного стоймя фонарика и слабого света хватало лишь на то, чтобы осветить их лица, похожие теперь на посмертные гипсовые маски.
       - Алик?
       - Танк восстановлению не подлежит. Почти все провода съедены. Радио не работает. Где-то над нами кружится Шестопал, но как подать ему сигнал, а потом расчистить место для посадки?
       - Можно стрелять в воздух, - предложил Вадим. - Он поймет, что с нами что-то произошло.
       - А что именно он поймет? - спросил Поль. - И что именно он предпримет?
       - Мы можем стрелять азбукой Морзе, - сказал Алик. - Очередь - тире, одиночный выстрел - точка.
       - Ты серьезно?
       - Вполне.
       Наступило молчание. Идея была настолько безумной, что могла сработать.
       - А Шестопал знает азбуку Морзе? - спросил Мбога.
       - А из нас кто-нибудь знает азбуку Морзе? - в свою очередь поинтересовался Поль. Никто не признался. Сидели и смотрели на блеклый кружок света. Было полное ощущение нереальности. Театрализованного представления. Оказаться в лесу без техники, без оружия, без еды - это одно, это сразу возвращает к реальности и мобилизует. А вот сидеть внутри бронированной гробницы в скафандрах, выдерживающих лучевой удар и открытый космос, с оружием и едой, и при этом ощущать собственную беспомощность - совсем другое. Как будто в дурной постановке, где на голову героям сваливаются надуманные испытания и преследуют невероятные случайности, чтобы к концу явился бог из машины и сказал "Да будет Свет!". Вот сейчас включатся двигатели, Алик сядет за руль, Мбога потушит фонарик и заявит, что полевые испытания прошли удовлетворительно и всю группу, после разбора полетов, можно забрасывать в лес.
       - Странно, - внезапно сказал Алик, - а ведь никто из вас даже не удивился, что тахорг ожил.
       - И тому, что нам явилась воочию здешняя амазонка, - добавил Вадим.
       - Ожидаемое чудо - уже не чудо, - предположил Мбога. - Столько всяких слухов ходило...
       - Жаль, что я не увидел, - печально сказал Алик.
       - Я гораздо больше удивился бы появлению здесь Леонида Андреевича, - так же печально произнес Поль.
       Мбога встал, собрал карабин и растолкал по карманам коробки с обоймами.
       - Ждать можно до бесконечности, но найти Горбовского необходимо. Поль, вы с Аликом останетесь здесь держать оборону. Если не получится отстреливаться, закройтесь наглухо в танке и отсидитесь до нашего возвращения. Мы с Вадимом пойдем искать Леонида Андреевича.
       Вадим приоткрыл люк и опасливо осмотрелся. Было тихо, как на месте, где прошла небольшая война. Остовы вражеских танков, пепелище сожженного города, вонь напалма. Мрачный частокол леса.
       Оттолкнувшись от скобы, Вадим на животе съехал по покатому и все еще теплому боку танка, перекувырнулся и метнулся к ближайшим деревьям. Каким-то чудом Мбога ждал его уже там, хотя он шел вторым в связке. И даже в скафандре доктор шел бесшумно, избегая сухих ветвей и грибов-дымовиков, хрустящих и взрывающихся под ногами Вадима. В конце концов Вадим тронул Мбогу за плечо, прося остановиться, присел на корточки, положил ружье на землю и обнял себя за плечи. Было невыносимо трудно продираться сквозь металлопласт, сквозь ветвления проводов, гасить в них мешающие ему напряжения, а точнее, конечно, не гасить, а менять свой уровень восприятия, нулевой отсчет, включая хаос электросигналов в белый шум. Лес, сопротивляясь, приобрел необходимую резкость. Не такую, как когда идешь по нему в комбинезоне и с ружьишком на плече, но достаточную для более-менее бесшумной ходьбы.
       Теперь лес был населен. Он уже не являлся просто природной, упрямой и безмозглой, а потому неодолимой силой, у него оказались умные и жестокие хозяева, умело противостоящие железу, вполне способные из мертвого сделать живое, а из псевдоживого изгнать малейшие намеки на жизнь. И вообще, как же быть с небезызвестной инструкцией 06/3: "При обнаружении на планете признаков разумной жизни НЕМЕДЛЕННО стартовать, уничтожив по возможности все следы своего пребывания..."? А здесь - небольшое побоище, очевиднейшее нежелание вступать в контакт, и никто не только не собирается стартовать немедленно, а наоборот, продолжает движение и вообще прет на рожон... Хотя стартовать, может быть, еще и придется. И ведь будет жаль! Охота, рыбалка, море, Курорт.
       Мбога надеялся на то, что Леонид Андреевич оставит за собой следы, и почти не ошибся в расчетах - после получасового поиска они наткнулись на место, где, судя по всему, утомленный Горбовский попытался прилечь. От лежбища путь шел вниз, по склону, прямо в объятия болот. Мбога с Вадимом осторожно, боком спустились к черной топи, но самые худшие ожидания все-таки сбылись - Леонид Андреевич бодрым размашистым шагом ушел в трясину.
       - Может быть, он нашел тропинку? - предположил Вадим.
       - А здесь есть тропинки?
       Вадим пожал плечами.
       - Хотя он мог одуматься и выйти где-нибудь снова на тропу, - задумчиво сказал Мбога. - Ищем его следы.
       Вадим еще раз осмотрел склон, но наверх никто из двуногих не поднимался. Недалеко от тропинки черное маслянистое зеркало болота разбивалось грудой сгнивших стволов. Около них медленно набухали и лопались огромные пузыри болотного газа и казалось, что топь тяжко вздыхает. А может быть, мучается несварением. От металлопластового скафандра. Вадим отогнал мрачные мысли, но двинуться по тропинке не успел. Мбога заметил следы.
      
