А.Я.Живой
Небесный король

Lib.ru/Фантастика: [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
  • Комментарии: 18, последний от 07/12/2010.
  • © Copyright А.Я.Живой (mironoff@mail.lanck.net)
  • Обновлено: 17/02/2009. 1196k. Статистика.
  • Роман: Альт.история
  • Оценка: 4.15*22  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    "Небесный король" вышел в свет в 1998 году в санкт-петербургском издательстве "Азбука". "Небесный король", это не что-то помпезное, как может показаться со стороны. Это просто дословный перевод. "Sky King ! Sky King ! Do not answer:" Так начинают свой доклад на базу пилоты американских самолетов-шпионов летая над территорией противника. И хотя они не ждут от земли ответа, очень хочется им что-нибудь ответить. В романе описаны приключения радиоразведчика Антона Гризова, получившего после тяжёлой травмы сверхъестественные способности и возможность незримо влиять на события. Когда писал даже не думал о жанре, знал только, что это фантастическая книга с мистическими уклоном в потустороннее. А позже, рассматривая свою книгу сквозь призму интернета, обнаружил, что это альтернативная история.


  •   
      
      

    А.Я.Живой

      
      
      
      
      
      
      
      
      
      
      

    Небесный король

      
      
      
      
      
      

    Фантастический роман

    Петербург, 1997 год.

      
      
      
      
      
      
      
      
      
      

    Над тенетами жизни моя душа,

    огненная птица,

    летящая в бесконечности...

    Шри Чинмой

      
      
      
      
      
      
      
      
      

    Часть первая

    Эфирный оборотень

      
      
      
      
      
      
      
      
      
      
      
      
      
      
      
      
      
      
      
      
      
      
      
      
      
      
       Глава 1
       Стражи воздушных рубежей
      
       Ночное небо ровно светилось. Прилетевший с далеких Тибетских гор ветер пригнал с собой стайку облаков, похожих на заблудившийся табун лошадей. Зацепив край луны, облака нарушили неподвижный до сей поры пейзаж, залитый тусклым серебром. Потерялась и смазалась чистота. Небо стало едва заметно мерцать, а прозрачный воздух почему-то запах орехами.
       У раскрытого окна, на четвертом этаже секретного приемного центра стоял младший сержант войск радиоразведки Антон Гризов и, потягивая сигарету, наслаждался царившим на земле покоем. Минувший день не оставил в его душе никакого следа. Еще один день из череды таких же пустых и глупых, какими был наполнен весь предыдущий год службы. В этот момент Антон словно находился в полосе безвременья, когда уже многое позади, но еще больше там, куда стремилось это самое время, стекая по капле, срываясь, падая и уходя в бесконечный полет меж стен бетонного колодца.
       Антон повернул голову и посмотрел на расположенные вдоль стен посты радиоперехвата. За ними, мирно посапывая в такт раздававшимся из наушников шорохам ночного эфира, дремали стражи воздушных рубежей. "Да, -- отметил про себя Антон, -- граница на замке". Он скользнул взглядом по верхушкам деревьев, окружавших приемный центр огромным кольцом. Мало-помалу начинало светать. Небо становилось прозрачнее, и все больше розовело на востоке. В низинах висел легкий туман. Где-то там, за лесом, спали города. Спал и его родной Питер, укрывшись все тем же туманом. Гризов докурил сигарету, кинул ее вниз. Огонек прочертил дугу в воздухе, стукнулся об асфальт, и разлетелся фонтанчиком маленьких искр. Постояв еще минуту в нерешительности, Антон бросил прощальный взгляд на столь любимое им небо и, сдержав подбиравшийся к горлу прилив щемящей тоски, направился к своему посту.
       Пост младшего сержанта находился на достаточно выгодном месте -- в двух метрах от окна, что было приятно при желании подышать свежим воздухом или покурить, и в тоже время на достаточном удалении от входа, скрытого от Антона двумя колоннами. В задачи "микрофонщиков", к которым относился и Антон, входило подслушивание переговоров НАТО-вских летчиков в прямом эфире. Собственно сам пост состоял из двух мощных радиоприемников и двух магнитофонов для постоянной записи эфира. Кроме того, в него было встроено специальное устройство с рядом кнопочек и лампочек, служившее для связи с командным пунктом приемного центра, а также расположенного в нескольких километрах пеленгатора. Все посты центра следили за активностью военно-воздушных сил США в Европе. Самыми важными постам считались "Большая дорога", "Глобальный перегон" и "Рояль". Младший сержант Гризов сидел за вторым по значимости постом, носившим название "Глобальный перегон". Пост этот отвечал за всю воздушную разведку, грузовые переброски, а также следил за перелетами личного самолета американского президента. По соседству за "Роялем", то бишь за постом, неусыпно следившим за всеми передвижениями Royal Air Force Великобритании, сидел друг Антона "дедушка" Вадик Родионов, а в просторечии -- Малой. Оператором поста с разбойничьим названием "Большая дорога" был еще один друг Антона * Шура Белинский, ходивший в другую "смену".
       "Надо половить чего-нибудь", -- решил Антон наконец и надел наушники, которые, согласно Воинскому Уставу, приказывалось именовать только головными телефонами. Ночной эфир сразу же ворвался в уши младшего сержанта миллионами отдаленных шумов и шорохов, среди которых ему предстояло отыскать что-то похожее на переговоры американских самолетов. Разница между часовыми поясами с США составляла восемь часов, и американцы только начинали засыпать на своем отдаленном континенте. Их же милитаризованные соплеменники не спали никогда и круглосуточно бороздили воздушный океан в районах, преимущественно прилегавших непосредственно к российским границам. В эти утренние часы уже редки были полеты стратегических бомбардировщиков, а "разведки" и того меньше, но были. Если повезет, можно зацепить какой-нибудь интересный самолет, а потом получить внеочередное увольнение. Антон словно играл с американскими летчиками в кошки-мышки: они должны убежать, уйти неопознанными, а он найти и опознать их. В этом и состоял интерес. По большому счету, если удавалось отрешиться от действительности, Антон даже любил иногда свою службу. А особенно он любил ночные "смены". Романтика ночного эфира манила его, притягивала, словно магнит.
       Пошарив вручную по основным частотам работы самолетов разведки, Антон ничего примечательного не обнаружил, и запустил приемник сканировать все частоты в автоматическом режиме. А сам устроился поудобнее и задремал. То и дело до него доносились отголоски докладов пилотов, какие-то транспортные переброски, метеосводки с испанских и английских станций НАТО, но все это можно было не брать. Крупная рыба таилась где-то в глубинах необъятного эфира, ждала своего часа. Надеялась, что уснет младший сержант. И не зря надеялась. Спустя десять минут Антон уже видел себя сидящим за огромным столом, уставленном в три ряда горячительными бутылками и всяческой снедью. Служба окончилась. Он сидел в окружении своих друзей и родных, пил водку, курил и поглощал семейные запасы. То и дело его хлопали по плечу, поздравляли с возвращением из рядов великой и могучей армии, желали счастья. Светило яркое солнце, гости млели и напивались. Запах сирени плыл над цветущим садом, где пировала шумная компания. "Интересно, -- думал радостный Антон, -- откуда у меня взялся сад? Его ведь у меня никогда в жизни не было. Только в деревне, у бабушки". Но сад продолжал благоухать, настраивая людей на лирический лад. Антону вспомнилась вдруг девушка, которая обещала дождаться его из армии. Он ее любил и не забывал, а потому вдруг страстно захотел увидеть ее прямо сейчас, за столом, среди своих друзей и родных. "Почему же ее нет? -- тосковал Антон. Почему она не пришла? Обещала ведь дождаться... Вот и верь после этого девушкам". Неожиданно лица друзей смазались и растаяли в воздухе, а прямо над ним появилось ее лицо, милое и слегка грустное. Антон потянулся было к нему, но лицо вдруг тоже растаяло. Вместо него обозначилось что-то расплывчатое и пахнущее чесноком. Катя посмотрела на него как-то странно, дыхнула перегаром, и вдруг сказала:
       -- Младший сержант Гризов, едрит твою через коромысло, опять дрыхнешь на дежурстве!
       Это был залет, представший перед заспанными глазами Антона в виде нового дежурного по КП майора Фуфайкина, носившего кличку Фофан. "Увольнения не видать", -- подумал Антон и, встав со стула, сказал:
       -- Никак нет, товарищ майор, думаю.
       -- Думать тебе вредно. На разводе доложить ротному.
       И, услышав в ответ, полагавшееся "есть", Фофан удалился с радостным чувством сделанной гадости, предвкушая грандиозный разнос на утреннем разводе. Вся ночная "смена", старшим которой был сержант Родионов, то бишь Малой, вместо законного сна после двенадцатичасового дежурства, будет бегать, прыгать и преодолевать препятствия. Глядя вслед удаляющемуся майору, Антон подумал о странном сходстве Фофана с телеграфным столбом и мысленно пожелал майору когда-нибудь им стать. Он даже представил себе явственно огромный железобетонный столб, разлинованный двумя красными полосками по каждой грани и усыпанный майорскими звездами.
       Отключившись от создания собирательного образа Фофана, Антон вновь уселся в кресло, остановил круговой бег частот приемника и, от нечего делать, стал прослушивать частоту "А7". Ведь застукали всю "смену" во главе с ее доблестным старшим, и "шакалы" не успокоятся еще час. На удивление эфир ожил и заполнился четким голосом пилота, чеканившим буквы и цифры доклада:
       -- Скай кинг! Скай кинг! Ду нот ансвер! альфа, браво, джулиет, танго, ван, фоо, лима, папа, майк, найн, ван, оскар, ромио...
       Антон втопил кнопку связи с пеленгатором и, заорав в микрофон "Смотри, "А7" работает!" кинул команду на пеленг. Через пять минут, после того как американский самолет-разведчик преспокойно отчитал доклад и ушел в тишину необъятных эфирных просторов, в наушниках Антона раздался заспанный и обиженный голос Вовки Сухова с пеленгатора:
       -- Ты что, младшой, одурел? Люди тут десятый сон видят, а он команды кидает!
       -- Видел что-нибудь? --безнадежным голосом спросил Антон, хотя уже заранее знал ответ -- на пеленгаторе народ подобрался на редкость дружный в отношении сна.
       -- В гробу я тебя сосновом видел! -- заявили с пеленгатора и отключились.
       Антон откинулся на жестком стуле, иногда называвшимся креслом, и явственно себе представил ухмыляющуюся физиономию сытого и наглого пилота самолета-разведчика "U-2", которому удалось спокойно выполнить задание и уйти неопознанным. Антону даже показалось, что проклятый америкос в эту минуту смеется над ним, русским солдатом, упустившим добычу по вине лопухнувшихся сослуживцев. "Ну, погоди у меня! -- мысленно пригрозил Гризов американскому пилоту, -- В следующий раз ты от меня так легко не отделаешься, НАТОвская морда!". Между тем, близился утренний развод, и поневоле думать надо было о другом.
      
      
       Неяркое солнце висело низко над деревьями, обрамлявшими полковой плац. Отдельный Полк Радиоперехвата готовился к проведению развода. Первая, вторая и четвертая роты стояли вдоль длинной белой линии, ожидая прибытия комбата. Офицеры покуривали невдалеке, обмениваясь новостями. Солдаты переваливались с ноги на ногу на одном месте, бросая завистливые взгляды на курящих офицеров. Из стоявшей впритык к плацу полуразвалившейся армейской столовой вышел прапорщик Жмень, взглянул мутными глазами на скучающих солдат, и, пыхнув "Беломором", скрылся за углом. Пролетавшая по своим делам стая ворон, сделав полукруг над плацем, уселась на верхушки деревьев, заинтригованная большим скоплением человекообразных существ. Спустя минуту по шеренгам пронесся приглушенный ропот. Офицеры зашевелились, побросали сигареты и заняли свои места во главе строев. Солдатская масса привычно насторожилась. Из ворот показалась долговязая фигура комбата. Семимильными шагами полковник Волков приближался к плацу, держа руки за спиной. У всего личного состава перехватило дыхание * по всем приметам комбат был явно не в духе. Затихли последние разговоры. Казалось, ветер перестал тревожить листья, а солнце потускнело. Даже вороны с уважением уставились на вновь прибывший индивид, которому явно сейчас не хватало папахи, шашки и коня.
       * Ста-но-в-и-и-и-сь!!! * разнеслась по всей округе команда, вылетевшая из луженой глотки начштаба майора Шпеня.
       Сие означало: вытянуться во весь рост, поднять подбородок, набрать полную грудь воздуха, раздвинуть врозь носки сапог. Офицеры все выполнили превосходно. Сотня солдатских тел в течение трех секунд перемещала центр тяжести с одной ноги на другую, так и не успев выбрать необходимое положение до следующей резанувшей воздух команды:
       * Сми-и-р-но!!!
       Вконец сбитые с толку солдаты застыли, как изваяния в музее восковых фигур.
       Толстый Шпень повернул свое бочкообразное тело направо и попытался сделать три четких строевых шага по направлению к комбату, взиравшему на все это безобразие издалека, как и полагалось по уставу, но перенапрягся и чуть не упал, едва удержав равновесие. Немного покачавшись, поскольку вчерашний хмель неожиданно дал о себе знать мощным ударом в голову, Шпень доложил:
       * Товарищ полковник, Три тысячи шестой минус пять Отдельный Полк Радиоперехвата на утренний развод построен! Начальник штаба майор Шпень!
       Волков посмотрел на него с высоты своего гигантского роста и спросил:
       * Ты что, дурак?
       Майор немного задержался с ответом, икнул, выдохнул перегаром, но все же нашелся:
       * Никак нет, товарищ полковник, я не дурак!
       Не ответив на приветствие, комбат подошел к строю первой роты и, обращаясь к ее командиру, худощавому как степная трава старшему лейтенанту Абдурахманову, сказал:
       * Слушай Абдурахманов, кто у тебя на "Смене" сегодня ночью спал?
       Старый службист Абдурахманов принял сторожевую стойку и радостно рявкнул:
       * "Смена", пять шагов вперед!
       Двенадцать невыспавшихся человек, царапая подкованными каблуками бетон, выползли из строя и встали перед комбатом. Среди них был и Антон Гризов. Все, что должно было произойти сейчас их не особенно пугало, поскольку пределы вздрючивания были известны наперед. Каждый получит по несколько нарядов на службу, как минимум. Приятного в этом, конечно, тоже было не особенно много. Из-за спины сверкающего глазами комбата, словно из ниоткуда, вдруг появился майор Фуфайкин, и уже открыл было рот, чтобы назвать нарушителей воинской дисциплины поименно. Но намерениям Фофана не суждено было сбыться.
       * А вы молчите, пока я вас не спросил, * мягко предупредил его комбат, и, обращаясь к "смене", гаркнул: * Вы как из строя выходите, товарищи разведчики, а? Едрена вошь! А ну, марш назад!
       Повторив трижды процедуру "вход-выход", и выявив зачинщиков повальной спячки, Волков приказал наказать всех и, сверкая глазами, удалился в другой конец строя по направлению к шеренгам четвертой роты. Оттуда тотчас раздалось "Вы как из строя выходите, а?" И несколько раз повторилась процедура "вход-выход". Антон смотрел на легендарного комбата и не мог понять, кого именно тот ему напоминает: толи небритого и измотанного походами Петра Первого в период виктории под Полтавой, толи Василия Ивановича в пору лихой командирской юности. Из порядков четвертой роты доносились истошные крики * Волков щедро раздавал наряды на службу. В первой роте Антон, Малой, Патрон, Корел и Афоня получили по три наряда, отходить которые полагалось тогда, когда станет полегче на "Смене". В настоящее время как раз шли учения ВВС США "Кругом туман", в которых участвовали силы 61 и 62 воздушных армий. Самолетов летала тьма, а народу на "смене", естественно, не хватало. Антон и Малой сидели за основными постами центра "Глобальным перегоном" и "Роялем", поэтому их то начальник разведки и ПЦ майор Могила ни в какие наряды не отпустит. Ну, а вся остальная компания рядовых через недельку начнет гасить свои долги.
      
      
       После нескольких часов сна, слегка перекусив картошкой и синюшной рыбой, вся "Смена" в полном составе снова стояла перед ПЦ, ожидая инструктажа. Из дверей приемного центра вышел, щурясь на солнце, капитан Смурной. Поскольку Малой временно испарился в направлении почты, старшим по званию был Антон. Он сплюнул на асфальт и сказал:
       * "Смена", становись!
       Постояв немного без слов, чтобы выдержать паузу, капитан неожиданно перешел сразу к делу, как ни странно, не уделив внешнему виду защитников Отечества должного внимания.
       * Итак, товарищи разведчики, идет вторая неделя учений ВВС США * "Кругом туман". Отрабатываются варианты переброски десантных сил транспортными самолетами в район Западной Европы. Вчера в Средиземке дважды отмечалась пятьдесят вторая "Кривая сосна". Там же активно работает самолет разведчик U-2 с позывным "Тень на плетень". Дмитриенко, особое внимание обратить на работу заправщиков южнее Великобритании, а также разведки. Упустишь сегодня хоть один выход "Тени" * готовь зад.
       * Товарищ капитан, * возмутился Николя Дмитриенко, оператор "Большой дороги", * Да ведь он сегодня больше не выйдет наверняка. Сел уже давно, где-нибудь в Испании, десятый сон видит.
       * Разговорчики! * рявкнул Смурной, * Ты чем сегодня ночью занимался ?
       * Дежурил.
       * Дежурил? Это ты вон Патрону расскажи, что дежурил. Он поверит.
       * А что я ? * подал голос пробудившийся от дремы Патрон, который имел привычку засыпать как только останавливался.
       * Эти-то, * Смурной махнул рукой на остальных, * Хоть просто дрыхли на боевом посту, а ты опять ведро картошки наварил? Опять резисторы пообдирал со всех свободных постов, кипятильников понаделал, рационализатор хренов.
       * Не было такого, * сказал Николя, подняв на Смурного свои честные голубые глаза.
       Капитан перевел дух, сплюнул, затоптал плевок правой ногой, словно Моргунов из "Кавказской пленницы", и продолжил:
       * "Глобальный перегон".
       Антон насторожился. Это уже его касалось.
       * С утра наблюдается активизация "Свистунов" в Северном море. Там, по данным разведки, американцы проводят в рамках глобальных НАТОвских учений "Кругом туман" еще одно учение местного значения * "Утро туманное". Брать каждый выход. Кроме того, ожидается межбазовый перелет "Контейнера с шишками" из Германии в Италию. Ну, и, естественно, скоро должны пойти два звена "Зеленых кирпичей" с континента на Зунум. Дожидаемся их уже вторую неделю. Смотреть в оба, Гризов. Не дай бог, пропустишь. Тогда Москва незамедлительно вставит нам, а мы тебе. Понял?
       Солнце уже почти скрылось за деревьями. Воздух понемногу становился прохладным. Смурной еще раз окинул вновьприбывшую "смену" пристальным взглядом, и сказал:
       * Остальные посты по плану. Да, кто сегодня за "Роялем" ?
       * Малой, товарищ капитан. * ответил Антон.
       * Где он?
       * В санчасти, приболел немного. Но скоро будет.
       * Передашь, что ожидается перелет королевы из Саутгемптона на Шимодан. Чтобы не проспал!
       * Малой его возьмет с закрытыми глазами.
       * Ну, все. Инструктаж окончен. К охране воздушных рубежей * приступить!
       Обнявшись по обычаю со всей предыдущей "сменой" (процедура напоминала обмен рукопожатиями между русской и канадской хоккейными командами после трудного поединка за кубок "Стенли"), солдаты и Антон расселись по своим постам. Поскольку на КП центра сегодня дежурил капитан Смурной, то особого шмона не предвиделось. Смурной если и выпендривался, то больше для острастки, чтобы жизнь медом не казалась, а вообще-то он был мужик ничего. Службу знал и "смену" не закладывал. Таких в полку уважали. На ПЦ офицеры вообще по большей части занимались делом. Руководил приемным центром старый волк радиоразведки майор Могила. О майоре ходили разные слухи, которые в целом сводились к тому, что майор * мужик что надо. После его прихода в полк халявный по службе центр "Смородина" словно преобразился и стал брать вдвое больше самолетов противника, чем раньше. Со временем Майор так вымуштровал составы обоих "смен", что ПЦ "Смородина" прослыл самым лучшим в системе "Паутина". Здесь теперь брали больше всех, даже больше Московских точек, которые пользовались данными ПВО и прямой разведки. У солдат центра на службе появился даже какой-то спортивный дух. Просматривая по утрам на компьютере сводку отлетавших за сутки самолетов НАТО, радиоразведчики со "Смородины" откровенно смеялись над центральными узлами системы, которые могли обеспечивать только около шестидесяти процентов "взятых" самолетов, в то время как смородинцы брали почти восемьдесят. За всем этим стоял майор Могила. Перед тем, как посадить кого-либо за боевой пост, майор дрессировал солдат как обезьян в цирке, но зато они знали * если ты попал на пост, тебе сам черт не брат и не страшен даже комбат. Ты за каменной стеной, потому что за своих солдат Могила будет биться до последнего хоть с комбатом, хоть с генералом, хоть с папой Римским.
       Скинув сапоги и облачившись в тапочки, Антон откинулся в жестком кресле и, закурив, стал просматривать журнал поста, куда вносились все взятые за предыдущую смену самолеты. Его сменщиком был Серж Домино * лучший оператор центра. И хотя Сержу через пару месяцев светил очень ранний дембель, он, тем не менее, по укоренившейся привычке продолжал выуживать из глубин эфира то, чего кроме него не мог взять никто. Начальство его любило и часто хвалило. Поэтому Антону волей не волей приходилось брать тоже не мало. Халявить на посту с таким сменщиком было как-то неудобно. Когда уйдет Домино первым придется становиться ему. А он был не против. Да и за державу обидно. Ведь центр ко времени первого заступления Антона на пост уже слыл самым лучшим в системе "Паутина".
       Просмотрев длинный список самолетов, Антон выпустил пять колец сизого дыма и хмыкнул. Кольца, поднявшись на полметра вверх, распались, образовав плотную дымовую завесу вокруг поста. Антону, глядя на дым, вдруг вспомнилась бабушка, которая была известной на всю округу знахаркой и колдуньей. Такой дым частенько витал над очагом, в котором она готовила свои снадобья от разных хворей. Хотя злые соседские языки от зависти и страха перед таинственными возможностями старухи утверждали, что она была ведьмой, Антон ее очень любил и в детстве даже помогал собирать разные травы в лесу. Бабушка рассказывала любимому внуку на ночь много сказок и историй, а когда он чуть подрос, даже научила заговаривать зубы и нехитрые раны. Только со временем, проведя много лет в большом городе, Антон позабыл все заговоры. Однажды, уже в армии, он по просьбе лейтенанта Абдурахманова, прознавшего о его ведьминских предках, попытался заговорить тому больной зуб, но вместо излечения от хвори у Абдурахманова вырос большой флюс. С тех пор Антон предпочитал жить как обычный человек, никак не обнаруживая своей предрасположенности к чудесам .
       * Ну, что-ж, начнем, * сказал младший сержант Гризов и надел наушники.
       Эфир сразу ворвался в его жизнь отдаленным шипением и потрескиванием. В левом ухе сканировались частоты одним приемником, в правом * играла музыка. "Устал служить Серж" * улыбнулся Антон и перестроил второй приемник с "Радио Модерн" на основную частоту работы заправщиков. Почти сразу же он услышал надтреснутый, прорывавшийся сквозь ураган помех, голос пилота:
       * "Краутон"! "Краутон"! Здесь "Кривая сосна 59" .
       Ответа не последовало. Через секунд пилот повторил свой вызов.
       * "Краутон"! "Краутон"! Здесь "Кривая сосна 59" .
       Спустя еще полминуты из пустоты вечернего эфира наконец возник ответный голос диспетчера вызываемой авиабазы:
       * "Кривая сосна 59" , здесь "Краутон". Плохая слышимость. Плохая слышимость.
       Антон положил пальцы на рычажок подачи команд на пеленг и стал ждать следующего включения самолета. Ожидание было недолгим. Эфир ожил уже через пару секунд.
       * "Краутон"! "Краутон"! Здесь "Кривая сосна 59" .
       * О`Кей, "Кривая сосна", слышу вас.
       Антон "кинул" команду на пеленг, крикнув в динамик связи с пеленгатором: "смотри 20.66 работает!"
       * Время вылета в 17.00 по Гринвичу. Имеем на борту 45 тонн топлива и шесть членов экипажа. Расчетное время прибытия в район дозаправки истребителей 18.15 по Гринвичу. Как понял?
       * Понял, "Кривая сосна". Доклад принят. Желаю удачи!
       * Конец связи.
       Эфир мгновенно опустел. Из наушников опять понеслось лишь шипение да потрескивание. Антон включил кнопку связи с пеленгатором. На этот раз откликнулись быстро, он даже не успел спросить: "Сколько?".
       * 263 градуса. Что это было?
       * Заправщик . Позывной "Кривая сосна".
       * Понял.
       * Так, * сказал Антон уже сам себе, и посмотрел на огромную карту, висевшую на стене за постом, чтобы удостоверится лишний раз, хотя в этом не было нужды. Он уже и так подсчитал, что "косяк", так называли в обиходе летающий танкер, находился севернее Англии.
       * Сорок пять тонн, * пробормотал себе под нос Антон, * хватит, чтобы дозаправить три истребителя F-111. Каждому на два часа полета. А это, я так понимаю, и есть "Утро туманное".
       Записав "Сосну" в журнал поста, Антон включился на КП. Из вмонтированного в пульт динамика внутренней связи неожиданно вырвался нестройный мужской хор, затянувший последний куплет "Шумел камыш". Антон вспомнил, что у Смурного сегодня был день рождения.
       * Да! * рявкнул капитан, явно недовольный тем, что его оторвали от веселой компании и приятного времяпрепровождения.
       * Товарищ капитан, * доложил Антон ехидным голосом, * Я конечно понимаю, что вам на это наплевать, но в 21.10 по местному отметился "косяк" "Кривая сосна 59" . Летает севернее Англии по учениям "Утро туманное".
       С КП послышался громкий звон стаканов, напоминающий перезвон кремлевских курантов. Антон был уверен, что Смурной не разобрал ни единого слова.
       * Понял, * ответил Смурной бесцветным голосом, который должен был поддерживать в подчиненных уважение к мундиру при любом состоянии его владельца, * Бодай дальше, Гризов.
       И отключился, оставив Антона наедине с эфиром. Правое ухо молчало. В левое, время от времени, прорывались обрывки радиообмена непонятного происхождения с одной из сканирующихся по кругу частот:
       * Хр..р..ре..ей..ей..есь..ни..рта..ать..ять...
       Антон остановил нужную частоту и услышал:
       * "Хрэй"! "Хрэй"! Здесь "Ни черта не видать 25"
       "Понятно, * подумал про себя Антон, * Что-то АВАКСы разлетались под вечер. Давно спать пора."
       Команду на пеленг он даже не стал кидать. Эти гробы летели почти всегда на одном и том же месте. Антон записал доклад и откинулся в кресле, пустив частоты по кругу. Когда рядом, за "Роялем", появился резко выздоровевший Малой, в активе у Антона было уже несколько "Свистунов", пара "Привидений", еще один выход "Сосны" с докладом о дозаправке трех истребителей, а также пара назойливых "Топотунов", долбившихся на станцию через каждые двадцать минут и измучивших своими ненужными докладами не только Антона, но и собственную авиабазу.
       * Привет "Роялистам"! * крикнул Антон, поворачиваясь в сторону Малого и понимая, что выходящий в эфир в эту секунду "Контейнер с шишками" он брать не будет, хотя и надо бы.
       * Привет "Самогонщикам"!
       * Не "Самогонщикам", а "Перегонщикам", * поправил его Антон. * У тебя, Малой, все королевы уже улетели в небытие, и от английского командования ты скоро получишь орден первой степени "За содействие".
       * Да и хрен с ними, с королевами, * сказал Малой, * усмехаясь и скидывая сапоги, * Я вот домой позвонил. Вот это - да.
       * Ну и как там?
       * Да все, в общем, нормально. Батя только приболел немного.
       * А что с ним?
       * Сердце, говорят. Он в больнице две недели лежал, сегодня только выписали.
       * Ну, слава Богу, обошлось.
       * Да, слава Богу... О-па...погоди... * Малой прислушался к тому, что творилось у него в эфире. * Ты, Тоха, извини. Похоже, она все-таки взлетает. Надо брать, однако.
       * Да ничего, * сказал Антон и с разворота шлепнул по ручке команды, послав сигнал на пеленг. * Смотри 60.05, работает!
       Зацепив конец очень длинного и очень мутного доклада, Гризов записал в журнал второй выход "Контейнера с шишками". "Контейнер" уже летел обратно в Германию, оставив все шишки в солнечной Италии. Не успев взять один, Антон принимал уже следующий выход:
       * "Тирион" ! "Тирион" ! Здесь борт "ПУП 56031"!
       *"ПУП 56031"! Здесь "Тирион" ! Слышу вас хорошо.
       * Авиабаза "Тирион", прошу срочно передать мое сообщение на КП "Волеран". Имею на борту 60 тонн опасного груза, 4 контейнера, два танка и пять пассажиров. Время посадки на авиабазе "Кайро" * 20.00 по Гринвичу. Как понял?
       * "ПУП 56031", вас понял.
       *"Тирион", конец связи.
       * Завязывай давай, в десять часов в клубе кино начинается, а он все бодает.
       За спиной Антона стоял Серж Домино и потягивал сигарету. Увлекшись, Антон даже не заметил как пришла "Смена". Народ бродил по всему залу, здороваясь, обнимаясь и обмениваясь новостями друг с другом.
       * А что за фильм? * поинтересовался Антон.
       * "Дураки умирают по пятницам".
       "Как жаль, что сегодня четверг", * подумал Антон, вспомнив о Фофане и комбате, а вслух спросил:
       * Малой, ты уже взял королеву?
       Малой снял "уши" и повесил их на крючок сбоку поста.
       * Ну, а как же...
       * Тогда скажи ей "Гут бай" и пошли смотреть кино.
      
      
      