       Алик продолжал свою безнадежную возню, и Поль, отдав ему фонарик, вылез из танка и сел на броню. Карабин он расположил на коленях, чтобы при малейшем подозрительном шорохе встретить врага во всеоружии. После того, как тахорг убрался восвояси, жизнь на поляне совсем замерла, и лишь легкий ветерок гонял по озеру радужные пятна и дымок от тлеющего тростника по озеру. Везде валялись останки ракопауков. Выпадения на вас нет, подумал Поль и вспомнил, как еще совсем юным охотником-неофитом подстрелил, пожалуй, крупнейшего ракопаука из когда-либо добытых на Пандоре. Он его выслеживал полдня. В смысле - ракопаук выслеживал Поля полдня, а Поль, бывший агролог и специалист по мясо-молочному производству, ничего не подозревая, тащился сквозь лес, мечтая о лаврах Салье или Эрмлера. Зверюга, величиной уже не с лошадь, а со слона, никак не могла выбрать подходящего дерева для смертельного броска, пока ей не подвернулась прогнившая изнутри псевдосеквойя, и когда чудовище все-таки обрушилось вниз - неожиданно для себя и для Поля, - он с перепугу дважды выстрелил в него из ультразвукового ружья. Ему повезло - он угодил в главный нервный узел, превратив его в сплошное месиво и задав сложную задачу специалистам по ракопаукам из Кейптаунского Музея Космозоологии. Теперь-то Поль знал, что при большом желании можно встретить экземпляры и еще крупнее, но опытные егеря предпочитали не связываться со столь опасными созданиями и уводили подопечных туристов за несколько километров от гнездовий матерых самцов.
       А потом был тахорг. А позже - горбонос с белой перепонкой, ставший здешней легендой, в существование которого никто не верил, пока Бруно Бельяр не добыл-таки его. Бруно опередил Поля, но Поль на него не в обиде. Увлечение охотой у него быстро прошло, и уже через несколько лет он перестал бредить подвигами великих следопытов - Симона Крейцера, Владимира Бабкина, Бруно Бельяра, Николаса Друо, Жана Салье-младшего, Игоря Харина - и засыпать Лина восторженными письмами и пачками фотографий. Великие имена. Великие люди. Исходившие пешком Пандору, Ружену и десятки других планет, добывшие такие редкостные экземпляры, названия которых и сейчас звучат как чарующая музыка: "Мальтийская шпага", "Крапчатый дзо", "Большой цзи-линь", "Малый цзи-линь", "Капуцин перепончатый", "Черное пугало", "Царевна-лебедь", "Падающий лист". И вместе с тем пропустившие, не заметившие целую цивилизацию! А ведь все они побывали здесь. Быть охотником и не побывать на Пандоре! Хотя... Может быть, и заметили, но сочли за лучшее ничего не говорить. Промолчать. И не в силу дремучего эгоизма, не из-за боязни, что этот рай закроют для них навсегда, а потому, что есть вещи, о которых надо молчать. Сам Поль с его ничтожным по сравнении с титанами охоты опытом мог назвать несколько случаев, которые он бы смело отнес к необъяснимым, к будоражащим воображение, но о которых у него никогда не повернется язык кому-нибудь рассказать. Возможно, и русалки были для них такой тайной, личным секретом, скрытым очарованием леса, где среди ракопауков и тахоргов, среди орнитозавров и волосатиков, рукоедов и прыгунцов мирно дремали в своих теплых озерах странные нагие девы.
       - Как успехи? - спросил Поль в люк.
       Алик пробормотал нечто нечленораздельное, но в его голосе не было обычного оптимизма.
       - Выбирайся сюда, на свет, - предложил Поль. - Насидимся еще в темноте.
       Внутри что-то обрушилось, порвалось с громким треском, ссыпалось с тихим шелестом, и в люке возник колпак Алика. Поль подвинулся, уступая ему место.
       - Ого-го! - воскликнул Кутнов. - Я столько ракопауков еще никогда не видел.
       - Гадость, - сказал Поль. - Хотя раньше я был большим специалистом по подражанию вою гигантского ракопаука. А еще мы в них играли. Ну не в них, конечно, а в Пандору. В Аньюдинском интернате. Я, Генка Комов, Костылин... Атос.
       - Вы, вероятно, были ракопауком, - предположил Алик.
       Поль испустил вопль раненого ракопаука - противный скрежет тупого ножа по ржавому железу.
       - Точно, я и был ракопауком. Я был лучшим ракопауком в нашей комнате.
       - А вот мы... - начал Алик, но Поль его не слушал. Вокруг что-то изменилось. Словно тучи сгустились или задул ветер, предвещающий бурю. Но туч и ветра не было, а лес все равно изменился. Притих. Притаился, прислушиваясь к болтовне двух чужаков.
       Поль встал во весь рост и внимательно осмотрелся. Определенно что-то назревало и что-то происходило. Лес готовился дать сдачи? Нанести последний и решающий удар? Но откуда? И как?
       - Внутрь. Быстро, - приказал Поль и, когда Алик беспрекословно исчез в танке, растянулся на броне, подтянув поближе карабин и наблюдая за чащобой позади озера. Там было нечто. Странное. Страшное. Притаившееся перед прыжком и не отрывающее глаз от своей жертвы. Поль ясно чувствовал этот взгляд - тяжелый, липкий и какой-то... гниющий, пожалуй, лучше и точнее слова не подобрать. Пахнет свежевскопанной влажной землей и гнилью.
       Так, проверить патроны. Затвор. Прицел. На экранчике лес вырисовывался особенно резко и ясно, но деревья стояли слишком плотно, сплошным частоколом, отгораживающим от поляны то, что там, в глубине лога затевалось. Полю показалось, что озеро стало сильнее парить, словно вода в нем медленно нагревалась. Влажный горячий туман собирался на его поверхности небольшими комками, комки расплывались, сливались, цеплялись за остатки тростниковых зарослей и хитиновые оболочки ракопауков, потом вода местами забурлила, закипела, и внезапно в воздух взметнулся гейзер. От неожиданности Поль вздрогнул и чуть было не начал беспорядочную стрельбу по фонтану горячей воды. Озеро прорвало еще в нескольких местах, но гейзеры были слабоваты и вскоре осели маленькими полукруглыми шапочками в меховой опушке пара и грязи. Затем вода стала отступать от берегов, обнажая поросшее травой дно. Плавающие по глади озера пустые скорлупки ракопауков оставались на обнажившемся дне. И только теперь Поль понял, что происходило с лесом.
       Лес мелел. Он мелел, как это озерцо, только здесь не вода, а деревья величественно и медленно уходили в почву, погружались в нее - без шума и сопротивления, как будто это было обычным делом в здешних местах. Взявшись за руки-ветви, гигантские псевдосеквойи опускались со своих поднебесных высот, гордо замерев, тонули в земле прыгунцы, в последний раз прикинувшись обычными деревьями, с шуршанием оборванного такелажа падали, соскальзывали с покореженных стволов и без единого плеска исчезали хищные лианы. Казалось, что травянистая почва стала даже не водой, а просто туманом.
       Постепенно этот процесс захватывал все более широкую полосу леса, пока не охватил поляну полукругом. Поль оглянулся, но там, где исчезли Горбовский, Мбога и Сартаков, деревья стояли твердо и не собирались тонуть. Пока.
       Словно волна распространялась перед глазами Поля. Вслед за первым рядом деревьев стал тонуть второй ряд, третий, и среди вечных джунглей бесшумно открывался пугающий своей необычностью простор. С небес спустился ветер и с воем прокатился по пустоши, может быть, впервые прикоснувшись к высоким травам, оставшимся на месте леса. Затем даль заволокло коричневым дымом и в лицо Полю пахнуло ужасно знакомыми запахами - разрыхленной почвой и удобрениями, словно он вновь оказался на скотоводческой ферме "Волга", в царстве Сашки Лина. Тишина разбилась оглушающим ревом урагана, и Полю еще раз несказанно повезло, что он лежал, распластавшись по броне и уперевшись ногами в скобы, так как ветер играючи подхватывал не успевшие утонуть деревья, взметал их в голубое до прозрачности небо и закручивал немыслимыми фигурами, обрушивая на землю дождь из обломков веток и острых как лезвия щепок. Поль замер от ужаса и восторга, наблюдая за вздымающейся до неба зелено-коричневой волной. Волна с огромной скоростью приближалась к танку, и Поль с каким-то внутренним спокойствием понимал, что это последнее виденное им на этом свете, и что дальше ничего не будет - ни путешествий, ни приключений, - и поэтому здесь уже не стоит ни торопиться, ни суетиться в бесполезных попытках спасти свою жизнь, но тут его ударили по ногам, дернули и затащили в люк. Он упал крайне неудобно, подвернув руку, а ему на спину продолжали приземляться с громкими чертыханиями люди и он слышал голоса Горбовского, Мбоги, Сартакова, Сидорова, но, наверное, это было уже бредом, как был бредом сильный удар в днище танка, бесконечное падение в какую-то бездну и нарастающий жар.
      
      
      
      
      
       7. Подшивка документов
      
       Документ 1
      
       Руководителю центра персональных данных БВИ
      
       Дата: 13 июня 35 года
       Автор: В.Рудаков, координатор сектора перспективных разработок БВИ
       Тема: ошибка в персональных данных
       Содержание: жалоба В.Каморного
      
       В связи с обращением Валентина Каморного с жалобой на допущенную службой БВИ ошибку в персональных данных прошу немедленно принять меры, вплоть до наказания виновных. О результатах доложить.
      

    В.Рудаков

       (Конец Документа 1)
      
       Документ 2
      

    Координатору сектора перспективных разработок БВИ

    В.Рудакову

    А.Ламбуа

      
       Вадим!
       Я вообще не понимаю, о чем идет речь. Это не шутка? Здесь не может быть никакой ошибки! Акты подписываются тремя медэкспертами и дублируются по нашим каналам. Если кого и винить, то господа бога.

    Ламбуа.

       (Конец Документа 2)
      
       Документ 3

    Координатору сектора перспективных разработок БВИ В.Рудакову

      
       Дата: 14 июня 35 года
       Автор: руководитель Центра Персональных Данных, БВИ А.Ламбуа
       Тема: ошибка в персональных данных
       Содержание: жалоба В.Каморного
      
       В ответ на Ваш запрос сообщаю, что по существующим правилам в персональную карточку заносятся лишь те сведения, которые человек сам пожелал о себе сообщить. Единственным исключением, по вполне понятным причинам, является дата смерти.
       В случае В.Каморного дата смерти проставлена на основании медицинского акта патологоанатомической лаборатории Базы "Белые Скалы", Пандора. Акт подписали:
        -- Е.Белова, главный врач Базы "Белые Скалы"
        -- М.Казакевич, эпидемиолог Базы "Белые Скалы"
        -- М.Хайроуд, директор Базы, начальник Службы индивидуальной безопасности.
       Копию заключения прилагаю.
      
       Приложение: (изъято)

    А.Ламбуа

       (Конец Документа 3)
      
       Документ 4

    РАСПОРЯЖЕНИЕ

    N 247/35

    КОМКОН-2

      
       Дата: 1 августа 35 года
       Автор: Р.Сикорски
       Тема 11 "Второе пришествие"
       Содержание: В.Каморный
      
       х х х
      
       На основании вышеизложенного НЕМЕДЛЕННО взять дело на контроль.

    Р.Сикорски

       (Конец Документа 4)
      
       Документ 5

    РАПОРТ-ДОКЛАД

    N 2033/35

    КОМКОН-2

      
       Дата: 4 августа 35 года
       Автор: С.М.Абрахамс, инспектор
       Тема 11 "Второе пришествие"
       Содержание: результаты инспекции по делу В.Каморного.
      
       Получил Ваше распоряжение об инспектировании 4 августа утром. Приступил немедленно.
       Каморный Валентин Алексеевич. Я был принят им по контрольному адресу. Изложил свою легенду. Беседа длилась с 11.23 до 12.35. Основное содержание - В.Каморный чрезвычайно возмущен той дезинформацией, которая прошла по каналам БВИ, в результате чего ему пришлось иметь неприятные объяснения (?) с родственниками и друзьями. Внесенными поправками он удовлетворен, но настаивает на выговоре всем виновным. Осторожные расспросы о работе на Пандоре немедленно пресекались рассказами об аналогичных случаях, которые, в отличие от настоящего инцидента, оставались лишь на уровне слухов и не проникали в БВИ. В настоящее время В.Каморный работает на производственном объединении "Эмбриотехника", Эребус и в ближайшее время (по его утверждению) покидать Землю не собирается. Вывод: рамки легенды (сотрудник БВИ, расследующий данный случай) не позволяют в полной мере выяснить все подробности дела. Предлагаю смену легенды или откровенный разговор по всему кругу интересующих нас вопросов.

    С.Абрахамс.

      
       Резолюция: Смену легенды разрешаю. Р.Сикорски. 4.08.35.
      
       (Конец Документа 5)
      
       Документ 6.

    Рабочая фонограмма

       Дата: 5 августа 35 года.
       Собеседники: С.Абрахамс, инспектор; В.Каморный, биолог-эмбриомеханик.
       Тема: х х х
       Содержание: х х х
      
       АБРАХАМС: Расскажите о вашем пребывании на Пандоре.
       КАМОРНЫЙ: Меня пригласил туда в качестве руководителя биолаборатории Максим Хайроуд, который был тогда руководителем Базы. Работа была достаточно рутинной - сбор и анализ образцов, насколько вообще может быть рутинной работа с таким объектом, как лес. В декабре 34 года мой контракт истек и по семейным обстоятельствам я вернулся на Землю. Никаких происшествий, никаких приключений со мной там не происходило.
       АБРАХАМС: Вы можете вспомнить, что с вами произошло 2 декабря 34 года?
       КАМОРНЫЙ: Ха! А вы можете вспомнить, что с вами произошло 2 декабря 34 года?
       АБРАХАМС: Вполне.
       (пауза)
       КАМОРНЫЙ: Сейчас... Дайте подумать... Тем более дата такая знакомая...
       АБРАХАМС: Дата вашей ошибочной смерти.
       КАМОРНЫЙ: Ах, да! Ну конечно. Тогда я затрудняюсь. Ничего примечательного вспомнить мне не удастся. Обычные серые будни. Рутинные вылеты на вертолете за образцами. Помнится только, что в тот период я не слишком хорошо себя чувствовал. Аллергический насморк. Потом... Нет, пожалуй все.
       АБРАХАМС: Кто вас провожал с Пандоры?
       КАМОРНЫЙ: Никто. Я сел в "призрак" и прибыл на Землю.
       АБРАХАМС: Не кажется вам странным, что вас не проводил начальник Базы и ваш друг Хайроуд?
       КАМОРНЫЙ: Это никого не касается.
       АБРАХАМС: Мы можем попросить вас пройти ментоскопирование?
       КАМОРНЫЙ: Конечно, нет.
      
       (Конец Документа 6)
      
       Документ 7
      

    КОНФЕДЕНЦИАЛЬНО!

    В КОМКОН-1

    Тора Мбоге лично

       Дата: 7 августа 35 года
       Автор: Р.Сикорски, член Мирового Совета, Председатель КОМКОНа-2
       Тема: ххх
       Содержание: случай В.Каморного.
      
       Уважаемый Тора,
       Зная Вашу занятость и нелюбовь к тем бюрократическим изыскам, которых требуют от нас утвержденные формуляры и процедуры, сразу перехожу к сути. Сухой остаток таков:
        -- Валентин Каморный 12 марта 34 года назначен руководителем биолаборатории Базы "Белые Скалы", Пандора (лестная рекомендация начальника Базы М.Хайроуда).
        -- 2 декабря 34 года во время сбора биологических образцов потеряна связь с вертолетом В.Каморного.
        -- 6 декабря 34 года обнаружен разбитый вертолет (причина аварии не установлена) и тело В.Каморного. Медэкспертиза установила, что смерть В.Каморного произошла 2 декабря 34 года в результате тяжелейших внутренних и внешних повреждений.
        -- 7 декабря 34 года тело отправлено на Землю обычным рейсовым звездолетом. Захоронение состоялось 10 декабря 34 года (Валдай, усыпальница 44/105-Б).
        -- 12 июня 35 года в БВИ поступила жалоба от В.Каморного на то, что в его персональной карточке он фигурирует как почивший в бозе, хотя чувствует себя прекрасно и даже не болеет.
      
       Все можно было бы списать на ошибку и безалаберность в ведении документации, как это сплошь и рядом происходит на Периферии. Однако расследованием твердо установлено, что В.Каморный погиб на Пандоре и что тот же В.Каморный в настоящее время "чувствует себя прекрасно и даже не болеет". К сожалению, не представляется возможным (по ряду технических причин) установить, что же точно произошло в промежутке между 10 декабря 34 года и 12 июня 35 года.
       На данном этапе миссия КОМКОНа-2 является исчерпанной и, по моему мнению, дело должно быть взято на контроль Большим КОМКОНом.

    Р.Сикорски.

       (Конец Документа 7)
      
       Документ 8.

    Токио, Институт экспериментальной медицины

    Хосико Фуками

    Тора Мбога

      
       Хосико-сан!
       Да не удивит тебя тот ореол секретности, которым были овеяны документы, доставленные тебе по моей просьбе. За документы благодари меня, за ореол - нашего глубокоуважаемого Странника. В конце концов, он и его предприятие раскопали всю эту историю, а мы оставались в неведении. Меня интересует твое профессиональное мнение, ведь речь (потенциально) может идти о прорыве биоблокады, хоть и в такой фантастической форме. Свяжись со мной, когда будешь готова к предметной беседе.
       Привет Наталье.

    Мбога.

    Кала-и-Муг, станция "Хиус".

       (Конец Документа 8)
      