      
       Глава 2
       US Air Force
      
       Истребитель вынырнул из облаков так неожиданно, что боевое охранение спрятанной среди песчаных холмов артиллерийской батареи не успело среагировать. Точнее, не успело бы. Поймав цель в перекрестье электронного прицела, Рассел ни секунды не колеблясь * секунда колебаний это слишком много во время молниеносной атаки, * нажал пуск. Из-под крыльев сорвались две ракеты и, отбрасывая назад длинные белые струи, устремились к скоплению замаскированных меж барханов крупнокалиберных пушек. Ракеты угодили точно в цель. Над песчаными холмами взметнулись два столба огня и дыма, разметавшие артиллерийскую батарею в клочья. Не удержавшись, Рассел Кремп сделал круг почета над поверженной батареей, любуясь делом своих ловких рук. В этот момент заработала рация.
       * МЭК 19027, говорит авиабаза "Гринфилд".
       * База "Гринфилд", здесь МЭК 19027. Слышу вас хорошо.
       * Доложите о выполнении задания.
       * Задание выполнено. Артиллерийская батарея уничтожена полностью.
       Рассел еще раз взглянул на столб дыма поднимавшийся от поверхности. Рация снова ожила.
       * МЭК 19027, вам предписывается обнаружить и уничтожить вторую цель в квадрате 29.07.
       * Характер цели*
       * Аэродром подскока противника. На выполнение атаки дается три минуты.
       * Вас понял.
       Рассел положил свой F15 Eagle на новый курс в квадрат 29.07. Истребитель плавно выполнил маневр, качнув острыми крыльями. Рассел обожал свой самолет за то, что тот так легко слушался управления, был маневренным и быстрым. Тридцатилетний майор ВВС США Рассел Кремп считался на своей авиабазе первоклассным летчиком. Каждому заданию, когда удавалось то души пострелять, а не только отрабатывать фигуры высшего пилотажа, майор радовался, как ребенок * честно и открыто. А это задание как раз таким и было. За последние два месяца майору редко удавалось пострелять. Но вот, наконец, свершилось. Квадрат назначения 29.07 находился не очень близко, но и не так чтобы очень далеко. Около пятнадцати минут лету.
       Рассел снова набрал высоту. Серебристый F15 Eagle затерялся среди облаков. Конечно, такая маскировка не могла спасти его от противника, задумай он тут внезапно появиться. Как опытный пилот Рассел был готов ко всему, но приборы наблюдения и дальнего обнаружения противника показывали кристальную чистоту пространства от летающих объектов военного назначения. Только где-то на дальних подступах проплывали своим курсом несколько гражданских аэробусов, не представлявших никакой опасности для истребителя ВВС. Собственно, само задание изначально предполагало рейдерский полет одного единственного истребителя. Хищника выпустили погулять над позициями противника, пощекотать нервы ему и себе, * а что могло быть для хищника лучше* Видимо, полковник Патерсон, шеф авиабазы "Гринфилд", куда перевели майора Кремпа, решил дать ему возможность в очередной раз проверить свою квалификацию. Что ж, и на том спасибо.
       Рассел взглянул на часы и прикинул "До цели лететь еще минут шесть-семь". Он рассматривал свои шансы подобраться незамеченным примерно пятьдесят на пятьдесят, точнее * шестьдесят на пятьдесят. В себя майор верил, и в истребитель тоже. Оставался только противник и его умение. Но тут уж, как повезет. Аэродром наверняка муляж, поскольку его предписывалось уничтожить. Значит вряд ли можно нарваться на боевое охранение в виде истребителей вероятного противника. Хотя, то этой старой лисы Патерсона ожидать можно было всего. Вплоть до атаки вражеских самолетов.
       Рассел бросил взгляд на приборы * он уже был почти над целью. Пора начинать заход для ракетного удара. Судя по показаниям анализаторов пространства, никаких самолетов противника пока не было видно.
       * Что ж, * радостно сказал майор Кремп сам себе. * Постреляем.
       F15 Eagle клюнул острым носом и снова устремился к земле. Рассел испытывал неописуемый восторг, с диким ревом двигателей вываливаясь из облаков. Самолет несся на бешеной скорости к песчаным холмам, меж которых Кремп обнаружил несколько силуэтов самолетов, несомненно муляжей, выполненных под русские "Миги". Прошло несколько секунд. Рассел приближался до визуального контакта, он всегда так любил делать и всегда получал за это нагоняй от начальства, повелевавшего действовать по приборам, благо они были достаточно точны. Считалось, что такая тактика боя поможет дольше спасать самолет от уничтожения. Но Рассел считал иначе. Он, конечно, слышал о том, во сколько обходится новый истребитель налогоплательщикам и был им за это благодарен, но летать от этого осторожнее не стал.
       Вот уже стали видны на небольшой прямоугольной площадке грязно-зеленые хвосты истребителей и их острые носы. Рассел пересчитал макеты глазами за одно мгновение. Точнее, он не считал, а впитывал всю информацию моментально, * их было десять. Рука легла на кнопку пуска ракет. Огонь! И снова две прозрачно-белые струи понеслись к желтым пескам, раскаленным палящим солнцем Колорадо. Рассел внимательно следил за ними глазами. Ракеты еще не достигли цели, а он уже устремил свой самолет вверх под крутым углом. Перегрузка вдавила пилота в кресло. Он шестым чувством почуял, что угодил точно в цель. Ему не надо было даже видеть момент попадания. Подобное чувство появляется у всех профессионалов когда они становятся мастерами. Они уже не смотрят, не видят, они * знают. И никогда не ошибаются. Но одна слабость у майора Кремпа была. Сделав мертвую петлю, Рассел прошелся над уничтоженным аэродромом вероятного противника. Между барханов зияла огромная воронка * бездонное выжженное пятно, вокруг которого валялись жалкие останки муляжей. Высоко в небо поднимался столб едкого черного дыма. Это черное пятно было нездешним, нереальным в бескрайних желто-белых песках. А сама пустыня была столь обширной, что, казалось, можно было выжечь ее половину, и все равно это будет смотреться мелкой пакостью дрянного мальчишки.
       Рассел взял курс на авиабазу "Гринфилд". Он уже собирался выходить в эфир с докладом об уничтожении второй цели, но неожиданно разглядел на приборе обнаружения три летящие точки. Они приближались. В этом квадрате, закрытом для полетов гражданских лайнеров, могли оказаться только самолеты ВВС, игравшие роль истребителей вероятного противника. Кремп усмехнулся? * Патерсон все же решил испытать его до конца. Оторваться удастся вряд ли. Придется вступать в учебный бой. Три против одного. Это было нормально. По условиям маневров в этом случае его должны были взять в клещи и заставить приземлиться. А он мог только вырваться сквозь кордон преследователей. Главное, чтобы не прижали к земле, но это у них вряд ли получится, решил Рассел. Он любил летать на сверхмалых высотах.
       Выполняя задание, майор Кремп пересек невидимую границу соседнего штата и теперь летел над его территорией. Это была все та же пустыня. Кремп уже приготовился к отражению нападения, как вдруг его приборы зафиксировали огромный металлический предмет, находившийся прямо под ним. На миниатюрном экране Рассел смог даже рассмотреть его очертания и несказанно удивиться. Неизвестный металлический предмет, непонятно кем спрятанный в бескрайней пустыне, напоминал нечто среднее между гигантским корпусом подводной лодки и самолета. Более того, он медленно перемещался, словно его тащили за собой тягачи. А перемещаясь, терял четкие очертания, словно уходил под землю. Рассел взглянул на истребители, * они были уже почти на хвосте, но шли таким курсом, который отсекал Рассела от неизвестного самолета. "Интересно, подумал Кремп, что же вы там прячете*"
       В это момент заработала рация.
       * МЭК 19027, говорит база "Гринфилд".
       * "Гринфилд", слышу вас хорошо, МЭК 19027.
       * Доложите о выполнении задания.
       * Цель уничтожена полностью. Меня преследуют три истребителя вероятного противника. Намерен вступить в бой.
       * Ответ отрицательный. В бой не вступать. Следуйте на базу.
       * Вас понял. * ответил Рассел и взглянул на прибор.
       Непонятный предмет полностью исчез, словно растворился. Истребители вероятного противника круто взяли влево, уходя в сторону. Рассел озадаченно ухмыльнулся и положил свой F15 Eagle на курс к авиабазе "Гринфилд".
       На следующее утро все начиналось как обычно: ранний подъем, пробежка вокруг авиабазы, легкий завтрак, тактические занятия летчиков-истребителей. Но затем, перед самыми полетами, Рассела срочно вызвали к шефу авиабазы "Гринфилд" Джону Патерсону. По узкой винтовой лестнице Рассел поднялся на второй этаж авиабазы и, подойдя к дверям лифта, нажал кнопку вызова. Кабинет Патерсона находился на четвертом уровне навигационной башни. "Интересно, * подумал он с нескрываемым любопытством, * что от меня понадобилось этому старому службисту? Давненько меня не вызывали к начальству, да еще сняв с самых важных на неделе полетов".
       Массивная дверь в кабинет шефа авиабазы "Гринфилд" полковника Джона Патерсона была закрыта по обыкновению наглухо. Рядом располагалось помещение охраны, один из представителей которой в чине лейтенанта дежурил сейчас у входа, слегка напоминая своим видом статую Свободы. Увидев Рассела, лейтенант встал на вытяжку и, отчеканив: "Вас ждут, сэр!", отворил дверь в кабинет.
       Низкорослый и крепко сбитый полковник Патерсон был похож на изрядно похудевшего, коротко остриженного и накачанного киноактера Дени дэ Вито, чем в душе несказанно смешил Рассела. Виду майор естественно не подавал. Тот, кто считает, что над шефом авиабазы "Гринфилд" можно безнаказанно шутить или просто подтрунивать, сильно ошибается. По службе полковник двигался быстро, имел большие связи в Вашингтоне. Про него ходили разные слухи, и далеко не всегда комического свойства. Из чего личный состав авиабазы сделал вывод, что с полковником надо держать ухо в остро. Ядерные полигоны недалеко, а много молодых летчиков только начинали свою карьеру в ВВС. Кроме того, случись кому-нибудь встретиться с Патерсоном в открытом боксерском поединке, жить ему останется ровно до первого удара полковника. Удар этот, как удалось доподлинно узнать Расселу за стаканчиком виски от одного сослуживца полковника, принимавшего участие в качестве зрителя в тайном, но излюбленном развлечении некоторых диких техасцев * поединке быка и человека, мог свалить с ног рогатое животное. Бой этот даже отдаленно не напоминал испанскую корриду. Там, под палящим солнцем земли конквистадоров, человек использовал для нападения лошадь и шпагу. Здесь же надеяться можно было только на свои кулаки. Тем не менее, в случае с Патерсоном, быку пришлось не сладко. Бык, наверное не раз пожалел о том, что не был отправлен в далекую Испанию сражаться с хилыми и разодетыми в перья тореадорами, а попался под руку этому непонятно откуда получившему такую силу низкорослому крепышу родом из штата Мэн, где коров видели только на этикетках мясных консервов.
       Как бы там ни было, с руководством авиабазой "Гринфилд" полковник ВВС Джон Патерсон справлялся ничуть не хуже, чем с разъяренными быками. Несмотря на постоянное изматывающее напряжение боевой службы, в каком-то смысле здесь было намного легче. Рассел вошел в кабинет и вытянулся перед полковником, сидевшим за столом, на котором лежало несколько серых папок с бумагами. Позади стола находилась стеклянная стена, сквозь которую была хорошо видна взлетная полоса авиабазы. Звено истребителей F15 Eagle, вести которое должен был Рассел, выруливало на взлетную полосу для плановой отработки ракетного удара по наземным целям противника. "Интересно, кто поведет звено вместо меня, подумал Кремп, капитан Салливан или Мик Нирдайл? Хотя, в данную минуту это все равно".
       * По вашему приказанию прибыл, сэр. * четко отрапортовал Кремп, зная, что полковник терпеть не может, когда кто-нибудь мямлил или цедил сквозь зубы.
       * Рад вас видеть, майор Кремп.* сказал в ответ Патерсон, * Садитесь.
       Рассел сел на кожаный стул напротив полковника. Секунду помедлив, тот продолжил.
       * Я буду краток. На вас майор возлагается ответственная задача по испытанию нашего нового секретного оружия. По психофизическим характеристикам аналитическая служба "Пентагона" выбрала для этой цели именно вас. Не удивляйтесь. Оружие очень компактно и, на первый взгляд, необычно. Уже сейчас модуль управления монтируется в кабине вашего тактического истребителя. Первый испытательный вылет сегодня в 17.00 по Гринвичу. Все подробности вам расскажет Грегор Йорк, аналитик и куратор программы "Мыслитель". Желаю удачи.
       Только сейчас Рассел заметил, что в углу кабинета, почти что за его спиной, сидит невысокий брюнет в штатском костюме. Брюнет откровенно сверлил затылок Рассела изучающим взглядом ученого-естествоиспытателя, словно видел перед собой подопытную лягушку, которую предстоит препарировать. Расселу даже показалось, что брюнет читает его мысли, поэтому он слегка нахмурился, но в воздушном флоте не принято сдаваться в неожиданно сложившейся ситуации, и он снова улыбнулся.
       * Рад познакомиться мистер Йорк, майор Рассел Кремп.
       * Взаимно, мистер Кремп. Моя фамилия Йорк. Грегор Йорк. Я думаю мы сработаемся. В вашем личном деле написано много хорошего. Судя по всему, вы способный человек и отличный военный летчик.
       * Не будем терять времени, джентельмены, * подытожил беседу полковник Патерсон, * Майор Кремп, вы временно снимаетесь с плановых полетов в составе группы и поступаете в распоряжение аналитической команды под руководством мистера Йорка. Будете летать по индивидуальному заданию в течение недели. Желаю удачи.
       Брюнет встал со своего места и предложил Расселу сразу же пройти в зал разбора полетов, где временно находился тренажер для обучения использованию нового оружия. Кремп молча последовал за аналитиком. По дороге в зал, на втором этаже они миновали офицерский бар авиабазы "Гринфилд", где летчики обычно пропускали стаканчик-другой после напряженных полетов. В этот утренний час там еще никого не было, только официантка Мэгги Лерой, очаровательная молодая блондинка, бойко протирала за стойкой бара высокие стеклянные бокалы для коктейлей. Рассел проследил за тем как ловко она управлялась со своей работой и, испустив вздох женатого мужчины, проследовал дальше за Йорком.
       Зал разбора полетов располагался на первом уровне авиабазы "Гринфилд", практически под землей. Обычно в нем не содержалось ничего особенно секретного, кроме столов и стульев, а также мониторов, по которым из центрального компьютерного центра базы демонстрировались учебные видеофильмы о новинках в области воздушных маневров противника и собственных изобретениях ВВС США.
       В этот раз все было иначе. Первый охранник преградил им дорогу еще у выхода из лифта. Йорк показал ему какое-то удостоверение и проследовал дальше. Непосредственно у дверей зала дежурил второй темнокожий охранник с винтовкой M-16 на плече и нашивками сержанта. Этих охранников Рассел видел впервые. Проходя мимо, Йорк снова показал удостоверение, после чего был вместе с Кремпом беспрепятственно пропущен в помещение.
       "Интересно, * подумал Рассел, * что же это за полеты сейчас начнутся, если этим яйцеголовым аналитикам из Пентагона пришлось притащить сюда кучу собственной охраны, словно здесь не хватает солдат. Того и гляди, придется просить допуск у Патерсона, чтобы ходить в туалет в служебное время".
       Войдя в зал, Рассел поначалу не заметил особых изменений. Только в самом центре было убрано несколько столов и расчищено небольшое пространство. Теперь там располагалось самое обычное с виду кресло пилота истребителя. Справа от него находилась небольшая тумба, на которой стояло нечто, напоминавшее с виду персональный компьютер с гигантским монитором. От загадочного агрегата к лежавшему тут же на тумбе гермошлему змеилось несколько разноцветных проводов. Больше ничего экстраординарного Рассел не увидел. Перехватив его слегка разочарованный взгляд, Грегор Йорк заметил:
       * Мистер Кремп, вы, вероятно, ожидали увидеть перед собой новую поколение самолета-невидимки системы "Стелс", или карманную атомную бомбу? Не спешите падать духом, наша новая игрушка гораздо менее заметна, но гораздо более эффективна. Садитесь, нет, пока не в кресло тренажера, и немного послушайте.
       После того, как Рассел устроился за одним из столов, сам Грегор сел напротив, немного в отдалении, и сказал:
       * Для начала, майор, немного истории. Перед вами последнее изобретение человеческого гения, на разработку и доведение которого у Пентагона ушло около двадцати лет и очень много миллионов долларов. Этот невзрачный с виду приборчик (Грегор указал на тумбу) может перевести вас в совершенно иное и доселе неведомое состояние. Не пугайтесь. Речь не идет о наркотическом или психогенном воздействии на ваше сознание, хотя со вторым имеются некоторые точки соприкосновения. Действие этой штуковины рассчитано совсем на иную область применения. Как я уже сказал, не один десяток неизвестных широкому кругу ученых ломал голову над тем, как заставить работать на военные цели человеческую мысль. Я имею в виду не технический гений, который выражается в создании новых военных самолетов и кораблей. Он уже достаточно хорошо изучен и используется неплохо. Я говорю непосредственно о самих мыслях. Как выяснилось в процессе секретных исследований, мысли имеют энергетическую форму и длину, а соответственно, в чем-то походят на широкоизвестные радиоволны. В начале семидесятых Пентагон запустил в разработку программу "Мыслитель", задействовав в ней лучшие силы. Вы должны были хотя бы краем уха слышать за время службы рассказы о наших разведчиках, с небольшого расстояния телепатически воздействовавших на находившиеся на земле или стартующие самолеты противника, что приводило к катастрофам (Рассел кивнул). Так вот, это был лишь первый этап операции. Но, дело в том, что возможности использования человеческих способностей ограничены, и в отдельных случаях перенапряжение психики в состоянии привести к сумасшествию. Поэтому необходимо было найти способ подчинить, хотя бы частично, человеческие возможности технике. Это удалось сделать только недавно.
       Грегор кивнул на тумбу.
       * Этот прибор имеет множество поддиапазонов и позволяет слышать или видеть (называйте как хотите) мысли людей независимо от того, в каком конце земного шара они находятся: в Африке или Антарктиде. Необходимо только выбрать нужный диапазон, и можно услышать мысли людей совершенно конкретных категорий. Как удалось выяснить ученым, мысли людей различных категорий отличаются друг от друга длинной, энергетической силой и цветом самой энергии. Когда это стало понятно, не составило особого труда высчитать частоту мыслей военных кругов противостоящих нам держав. А также их цветовой спектр * он серо-зеленый. Прежде всего это Русские и Кубинские ПВО и радиоразведка, а также часть противовоздушных сил стран восточной Европы, Северной Африки и Средней Азии. Пока что мы в состоянии только определять фон мыслей ПВО конкретной страны. Этого достаточно для выхода на конкретные цели и объекты. Однако, прибор еще мало опробован в реальных боевых условиях и перед широким применением в ВВС нуждается в доработке. Поэтому мы выбрали вас как одного из наиболее подходящих по мозговому потенциалу пилотов для выполнения тренировочных полетов.
       Аналитик встал и подошел к прибору.
       * Еще одна важная деталь состоит в том, майор, что при удачном стечении обстоятельств вы можете настроиться на мысли конкретного оператора вычислившей вас ракетной установки и будете четко представлять, когда он нажмет на кнопку. Вы будете жить его глазами и руками. В тоже время, ваш самолет, как только вас засекли, или вы сами настроились на неприятельскую волну, исчезает с радаров. Это происходит потому, что мозг военных перестает воспринимать вас как нечто чужое и идентифицирует как свои собственные ощущения или воспоминания, а потому движущийся на экране радара объект зрительно не воспринимается. Благодаря собственному излучению вы входите в прямой контакт с мозгом оператора. Он начинает вспоминать о том, как когда-то мечтал стать летчиком или летал с дядей на большом пассажирском самолете на каникулы. Этого хватит, чтобы приблизиться, нанести ракетный удар и вернуться на базу никем не замеченным. Даже если кто-нибудь уцелеет, ничего кроме обрывков детских воспоминаний он рассказать не сможет.
       Грегор Йорк нажал несколько кнопок и щелкнул тумблером на приборной панели загадочного агрегата. Дисплей вспыхнул ровным синим светом.
      -- Ну, мистер Кремп, пора заниматься. * сказал аналитик из Пентагона тоном зубного врача, и Расселу показалось, что он действительно находится на приеме стоматолога, * Садитесь в кресло. Для начала поиграем в детские фантазии кубинских радиоразведчиков.
      