      
       8. Странник
      
       У Леонида Андреевича был сильнейший приступ дежа вю. Ему вновь снился "Скиф-Алеф", штурм Владиславы, жуткая тряска в ее безумной атмосфере, клавиши управления, перепачканные его собственной кровью, снился Михаил Сидоров, бритый налысо, нескладный, каждый раз встречающий его у кессона и вызывающий короткий приступ чувства вины перед молодым биологом. И сейчас, открыв глаза, Горбовский не заметил особых перемен в циркулирующем кошмаре, разве что по какому-то недоразумению аскетизм рубки импульсного планетолета разбавили тремя койками, а под потолком повесили смахивающую на гигантского осьминога машину. Заметив пробуждение, машина приветственно замигала и подняла свои щупальца, вооруженные блестящими насадками самой угрожающей формы. Леонид Андреевич отмахнулся и сел на своей чудовищно жесткой койке. На соседней койке сидел, прижимая к губам руку, Михаил Сидоров, все такой же лысый и нескладный.
       - Зуб выбили? - сочувственно спросил Леонид Андреевич.
       Сидоров покачал головой, и Леонид Андреевич его не понял - то ли действительно выбили, то ли не выбили, но болело ужасно. У него самого ничего не болело, разве что во рту чувствовался металлический привкус. Это смахивало на последствия лучевого удара. Вот только где он ухитрился попасть под лучевой удар?
       Тем временем наваждение рассеялось и рубка планетолета трансформировалась в заурядный лазарет. Горбовский нащупал на столике что-то прохладное в высоком стакане, глотнул пару раз не глядя, желая немедленно изгнать с языка неприятное ощущение, и внимательно посмотрел на Сидорова. Приличествующие моменту слова в лесу так и не были сказаны - по вполне понятным причинам. Теперь же нужные слова в голову не приходили. Леонид Андреевич прокашлялся.
       - С возвращением, Михаил Альбертович. Очень рад снова с вами встретиться.
       Сидоров скривился, опустив наконец руку и открыв распухшую нижнюю губу. Был ли рад сам Леонид Андреевич, было еще не ясно, так как он чувствовал за собой какую-то ужасную вину, а в том, что Сидоров не рад чудесному спасению, сомневаться не приходилось.
       - Не... стоит... - с усилием прохрипел Атос.
       Только тут Леонид Андреевич заметил ужасный шрам, пересекающий его горло. Было впечатление, что голову Атосу достаточно грубо отпилили, но, однако, опять прирастили ее к телу.
       - У вас страшный шрам на шее, - сказал Леонид Андреевич, чтобы хоть что-то сказать. Он внезапно осознал причину своего беспокойства и неудобства. Глаза у Сидорова были безумными. Просвечивало в них какое-то непонимание произошедшего, и яростное желание все вернуть назад, поставить на свои места. Наверное, так чувствовал себя дикарь с тропического острова, насильно вывезенный в просвещенную Европу, лишенный охранительных амулетов и набедренной повязки и обряженный в неудобный, воняющий чем-то незнакомым сюртук. Годы одичалой жизни в лесу ни для кого не могли пройти даром.
       - Я... знаю... - ответил Сидоров. Он вопросительно смотрел на Горбовского, как будто тот прервал свою речь на середине и внимательно слушавший его Атос желает услышать продолжение.
       - А где все остальные? - спросил Леонид Андреевич.
       Сидоров кивнул куда-то неопределенно.
       - А-а, - пробормотал Горбовский и сполз с койки. Дальше сидеть на этом пыточном устройстве было невозможно. Киберхирург потянул к нему свои клешни, желая уложить на место, но Леонид Андреевич ловко набросил на него простыню и принялся искать свою одежду. Хирург, существо глупое и милосердное, сражался с тряпкой, стараясь причинить ей как можно меньше увечий.
       Атос наблюдал за его поисками, но сказать Горбовскому об их безнадежности ему никак не удавалось. Собственная немота начинала пугать. Поначалу он списывал это на шок от внезапного... гм, ну пусть спасения, а теперь... Шум в голове не ослабевал. Словно кто-то включил радио на пустой канал. Причем в грозовую ночь. Именно так - пустой канал в грозовую ночь, с раздражающим шумом, усугубляющим бессонницу, а когда сон все-таки начинал одолевать, отгоняющий его взрывом помех от ударившей неподалеку молнии. А ведь ему казалось, что это такая особенность леса - наводить помехи в его голове. Теперь леса не было. Его лес превратился в круговорот огня, в дымный столп, в пыль и излучение, если все это ему не привиделось. И махать скальпелем здесь и теперь бесполезно. Тут другой уровень проблем и другие методы исполнения решений. Его спасли? Будь доволен.
       - Это... было... вашей... вашим решением? - смутно знакомое слово "санкция", более подходящее к этому шершавому месту, языку не далось. К сожалению.
       Голый Горбовский замер под хирургом, и ему на голову упала простыня. Опустилась, распластавшись по плечам на манер римской тоги. Леонид Андреевич машинально в нее завернулся.
       - О чем вы, Михаил Альбертович? О вашем спасении? Ну, это было не только моим решением. Тут задействовано множество людей... Мы долго не знали, не были уверены, что вы живы... Извините.
       Он слишком быстро говорил. И слишком коротко. Гораздо короче, чем сам Молчун. Его слова тонули в шуме, и до сознания доплывали в лучшем случае обрывки фраз. Атос не успевал сосредоточиться, уловить смысл, и это было страшно. Теперь он вспомнил, что здесь все так разговаривали. Здесь. Не в лесу. В лесу говорили совсем по-другому и лишь Молчун говорил так, как было принято здесь.
       - Я не понимаю, - еле выговорил Атос. - Ничего не понимаю.
       Горбовский, подвязав импровизированную тогу и окончательно превратившись в исхудалого римского патриция, вернулся на койку. Ноги мерзли, но тапочек тоже нигде не было. Скорчившись так, чтобы колени прижимались к животу, а ступни висели на безопасном расстоянии от холодного пола, Леонид Андреевич еще раз внимательно осмотрел Сидорова. Предложить вколоть что-нибудь успокаивающее он не решался. Но он вызывал у него опасение и слегка болезненное любопытство. Не интерес, как человек, как личность, а любопытство к некоторым подробностям его жизни. Любопытство с примесью испуга. А что, если он действительно ТАМ побывал? Вон какой шрам на шее.
       - Все будет хорошо, - как можно убедительнее и увереннее сказал Леонид Андреевич. - Все будет хорошо - никак иначе быть просто не может. Теперь все позади, Михаил Альбертович. И не надо ни о чем беспокоиться. Вы на Базе и скоро отправитесь на Землю. Скоро.
       Ох, скоро ли? Ничего в его словах не было, кроме заклятий, старинных заклятий против злых духов. Столь же бессмысленных, сколь и успешных - именно и только против злых духов, которых, как известно, нет. Хотя, если голова может прирастать к телу, а мертвые оживать, то мы, может быть, не все знаем о вселенной?
       - Страшный у вас шрам, - внезапно признался Горбовский и, пожалуй, это были первые слова, сказанные от души.
       Атос потрогал шею. Покрутил головой.
       - Кулак говорил, что мне голову отрезали.
       Усмехнулся. Выдавил из себя что-то вроде улыбки. Кулак. Шерсть на носу, какие теперь могут быть Кулаки!
       - А кто такой Кулак?
       - Друг, - объяснил Атос, - у меня в лесу было много друзей.
       Леонид Андреевич не нашелся, что ответить, и стал рассматривать собственные руки, пятнистые от инъекций, как шкура леопарда.
       Шум нарастал и опадал. Грозовой фронт, наконец, отодвинулся вдаль, и о нем напоминали лишь отблески молний. Как он рвался сюда! На Белые Скалы. Домой. Точнее, к первой ступеньке дома. Двухкилометровая ступенька за лесами, за реками, за Одержанием и Великим Разрыхлением. Прочь от деревни, от аборигенов, мертвяков, Славных подруг. К друзьям, к цивилизации, к Линии Доставки и унитазам. Он готов был прошагать, проползти ко всему этому тысячи километры, сквозь лес, реки, Одержание и Великое Разрыхление. Готов был голодать и гнить заживо, как ему и обещали жрицы партеногенеза. Но оказался не готов к такому... спасению. Словно здоровый коренной зуб выдрали.
       Атос потрогал распухшую губу. Губа болела и кровоточила. Киберхирург порывался приложить к ней нечто лечебное, но Атос отмахивался от робких щупальц. Пусть болит и кровоточит как напоминание. А когда пройдет, то можно еще с кем-нибудь подраться. Очередь здесь скоро выстроится большая.
       Да что же это такое со мной происходит?! - изумился Атос. - Я дома, дома, дома... Вот милейший Леонид Андреевич сидит рядом, не мешает, не отвлекает, только смотрит как-то виновато, словно опять забыл про биоловушки. И еще опасливо, словно ждет, что я сейчас начну упрашивать превратить лес в гладкое бетонированное поле или снабдить лесовиков дезинтеграторами - против мертвяков и славных подруг. А я вот не буду просить ни о чем подобном. Не хочу. Не могу. О чем может просить человек с таким шумом в голове? Как будто уже не настроен на пустой канал, а лесопилку в голове вкулючили - с визгом, воем и фонтанами опилок, в которых тонут смыслы и желания.
       Пальцы прижались к вискам, кровь забилась, заколотилась, голова закружилась, и Атос лег, закрыв глаза.
       - Может, позвать врача? - обеспокоенно спросил Леонид Андреевич.
       Атос застонал. Леонид Андреевич выглянул в коридор, но он был пуст. Заглянув в несколько палат, Горбовский предположил, что они здесь единственные пациенты. Включавшийся свет открывал лишь пустоту и следы недавней эвакуации - упаковки от лекарств, хромированные детали хирургического или стоматологического оборудования, прозрачные ампулы растворов для инъекций, бесстыдно голые пластиковые койки. Когда Леонид Андреевич вернулся в их палату, то увидел, что над Сидоровым колдует киберхирург, посвистывая и помигивая. Атос спал, ровно и глубоко дыша, и был уже не таким пугающе бледно-зеленым. Леонид Андреевич погладил его холодную руку и, поплотнее завернувшись в свою простыню, пошел к лифту.
       Кабинет Поля мало изменился с того момента, как Горбовский в нем побывал в последний раз. Разве что за окнами было темно и горели лампы, да поубавились всяческих карт и схем, котоые загораживали вид на Базу и лес. Стол Поля был освобожден от бумаг и терминалов, вокруг него расставлены стулья, на которых сидели люди и пили чай из большого самовара. Явление босого, в простыне Горбовского произвело фурор. Поль застыл с чашкой у раскрытого рта, Хосико удивленно улыбнулась, Мбога наморщил лоб, а любимый ученик доктора Мбоги Геннадий Комов, восседавший во главе стола, быстро встал и всплеснул ладонями. Лишь сидящий спиной к Горбовскому лысый человек с оттопыренными ушами никак особо не отреагировал. Странник всегда отличался выдержкой, являя собою образец этакой ледяной глыбы, этакого покрытого изморозью гранитного монумента Хладнокровию и Выдержке.