      
      
      
      
       Глава 3
       Сны младшего сержанта
      
       На следующее утро комбат Волков, видимо, снова встал не с той ноги, потому что несмотря на протесты командования ПЦ решил на полдня заслать всю "смену" в соседний колхоз на уборку картошки, оголив тем самым защиту воздушных рубежей страны. После утренней зарядки, во время которой все старослужащие прятались в туалете, покуривая папиросы, а молодые воины наматывали круги по заросшей березняком территории полка, всех затолкали в раздолбанный российскими дорогами ЗИЛ, дали легкий паек, состоявший из полбуханки хлеба, и отправили на работы. Из офицеров на сей раз был старший лейтенант Абдурахманов.
       Полдня молодые резво собирали корнеплоды, а дедушки отдыхали, благо Абдурахманов по приезду на поле сразу удалился в дом председателя колхоза и не появлялся до обеда. Глядя на казавшееся пустым шоссе, Антон думал о том, что скорее всего вовремя "смену" забрать не успеют, и придется им пухнуть с голоду. Однако, за час до назначенного времени с шоссе неожиданно раздалось призывное бибиканье подъезжавшего ЗИЛа. Когда грузовик остановился, из кабины выпрыгнул шофер Вася Зайцев и сообщил, что Гризову и Родионову комбат срочно приказал заступить в наряд. Возникший откуда ни возьмись Абдурахманов сразу увидел возможность пораньше уехать из колхоза и попытался изобразить строгого офицера:
       * Всем приказываю еще целый час работать. Машина за вами вернется. А сейчас со мной в часть поедет только Гризов и Родионов.
       Антон и Малой тихо выругались и, пожелав комбату всех благ, пошли к машине. Увидев их, Вася еще на подходе закричал, чтобы все садились в кузов, так как он случайно облил маслом второе сиденье в кабине. Абдурахманов отругал незадачливого водителя, но пачкать казенные галифе ему явно не хотелось, а потому он залез вместе с Малым и Антоном в фургон грузовика. Устроившись на досках, друзья-солдаты закурили, а старлей сплюнул на пол.
       Садясь за руль, Вася мысленно поблагодарил небеса за то, что ему попался именно придурок Абдурахманов, а не кто-то другой из офицеров. Этот даже не удосужился проверить слова хитрого дедушки. Дело было в том, что сиденье оставалось относительно чистым, просто недавно Вася в одиночестве приговорил бутылку "Перцовки", закусывая ее черствым хлебом, и теперь находился в состоянии крайнего единения с природой. Его неудержимо тянуло петь песни, плясать и орать во всю глотку. И также неудержимо тянуло добавить. Выруливая с проселка на шоссе, он вспомнил, что у корешей поваров в солдатской столовой в заначке есть поллитра деревенского самогона. Эта мысль заставила его втопить педаль газа в пол. Вася решил побыстрее доставить старлея с бойцами в часть, а затем рвануть в столовую.
       Проехав пару километров, он свернул с шоссе на другой проселок, который выводил к виадуку через железнодорожные пути. Там можно было срезать путь и окольной дорогой прибыть в часть минут на десять быстрее. ЗИЛ потряхивало на разбитой дороге. Вася так часто крутил рулем из стороны в сторону, что пассажиров кидало по кузову. "Зайцев, осторожнее, мать твою так!" * орал стралей, но бравый водитель его не слышал из-за гудения перегревшегося двигателя и грохота дребезжащего кузова. Впереди и внизу между деревьев показался въезд на виадук. Вася еще сильнее поднажал на газ. Грохоча ЗИЛ вылетел по второстепенной дороге на виадук, проскользнув под самым носом у огромного рефрижератора, водитель которого заорал что-то ему и пригрозил кулаком вслед. Васю это раззадорило еще больше. Он обернулся назад и крикнул в ответ сквозь грохот:
       * Ори-ори, Козел! Будешь знать военных водил!
       Потом он развернулся и посмотрел вперед на узкий пролет виадука. Неожиданно где-то совсем близко он увидел странно округленные глаза водителя встречного КамАЗа. Отработанный рефлекс заставил его дернуть руль вправо, но было поздно. Страшный удар пришелся на левую часть кабины. ЗИЛ развернуло и вышвырнуло с виадука сквозь брызнувшие тонкие стальные ограждения вниз на рельсы. Словно подбитый самолет, ЗИЛ пикировал носом вниз. В эту минуту из-под виадука выскочил мощный тепловоз, тащивший за собой полдюжины цистерн с бензином. Словно сквозь туман Вася наблюдал за выраставшей перед лобовым стеклом цистерной. ЗИЛ вошел в нее как в мягкую бумажную коробку. Во все стороны брызнуло топливо, тут же вспыхнувшее от горящего бензобака израненной машины. Тихую деревенскую станцию потряс гигантский взрыв, разметавший в клочья половину переезда, и вышвырнувший находившихся в кузове людей в разные стороны.
      
       С тех пор как в отдельном полку радиоперехвата случилось ЧП минул уже почти месяц. В полк приезжала особая комиссия из штаба округа специально для расследования инцидента. Комиссия разместилась в штабе полка, заняв кабинет майора Шпеня и периодически вызывала туда одного офицера за другим для дачи показаний. Не минула чаша сия и всех сослуживцев Малого и Антона по солдатской линии. В конце концов, промурыжив часть в течение трех недель, высокая комиссия из штаба округа укатила, закрыв дело за отсутствием состава преступления. Все списали на пьяного водителя Васю Зайцева. Останки похоронили. Родственникам погибших выплатили единовременную компенсацию в размере десяти минимальных армейских окладов. И жизнь в полку потекла своим чередом, словно и не было ничего.
       Малой и Антон через пару недель после катастрофы со взрывами пришли в себя и с каждым днем поправлялись все быстрее. Оба находились в здравом уме, так что об отклонениях в душевном здоровье врачи скоро перестали беспокоиться. У Малого дела шли лучше и к концу третьей недели он даже иногда стал прогуливаться по палате в течение нескольких минут, прихрамывая на сломанную ногу. Антон пока лежал на кровати не вставая, время от времени приходя в себя, но затем снова проваливаясь в небытие. Голова постоянно кружилась и отказывалась следить за координацией движений. Реальность он воспринимал уже нормально, но ни читать, ни смотреть телевизор, естественно, ещё не мог. Большую часть суток он спал. И дневная скука лишенного возможности передвигаться человека с лихвой компенсировалась длинными цветными снами.
       Однажды он увидел себя во сне огромной белой птицей, сильным альбатросом, который бился с порывами встречного ветра, стремясь достичь какой-то неведомой, но манящей цели. Он летел сквозь бурю, то взмывая высоко в небо, куда кроме него никто не отваживался залетать, то камнем падал вниз к самой воде, где бурлили и пенились стальные волны. Он летел так очень долго в полном одиночестве и пустоте, пока впереди не показались острые скалистые утесы, где пережидали бурю морские чайки. Альбатрос устал бороться с ветром, но продолжил свой путь, гордо пролетев над прятавшимися за скалами собратьями с завистью взиравшими на его сильные крылья. Он миновал утесы и продолжил полет сквозь ветер, но вдруг почувствовал, что слабеет. Ещё недавно сильные крылья уже не могли нести его вперед по выбранному пути. Ветер теснил его вдаль от цели, и альбатрос, теряя силы с каждым взмахом, все ниже опускался к бушующему океану. Серо-стальные волны уже лизали его белоснежные крылья. Ещё миг, и вода поглотит его...
       Антон проснулся в холодном поту. В палате было светло. Через окно проникали запахи цветущего сада. Антон, успокоившись, втянул носом насыщенный приятными ароматами воздух и расслабился, испустив негромкий стон. Малой, читавший книжку в своем углу, поднял голову и посмотрел на коллегу по несчастью. Увидев, что Антон открыл глаза, Малой поинтересовался:
       * Ну, что, очнулся, уважаемый? А то я уже переживать стал, что-то ты слишком сильно зубами во сне скрипел. Словно канат морской перегрызал.
       Антон слабо улыбнулся и сказал:
       * Да... Чуть во сне не утонул. Ты как?
       * Да, мне-то что. Мои сибирские корни дают себя знать. Вот и читать уже разрешили. Скоро, может через недельку-полторы, и в часть отправят.
       * Ты молодец, Малой, * сказал Антон и перевернулся на бок, * Быстро поправляешься. А вот у меня в голове до сих пор десятибалльный шторм.
       * Да это все ерунда, пройдет со временем. Хорошо, что мы с тобой хоть вообще в живых остались. Вот ротный-то наш с Зайцем того, кони двинули.
       * Это точно, * согласился Антон, * Нам, видно, рановато было помирать. Голова хоть и болит временами сильно, но зато вроде бы всё помню. Кто я, где я, откуда взялся.
       * Я тоже, * хитро улыбнулся Малой, * Нам с тобой теперь после выписки, Тоха, скорый дембель полагается. Мне-то ладно, всего пару месяцев выгадаю, а тебе вообще в каком-то смысле два раза подряд повезло * целых полгода скостишь. А там, воздух свободной гражданки тебя мигом долечит.
       * Да-уж, повезло. * пробормотал Антон, поглаживая свою забинтованную голову, * Целых два раза.
       В этот момент дверь в палату приоткрылась и в нее просунулось хитрое личико медсестры Олечки. Она оглядела палату озорным взглядом и спросила:
       * Не спите, герои?
       * Никак нет, * шутливо ответил Малой и захлопнул книгу, которую держал во время разговора в руке.
       * К вам тут из части полковник какой-то приехал. Фамилия у него хищническая, точно не помню. Тигров, Вепрев...
       * Может Волков? * спросил Малой, слегка погрустнев.
       * Точно, Волков. Сейчас поднимется. Он там с начальником госпиталя разговаривает внизу о вас.
       * Этого счастья нам только не хватало.
       И Малой с Антоном даже немного съежились, словно настоящие ежи перед схваткой со змеей. Спустя пару минут в дверном проеме вместо милой Олечки образовалась крепко сбитая, но от этого все равно не пролезавшая в дверь с первого раза, фигура комбата. Нагнув голову, Волков вступил в палату. В руке он держал полиэтиленовый пакет с апельсинами.
       * Ну что, дармоеды, отдыхаете? * поприветствовал комбат лежавших на койках бойцов, которых при этом невольно потянуло встать и вытянуться по стойке "Смирно".
       * Так точно, товарищ полковник * ответил за двоих более окрепший Малой. На его лице играла едва заметная улыбка, оттого что он мог разговаривать с комбатом, не вставая с постели, а в этом для солдата было даже некоторое наслаждение вперемешку с самоутверждением.
       Волков осмотрел Малого повнимательнее и нашел его вполне жизне- и боеспособным. Свои наблюдения он завершил постановкой диагноза.
       * Да ты, Родионов, я смотрю совсем здоров? Молодец! Значит скоро мы тебя выпишем и на "Смену". Я уже с доктором говорил. А то сидеть на посту совсем некому из сержантов стало. Всего двое старших "Смены" остались.
       Малой при этих словах чуть было по старой памяти не грохнулся в обморок. Волков подошел к тумбочке, стоявшей рядом с кроватью Малого, и положил на нее пакет с апельсинами.
       * Держите вот, короеды, заправляйтесь, пока время есть.
       Малой вторично переживал полуобморочное состояние. Смотреть на апельсины, как бы приближавшие время выписки из госпиталя, ему совсем не хотелось.
       * Ну а ты, Гризов, * обратился добрейшей души человек к Антону, * Чего лоб наморщил? Взгляд какой-то у тебя маслянистый. Ты хоть меня видишь?
       И комбат помахал перед носом у Антона рукой, словно был окулистом и проводил прием.
       * Вижу, товарищ полковник, * слабо ответил Антон, * Но сфокусироваться пока не могу. Поэтому вы, уж извините товарищ полковник, у меня перед носом слегка плаваете, словно по палубе корабля во время шторма передвигаетесь.
       * Ну да, доктор говорил, * подтвердил комбат, но тут же оптимистично заметил, * Ничего, Гризов, не расстраивайся. Скоро мы и тебя выпишем. "Глобальный перегон" по тебе уже соскучился.
       "В гробу я видел этот "Глобальный перегон", подумал Антон, а вслух сказал:
       * Доктор говорил, что минимум еще недели две понадобится, чтобы полностью оклематься.
       * Полностью оклемываться, Гризов, дома будешь, после дембеля. * сообщил беззлобно комбат, * А сейчас у нас на "Смену" ходить некому. Зеленых вон, десять человек прислали. Кто их учить-то армейской жизни будет?
       "Да уж, * подумал Антон, * и помереть спокойно не дадут в этой армии. Обязательно помирать надо на боевом посту. Да когда же она закончится, ё-мое."
       Комбат словно прочитал мысли Антона по выражению лица, потому что добавил:
       * Короче, вас обоих придется на дембель первыми отправлять, но пару месяцев еще послужите родине. Так что, поправляйтесь, апельсины жуйте. Где-нибудь недельку покантуетесь и в часть.
       С этими словами полковник Волков повернулся, нагнулся и вышел в коридор, захлопнув за собой дверь.
       * Вот сволочь, * сказал ему в след Малой, * Народу, блин, ему на "Смене" не хватает. Самому осенью в отставку, так нет же, всё жилы тянет по старой памяти. Козел бородатый.
       * Да, Малой, ты прав, * поддержал его Антон, * Этот упырь никого просто так на дембель не отпустит. Я теперь думаю как нам с тобой дожить до него вообще. Раньше кони не двинуть.
       * А, пошел он на фиг, * сказал Малой, * Если он меня на "смену" посадит, я просто забью на всё. Пускай себе летает что угодно и где угодно. У меня выход с поста будет пару самолетов в день, а не тридцать-сорок, как обычно.
       Мысленно Антон поддержал Малого на все сто процентов, но вслух ничего не сказал, поскольку от такой бури переживаний у него вдруг резко сначала заболела, а потом закружилась голова. Он рухнул на подушку и попытался расслабиться. Через несколько минут пульсирующая боль утихла, но головокружение продолжалось. Так Антон и лежал с закрытыми глазами до тех пор пока спасительный сон не увел его в свою обитель.
       ...Лес был какой-то темный и замшелый. Страшный лес. По всему видно, водились здесь звери дикие в большом количестве, а может в стародавние времена и нечисть какая. Только пока еще никто не показывался охотникам. Таились все в чащобе, чтобы напасть наверняка.
       Машины оставили далеко у таежной тропки, которую в здешних местах гордо называли дорогой. Два модерновых джипа Land Rover с лебедками на передке. А сами раскинулись цепью и шли осторожно, еле ступая, чтобы не подломилась невзначай сухая ветка под ногой, медленно сжимая кольцо, в центре которого по наводке местных егерей находилось логово тигра. Страшно было всем, но азарт брал свое. Людей было много * целая стая, а в стае всегда спокойней. Платили за все англичане, которым захотелось получить шкуру матерого уссурийского тигра. Англичан было двое * Ральф и Гордон. Здоровенные рыжеволосые детинушки, словно сошедшие с этикеток крепкого виски. Они передвигались рядом, с тяжелыми ружьями наперевес. Готовые при первой же опасности всадить пулю зверю в глаз, чтобы не попортить шкуру. Охота длилась уже много часов. Тигр не показывался. Русские понемногу начинали роптать, однако Ральф и Гордон не желали отступать. Все шло тихо, но вдруг слева раздался мощный рык потревоженного зверя. Вслед за тем раздался торопливый выстрел и полный ужаса человеческий крик. Когда охотники добрались до места трагедии, было уже поздно. По всей опушке валялись рваные лохмотья одежды, а в самом центре в луже крови лежало разодранное тело охотника. Зверь оказался быстрее человека. Людская стая бросилась вдогон, но тигр уходил, ловко путая след. Спустя еще час безрезультатного преследования, продираясь сквозь чащу, Антон услышал непонятный голос где-то в глубине своего сознания: "Не ходи за мной и удержи остальных. Здесь мои дети. Иначе, убью вас всех". Еще не соображая, что делает, он схватил бежавшего рядом Гордона за рукав кожаной куртки и крикнул ему в лицо:
       * Стой! Отпустим его.
       * Я охотник! * отмахнулся англичанин и исчез за деревьями. Тотчас из чащи раздался его дикий крик. Так кричит человек, когда его рвут на части.
       ...Антон стоял прислонившись плечом к высокой сосне и уткнув ружье дулом в мох, когда на противоположный край полянки неслышно вышел здоровенный огненно-рыжий зверь. Тигр замер и посмотрел на человека. Между ними было не более пяти метров. Их взгляды встретились. Огромные глаза опасного хищника словно гипнотизировали человека. Но страха не было совсем. Хрустнула ветка и тигр исчез, словно его и не было...
       Антон открыл глаза. За окном было уже почти темно. Малой спал, уронив книжку на пол. Апельсины лежали на тумбочке совершенно не тронутыми, видимо он не смог перешагнуть через отвращение к комбату. Антон повернул голову на подушке и посмотрел в окно. Занавесок на ставнях не было, поэтому он увидел кусочек звездного неба. Далекие звезды мерцали и переливались загадочным светом. Младшому вдруг сильно захотелось есть. Он с минуту в нерешительности разглядывал комбатовские апельсины, но голод оказался сильнее воли. "Значит выздоравливаю", -- подумал Антон и, протянув руку к пакету, вытащил один апельсин. Очистив его, с неподдельной радостью съел цитрусовый плод, получив несказанное удовольствие. Затем перевернулся на другой бок и снова заснул.
       ...Он сидел посреди большой и белой комнаты, стены которой светились ровным мягким светом. Ни спереди, ни сзади, ни с боку не было никого и ничего. Ни одной живой души, ни одного предмета. Единственным предметом было его собственное тело, висевшее в десяти сантиметрах от пола. Голова необыкновенно чиста, хотя, действительно ли это была голова, он поручиться не мог. И видел он себя как-то по-новому, непривычно, будто со стороны.
       Откуда-то издалека пришла мысль: "Где я ?", но показалась она какой-то странной и неуместной в этой белой комнате. Вслед за первой пришли другие мысли-ответы: "Я там, где хорошо", "Там, где всегда покой", "Там, где не бывает тревог и волнений". И вдруг, между этими ответами, невесомым, но настойчивым облачком снова всплыл вопрос, показавшийся как и все вопросы в этой комнате лишним: "Где же я ?" Стены комнаты слегка изменили свой свет на более яркий. Показалось, что шестигранная комната закрутилась вокруг собственной оси и, в то же время, все чувства говорили, что она стоит недвижимо. И вот появилась ещё одна мысль-ответ, ясная, четкая и спокойная как лед: "Ты в гостях у своей смерти". Он вскочил во весь рост, и босые стопы его коснулись светящейся матовой поверхности пола, теплого и жутко холодного одновременно. Он больше не висел в воздухе, а стоял, опираясь на собственные ноги. Исчезла былая легкость, у тела появился вес, и вместе с тем дикая боль пронзила его словно удар молнии. Он сделал шаг и почувствовал, что ноги его будто опутаны свинцовыми цепями. Он не может идти... "Да, ты уже в конце пути, еще немного." Нет, я могу! "Ты пришел, ты нашел свой покой." Нет, я не хочу покоя!
       Он рванулся изо всех сил к стене и коснулся ее рукой. И вдруг, стены рассыпались и наступил мрак. Он ничего не видел, но чувствовал терзающую боль, словно его кололи тысячами зазубренных ножей одновременно. Где-то рядом он услышал приглушенные голоса.
       * Мы уже на подходе. Через пять секунд входим в тоннель смерти. Все готовы?
       * Да.
       * Внимание, приготовиться. Пятисекундная смерть.
       * Здесь что-то есть! В тоннеле неизвестная энергия!
       * Исключено.
       * Я чувствую эту энергию!
       * Отбой! Всем вернуться...
       И, вдруг, мрак раскололся гигантской вспышкой, и он увидел на короткое мгновение большую комнату с круглым черным столом посередине. Вокруг, в высоких кожаных креслах, сидело несколько человек, положив руки на стол и закрыв глаза. Среди них был невысокий брюнет с невыразительными чертами лица. Новая вспышка ослепила Антона и выбросила в небытие...
       Он открыл глаза и рывком сел на койке. Голову пронзила дикая боль и наступил обморок. Утром, когда он очнулся, у его койки стояли майор Черемыхов и Малой. От майора привычно пахло самогоном и табаком, но на его профессиональные качества это никак не влияло. В окно дул легкий теплый ветерок, приятный атрибут наступившего бабьего лета.
       Черемыхов внимательно посмотрел на Антона и, ни слова не говоря, двумя пальцами оттянул ему веко, чтобы осмотреть глазное яблоко. Видимо оставшись довольным результатом осмотра, он крякнул и спросил:
       * Ну, как самочувствие, боец?
       Антон немного поежился от воспоминаний о ночных кошмарах, но сказал:
       * Нормально в целом. Только голова немного побаливает и снится дурь всякая.
       * Это в твоем состоянии даже нормальная вещь, * успокоил Черемыхов, * А если дурь снится, так с утра сразу в окно смотри * моментально забудешь. Для того вас поближе к окну и положили, чтоб головы посвежее были.
       * Ну, ладно, мы тебя еще недельку подержим, * сказал майор Антону и, повернувшись в Малому, добавил, * А тебя, брат, извини, комбат послезавтра просил выписать обязательно. Придется уважить начальство, да и состояние твое вполне удовлетворительное.
       Малой горестно вздохнул, но ничего не сказал. Спорить с комбатом было бессмысленно, да и себе дороже. Осмотрев Малого и еще раз подтвердив свое решение, майор Черемыхов удалился в свой кабинет пропустить утреннюю чекушку спирта.
       * Вот, * подытожил Малой, * дали ему год...
       * Да не грусти, сержант, * сказал Антон, * Все там будем. Скоро и меня вслед за тобой отошлют стеречь небесные просторы. Немного покантуемся, а там, глядишь, и дембель долгожданный нагрянет.
      