       - Леонид Андреевич! - воскликнул Комов. - Почему вы не позвонили? Мы бы принесли вам одежду.
       - Леонид, ты простудишься, - проворчал Мбога, разжигая трубочку.
       - Со мной все в порядке, - объявил Горбовский, - а вот Сидорову, кажется, действительно нужен врач.
       Хосико посмотрела на свой браслет, нажала какие-то кнопки и встала из-за стола.
       - Я взгляну на него и задам технике новую программу. Беспокоиться не о чем, все в пределах нормы. Начинайте пока без меня.
       Ни на кого не глядя, она вышла из кабинета и Леонид Андреевич опустился на ее стул. Ноги и вправду здорово мерзли.
       - Приветствую, Леонид, - сказал Странник, наливая новую чашку чая и придвигая ее Горбовскому.
       - Домо аригато, - кивнул Леонид Андреевич. - А почему так темно?
       - Я же говорил, - заметил Мбога, - Леонид в любых обстоятельствах зрит в корень.
       - Тебе лучше самому посмотреть, - предложил Странник.
       Леонид Андреевич повертел головой, затем встал и обошел кабинет по периметру. Конечно же, был день. Где-то вдалеке можно было видеть полосу синего прозрачного неба и ярко освещенный лес, испятнанный красным и розовым. Но большую часть дневного света загораживала черная, непроницаемая тень, раскинувшая колоссальные крылья над Базой. Автоматика пыталась разогнать нежданную и непроглядную ночь аварийным освещением, поэтому наиболее выступающие части нависающей машины - какие-то решетки, лепестки, замысловатые узлы труб и пучки штырей - окрашивались в серый. В дебрях этого механизированного хаоса изредка загорались собственные огоньки.
       - Что это? - спросил Горбовский.
       - "Берсерк", - ответил Странник.
       - Леонид Андреевич, - позвал Комов, - необходимо поговорить. События приняли несколько непредвиденный оборот. Мы оказались... почти оказались неготовыми.
       Горбовский вернулся на свое место, взял чашку двумя руками и отхлебнул. Потом внимательно осмотрел собравшихся, долго разглядывал красное пятно на щеке Поля, отчего тот смутился и прикрыл его ладонью.
       - А что такое "берсерк"? - наконец довольно спокойно поинтересовался Леонид Андреевич. Вот только Поль видел, что это спокойствие дается ему с огромным трудом. Пожалуй, Поль рискнул бы назвать состояние Горбовского последним градусом сдерживаемого бешенства, если бы он полагал, что Леонид Андреевич способен на подобное чувство. Он ощупал щеку. У Атоса всегда была тяжелая рука.
       - Хм, видишь ли, Леонид, - начал Мбога, но Странник его прервал.
       - По рекомендации КОМКОНа-2 Мировой Совет дал согласие на проведение операции "Зеркало", для чего со стапелей было спущено несколько опытных образцов звездолетов с повышенной, э-э, энергозащитой. События на Пандоре дали повод для практического испытания данной серии.
       - А что такое операция "Зеркало"?
       Странник покосился на Поля.
       - Леонид, тут не место...
       - Операция "Зеркало" представляет собой глобальные, строго засекреченные маневры по отражению возможной агрессии извне, предположительно - вторжения Странников, - сказал Мбога. - Кажется так, Рудольф?
       Странник кивнул.
       У Поля появилось ощущение, что его сейчас погонят с этого Олимпа как мальчишку, поэтому он отчаянно занялся созерцанием сваленных на пол бумаг, словно выискивая повод вскочить, прижать к груди какую-нибудь папку с красной надписью "Срочно!" и убежать из кабинета, вежливо раскланиваясь. Однако такой папки на глаза не попадалось. Вот это да! Вторжение извне... А как квалифицировать происшествие в лесу? Было ли это вторжением или необходимой обороной... от нас?
       - А что вы туда бросили? - спросил Горбовский.
       - Литиевую бомбу, - объяснил Странник.
       Горбовский тяжело вздохнул, встал, нависнув над столом, оперевшись на него костяшками кулаков и... Поль никогда такого не слышал и не ожидал такого услышать от Леонида Андреевича. Горбовский был в ярости, Горбовский срывался на крик. Он начинал каждую фразу спокойно и как-то нараспев, но к концу ее начинал кричать и разве что не бил кулаком по столешнице, расплескивая чай. Это было настолько ужасно и стыдно, что Поль даже не мог уловить ясно, о чем он говорит. Или о чем кричит.
       Почему-то ему запомнилось, что Леонид Андреевич часто употреблял обращение "милостивый государь" и в его устах оно звучало невероятно оскорбительно. А еще он не мог определить - к кому же обращены эти жестокие слова. Ко всем. В том числе и к Полю Гнедых, директору Базы и начальнику Службы индивидуальной безопасности. За то, что допустил такое. За то, что не принял все меры. За то, что не предусмотрел. И правильно Атос ему врезал. И неправильно, что он врезал ему в ответ. А ведь ему казалось, что это просто истерика, шок. А вот и нет. Не было это ни истерикой, ни шоком. Не такой человек Атос. А было это - как если бы он, Д'Артаньян, принял из рук кардинала лейтенантский чин и благородный Атос просто не подал бы ему руки. Как стыдно, как же стыдно.
       И Мбога впервые видел Леонида Андреевича в таком состоянии. И Тора Мбога чувствовал стыд. За неадекватность принятых мер. И еще он понял, так как прекрасно знал Леонида с незапамятных времен, что все эти оскорбительные слова были обращены не к ним, а только и исключительно к самому Горбовскому. Сюда бы Хосико, она бы смогла его как-нибудь успокоить. Хосико это умеет. Мбога пососал погасшую трубочку, но снова разжечь ее не решился.
       Странник тоже знал Горбовского с незапамятных времен, но реакция Леонида Андреевича его ни удивила, ни встревожила, ни даже обеспокоила. Все это были эмоции. Великим позволено иногда спускать эмоции с привязи, как соскучившихся по свободе собак. Великим это даже необходимо. Может быть не каждый день и не каждый год, а раз так в столетие, не чаще. А нам, самым обычным и заурядным рыцарям плаща и кинжала очень даже полезно все это понаблюдать и послушать. Горбовским позволено быть ходячей совестью и принимать добрые решения. Нам НЕ позволено. Мы ошибаться не должны. Нам разрешается прослыть невеждами, мистиками, суеверными дураками. Нам одного не простят: если мы недооценили опасность. И если в нашем доме вдруг завоняло серой, мы просто не имеем права пускаться в рассуждения о молекулярных флуктуациях - мы обязаны предположить, что где-то рядом объявился черт с рогами, и принять соответствующие меры, вплоть до организации производства святой воды в промышленных масштабах. И слава богу, если окажется, что это была всего лишь флуктуация... И если есть хоть малейший намек на возможность столкновения с чем-то более могущественным, то мы просто обязаны подготовиться к этому, вплоть до организации глобальных маневров и производства военных звездолетов-роботов. И если чужая цивилизация проявляет в отношении группы землян враждебные намерения, то мы просто обязаны защищаться, защищаться как умеем и чем умеем.
       Вот только умеем мы плохо и в этом Горбовский прав. Мы либо хлопаем по щеке, когда в нас стреляют, либо наносим ядерный удар, когда под нами рыхлят почву... Неадекватность. Но здесь нет нашей вины. Все эти разработки Института экспериментальной истории пока не способны вызвать ничего, кроме смеха. А эти их девственно чистые принципы "Не навреди", "Не помоги" и "Не мешай"... А ведь какой богатый материал для изучения и отработки! Саракш. Саула. Гиганда. Вот где непочатый край работы, вот где источник опыта.
       К сожалению, подавляющее большинство землян органически не способно понять (и опыт Института это ясно доказывает), что бывают ситуации, когда компромисс исключен. Либо они меня, либо я их, и некогда разбираться, кто в своем праве. И тут мало теоретической подготовки, недостаточно модельного кондиционирования - надо самому пройти через сумерки морали, увидеть кое-что собственными глазами, как следует опалить собственную шкуру и накопить не один десяток тошных воспоминаний, чтобы понять наконец, и даже не просто понять, а вплавить в мировоззрение эту, некогда тривиальнейшую мысль: да, существуют на свете носители разума, которые гораздо, значительно хуже тебя, каким бы ты ни был... И вот только тогда ты обретаешь способность делить на чужих и своих, принимать мгновенные решения в острых ситуациях и научаешься смелости сначала действовать, а потом разбираться. В этом сама суть их работы: умение решительно разделить на своих и чужих.
       А Геннадий Комов вдруг вспомнил Леониду и тот скандал, который учинил им Горбовский, когда увидел уготовленные к спуску ящики с оружием и патронами, а особенно этого... Фокина, увешанного карабинами, словно лорд Рокстон перед вторжением в Затерянный мир. Хотя, строго говоря, со стороны Леонида Андреевича это был не скандал - он говорил мягко, хотя и абсолютно безжалостно к их молодому самолюбию "опытных" Следопытов. Истерику закатили они - Г.Комов сотоварищи, и только благодаря Мбоге ее удалось потушить и даже протащить на планету карабин. А если бы они не протащили карабин и тот медоносный монстр все так и пер на их стоянку, топча и уничтожая в неведении ценнейшее оборудование? Хорошо, Горбовский оказался тогда в основном прав, но кто мог гарантировать, что и здесь, на Пандоре, он окажется прав?
       Никто не заметил, как Горбовский внезапно замолчал и сел, кажется, смутившись, на свое место. Все были погружены в собственные мысли, и только Странник быстрее всех пришел в себя. У Странника всегда была бесподобная реакция, с завистью подумал Мбога.
       - Спасибо, Леонид, за столь эмоциональный выговор. Мы без сомнения его заслужили, - сухо начал Странник, и по его тону было до ледяной, хрустальной прозрачности ясно, что ничего подобного они не заслужили, но милосердно списывают эмоции Горбовского на ту ситуацию, в которой все оказались. - Но при всей трагичности произошедшего нам не следует забывать о первопричине.
       Горбовский ничего не возразил. Наверное, ему действительно было стыдно. Стыдно, но в тоже время и гораздо легче. Он посмотрел в окно на все еще видимую под покровом крыльев "берсерка" полоску леса. Где-то там, далеко за горизонтом горели деревья, рассыпались в пепел ракопауки и тахорги. А заодно русалки и лесовики. Теперь и никакое выпадение им не поможет - счетчик зашкаливает от радиации, а эпицентр взрыва - оплавленное поле. Леонид Андреевич закрыл глаза, и откуда-то из-под самой поверхности памяти всплыла ухваченная краем глаза картина - лес, разгорающийся так, словно спичку бросили в лужу бензина. Огненная волна, поднимающаяся выше самых высоких деревьев. И горящие птицы, пучеглазые, когтистые пылающие комки. "Огня! Еще огня!" Что толку в пустых обвинениях? Тем более нельзя исключать, что иначе все они должны были погибнуть.
      