       Антон повернулся на подушке и посмотрел в окно. Бабье Лето неожиданно рано входило в силу. На дворе стояла середина сентября. Щебетали птицы. Светило еще теплое солнце, посылая на стены палаты игривых солнечных зайчиков. Где-то в глубине души неудержимо хотелось домой. В ту далекую жизнь, где нет офицеров, отбоев и подъемов, а есть мама и друзья. Но была ли та жизнь, или она только привиделась в очередном сне? Антон поспешил отогнать бередящие душу теплые образы и вернуться в неприглядную реальность. Армия, пока только армия. Лямка. "Смена".
       Через несколько дней Малого, как и обещал комбат, отослали обратно в часть и на какое-то время Антон остался один. Однако, его здоровье скоро пошло на поправку, поэтому скучать в одиночестве и выть на луну долго не пришлось. Не успел Антон Гризов оглянуться, как уже снова ходил в погонах с двумя золотистыми лычками, а не в синей больничной пижаме. И ноги его украшали не войлочные тапочки, а гроза всех американских солдат * черные кирзовые сапоги.
      
      
       Глава 4
       Операция "Карающий меч"
      
      
       Конец лета на солнечной Кубе ничуть не отличается от ее начала. Осень не назовешь даже бархатным сезоном, скорее просто продолжение жаркого и влажного лета. Эту осень лейтенант кубинских ПВО Альваре Родригес дель Чито встретил и провел на своем боевом посту точно также, как предыдущие семь лет. В его обязанности входило слежение за воздушным пространством между Кубой и Соединенными Штатами Америки. Точка ПВО, в которую входил радиоцентр, РЛС и два ракетных комплекса средней мощности, находилась на северном побережье Кубы и была замаскирована под рыбачий поселок, живописно раскинувшийся на скалистой горе. На расстоянии двух километров от горы, на побережье, у самой воды, стоял ещё один, самый настоящий рыбачий поселок. По легенде, внушенной всем жителям этого селения с помощью полицейских палок, любому появившемуся в поселке неизвестному человеку, который заинтересуется поселением на горе, необходимо было рассказывать легенду о живущих там старых заслуженных рыбаках. Старые рыбаки в море не ходят, но прибрежное селение регулярно снабжает их рыбой и хлебом, как бы за былые заслуги перед страной. Обо всех новых людях предписывалось сразу докладывать. Легенда оказалась очень удачной и помогла выловить почти два десятка диверсантов в течение трех последних лет, неоднократно желавших в корзинах вместе с благотворительной рыбой заодно отправить на базу и несколько килограммов тротила. Сподвижники великого Фиделя Кастро хорошо охраняли свои владения.
       Один раз в неделю в горы поднимался небольшой отряд, состоящий из обслуживающего старых рыбаков персонала. Персонал нес еду, ящики непонятного происхождения, и, на всякий пожарный случай, каждый человек имел на плече автомат Калашникова * мало ли какая опасность может повстречаться рыбакам на узких горных тропинках.
       Альваре Родригес дель Чито не спускался в долину уже пять лет. Последний раз, ровно пять лет назад, он ездил в недельный отпуск в Гавану, где в одном из беднейших кварталов жила его семья. Для самого Альваре была предначертана дорога в сапожники. Ему была завещана лачуга и инструменты, оставшиеся от сапожника деда. Однако, Альваре решил нарушить семейную традицию и, когда президент свободной Кубы очередной раз бросил клич, пошел служить в армию. Будучи от природы смышленым парнем, он попал в радиоразведчики. Прошел курс обучения, политподготовки, и был отправлен на службу в скалистые горы, где располагалась "деревня рыбаков".
       Служить в армии возмужавшему Альваре Родригесу дель Чито по началу понравилось. Он ходил в форменной одежде, регулярно получал жалованье и ежедневно клялся в верности великому отцу-Фиделю. Однако, с течением времени, служба начала ему приедаться. Он был согласен служить и дальше, но очень скучал по семье. А в отпуск полагалось ходить только раз в пять лет на одну неделю. Лейтенанту Альваре все чаще снились по ночам инструменты сапожника-деда и родная лачуга в грязном квартале Гаване. А вечерами, когда он смотрел из окна казармы на закатное море, загадочно блестевшее и таившее в себе неисчислимые секреты, ему хотелось уплыть в океан на большом корабле. Стать моряком или пиратом. В свободные от боевых дежурств часы, а иногда и на вахте, вдохновленный видом моря, лейтенант кубинских ПВО Алваре Родригес дель Чито вдруг стал писать стихи, а потом и рассказы о рыбаках и путешественниках. Рассказами его зачитывалась вся воинская часть, где его в шутку прозвали вторым Хэмингуэем. Рассказы были и в самом деле полны такой романтики и чувства, что старик Хэмингуэй мог гордиться достойным продолжателем своего дела.
       В последнее время на боевых дежурствах Родриге все чаще начала заедать хандра. В этот осенний вечер он сидел за своим постом и отрешенно слушал эфир. Фиксируя малейшие шорохи, крутилась пленка в магнитофоне. Рядом лежал блокнот и авторучка. Ситуация в эфире была не особенно напряженная. Военные американские самолеты редко пытались нарушить воздушные границы суверенной Кубы. Они знали, что с подданными Фиделя лучше не шутить. Кубинцы, щедро оснащенные советскими ракетами, не раздумывая долго сбивали все подряд. Самому Фиделю было героически наплевать на все, что подумает о нем мировое сообщество. Он был готов воевать со всеми хоть до скончания своих дней. Гораздо больше проблем у ПВОшников было с контрабандистами наркотиков и кубинскими гражданами, почему-то не желавшими жить на счастливой и свободной Кубе. То и дело с территории острова в США или Мексику пытался прорваться какой-нибудь двухместный самолетик с дестью пассажирами на борту. Все летящие объекты, пытавшиеся пересечь невидимую воздушную границу, безжалостно сбивались. С учетом ежедневных попыток прорыва, можно сказать, что у кубинских ПВО была очень большая практика военных стрельб, а, соответственно, высокая подготовка кадров.
       В этот вечер в эфире слышалась в основном болтовня пилотов аэробусов гражданских авиалиний разных стран. Мимо Кубы в различных направлениях летала тьма самолетов, но большинство из них не интересовало ПВО, поскольку в истории свободной Кубы ещё не было примера приземления по собственному желанию какого-нибудь "Боинга 747" с переселенцами из Англии, Франции или США.
       Альваре слегка насторожился, услышав в наушниках короткий вызов неизвестного самолета и столь же короткий ответ. Несмотря на слабый сигнал, лейтенант запеленговал объект, который двигался на небывало низкой высоте вдоль самого побережья Кубы в надежде уйти от радаров. По всем признакам это были контрабандисты. Альваре передал координаты объекта на находившийся неподалеку ракетный комплекс береговой охраны. Там самолет еще раз идентифицировали и попытались связаться, но безрезультатно. После попытки связи самолет, которым оказалась двухместная юркая Cessna, резко изменил курс и стал уходить в море по направлению к США. Вослед ему береговая охрана выпустила ракету, разнесшую маленький самолетик в пух и прах.
       Альваре записал о происшествии в журнал и снова захандрил. Ему вспомнился грязный и бедный квартал в Гаване, на задворках которого прошло его детство. С каким азартом он играл с соседскими мальчишками в войну, пиратов и разбойников, и еще Бог знает во что, провоцируя жалобы соседей на постоянный шум. Все детство он провел в большом и суетливом городе, казавшимся ему самым большим на свете. И лишь однажды дедушка-сапожник, пока еще был жив, взял его с собой в полет через Атлантический океан, когда летал на конкурс сапожников в Коста-дель-Соль. Малолетнему Альваре многоместный пассажирский лайнер показался нереальным существом. Словно большая белая птица лайнер оторвался от земли и взял курс в океан...
       Мощнейший удар сотряс до основания скалу, на которой располагался поселок *заслуженных рыбаков*. Альваре подпрыгнул на своем стуле, затем вскочил на ноги и выбежал из дверей радиоцентра. Чуть в стороне, на месте ракетного комплекса, дымились искареженные куски железа. Взрыв вырвал кусок скалы из основания, и теперь там зияла огромная впадина. Альваре ошалело оглядел небо и море в поисках неизвестной опасности, которая, как ему показалось, могла прийти только оттуда. И он не ошибся. Со стороны моря, на фоне закатного солнца, по направлению к деревне летело два воздушных объекта. Наметанный глаз Альваре Родригес дель Чито мгновенно опознал в них два истребителя F15 ВВС США. Самолеты взяли чуть левее. Невидимый пунктир, продолжающий их стальные тела, уткнулся, казалось, в самого Альваре. На смертоносных крыльях играли отблески солнца. Альваре показалось, что он видит даже самодовольные лица пилотов, в руках которых оказалась сейчас его жизнь. И лейтенант кубинских ПВО не стал искушать судьбу. В мгновение ока он вскарабкался на возвышение скалы, прикрывавшей с берега здание радиоцентра, и, спотыкаясь о камни, побежал изо всех сил. Перед глазами Альваре почему-то стоял его дед-сапожник и большой белый авиалайнер.
       В лагере кубинцев царила паника. Внезапный налет, уничтоживший ракетный комплекс, застал врасплох всех. Солдаты и офицеры, находившиеся на дежурстве, в ужасе, словно загипнотизированные, смотрели на приближающуюся смерть. Мирно спавшие в казарме, выскакивали наружу в исподнем и, ничего не понимая, озирались по сторонам. Самые смелые пытались привести в действие чудом уцелевшую зенитку. Но все было тщетно. Из-под крыльев F15 сорвались четыре ракеты. Увеличиваясь на глазах, таща за собой длинные белые хвосты, они устремились в сторону деревни *заслуженных рыбаков*. Спустя несколько секунд скалу сотрясли до основания четыре мощнейших взрыва, слившихся в один. Гора окуталась огнем и дымом, словно где-то глубоко в ее недрах проснулся спавший столетия грозный вулкан. От нависавшей над морем скалы откололся огромный кусок со стоявшим на нем домиком главного офицера радиоточки, и медленно, словно был сделан из невесомой ваты, стал падать в море. Вода разверзлась под ним и поглотила без следа, оставив на поверхности лишь пузыри и сор.
       Когда раздался взрыв, лейтенант Альваре Родригес дель Чито бежал по тропинке вниз, с диким упорством цепляясь за отпущенные секунды жизни. Земля под ногами качнулась и лейтенант упал лицом вниз на мелкие камни. Налетевшая с горы ударная волна размазала его по камням и насыпала сверху целый курган из валунов различной величины. В тот злосчастный для Кубы день в деревне *заслуженных рыбаков* не уцелел никто.
       ... Спустя полтора часа в наступившей темноте истребители F15 , выполнившие задание по секретной программе *Мыслитель*, совершили посадку на авиабазе "Литтл-Рок" без малейших повреждений. Из кабины ведущего истребителя выпрыгнул майор Кремп и направился в бывший тренажерный зал, где сейчас разместился центр сбора информации, с докладом о поведении нового оружия в бою.
       Новое оружие вело себя просто великолепно. В кабине истребителя Рассела и его помощника старшего лейтенанта Курта Макферсона были установлены портативные образцы изделия * две миниатюрные коробочки с электроникой и небольшой монитор. Как и объяснял пентагоновский аналитик Грегор Йорк, главный координатор секретной программы *Мыслитель*, прибор настраивался на мыслеформы заданного противника и выводил истребитель прямо на цель, как по радиомаяку. При этом на мониторе, словно на экране телевизора, Рассел мог видеть все, о чем думает сейчас конкретный оператор выбранного объекта ПВО, а если была необходимость, то и мысли всех операторов вместе. Выходя на цель, самолеты активировали генератор излучения, который внедрял в сознание стражей неба мирные картины разного содержания. На первом этапе была опробована программа *Детство*, давшая превосходные результаты после испытаний. Рассел и Курт уже прозвали излучающий генератор "Фабрикой грез". С помощью этого генератора они сами на время становились мыслеформами операторов ПВО, чувствуя себя их детскими фантазиями, путешествующими по незащищенному сознанию. "Фабрика грез", официально именовавшаяся генератором частоты мыслей, была в состоянии импровизировать на месте. Войдя в контакт с мозгом конкретного оператора, генератор мог выбирать наиболее желаемую данным индивидуумом программу забвения или фантазий. Кому-то хотелось вспомнить детство, кому-то * свои любовные переживания, а кто-то хотя бы во сне или в мечтах страстно желал стать тем, кем не дала ему стать суровая жизнь * поэтом, писателем, музыкантом. Подсознательные желания были очень разными, но "Фабрика грез" с готовностью выполняла все запросы, реагировала и подстраивалась под мысленные импульсы любой частоты и мощности. Разработчики оружия попытались задействовать наиболее потаенные уголки сознания и подсознания, которые, в случае проникновения в них, давали наибольшую силу сцепления и отклик на излучение "Фабрики грез". Для военных целей это оружие было идеальным. Пусть себе помечтают напоследок, главное, что даже если кто-то случайно уцелеет * сможет рассказать только приятные воспоминания о прошлом.
       Следующей целью по программе мыслитель были силы ПВО Северной Кореи. Ранним утром, удивительно теплой в этом году по всему миру осени, два истребителя F15 , совершившие сутками раньше межбазовый перелет чрез тихий океан, поднялись в предрассветное небо с авиабазы ВВС США в Южной Корее. Ничего не подозревавшие ревнители коммунистического режима в северной Корее, поделившие некогда единый полуостров на две разноокрашенные части, спали ещё мирным сном праведников. Не спали лишь операторы радиоточек РЛС и ПВО. Но это их не спасло. На сей раз для операции "Карающий меч" было выбрано две точки радиоперехвата и находящийся в десяти километрах ракетный комплекс. Все объекты находились на южном побережье Северной Кореи -- наиболее развитом в экономическом плане секторе страны.
       Утро выдалось теплым. Это Рассел успел заметить ещё на утренней пробежке, правда местный климат был влажноват несколько больше необходимой для него нормы, поэтому пришлось принимать тонизирующий душ чуть дольше. До этого дня Рассел бывал в Южной Корее дважды * и оба раза находясь уже на службе в армии. Первый раз * шесть лет назад, когда в местных водах проводились учения НАТО, а Рассел служил на авианосце "Джордж Вашингтон" в морской авиации. Второй раз * совсем недавно, полгода назад, находясь в отпуске с женой Джудит, которой захотелось посмотреть на красоты восточных пейзажей и отпробовать местной кухни. Все эти воспоминания неторопливо протекали в голове у Рассела. Майор хорошо выспался после межбазового перелета, пробежался, вкусно, но в меру позавтракал, и теперь уверенно управлял своим истребителем, словно находился на фривэе за рулем огромного респектабельного "Кадиллака".
       Замигала красная лампочка в левом углу приборной панели, напоминая, что истребитель приблизился вплотную к зоне обнаружения ПВО противника. Рассел отослал на базу короткое кодированное сообщение о начале операции и, обменявшись пожеланиями удачи с Куртом Макферсоном и собственным штурманом Джони Питфайером, включил "Фабрику грез" на полную мощность.
       ...Начальник приемного центра ПВО "Хуцен" Ли Бо Шон сидел в уютном плетеном кресле в своем кабинете, положив ноги в грязных ботинках на стол. Ли Бо Шон курил длинную и горькую папиросу, предаваясь воспоминаниям о вчерашнем дне, который провел в весьма престижном борделе. Незадолго до того, Ли Бо Шон получил задержанное за три месяца жалование и решил покутить. Он потратился сразу на трех молоденьких женщин, одна из которых была китаянкой, другая кореянкой местного происхождения, а третья оказалась не весть как сюда попавшей русской. До обеда Ли Бо Шон занимался любовными играми сначала с кореянкой, а затем с китаянкой, оставив русскую диву на закуску. Однако, плотно перекусив и, наконец, добравшись до русской, Ли Бо Шон понял, что допустил ошибку. Невзрачная с виду русская за полчаса замучила его так, что и теперь, спустя ночь, Ли Бо Шон не имел сил больше ни на что. Ему оставалось только мирно сидеть на одном месте и курить русские папиросы "Север", благо их у начальника приемного центра "Хуцен" было в достатке. То ли из-за отсутствия сил, то ли из-за наплевательского отношения к службе, Ли Бо Шон совершенно не обращал внимания на мигавшую лампочку на пульте связи, означавшую появление в охраняемом воздушном пространстве неопознанного летящего объекта. Ли Бо Шон с каким-то мазахистским наслаждением вспоминал невероятные трюки, которые с ним проделывала русская проститутка и, утопая в нахлынувших вдруг воспоминаниях, курил папиросу за папиросой.
       ...Он так и сгорел за своим столом. Ракеты американцев обрушились на красных корейцев как снег на голову. За несколько минут от ракетной точки ПВО, радиолокационной станции и центра радиоперехвата остались лишь одни горящие руины, искореженные обломки, и сотни трупов в ошметках формы ПВО Северной Кореи. Самолеты-призраки появились и исчезли совершенно бесследно. Их никто не видел на радарах и не слышал в эфире, и, естественно, никто их не связал с уничтожением трех военных объектов. Этих самолетов попросту не существовало в природе, а была лишь халатность самих корейцев, приведшая к самопроизвольному пуску и взрыву собственных ракет.
       ...Между тем F15, выполнив свою тайную миссию, преспокойно коснулись взлетно-посадочной полосы авиабазы ВВС США в Южной Корее спустя час, завершив обычный тренировочный полет в небе этого государства, занесенный во все журналы и разрешенный действующими соглашениями. За успешное проведение операции "Карающий меч" майор Рассел Кремп и старший лейтенант ВВС США Курт Макферсон, а также их штурманы, были награждены 30 тысячами долларов и внеочередным отпуском, после которого было намечено начало второго этапа секретной операции "Мыслитель".
      
       Внеочередной отпуск оказался весьма кстати, поскольку Кремп давно задумал провести вместе с женой пару недель где-нибудь вдали от людской суеты. На сей раз выбор пал на самую отдаленную часть Соединенных Штатов, которую от основных штатов отделяла внушительная прослойка канадской земли, то есть на Аляску, которую когда-то русское правительство решило продать американцам за бесценок, поскольку понятия не имело, какие богатства отдает. Если бы русские знали хотя бы о десятой части полезных ископаемых, которые впоследствии отыщут здесь трудолюбивые поселенцы, они бы никогда не поступила так глупо. Однако, Бог им судья, а Рассел и Джудит были русским очень даже благодарны: им предстоял увлекательный отпуск на красивейшей земле. Большую часть времени они намеревались провести, лазая с рюкзаками по прилегающим к Тихому океану предгорьям, умываться в горных потоках ледяной водой, спать в палатке, жечь костер и жарить на нем шашлыки из подстреленной на охоте дичи. Еще Джудит мечтала посмотреть на местных аборигенов, которые по ее представлениям должны были уметь одинаково ловко охотиться с копьем как на юркую рыбу в стремительной горной реке, так и на голодного бурого медведя. Хотя начиналась прекрасная осень, а медведи в такую пору обычно сытно питаются, об этом Джудит знала точно, так как иногда читала журналы "Друг охотника", которые Кремп выписывал из-за давней страсти к охоте.
       ...Через полчаса самолет авиакомпании United Airlines должен был совершить посадку в аэропорту Анкоридж, считавшегося местной столицей. За время полета Рассел получил несказанное удовольствие. Они с Джудит летели первым классом на огромном Боинге-747, изнутри походившем на комфортабельный океанский лайнер. Рассел с наслаждением утопал в мягком кресле, рассматривал внутреннюю отделку салона, и с легкой грустью думал о том, что не борту его родного истребителя F15 Eagle, он едва может вытянуть ноги, а уж предположение о том, чтобы кто-нибудь, типа очаровательных красоток-стюардесс из United Airlines, принес ему чашку кофе и утренние газеты выглядело вообще утопичным. Кроме того, весьма трудно было бы пить кофе в гермошлеме на сверхзвуковой скорости. Рассел улыбнулся своим мыслям, но Джудит этого не заметила. Она прильнула к иллюминатору и не отрывалась от него уже минут двадцать. Внизу проплывали высокие скалистые горы, вершины которых виднелись даже над облаками. Под самым самолетом искрился Тихий океан. Солнце играло на снежно-ледяных шапках, укрывавших горные цепи. Где-то здесь, как Джудит вычитала в туристском справочнике, находилась самая высокая гора Аляски пик Мак-Кинли высотой 6194 метра, а немного восточнее, за облаками, прятался пик Логан, уступавший своему собрату по высоте какую-то сотню метров. Однако, как ни старалась, Джудит не смогла отыскать высокие вершины среди сплошного излома скал, которые то и дело закрывали облака.
       Самолет слегка качнулся и лег на крыло, заходя на посадку. Стюардесса попросила всех пассажиров пристегнуть ремни безопасности и еще раз напомнила, где находятся спасательные жилеты * Анкоридж находился все-таки на берегу залива. Рассел с легкой иронией побеспокоился об отсутствии в его распоряжении катапульты, штука была далеко не лишняя. Однако Джудит верила в авиацию, и нисколько не сомневалась, что посадка пройдет нормально. Боинг-747 выровнялся и стал плавно снижаться. Под крылом замелькали выросшие в размерах скалы, затем показались первые городские постройки, крыши домов, и, наконец, вздрогнув всем корпусом, самолет коснулся взлетно-посадочной полосы. Пассажиры встретили это событие громом аплодисментов и радостными воплями поблагодарили пилота.
       Спустя всего пятнадцать минут, получив багаж, состоявший из пары туристских рюкзаков, и, оставив Джудит присмотреть за ними в баре небольшого аэропорта, Рассел отправился на поиски бюро по прокату машин. Он, конечно, мог заказать автомобиль по телефону из гостиницы Нью-Йорка, где они останавливались проездом, однако решил специально этого не делать, а поискать приключений на свою голову. Бюро проката машин находилось всего в двух шагах от аэропорта "Анкоридж", что Рассела даже слегка разочаровало, но он решил, что приключений на его долю еще хватит. Выбор в местной прокатной канторе был не то чтобы велик: взору бравого пилота предстало всего пять джипов различной степени побитости и потертости. Сразу было видно, что машины здесь не застаиваются в гараже. Немного подумав, Рассел выбрал мощный четырех приводной японский джип Toyota-PLT, побитый меньше остальных. Джип был стального цвета и имел на бампере лебедку. Уплатив сразу за неделю вперед, Рассел залез в машину и проверил работу всех агрегатов. Не смотря на слегка потертый внешний вид, машина была в хорошем состоянии, словно прошедший боевое крещение недавно собранный истребитель. "Что ни говори, а японцы умеют делать машины не хуже нас", * подумал Рассел, выруливая из гаража. Он тормознул машину возле аэропорта, где еще кучковалось несколько пассажиров Боинга, летевших классом победнее, в ожидании рейсового автобуса, и вошел в бар. Верная жена сидела у стойки бара и беседовала с добродушным бородатым барменом в ковбойской шляпе, время от времени поглядывая на стоявшие в углу рюкзаки. Рассел с некоторым удовольствием отметил, что здесь все-таки не Нью-Йорк, и простая жизнь предполагала простые обычаи. Поэтому можно было запросто зайти в бар с рюкзаками и пропустить пару рюмок. Попробуй он сделать то же самое где-нибудь на 51-ой Авеню, тамошний швейцар вышвырнул бы его тут же на улицу за появление в грязной одежде в публичном месте. А попробуй Рассел закурить, то точно схлопотал бы штраф. Правду говоря, и в Нью-Йорке хватало грязных местечек, где средь бела дня можно было вытворять что угодно, но с некоторых пор Рассел по ним не ходил.
       Присоединившись к компании за стойкой бара, Рассел пропустил с ними рюмку бренди "Хвост Аллигатора" и, забрав жену, направился к стоявшему почти у самого выхода джипу. Бросив рюкзаки в багажник, он прыгнул за руль и включил зажигание. Джудит уже устроилась на переднем сиденье.
       * Ну, любовь моя, куда курс держим* * поинтересовался Рассел.
       * Высоко в горы! * приказала Джудит бодрым голосом, и добавила чуть потише: * только не очень высоко, чтобы потом можно было спустится.
       * Яволль, мон женераль! * ответил Рассел на смешанном наречии и нажал педаль газа.
       Мощный мотор взревел как проснувшийся после зимней спячки медведь Гризли, и джип, рванувшись с места, устремился по единственной уходящей в горы дороге. Городок был не очень большой, поэтому расположившиеся по краям дороги лавки и магазины быстро кончились и потянулась живописная местность. Город как-то сразу перешел в дикую природу. Спустя десять минут по обеим сторонам трассы уже шумели невысокие кряжистные деревья, название которых Рассел не мог вспомнить, как ни старался, а сразу за ними начинались горные отроги. Обилием подъемов и спусков трасса напоминала гоночный полигон. Джип, подпрыгивая и ныряя вниз, несся на север. Рассел рассчитывал провести неделю в горах, в окрестностях пика Мак-Кинли, затем по высокогорной дороге добраться до Фэйрбанкса, расположенного на излучине Юкона. Оттуда спуститься вниз, насколько позволяло судоходство, и в конце концов достичь самой северо-западной точки на побережье США, омываемой Беринговым проливом. Поговаривали, что в хорошую погоду виден противоположный берег и, если повезет, можно увидеть русскую землю. Иногда Рассел чувствовал себя последним романтиком.
       К обеду они добрались до первой перевалочной базы туристов и альпинистов у подножия скальных массивов. Дорога на Фэйрбанкс огибала горы восточнее, а дальше на север можно было идти только пешком. Но именно это и надо было соскучившемуся по экзотике пилоту ВВС и его жене. Рассел припарковал джип на местной стоянке, разыскал проводника и, усевшись за столик в баре, они вместе с Джудит стали расспрашивать его о местных достопримечательностях. Парень, по имени Фил Хорн, так подробно расписал им окрестную местность, что Рассел сразу же решил идти в горы без проводника. Лавиноопасных склонов поблизости не было, камнепады встречались редко, а очень высоко Рассел и не собирался забираться. Заплатив знатоку местных пейзажей за рассказ и купив подробную карту близлежащих гор, супруги одели на плечи туристские рюкзаки, уже наполненные всем необходимым снаряжением от альпинистских веревок до портативной рации, и зашагали по горной тропе.
       Рассел шел замыкающим, как самый сильный член немногочисленной группы. Настроение у него было отличное, поэтому время от времени окрестности оглашались дикими криками, отдаленно напоминавшими популярные песенки. Мурлыкать себе под нос Рассел просто не мог, а на природе * особенно. Почувствовав дышавшую мощью энергетику гор, ему хотелось только кричать во всю грудь. Однако, накричавшись, бравый пилот все же вспомнил, что скоро начнется резкий подъем на первый перевал с красивым названием Милденхолл, с обеих сторон которого нависали небольшие козырьки снега. Сильной лавины конечно не будет, но если орать не переставая во всю глотку, запросто можно спровоцировать маленький природный катаклизм с последующими острыми ощущениями. Всю дорогу светило солнце, Джудит радовалась и норовила подставить ему лицо, забывая смотреть себе под ноги. К счастью дорога была не опасной, и она только пару раз споткнулась.
       Несмотря на то, что им предстояла увеселительная прогулка, а не штурм Эвереста, Рассел довольно серьезно отнесся к снаряжению. Они оба были обуты в легкие, но прочные горные ботинки, спортивные костюмы и ярко-рыжие ветровки. В рюкзаке лежала пара прочных веревок, каски, несколько титановых карабинов для сооружения переправ различной сложности, обвязки, а сбоку были приторочены небольшие ледорубы. В рюкзаке Рассела лежал также нож, примус, спички, фонарик с запасными батареями и портативная рация, с помощью которой можно было связаться с туристической базой внизу или бродившими по окрестным горам альпинистами.
       Огибая скалу, тропа вильнула вправо, затем влево и, наконец, резко пошла вверх на подъем. Прямо по курсу обозначился перевал Милденхолл, до которого предстояло взбираться вверх еще минут сорок, если не больше. Перевал не выглядел сложным, но был укрыт облаками. Солнце светило теперь справа. Джудит бесстрашно принялась штурмовать гору, но пару раз непрочный камень выскальзывал из-под ее ноги и она падала, больно ударяясь. После этого верная жена пилота слегка обиделась на горы и продолжала путь уже с меньшим пылом. Рассел шагал размеренно и осторожно, у него, уже не раз бывавшего в горах, это получалось машинально. Изредка обмениваясь подбадривающими репликами, они преодолели половину подъема, и Рассел объявил первый привал. Джудит с радостью сбросила рюкзак и плюхнулась на него, переводя дыхание. Рассел присел на корточки, спиной к скале, и осмотрелся. Влево уходила живописная долина Гудилэнд, по которой петляла автомобильная дорога, казавшаяся с высоты темным ручейком или небольшой речкой. Было видно как к туристической базе подъехало два автомобиля с альпинистами и любителями горных лыж. Здешние места славятся горнолыжными курортами. Пестро одетые спортсмены высыпали на стоянку, образовав группу людей, хорошо заметную даже с перевала. Справа высился горный массив Картпад, где-то в самом центре которого прятался знаменитый пик Мак-Кинли. Рассел и Джудит собирались хотя бы посмотреть издалека на пик Мак-Кинли, а если повезет с погодой, то и сфотографироваться а его фоне, поскольку подняться на него без подготовки не представлялось возможным. Закончив обзор окрестностей, Рассел поднял свой взгляд на небо и узрел приближавшуюся с запада серую тучу, явно наполненную чем-то наподобие снега. Вообще-то Рассел любил снег, но только не во время горных прогулок. Поэтому он поднял расслабившуюся Джудит на ноги, и они с новой силой устремились вверх. Спустя двадцать пять минут перед ними показался Милденхолл во всей своей красе. Появился он как-то неожиданно и сразу. Взору путешественников открылся довольно широкий провал в скалах, по обе стороны которого свисали снежные козырьки. Светившее солнце играло и искрилось на них яркими бликами. Посвежело. С перевала начал дуть встречный ветер.
       * Какая красота, * не удержалась Джудит, * никогда не видела такого яркого снега!
       * Да, уж, * подтвердил Рассел, * По-моему обитатели Колорадо видят снег только в холодильнике. Последний раз я ходил по нему лет пять назад в Нью-Йорке, но та загаженная серая слякоть не идет с этим ни в какое сравнение.
       Джудит не могла глаз оторвать от сказочного свечения, а Рассел, оглянувшись назад, увидел, что тучи затянули уже всю западную часть небосвода.
       * Придется поторапливаться, если мы хотим засветло выбрать место ночевки. Погода меняется на глазах. Что-то не нравятся мне эти тучки.
       Они поднялись еще выше и вступили на перевал. Сразу же встречный ветер усилился настолько, что стало трудно идти. К счастью перевал был не длинный, и, пройдя метров сто, Рассел и Джудит устремились вниз. Оказавшись в соседней долине, они оказались словно в другом мире. По эту сторону природа была несколько суровей. Почти все окрестные верхушки склонов утопали в снегу. Чахлая зелень едва теплилась у подножия гор. Живописную долину с людьми и дорогами отделял теперь перевал высотой в две с небольшим тысячи метров. Джудит осмотрелась вокруг и поежилась.
       Тропа резко забирала влево и вверх. Рассел еще раз изучил карту и выяснил, что совсем недалеко находится второй безымянный перевал, обозначенный цифрами 2016. При хорошем темпе они вполне успеют встать на ночевку под этим перевалом, а спускаться будут уже завтра поутру, дождавшись пока установится терпимая погода. В том что скоро начнется маленький буран, у Рассела не оставалось никаких сомнений * небо позади них уже затянуло сплошной серой пеленой, означавшей, что в соседней долине идет снег. Ветер дул все сильнее, подталкивая их к движению. "Хорошо еще, что в спину", * подумал Рассел, а вслух сказал:
       * Ну, как ты себя чувствуешь, дорогая*
       Джудит окинула взглядом стальное небо и с грустью ответила:
       * Как жена летчика-истребителя в горах в плохую погоду.
       * Понятно, тогда предлагаю сделать марш-бросок к соседнему перевалу, а там приземлиться до утра.
       * Принято. Только посадочную полосу будешь готовить один. Жены летчиков в горах этим не занимаются.
       * Ладно, а приготовлением ужина в условиях высокогорий они занимаются*
       * Только в крайнем случае.
       * Считай, что он наступил. Пошли. А то нас снегопад по дороге застанет. Здесь погода меняется в одночасье.
       Закинув рюкзаки за плечи, они устремились по тропе влево и вверх. Как и думал Рассел идти пришлось не долго. Спустя полчаса некрутого подъема они уже были почти на перевале 2016. К сожалению место оказалось крайне неудобным для ночевки. У самого перевала тропа вдруг резко взмывала вверх, а по краям шли неглубокие, но почти отвесные сбросы и камнеопасные склоны. Ни одной более или менее ровной площадки, чтобы можно было поставить палатку под перевалом, не было. Джудит выжидающе смотрела на Рассела, а он, достав бинокль, разглядывал крохотный перевал. Через несколько минут он оторвал бинокль от глаз и сказал:
       * У меня такое ощущение, что единственное ровное место в здешней округе находится на самом перевале. Боюсь, что нам придется ночевать именно там.
       Джудит с недоверием посмотрела на узкую щель, разделявшую две скалы.
       * Да-да, * подтвердил Рассел, * именно там.
       В бинокль он разглядел микроскопическую складку местности, где при желании можно было растянуть палатку-кроху, которую они захватили с собой в путешествие. Переглянувшись, супруги зашагали вверх по склону. На этот раз Рассел шел впереди. Достигнув перевала, он увидел, что поверхность, казавшаяся снизу ровной, таковой только казалась. На самом деле она напоминала застывшую поверхность моря в пятибальный шторм. Но выбора у них не было. Скинув рюкзак, Рассел стал возиться с палаткой, а Джудит занялась извлечением теплых вещей из своего рюкзака. Вокруг заметно стемнело. Спустя пятнадцать минут, когда Рассел кое-как смог закрепить палатку, было уже совсем темно. По этой же причине приготовление ужина пришлось перенести в палатку, что было опасно, но выбора опять-таки не было. Раскочегарив примус, Рассел поставил на него кастрюльку со снегом и стал наблюдать когда снег превратится в воду. Джудит, переодетая в теплую пуховку, следила за его манипуляциями с нескрываемым любопытством * в жизни ей приходилось иметь дело только с умными электрическими кухонными приборами, управлявшимися с помощью нажатия одной-двух кнопок. Рассел, прошедший неплохую жизненную школу, умел обращаться с разными, в том числе и допотопными приборами. Поколдовав минут двадцать над кастрюлькой, он сумел изготовить что-то напоминавшее суп. Отпробовав варево, Джудит сказала "очень мило", слегка поморщилась, но все-таки съела содержимое своей миски * день пути давал себя знать.
       Едва успел Рассел погасить примус, как налетевший шквал свалил палатку. Следующий порыв перевернул все ее содержимое вверх дном. Рассел на ощупь нашел выход и высунулся из бесформенной кучи капрона наружу. Там бушевала настоящая снежная буря. На метр в сторону было ничего не видать. Снег со скоростью сверхмалого метеора несся навстречу, залепляя рот и глаза. Палатку медленно, но верно стаскивало вместе с ее обитателями к самому краю небольшого обрывчика, под которым сразу же начинался следующий. Рассел выбрался из палатки и помог вылезти Джудит. Затем перетащил палатку со всем содержимым на пятнадцать метров в сторону и привалил к самой скале, за которой начинался перевал. Теперь, хотя бы с одной стороны, они были защищены. Из-за сильного ветра поставить палатку не удалось, поэтому Рассел навалил с боков камней, придавив ее днище намертво. Появился зыбкий шанс, что их не унесет в пропасть. Обезопасив насколько возможно свой ночлег, Рассел, как ни в чем не бывало, залез внутрь, достал спальный мешок и приготовился заснуть. Джудит было немного не по себе, но она последовала примеру мужа. Спрятавшись в пуховый кокон, они, словно будущие бабочки, грели друг друга. Палатку нещадно трепало и рвало в разные стороны свирепым ветром. Вой стоял такой, что Рассел чувствовал себя как на борту пикирующего бомбардировщика. Поспать нормально им так и не удалось, но измученные в конец, они периодически впадали в кратковременное, но частое забытье. Так что не понятно было * сон это или явь вокруг. То и дело Расселу казалось, будто он летит на стратегическом бомбардировщике Б-52, а кругом снуют странные самолеты с хищными крестами на крыльях. Небо пестрит от трассирующих пуль и разрывов. Вот загорелся хвост у бомбардировщика, и он падает в бездонную пропасть, падает, падает... Вот Рассел уже на военном корабле, который атакуют те же хищные самолеты, поливая огнем. Кругом разрывы, огонь, смерть...
       Проснулся Рассел от боли в боку * сквозь спальник и подстилку, словно ножи, в бок впились острые камни. Джудит уже не спала. Сверху на них, тяжелым грузом, лежала палатка. Внутри было довольно тепло. Рассел попытался приподнять палатку рукой и почувствовал, что они засыпаны снегом, который вероятно шел всю ночь. Снаружи стояла полная тишина. Ветер иссяк. Рассел нашел выход, поднатужившись, стряхнул снег и выглянул на свет божий. Его взору предстала совершенно белая долина * царство вечных снегов. Рассел выбрался из палатки, помог вылезти жене, и осмотрелся. От тропы не осталось и следа. Но это его не особенно пугало, идти по плану предстояло дальше через перевал 2016, а вот на спуске глубокий снег мог служить препятствием * черт его знает сколько зыбких камней и впадин может оказаться под ногами. Тишину нарушило потрескивание рации, внезапно раздавшееся из засыпанной снегом палатки. Рассел мгновенно залез внутрь и вытащил из рюкзака портативный прибор.
       * Алло, Рассел Кремп, Рассел Кремп, вызывает туристическая база! * надрывалась рация.
       * Кремп слушает, * ответил Рассел.
       * Мистер Кремп, как пережили снегопад* К сожалению прогноз вчера пришел слишком поздно, вы вероятно уже спустились в долину и не смогли принять радиограмму.
       * Все О'Кей. Живы и здоровы.
       * Мистер Кремп, мы имеем для вас сообщение от вашего босса Питера Остина (Рассел насторожился, так звучал позывной Грегора Йорка в открытых радиопереговорах). Он просит вас срочно вернуться в Анкоридж. Там вас будет ждать специальный самолет. Что-то случилось на вашем заводе. Если хотите, можем прислать за вами вертолет со спасательной базы.
       * Хорошо, я все понял. Спасибо ребята. Вертолет не нужен, ему здесь не сесть. Мы спускаемся сами. К вечеру будем в долине. Заправьте мой джип * слегка побитую Toyota-PLT.
       * О'Кей, мистер Кремп. Все сделаем. Спускайтесь.
       Рассел выключил рацию и посмотрел на Джудит.
       * Извини, дорогая, но наш отпуск похоже прерывается. Что-то случилось. Мне необходимо возвращаться.
      -- Ох уж эти военные, и отдохнуть как следует не дадут, * деланно возмутилась Джудит. Затем она окинула заснеженные горы недовольным взглядом, поежилась и сообщила: * Если честно, отдых в этих неуютных горах мне не особенно по душе.
      