       Хосико держала Атоса за руку, пока он не уснул. Транквилизаторы действовали плохо - организм после прививок, которые чуть ли не ежедневно делали ему аборигены, отторгал все постороннее. Она боялась, что в придачу ко всему необратимо изменился метаболизм. Лесной рацион не прошел даром. Проблемы. Проблемы тела решаемы. Отдых, ионный душ по утрам, птицы за окном, покой, процедуры и все придет в норму. Обязано придти в норму. Порукой тому расторможенный гипоталамус и УНБЛАФ. Жаль только, что не помогают они при душевных травмах. Врач здесь бесполезен. Конечно, можно создать на какое-то время ощущение покоя и радости - медикаментозными средствами. Только это будет обманом, недолговечным, как любой обман. А после этого навалится еще более тяжелая депрессия, из которой немногие выбираются даже с посторонней помощью.
       Атос застонал, выгнулся, выставляя свой ужасный шрам, заговорил на каком-то незнакомом языке, похожем на шелест листвы, часто повторяя "нава... нава... нава..." Имя? Хосико не была уверена. Нава - это, кажется, что-то вроде русалки в чьей-то мифологии. Она положила ладонь ему на лоб и сосредоточилась. Тепло и покой. Покой и тепло. И еще птицы в лесу. Не в этом, страшном, пугающем лесу, который и лесом неудобно называть, а надо именовать джунглями или сельвой, а в обычном, где-нибудь в Сибири, на Урале. И еще солнце. Не красное, а обычное - желтое. И луна. И Большая Медведица... Вечное возвращение из-под чужих небес, солнц и лун. Что же такое мы ищем под ними, чего не можем найти на Земле? Не понимаю и не пойму. Токийская процедура подарила людям Периферию. Немного высокопарно и самонадеянно, но, в общем-то, верно. Вот только она не подарила людям их самих. И всегда будут такие мальчики, которым нет места на Земле, а вернее - нет места в самих себе. И они будут тосковать под этими чужими небесами, во враждебных джунглях, которые хоть тысячу раз назови лесом, но приветливее от этого они не станут. Они будут гулять без скафандров по жутким болотам и пребывать в иллюзорной уверенности, что это тоже их дом, громадный, космический дом. Но дом не может быть таким громадным и таким холодным, таким чужим и безразличным.
       Но Хосико ошибалась. Атосу не снились сибирская тайга и уральские леса, и не пели на деревьях птицы. Ему снился лес, единственный лес, который только и может быть обитаемой вселенной.
       Он проснулся от света и подумал, что это луна. В доме было темно, лиловатый свет падал в окно и в дверь. Ему стало интересно, как это свет луны может падать сразу и в окно и в дверь напротив, но потом он догадался, что он в лесу, и настоящей луны здесь быть не может, и тут же забыл об этом, потому что в полосе света, падающего из окна, появился силуэт человека. Человек стоял здесь, в доме, спиной к Атосу, и глядел в окно, и по силуэту видно было, что он стоит, заложив руки за спину и наклонив голову, как никогда не стоят лесные жители - им просто незачем так стоять - и как любил стоять у окна лаборатории во время дождей и туманов, когда нельзя было работать, Карл Этингоф, и он отчетливо понял, что это и есть Карл Этингоф, который тоже когда-то отлучился с Базы в лес, да так больше и не вернулся и был отдан в приказ как без вести пропавший. Он задохнулся от волнения и крикнул: "Карл!". Карл медленно повернулся, лиловый свет пошел по его лицу, и Атос увидел, что это не Карл, а какой-то незнакомый местный человек, он неслышно подошел к Атосу и нагнулся над ним, не размыкая рук за спиной, и лицо его стало видно совершенно отчетливо, изможденное безбородое лицо, решительно ничем не напоминающее лицо Карла. Он не произнес ни слова и, кажется, даже не увидел Атоса, выпрямился и пошел к двери, по прежнему сутулясь, и, когда он перешагивал через порог, Атос понял, что это все-таки Карл, вскочил и выбежал за ним следом. "Карл, - бормотал он, шатаясь, - Карл, вернись!" Он повторил эти слова несколько раз, а потом в отчаянии громко выкрикнул их, но никто его не услышал, потому что в то же мгновение раздался гораздо более громкий крик, жалкий и дикий, откровенный плач боли, так, что зазвенело в ушах, так, что слезы навернулись на глаза, и почему-то он сразу понял, что кричат именно в этом длинном строении, может быть потому, что больше кричать было негде. "Где Нава? - закричал он. - Девочка моя, где ты?" Он понял, что сейчас потеряет ее, что настала эта минута, что сейчас потеряет все близкое ему, все, что привязывает его к жизни, и он останется один.
       Но сон отступил, унося с собой остатки давно прошедшей ночи, тоску утрат и страха, обнажая зеленые стены лазарета и несчастного киберхирурга, дотягивающегося до него своими щупальцами и клешнями. Откуда-то ото лба растекалась волна покоя и умиротворения, но она была мелка и в ней можно было только слегка поплескаться, ощущая совсем близкое дно все того же отчаяния и безнадежности.
       - Мне плохо, - сказал Атос в потолок. - Мне не хочется жить.
       Наверное, в этом и была отгадка. Ему уже давно не хотелось жить. Стремиться сквозь лес к далеким Белым скалам - плохой стимул для жизни. Что толку в возвращении? Что нового оно даст ему? Но и лес каждый день, каждую минуту, каждую секунду методично выталкивал его из того растительного и неизменного мира, в который были погружены аборигены. Там не было даже великого природного цикла - от цветения до сна и умирания и обратно к вегетации. Там всегда все цвело. Резать скальпелем мертвяков? Бродить по болотам в поисках города? Слушать сводки славных подруг? Обустроенная растительная жизнь. Стимул-реакция. Да, прогресс амазонок, жриц партеногенеза не был его прогрессом. Но в жизни лесовиков вообще не было никакого прогресса. Ему действительно не было там места. Ему вообще нигде не было места.
       Волна покоя схлынула и стало легче.
       - Вы что-нибудь хотите? - донесся голос с другого края света.
       О, да! Он хотел миллион разных вещей, но это были настолько мелкие желания, что ради них не стоило открывать рот. Атос скосил глаза и посмотрел на врача. Какие они все здесь красивые, аккуратные. Чистенькие.
       - Чистота, - повторил Атос.
       - Что? - не понял врач. - Михаил Альбертович, повторите, пожалуйста.
       Михаил Альбертович? Кто такой Михаил Альбертович?
       Атос поднес к лицу правую руку и с отстраненным интересом принялся разглядывать свою ладонь. Потом нечто холодное коснулось предплечья, и наступила непроглядная тьма. Уже без сновидений.
       Когда Атос снова уснул, зазвонил телефон.
       - Как Сидоров? - спросил Мбога.
       - Уснул.
       - Он сможет в ближайшее время нам что-нибудь рассказать?
       - Нет, вряд ли. Я боюсь, что его вообще нельзя оставлять здесь. Нужна срочная эвакуация на Землю или, в крайнем случае, на Алмазный пляж.
       - Ты можешь сейчас подняться к нам? Твое присутствие около него обязательно?
       - Хорошо, я сейчас приду.
       Хосико укрыла Сидорова одеялом, настроила монитор на свой браслет и несколько секунд постояла над этим изможденным человеком. Они вовремя его спасли. Он умирал там, в лесу. Умирал медленно, но неотвратимо. Хоть и во второй раз, но смерть его бы нашла.
      