      
       Глава 5
       Сюрпризы начинаются
      
      
       Антон, Малой и Коля Дмитриенко сидели в полутемной комнате отдыха и от нечего делать резались в домино. В казарме стояла тишина. Все были в наряде, за исключением "смены", половина которой законно посапывала на койках. Трое ушли в "самоход". Остальным спать не хотелось и они играли. За окном уже второй час лил дождь, заглушая все звуки. От этого казарма казалась отрезанной от всего мира и затерянной среди бескрайних лесов и антенных полей.
       * Рыба ! * сказал Малой, хлопнув черным прямоугольником по столу. Антон и Дмитриенко безразлично подсчитали очки. У обоих оказалось одинаковое количество.
       Антон подошел к окну. Деревья, с обвисшими от дождя листьями, выглядели отрешенно. Природа дремала под мерный стук капель. У ворот части мучился с мотором командирского УАЗика сержант Тарасов. Что-то там полетело, а он никак не мог выяснить * что. Антону, глядя на мучения водителя, вдруг стало жаль этого промокшего бедолагу, и он мысленно пожелал, чтобы мотор завелся. Просто так, ради смеха. На удивление, УАЗик трижды чихнул и радостно зарокотал. Испуганный Тарасов обалдело уставился на машину, потом пнул ее ногой и полез внутрь, что-то громко произнося. Что именно, Антон не разобрал. Постояв немного, младший сержант Гризов отошел от окна. Дмитриенко исчез, видимо, пошел спать. За столом сидел лишь Малой.
       * Слушай, Малой, ты в телепатию веришь? * спросил Антон.
       * А зачем она мне?
       * Сотворить чего-нибудь.
       * Сотворить и так можно много.
       Антон достал сигарету и закурил. Потом положил коробок спичек на стол и впился в него глазами. Малой удивленно наблюдал за непонятными экзерсисами друга.
       * Ты чего ?
       * Да вот, пытаюсь его зателепать. Вдруг у меня способности есть. Хочу, например, коробок взглядом с места сдвинуть.
       * Ну-ну, Кашпировский. * скептически отозвался Малой, * Пошли лучше спать, пока время еще есть. Сегодня в ночную.
       Антон еще раз посмотрел на коробок испепеляющим взглядом, но тот безразлично лежал на краю стола и двигаться явно никуда не собирался.
       * Пошли, * сказал он вздохнув и вслед за Малым направился к выходу из комнаты. Не дойдя до порога двух шагов, друзья услышали за спиной резкий хлопок, а затем потрескивание. Антон обернулся. Над столом взвился маленький столбик синего пламени.
      
       В эту ночь в эфире было спокойно. Американцы почитали выходные, а наступила суббота. Малой возился в своем углу, пытаясь сварить ведро картошки с помощью двух кипятильников, хранившихся в глубинах поста от всяких неожиданностей. На КП сидел капитан Смурной, что означало большую вероятность отсутствия шмона. На всякий случай у дверей зала дежурил молодой боец. Антон рулил приготовлением четырех кружек чая, так как к полуночи должны были прийти еще двое друзей * Майкл и Саня. Намечался большой ночной жор.
       Спустя четверть часа все было готово и расставлено за постом Антона. Когда Майкл с Саней подтянулись на ПЦ, притащив со своих постов ревматически поскрипывающие кресла, друзья уселись вокруг импровизированного стола и принялись за еду. Остальная "смена" дрыхла в полглаза, так как знали * Смурной на дремлет. Отужинав, Саня предложил сыграть в карты. Спустя несколько секунд карты возникли на столе. Ведь самое необходимое надо всегда держать под рукой. Возник и листок бумаги для записей. И пошла игра.
       Саня включил на всю громкость трансляцию эфира с "Большой дороги", находившейся в пятнадцати метрах от "Глобального перегона". Он был не на "смене", но дежуривший в эту ночь Коля Дмитриенко попросился подремать часок, и Саня краем уха следил за активностью в эфире. В карты ему везло полчаса подряд. Затем удача переместилась к Антону. Потом слово свое сказал Майкл. К трем часам ночи, когда Малой потихоньку стал брать игру в свои руки, из другого конца зала послышалось негромкое шипение и невнятный голос, владелец которого находился явно где-то за океаном, затараторил по-английски. Саня выпрямился на стуле прислушиваясь. Его чуткое ухо уловило позывной.
       * "Гузбэй"! Говорит "Большой Мэн", прошу...
       * У тебя работает что-то, * сказал Майкл, поворачиваясь к Сане лицом, но тот уже несся к посту.
       Он едва не рухнул на пульт и, щелкнув ручкой, заорал в микрофон:
       * Смотри 90.33, работает !
       "Большой мэн" * это означало, что в эфире самолет президента США. Таких проколов Москва не прощает. Поговорив минуту с пеленгатором, Саня вернулся к компании.
       * Где он? * спросил Антон.
       * Да пеленгатор мутит. Еле успел конец доклада зацепить. Говорят, 230 градусов. Но на пеленгаторе сейчас Широн.
       * Ну да, * согласился Малой, * а это означает плюс-минус 50 градусов.
       * Вот именно, * подтвердил Саня, * Значит, президент сейчас где-то над Атлантикой. Да и черт с ним, в принципе.
       Они уже собирались вернуться к картам, когда Саня, предчувствуя новый выход "Большого", предложил закончить игру за своим постом. Теперь Антон включил трансляцию в свою очередь. Перебравшись на "Большую дорогу", компания снова принялась за игру. На сей раз фортуна улыбнулась Антону. Он уже раздумывал, с чего сделать последний ход * с "девятки" или с "валета", когда динамик за его постом чихнул, прокашлялся и заявил:
       * "Бито"! "Бито"!
       Антон покосился на свой пост и произнес:
       * Ты что, сдурел, старый кусок железа?
       На что пост невозмутимо продолжал:
       * "Бито"! "Бито"! Здесь "Большой мэн".
       Отбросив карты, Гризов метнулся к посту и послал команду на пеленг. "Президент" работал на волне разведки. Затем Антон выслушал все, что о нем думали в три часа ночи на пеленгаторе, и нетвердой рукой записал *155 градусов. Друзья сгрудились у него за спиной, рассматривая запись.
       * Ого! Средиземное море.
       Антон почесал затылок, погрыз карандаш и подытожил:
       * Похоже, что президент летает с космической скоростью. Не иначе как "Спейс Шаттл".
       * Ага, * со смехом сказал Майкл, * За двадцать минут из Атлантики в Средиземку.
       * Похоже, наш пеленгатор сегодня сильно пьян. * заявил Саня.
       Динамик вдруг ожил опять:
       * "Шимодан"! "Шимодан"! Здесь "Большой Мэн"!
       * Да заткнись ты ! * рявкнул на него Антон.
       В эфире что-то заскрежетало и взорвалось. Послышался звон разбитого стекла. Потом наступила тишина. Обескураженный "Шимодан" несколько раз попытался вызвать президентский самолет, но безрезультатно. В эфире повис огромный знак вопроса.
       Малой прищурился и внимательно посмотрел на Антона. Потом вздохнул и спросил:
       * Ты куда президента дел?
      
       Наутро Антона назначили старшим группы, которая отъезжала в подшефный колхоз на картошку. На сей раз комбат, памятуя о ранении в голову, лично разрешил Антону ничего не делать, а только следить за порядком. Весь день младший сержант Гризов просидел в сарае на какой-то забытой Богом ферме, пока его подопечные перебирали предназначенные для части клубни. Как и вчера, шел мелкий тоскливый дождь. Грязь на дорогах раскисла и превратила их в непроходимое даже для танков болото. Антон лежал на скамейке и, закутавшись в теплый бушлат, курил, пуская кольца в потолок. На улице медленно темнело. За столом местные трактористы играли в кости. Один из них, по кличке Мудрый, подошел к засиженному мухами приемнику и включил его в надежде услышать прогноз погоды на завтра. Вместо этого диктор начал вещать о событиях общественной жизни.
       В части Антон редко читал газеты, в основном все новости узнавал из эфира, слушая иногда гражданские радиостанции. Да и это он делал редко, но сейчас с интересом прислушался.
       * Новости сельской жизни. В пензенской области поспел рекордный урожай пшеницы, собирать который никто, естественно, не собирается, потому что вся техника находится на ремонте...
       Мудрый осклабился и подтвердил:
       * Ясен перец, деталей-то где взять *
       Словно дав Мудрому вставить словечко, диктор продолжал:
       .....В Петербурге со стапелей Адмиралтейской верфи сошел новый авианесущий крейсер "Утюг". Через пять минут после спуска "Утюг" пошел ко дну. Как удалось выяснить нашему корреспонденту, крейсер затонул, получив пробоину в носовой части от бутылки шампанского, разбитой на счастье об его борт директором верфи Шуруповым. Командование ВМФ разводит руками, ведь "Утюг" должен был стать флагманом нового российского флота. А партия питерских "зеленых" устроила митинг у места крушения корабля, так как затонув, "Утюг" своей массой задавил целый косяк форели, пытавшейся, по роковому стечению обстоятельств, именно в этот момент покинуть грязные воды Невы и уйти за кордон. Лидеры "зеленых" открыто заявляют военным: "Топите свои "Утюги" где угодно, но почему же от этого должны страдать рыбы*"
       ...Новости спорта. Чемпион по прыжкам в высоту Андрей Булка вознамерился войти в книгу рекордов Гиннеса. Ради этого он решил принародно перепрыгнуть девятиэтажный дом в центре Москвы. Расчет великого прыгуна, к сожалению, оказался не совсем точным. Булка влетел в окно квартиры инженера Смирнова, находившееся на девятом этаже, и насмерть перепугал его молодую жену Лилю. Великий прыгун Булка со следами насилия на лице отправлен в больницу. Смирнову предъявлено обвинение в покушении на убийство.
       ...Новости из-за рубежа. Вчерашней ночью самолет президента США Билла Клинтона, совершавший дружественный перелет из Нью-Йорка в Лондон, исчез одновременно с экранов локаторов всех воздушных портов по пути следования. Весь день американская нация находилась в подавленном состоянии. У Белого Дома толпились сотни людей с плакатами "Где наш президент*" Как выяснилось к вечеру, их президент находится сейчас на российской полярной станции "СП-26" все с тем же дружественным визитом. Английские деловые круги недовольны столь быстрой сменой планов американского президента. Это грозит осложнением политической обстановки. Одна интересная деталь. Наш корреспондент подсчитал, что "Боингу-747", на котором летел Билл Клинтон, никогда в жизни не хватило бы топлива, чтобы долететь до "СП-26". Все находящиеся на пути аэродромы и военные авиабазы в один голос заявляют, что самолет президента нигде не садился. Так как же он все-таки добрался до Арктики* Вот и думайте пока, дорогие радиослушатели, а я пошел на обед!
       Из динамика вырвалась мощная песня группы "Алиса". Константин Кинчев неистовствовал, словно пытаясь докричаться до американского президента:
       * Эй, ты там! На том берегу!
       Мудрый выключил радиоприемник, снова усевшись за кости. Открылась дверь и на пороге появился Патрон.
       * Поехали в часть, * сказал он, * машина за нами пришла.
      