       Мбога оглядел присутствующих и наконец сказал:
       - Думаю, что слово необходимо представить Хосико-сан.
       Возражать никто не стал, и Хосико разложила перед собой подготовленные бумаги.
       - Итак, для протокола позвольте мне коротко изложить предысторию событий. В декабре прошлого года здесь, на Пандоре, погиб в авиакатастрофе биолог Валентин Каморный. Его тело было найдено, факт смерти установлен, и тело, в соответствии с обычной процедурой, отправлено на Землю, где он и был похоронен. Через несколько месяцев живой Каморный обращается в БВИ с жалобой на неточность, допущенную в его персональных данных, где он фигурирует как умерший. Таким образом, если отбросить все второстепенные детали, можно предположить, что произошел случай оживления. Теперь о гипотезах. Если не принимать во внимание божественное вмешательство и прочую мистику... Все на это согласны? - спросила Хосико.
       Никто не возразил.
       - Так вот, если не принимать подобную гипотезу и оставаться в рамках научных представлений, то основные предположения сводятся, во-первых, к испытанию на Валентине Каморном каких-то неизвестных препаратов, давших подобный эффект, и, во-вторых, заражение перед смертью неизвестным вирусом местного происхождения. Я имею в виду Пандору.
       Леонид Андреевич поднял руку.
       - Да, Леонид Андреевич? - кивнул председательствующий Комов.
       - Нельзя исключать гипотезу, что Каморный был жив и, когда его доставили на Землю, земная медицина сделала чудо. Возможно, мы что-то не знаем об успехах медицинских наук? - закончил Горбовский.
       - Я все знаю об успехах медицинских наук, - возразила Хосико. - И могу утверждать - при том состоянии, в котором на Землю было доставлено тело Валентина Каморного, ни о какой реанимации речи идти не могло. Вот снимки, сделанные здесь, на Пандоре во время исследования тела... - Хосико раздала фотографии.
       Леонид Андреевич вернул снимки Хосико.
       - Убедительно, - согласился он.
       - Продолжаем? - спросил Комов.
       - Наше расследование показало, что в биологических и медицинских экспериментах Каморный не участвовал, поэтому наиболее правдоподобной осталась теория заражения на Пандоре. Тесты указали на странные изменения в культуре "бактерии жизни", привитой испытуемому. По сути дела, в результате, как мы тогда предположили, внешнего фактора произошла внезапная мутация штамма УНБЛАФ. Тогда же мы вышли с предложением о карантине на Пандоре и проведения тщательных полевых исследований. Вчера с Земли пришли окончательные расчеты и теперь можно почти с уверенностью сказать, что причина феномена Каморного установлена.
       Хосико оглядела сидящих, но комиссия отреагировала вяло. Странник, склонившись над листом бумаги, чертил странные фигурки. Мбога сосал свою пустую трубочку. Горбовский теребил край больничной пижамы, которую ему дала Фуками, сжалившись над мерзнущим в одной простыне звездолетчиком. Комов отудивлялся еще вчера, когда получил отчет. Даже Поль, от которого можно было ожидать нетерпеливых расспросов, промолчал, рассматривая собственные ногти. Краснота на его щеке не проходила. Хосико пожала плечами и продолжила:
       - Причиной мутации УНБЛАФ оказалась немодифицированная "бактерия жизни".
       - Что значит немодифицированная? - спросил Странник.
       - Когда разрабатывался композит Unified Bacterium of Life, были использованы генетические цепочки всех известных, на тот момент, конечно, "бактерий жизни". Еще тогда была отмечена ее высокая изменчивость, и целью инженерии являлось подавление этого фактора при сохранении всех остальных свойств. Внедрение сыворотки УНБЛАФ, то есть культуры "бактерии жизни", на несколько порядков увеличивает сопротивляемость организма всем известным инфекциям, вирусным, бактериальным и споровым, а также всем органическим ядам. Это и есть собственно биоблокада. Однако сыворотка не может бороться с собой, и поэтому на Пандоре сложилась уникальная ситуация, так как теоретически не была исключена возможность заражения штаммом "бактерии жизни", не вошедшим в композит. Что и произошло.
       - Причем данная разновидность бактерии дарит человеку практическое бессмертие? - продолжал допытываться Странник.
       - Нет. К сожалению, скорее всего нет, - покачала головой Хосико. - Тут работает уже естественный фактор - способность человеческого организма к регенерации. Токийская группа сейчас завершает модельные расчеты, но, думаю, их основные выводы уже не изменятся - возможностей человека хватает только на один раз. Дальше уже не играет роли - модифицированный или не модифицированный у вас штамм.
       - Сколько человек, по вашим оценкам, обладают немодифицированным штаммом? Могут ли они заразить им других людей?
       - По моим данным таких людей около шестидесяти. Это почти все егеря, охотники, и некоторые побывавшие в лесу туристы. Заражаются только выходящие в лес люди, причем вероятность заражения не слишком высока. Около одной десятой. Бактерия не передается и поэтому об эпидемии можете не беспокоиться.
       - Я часто выходил в лес, - сказал внезапно Поль.
       - И я, - сказал Леонид Андреевич, - два раза.
       - Тесты подтвердили ваше "заражение", - ответила Хосико.
       - Это излечимо? - быстро спросил Странник.
       - Это не болезнь, уважаемый Рудольф. Она не только неизлечима, но ее вообще не имеет смысла лечить.
       Комов прокашлялся.
       - Позвольте напомнить членам комиссии, что в соответствии с Законом об обязательной биоблокаде никто не имеет права на медицинские или биологические манипуляции, направленные на нивелирование воздействия УНБЛАФ на человеческий организм. За точность цитаты не ручаюсь, но смысл такой.
       - Вопрос имеет место быть, - неожиданно поддержал Странника Мбога. - Если с медицинской точки зрения все вполне безопасно и ясно, то с философской и моральной точек зрения встают практически неразрешимые проблемы. Что будет с человеком, получившим второй шанс на жизнь? Для которого смерть уже не есть смерть? Что делать остальному человечеству? Проводить срочную перевакцинацию всех живых? Или изолировать бессмертных?
       Хосико сидела, слушала Мбогу и с интересом смотрела на Поля и Горбовского. Но они оба сидели с непроницаемыми лицами и ни единым движением не выдавали то, что они думают о себе и своем новом даре.
       Леонид Андреевич о своем даре не думал. Для него здесь не было ни вопроса, ни проблемы - он просто не поверил. При всем уважении к Фуками, к сотням других специалистов на Земле, нельзя было исключать возможность ошибки. То, что они здесь обсуждали в качестве рабочей гипотезы, было такой фантастикой, что в самую маленькую, но реальную случайность верилось больше. Его беспокоило не бессмертие, не дополнительный шанс. Был гораздо более важный вопрос для обсуждения, но ни Председатель КОМКОНа, ни заместитель Председателя КОМКОНа его не замечали. Они готовы были с жаром обсуждать то, что случится с Землей, но не то, что случится с Пандорой. Но... может быть, они правы? Может быть, Земля важнее? Что важнее человечеству - другие планеты, другие цивилизации или само человечество? И будет ли человечество человечным, если оно все же решит, что нет более ценной вещи, чем оно само? Конечно, еще никто не ставит этот вопрос настолько ясно. Мы еще не кончили свое развитие, которое проходит любой разум - от максимальной раздробленности до максимально возможного объединения. Но еще поколение, два поколения и нам придется решать эту проблему - а что же дальше? Успокоение? Замыкание на самих себе? Или все дальше, все вперед, уже не во имя самих себя, а во имя других? Человечность - это серьезно. Вот только что есть человечность?
       А Поль ощущал, что после трудной, изматывающей работы в голове наконец-то нечто подвинулось, состыковалось, встало на свое место и получило вполне тривиальное объяснение. Нет, не тривиальное, конечно же, а... научное, скажем так. Все эти неясные слухи о Ионеско, винившем себя в гибели туристов, а затем утверждавшем (в приватной компании, естественно), что встретил их в лесу живыми и здоровыми. Все эти еще более неясные слухи о Хайроуде, который ни в чем себя не винил и не признавался (на людях), но который тоже, в конце концов, не выдержал и сбежал с Пандоры. Все эти Выпадения с их оживлением давно погибших животных и растений... И был от всего этого не восторг, не страх, а простое и примитивное облегчение, что наконец-то закончилась неизвестность и все может вернуться в свою колею. И нет здесь никаких проблем. Пережили фукамизацию, переживем и бессмертие. Чудовищная биоадаптация не менее шокирует человека неосведомленного, чем чудовищная регенерация. Главное - не видеть в этом чуда и мистики, потому что никаких чудес и мистики во вселенной нет.
       - Можно мне высказаться? - поднял руку Леонид Андреевич. - Вопрос бессмертия, конечно, интересен. Но считаю, что нашей комиссии необходимо несколько сместить акценты. У нас есть более важная проблема для обсуждения.
      
       Эпилог. Алмазный пляж
      
       Приближался полдень, и песок обжигал даже сквозь большие полотенца, которые они притащили с собой. Над пляжем стояло жаркое марево, и далекие коттеджи казались погруженными в желтый вязкий туман. Океан лениво накатывался на берег, не в силах поднять волну, и вода лишь изредка достигала пяток, вымывая под ними ямки. Мбога несколько раз лениво предлагал Леониду Андреевичу перейти в тень деревьев, но Горбовскому было даже лень отвечать и он лишь мычал в ответ. Бледная кожа звездолетчика медленно, но верно изжаривалась под первым красным солнцем Пандоры. Наконец Мбога зачерпнул воды с парочкой подвернувшихся медуз и выплеснул студенистую массу Горбовскому на живот. Леонид Андреевич от неожиданности вскочил, взвизгнул и огрел Мбогу полотенцем.
       - Сгоришь, Леонид, - увещевал его Мбога.
       - Я горю только на работе, - ответил Леонид Андреевич, собирая в охапку одежду. - В отпуске я отдыхаю.
       Они прошли узкую полоску пляжа и уселись под старыми соснами. Сосны были единственными деревьями, прижившимися здесь. Пейзаж получался совершенно прибалтийским, если бы не теплый океан и не встававшая за лесом волна величайших в обитаемой вселенной дюн. Поднявшись по откосу, можно было увидеть пустынный пейзаж с редкими островками зелени. Лес прятался за горизонтом, и ему не было здесь места.
       Среди сосен прятался их коттедж - с мягкими лежбищами и кондиционированным воздухом. Но идти туда не хотелось, хотелось вот так сидеть, смотреть на океан, на песок и ни о чем не думать. Загар к Горбовскому не прилипал, его кожа только шелушилась и пузырилась, и почти каждый вечер, охая, он намазывал себя кефиром и обещал больше на солнце не появляться. Ночью кондиционеры по чьему-то замыслу нагоняли в домик холод и Леонид Андреевич, забывая все свои обещания, вновь выбирался на пляж, подставляя покрытое изморозью тело уже сразу двум солнцам. Мбога его ругал, призывал в свидетели Хосико-сан, но Горбовский был тверд в своей лени.
       Завернувшись в полотенце Леонид Андреевич сел под деревом.
       - Хорошо, - сказал он.
       Мбога посмотрел на спокойный океан и подтвердил:
       - Хорошо.
       - Не хочется улетать.
       - Не улетай, - разрешил Мбога. - Ты заслужил себе отпуск.
       - Нельзя расхолаживать Марка, - объяснил Горбовский. - Совсем ведь обленится Валькенштейн.
       У Мбоги имелось другое мнение на этот счет, но он вежливо промолчал. Маленький доктор посмотрел в небо, словно надеясь разглядеть сквозь синеву висящий на орбите шестикилометровый сверкающий цветок "Тариэля", но в данный момент там ничего не было, кроме редких и совсем по-земному белых облаков.
       - Ты теперь у нас почти бессмертный, - задумчиво сказал Мбога. - Расскажешь об этом Марку?
       Горбовский махнул рукой.
       - Это не самое удивительное, что может случиться со звездолетчиком. Однажды я был ходячей радиостанцией. Вещал в УКВ-диапазоне.
       - Музыку? - поинтересовался Мбога. - Собственного сочинения?
       - Нечто невразумительное. Помехи. Я вещал помехи.
       - Некоторые считают, что ты их вещаешь до сих пор.
       - Это ты про Странника? - усмехнулся Леонид Андреевич.
       - Всем известно, что Горбовский не любит Странника, - философски заметил Мбога.
       Леонид Андреевич выкопал из песка маленькую шишку и запустил в океан.
       - Всем известно, что Горбовский скептически относится к самой идее Комиссии по Контролю, - возразил он.
       - Хм... А где ты был несколько лет назад, когда все это обсуждалось в Мировом Совете и когда Бромберг плевался ядом и обзывал КОМКОН-2 тайной полицией?
       - Я не против Комиссии, - покачал головой Леонид Андреевич. - И Комиссия нужна, и такие люди, как Сикорски, - тоже. Речь ведь совсем о другом: пока такие... гм... спецслужбы будут существовать, обязательно будут гибнуть ни в чем не повинные люди, даже если во главе Комиссии стоит такой порядочный чиновник, как Сикорски.
       - Люди гибнут всегда, - сказал Мбога. - И чаще всего - ни в чем не повинные люди.
       - Да, - согласился Леонид Андреевич. - Вот именно.
       Они помолчали. В небе проявилась белесая полоска прибывающего рейсового звездолета. Карантин на Пандоре был снят и санаториумы Алмазного пляжа постепенно заполнялись новыми отдыхающими. Расположенный в десятке километров к востоку Курорт кишел Следопытами и Охотниками. По ночам в той стороне можно было увидеть зарево иллюминации, а на траверзе пристанища Горбовского часто возникали яхты и катера. Однако ему они не мешал. А Мбога почти не вылезал с Базы на Белых Скалах и "Домик Леонида" (так он называл его стандартный коттедж) посещал лишь в редкие дни отдыха. В подробности деятельности Тора-охотника Леонид Андреевич не вникал и не расспрашивал, а Мбога ничего сам не рассказывал.
       Горбовский и впрямь чувствовал себя уставшим. Но не той приятной усталостью, которая возникает после трудного, но успешно выполненного задания, усталостью, замешанной на чувстве удовлетворения и восхищения самим собой. Не было сейчас ничего похожего. А было измождение от тяжелой и малоприятной работы. Круговерть. Разговоры и споры. Совещания и решения. Решения и сомнения. Сомнения и разговоры. Необходимо разорвать этот порочный круг. Замолчать, отойти в сторону, попытаться убедить себя в своем праве на ошибку и в праве других на верные решения. Так нельзя, говорил себе Леонид Андреевич, выходя утром на пляж и укладываясь на еще прохладный песок. Встающее солнце окатывало его жаром, и он представлял, как все мысли испаряются из головы, оставляя блаженную пустоту. Затем жара нарастала, отвесные лучи насквозь пробивали эту блаженную пустоту - до самого дна, не давая ни единого шанса спастись даже самой завалящей мыслишке. Волдыри являлись незначительной мелочью, скудной платой за безмыслие. Если, конечно, не приходил безжалостный Мбога и не гнал его в тень.
       - Интересно, что же все-таки там такое есть? - задумчиво спросил как-то Мбога.
       Леонид Андреевич открыл глаза, но там ничего не было, только волны, только океан и небо.
       - Я имею в виду - после жизни, - объяснил Мбога.
       Горбовский закряхтел от неудобства. На мгновение ему показалось, что Мбога специально над ним издевается, пытаясь вывести из дремотного состояния.
       - Сколько раз тебе повторять, Тора, ТАМ уже ничего нет - ни путешествий, ни приключений.
       Мбога покосился на недовольного Горбовского и улыбнулся.
       - Ну, у тебя еще есть небольшой шанс когда-нибудь это проверить. И рассказать мне. По секрету.
       - Расскажу, расскажу, - проворчал Леонид Андреевич. - Персонально тебе и расскажу, мистик ты этакий.
       - Это наследственное, - доверительно объяснил Мбога. - Пепел предков в моем сердце. Мир для меня полон духов и богов, стихий и чудес. Каждый вечер я воскуряю благовония перед мощами предков и приношу в жертву черного петуха. Или курицу. Кстати, ты не знаешь, где на Пандоре можно достать живого петуха? А то Линия доставки поставляет их в лучшем случае в свежемороженом виде.
       - И этот человек изучает Странников, - вздохнул Горбовский. - Чему ты учишь молодежь, Председатель Комиссии по Контактам? Магическим пассам и заклинаниям в общении со сверхразумом?
       - Вот! Ты зришь в корень, Леонид! Именно заклинаниям и пассам. Сверхразум - это уже стихия, с нашей точки зрения разумом не обладающая. Магия и заклинания лучшие средства для контакта с ней.
       - Что за странная идея, - вяло пробормотал Леонид Андреевич.
       - Предложи лучшую, - пожал плечами Мбога. - Что-нибудь в духе вертикального прогресса.
       - А это что еще такое?
       - Ослепительный бриллиант, вспыхнувший в массе идей, выдаваемых моим заместителем Геннадием Комовым. Земной человек выполнил все поставленные им перед собой задачи и становится человеком галактическим, - принялся цитировать как-то нараспев Мбога и в его исполнении это действительно напоминало сеанс практической магии по изгнанию злых духов. Или привлечению. - Сто тысяч лет человечество пробиралось по узкой пещере, через завалы, через заросли, гибло под обвалами, попадало в тупики, но впереди всегда была синева, свет, цель, и вот мы вышли из ущелья под синее небо и разлились по равнине. Да, равнина велика, есть куда разливаться. Но теперь мы видим, что это - равнина, а над нею - небо. Новое измерение. Да, на равнине хорошо, и можно вволю заниматься реализацией П-абстракций. И казалось бы, никакая сила не гонит нас вверх, в новое измерение... Но галактический человек не есть просто земной человек, живущий в галактических просторах по законам Земли. Это нечто большее. С иными законами существования, с иными целями существования. А ведь мы не знаем ни этих законов, ни этих целей. Так что, по сути, речь идет о формулировке идеала галактического человека. Идеал земного человека строился в течение тысячелетий на опыте предков, на опыте самых различных форм живого нашей планеты. Идеал человека галактического, по-видимому, следует строить на опыте галактических форм жизни, на опыте историй разных разумов Галактики. Пока мы даже не знаем, как подойти к этой задаче, а ведь нам предстоит еще решать ее, причем решать так, чтобы свести к минимуму число возможных жертв и ошибок. Человечество никогда не ставит перед собой задач, которые не готово решить. Это глубоко верно, но ведь это и мучительно...
       - Каково, - пробормотал Леонид Андреевич, невольно прерывая Мбогу, - человечество никогда не ставит перед собой задач, которые не готово решить. Это глубоко верно, но ведь это и мучительно...
       - Это еще не конец, - предупредил Тора. - Там еще много... поэзии. У нас в КОМКОНе сплошные поэты. Боровик, Микава. Мистики и поэты. Кстати, ты уже решил, куда полетишь?
       - Валькенштейн решил. Загрузился ульмотронами под самую завязку - для физиков на Радуге. Так что теперь туда.
       Мбога смотрел на океан и думал, что даже если ТАМ что-то есть, то никто, в том числе и Горбовский, об этом не расскажет. И не скажет. Ни единого слова. Возможно, это будет справедливо. Все мы, в конце концов, только одинокие путешественники за тот край мира.
      

    КОНЕЦ

    19 июня - 2 сентября 2001 года

    Казань

      
      
      
      
      
      
      
      
       2
      
      
      

  • Комментарии: 13, последний от 14/06/2015.
  • © Copyright Савеличев Михаил Валерьевич
  • Обновлено: 17/02/2009. 289k. Статистика.
  • Повесть: Фантастика
  • Оценка: 7.16*22  Ваша оценка:

    Связаться с программистом сайта.