       В понедельник Антон Гризов почувствовал, что он чего-то не понимает в этой жизни. Причем, чувство это возникло у него сразу по прочтении заметки в газете "Комсомольская правда", которую принес на "смену" Малой и вручил Антону, загадочно улыбаясь. Под огромной фотографией на первой полосе, изображавшей Билла Клинтона в меховой ушанке и тулупе в обнимку с начальником "СП-26" Холодыгиным, стоял лаконичный заголовок "А мне летать охота!". Именно так американский президент охарактеризовал свое вчерашнее исчезновение с экранов всех радаров. По его словам, "Боинг" не только изменил курс, не долетев до туманного Альбиона, но и барражировал в течении двух часов в районе Кольского полуострова, так как мистеру Клинтону захотелось полюбоваться из иллюминатора северным сиянием. "Но так ли это* * вопрошал автор статьи, * ведь именно там находятся наши ракетные установки, оснащенные баллистическими ракетами класса "туда-обратно". Не ими ли так интересовался президент предполагаемого противника* Да и куда же смотрели наши ракетчики, позволив неопознанному самолету два часа безнаказанно летать над родиной* Ведь они не сделали даже ни одного предупредительного выстрела. Неужели у нас в запасе не осталось и парочки ракет* Впрочем, справедливости ради надо сказать, что опомнившись, наши силы ПВО все же дали залп двумя ракетами по уходящему самолету-нарушителю. В него они, правда, не попали, но одной из ракет был сбит предмет с виду напоминающий летающую тарелку. Подробности выясняются. А другая ракета, сразу отклонившись от курса, ушла в сторону Берингова пролива и судьба ее пока неизвестна. Вот так. Отрадно, что хоть не сразу, пусть с опозданием, но наша армия все же дает отпор. А что касается Билла Клинтона, то у него на самолете радиостанция вообще не работала. И самолеты наши лучше, и радиостанции надежнее. И как это только ихние налогоплательщики выпускают своего президента в полет без радиосвязи* Но это тема уже для другой статьи. А пока американские фермеры ждут возвращения президента в родные пенаты, потому что он обещал снизить налоги, а сам улетел на Северный полюс. Нехорошо получается".
       А.М. Крысунков
      
       Антон свернул газету в трубочку и бросил ее в мусорное ведро. Руки его, слегка подрагивая, нащупали в кармане сигареты. Закурив и почувствовав живительный дым, Антон немного пришел в себя.
       * Неужели это я его* * пробормотал он, * Да еще на Северный полюс...И радиостанция у него сломалась... Ну дела...
       Ему на плечо неожиданно опустилась чья-то рука. Антон вздрогнул и поднял глаза. Это был Малой.
       * Да ты не переживай. * сказал Малой весело. * С кем не бывает. Подумаешь * президент.
       Но на всякий случай добавил:
       * В другой раз поосторожнее будь.
       Антон кивнул и отрешенно уставился на лампочку, одиноко горевшую на пульте красным светом.
      
       С того дня все и началось. Началась та жизнь, в которую Антон отказывался верить до самого конца. Он вдруг стал не совсем обычным человеком. Точнее, иногда просто переставал им быть, но все равно в это не верил. Сначала как-то сами собой стали двигаться предметы одним лишь усилием воли. Захотел младший сержант Гризов * и заехал десятитонный самосвал на горку без включения двигателя (отчего водитель Витька запил горькую), захотел * и взлетел прапорщик Жмень, словно орел, на крышу своей столовой с мешком ворованной картошки на глазах у всего полка и комбата, захотел * подвернулся кирпич под ногу неосторожного майора Фуфайкина и упал майор лицом в лужу.
       Затем наступил этап мистических наваждений. Особо злобные офицеры стали бояться разносить солдат в пух и прах от нечего делать. Потому что многие из них сразу после этого оказывались на гарнизонной гауптвахте, где всю ночь во сне их мучили жестокие кошмары а ля Фредди Крюгер, а наутро начальник охраны предъявлял обвинения в нарушении общественного порядка. Всю следующую за этими событиями неделю офицеры приходили в себя, разглядывая в зеркале свое изможденное небритое отражение и с опаской трогая голову. Даже комбат, попытавшийся по обыкновению приструнить полк, открыл рот и, к своему удивлению, услышал протяжный волчий вой, от которого сидевшие на ветвях вороны попадали в обморок.
       Когда-то Гризов интересовался всяческими религиями, в том числе и учением о множестве астральных тел, занесенном в наши северные края оптимистами-кришнаитами. Теперь, после удара в голову, Антон вдруг ощутил в себе возможность иногда выходить из своего тела и единиться с космосом, ощущая себя сразу в нескольких телах одновременно. Но, сколько бы тел не было, чудилось ему, что он один в бескрайнем эфире и волен делать здесь все, что хочет. Он чувствовал себя в эфире, как рыба в воде. Не раз в минуты астральных развлечений вспоминалась ему бабка-колдунья. Видимо, злые языки были отчасти правы * что-то ведьминское в старушке, а теперь, похоже, и в нем, явно имелось. Иначе Антон мучился бы от сознания своей исключительности. А он не мучился. Ему даже нравилось.
       Потусторонние способности, как болтали разные люди, запросто передавались из поколения в поколение даже помимо воли. Достаточно было, например, произнести необходимое заклинание над чашкой, а потом угостить из нее чайком любимого внука или любого родственника, а спустя отпущенное время родственник начинал летать по небу на метле или пугать поздних прохожих острыми передними клыками. Ночных полетов над территорией части за собой Антон до недавнего времени припомнить не мог, да и вампирством по ночам не развлекался. Однако, что-то в голове у него сдвинулось, и сдвинулось очень капитально. С одной стороны, он оставался обычным человеком, но с другой * никакой обычный человек, с точки зрения добропорядочных бюргеров, не может гулять по эфиру в виде бестелесного духа или мгновенно перевоплощаться в придорожный валун. А Антон теперь мог это запросто. Ради интереса он превращался то в высоченное дерево, то в быструю птицу, то в дождевое облако. Однажды Антон превратился в двойника капитана Смурного, посмотрев на которого с минуту, капитан потом неделю не выходил из запоя. Единственным, во что Антону никак не удавалось превратиться, был жизнерадостный дембель. Вероятно, размышлял Антон, демобилизованный солдат имеет совершенно иное состояние души, нежели обычный. Тут никакие кришнаиты не помогут. Между тем, особенно сильно астральными перевоплощениями Антон старался не увлекаться, боясь случайно остаться на всю жизнь в шкуре какого-нибудь белого медведя или стать вагоном товарного поезда на маршруте Брест-Холмогоры. Чаще всего младший сержант Гризов прикидывался, как ему больше подходило по штату, неопознанными радиоволнами в эфире. И даже называл себя в шутку эфирным оборотнем. Подключившись к километрам антенных полей, окружавших приемный центр гигантской паутиной, Антон посылал в эфир свой собственный сигнал. Выглядело это так.
       * "Тирион", "Тирион"! Здесь "Бормотун 66".
       Антон возникал в эфире, словно был оператором станции "Тирион", и отвечал:
       * "Бормотун 66". Здесь "Тирион". Слышу хорошо.
       * "Тирион", прошу срочно передать на КП "Сурмантай" мое сообщение. Время вылета 15.00 по Гринвичу. Мы имеем 6000 тонн груза...
       * Честно говоря, мне наплевать, что ты там имеешь. Лети себе куда следует.
       Потерявший дар речи, радист долго не мог прийти в себя, но затем все же интересовался:
       * Эй, "Тирион", а это ты*
       * Я-Я. Штангенциркуль. Еще вопросы есть*
       * Есть. Как у вас погода*
       * Хреновая. Дожди идут. Так что, нечего тебе здесь делать. Лети домой.
       * Да ты что, а задание*
       * Бог с ним, с заданием. Дома, небось, жена ждет, дети.
       * Да ... * послышался мечтательный голос радиста.
       * Дети-то есть*
       * Есть. Трое: два парня и дочка.
       * Ого. Когда же ты успел*
       * Да еще в военной Академии. А ты*
       * Я не женат, * сказал Антон, * Ну ладно, мне пора. Ротный вызывает.
       * Чего* * казалось, удивлению радиста не было предела, * А что такое "Ротный"*
       * Ротный, брат, это такая штука...В общем, вали домой! Будешь пролетать мимо, не задерживайся * пролетай!
       Возвращаясь назад в виде сигнала, Антон частенько перегружал электрическую сеть. В результате во всем центре регулярно гас свет, а электрики замучались искать неисправность в проводке. Так он резвился, время от времени, пытаясь наполнить жизнью пустые армейские дни. И не знал, что очень скоро игры его станут совсем другими.
      
       Однажды, находясь на ночной "Смене", Антон отметил для себя необычное эфирное явление. Вот уже битый час он с напряжением вслушивался во все шорохи, но создавалось ощущение, что весь радиообмен прекратился и эфир абсолютно пуст. Как ни старался Антон объяснить себе значение этого феномена природы и ВВС США, так и не смог. Дело было под утро. По местному времени тикал уже шестой час новых суток. Узрев, что Малой не спит, Антон решил врезать с ним по кружке чая, что само по себе очень приятно по утрам, а заодно поинтересоваться о состоянии дел в ВВС Великобритании. Хлопнув закутавшегося в шинель Малого по плечу, Антон вопросил:
       * Скажи-ка толстый, а не выпить ли нам...
       * Неплохо-бы. * мечтательно пробубнил Малой.
       * ...По стаканчику чая. * закончил свое предложение Антон.
       * Эх, ты. * с досадой сказал Малой, усилием воли раздвигая затекшие от сна веки, и потягиваясь с хрустом в позвоночнике. * А еще друг называется.
       Закончив процесс перехода от состояния полной недвижимости в горизонтальном виде к сидячему образу службы, Малой, подумав, согласился на чай. Через пять минут два товарища сидели "за Роялем" и потягивали горячий напиток.
       * Слушай, Малой, * спросил Антон, * Что у тебя в эфире делается * Самолетов много*
       * Да нет, так себе, * ответил Малой, * разведка шуршит понемногу и все.
       * А у меня америкосы что-то совсем затихарились. Ни слуху, ни духу. Даже ежечасного сигнала с наземных авиабаз не передают. * посетовал Антон.
       * Странно, * пробормотал Малой, * Может у них праздник какой*
       * У них каждый день * праздник. * в тон ему ответил Гризов. * Но военная авиация даже у них по праздникам летает.
       Он допил чай, поставил пустую кружку на верхнюю крышку поста и вставая сказал:
       * Пойду половлю что-нибудь.
       Антон плюхнулся в свое кресло и, напялив наушники, принялся яростно шарить по рабочим частотам. Целых полчаса, одну за другой, он проверял частоты разведки, заправщиков, военных транспортов, АВАКСов. На всякий случай прошелся по частотам самолета президента США, но увы, эфир был нем как глубоководная рыба. Он уже хотел было пойти перекурить, как вдруг из эфира понеслись долгожданные звуки радиообмена. Только странный это был радиообмен, ранее слышанный операторами постов только на специальных инструктажах у офицеров ПЦ. В живую это было впервые. Сквозь помехи прорывался настойчивый и напряженный голос пилота истребителя F15 Eagle.
       * Вызываю "Навигатор"! Вызываю "Навигатор"! Говорит SAM 66021.
       * Здесь "Навигатор". SAM 66021, докладывайте.
       * Вижу колонну танков противника. Движется по направлению к границе "Зоны". Разрешите атаковать*
       * SAM 66021, атаку танков противника разрешаю.
       Эфир опустел, мгновенно задавив свалившейся тишиной. Гризов крутанул кресло на полоборота и закричал через весь зал оператору "Большой дороги" Николя Дмитриенко:
       * Колян, срочно посмотри 828!
       Но Дмитриенко и так сидел прижав наушники руками к ушам, чтобы не пропустить ни единого слова из доклада. Спустя мгновение эфир снова ожил.
       * "Навигатор", здесь SAM 66021. Колонна танков уничтожена.
       * SAM 66021, здесь "Навигатор". Понял вас, возвращайтесь на базу.
       Дмитриенко уже получил результаты пеленгования, которые практически сошлись с данными Антона. По карте колонну танков только что разбомбили на Ближнем Востоке, где-то между Ираком и Кувейтом. Так вот почему молчал эфир целых два часа! Такими длительными перерывами в радиообмене американцы обозначали начало очередной локальной войны. Ведь знали же, догадывались, черт побери, газеты читали о напряженной обстановке в Персидском заливе, ловили в эфире переговоры о переброске ударных группировок истребителей на Ближний Восток, а все равно * как обухом по голове.
       На пульте управления поста замигала красная кнопка связи с командным пунктом. На связь вышел сам майор Могила.
       * Гризов, что у тебя там в эфире творится*
       * Война, товарищ майор, * доложил Антон, * Американские самолеты бомбят цели на территории Кувейта и Ирака.
       * Мать вашу, сколько раз в Москву докладывал, все равно ни хрена не разрюхали! * очистил душу Могила и отключился, бросив напоследок, * Брать все подряд.
       Антон снова прислушался к эфиру. Краем глаза он оглядел зал радиоперехвата. За постами никто не спал. Не было и намека на следы бессонной ночи среди напряженно-внимательных выражений лиц операторов. Все мгновенно проснулись и включились в работу. Все земное и сиюминутное отошло на задний план, уступив место реальной жизни. Пусть не здесь, а где-то там на востоке, но началась реальная война в реальном времени. Спустя минуту напряженного молчания эфир взорвался чередой докладов. Самолеты выстраивались в очередь для того, чтобы запросить разрешение на атаку и сообщить о ее результатах.
       * "Навигатор 2", здесь SAM 51506!
       * "Навигатор 1", здесь SAM 51502!
       * "Навигатор 6", здесь SAM 50091!
       * "Навигатор", здесь SAM 50133!
       * "Навигатор 9", здесь SAM 51505!
       В эфире послышались голоса операторов авиабаз и командных пунктов ВВС США.
       * SAM 50091, здесь "Навигатор 6".
       * "Навигатор 6", выхожу на исходную для удара по объекту. Цель * РЛС противника в квадрате 16.11 "Зоны". Разрешите атаку*
       * SAM 50091, атаку разрешаю.
       * SAM 51502, здесь "Навигатор 1".
       * "Навигатор 1", здесь SAM 51502! Обнаружил командный пункт управления ПВО. Разрешите атаку*
       * SAM 51502, атаку разрешаю.
       * SAM 51506 здесь, "Навигатор 2"!
       * "Навигатор 2", здесь SAM 51506. В квадрате 16.36 движется колонна бензовозов под охраной бронетехники. Разрешите атаку*
       * SAM 51506, разрешение дано.
       * Вызываю "Навигатор", здесь SAM 50133!
       * SAM 50133, здесь "Навигатор".
       * Приближаюсь к цели номер 26 - нефтяная вышка - в квадрате 16.01. Летящих целей противника не наблюдаю. ПВО ведет слабый огонь. Разрешите заход на цель*
       * SAM 50133, здесь "Навигатор". Вам предписывается атаковать цель до полного уничтожения.
       Антон мысленно представил, что сейчас произойдет на выжженной солнцем земле Кувейта. F15 Eagle саданет парой ракет по нефтяной вышке, захваченной верноподданными Хусейна, и в небо взметнется столб горящей нефти. Да..., за что боролись, на то и ... "ПВО ведет слабый огонь"... Хм, видимо для и для стратега Саддама этот вероломный налет американских ВВС стал приятной неожиданностью. И вдруг Антону неудержимо захотелось самому посмотреть на все происходящее, а то и поучаствовать в событиях. Он инстинктивно закрыл глаза и положил руки на пульт. Перед внутренним взором открылась огромная и безжизненная пустыня маленькой нефтяной страны. Он смотрел на все откуда-то сверху, с высоты птичьего полета. Солнце медленно начинало свое восхождение на небосвод. Первые его лучи уже начинали беспокоить чахлые формы жизни, копошащиеся среди дюн. Особо юркие ящерицы, соскользнув с разбросанных там и сям красных камней, спешили укрыться от надвигающейся беспощадной жары, закапываясь на полметра в песок, яростно работая при этом лапами и хвостом. "Как они только там не запекаются в какое-нибудь "филе Игуаны" или "Задние лапы Варана", температура в состоянии быстро довести блюдо до полной готовности". * подумал Антон.
       Слева, из бархана, торчала довольно высокая металлическая конструкция, снабженная какой-то покачивающейся, словно маятник внушительных размеров, деталью. Рядом стояло еще несколько аналогичных конструкций, вокруг которых суетились люди в черных комбинезонах. Немного в стороне Антон узрел четыре зенитных ствола, уткнувшиеся в небо. Еще поодаль, за молом из мешков с песком, пряталась небольшая ракетная установка российской системы "Оса", предназначенная как раз для прямого боя с самолетами и вертолетами противника. Рядом вертелась антенна локатора. Неожиданно вокруг зенитки и ракетной установки началась необыкновенная суета. Солдаты забегали, сдергивая чехлы со стволов и ракет, выводя свои боевые орудия на исходную.
       "Ага, догадался Антон, засекли америкоса". И приготовился наблюдать за готовой разыграться заварушкой. Развязка не заставила себя долго ждать. Над барханами разнесся характерный шум реактивных двигателей и из редких облачков вынырнул F15, коршуном бросившийся на добычу. Эффекта неожиданности не было, однако бравые иракцы не успели полностью подготовится к отражению налета. "Прямо как мы, * подумал Антон, * знаем, но ни хрена не делаем". Первая же американская ракета угодила в цель. Раздался страшный взрыв и в небо взметнулся фонтан горящей нефти. Выпущенная в ответ пара зенитных очередей не дала никакого эффекта. "А зенитка-то, похоже, тоже нашенская" * отметил Антон.
       F15, пристрелявшись с первого раза, заходил на второй круг. Он знал, что его ждали, но, видимо, не боялся. Палить начали, как только истребитель показался над высокой линией горизонта. Четырехствольная зенитка яростно выплевывала навстречу самолету лавину крупнокалиберных пуль, напоминавших скорее небольшие снаряды. F15, ловко уворачиваясь, приближался. Сверкнув молниеносными вспышками, "Оса" выпустила две ракеты класса "земля-воздух" по американцу. "Ну все, * подумал Антон, * хана Топгановцу". Однако, F15 довольно красиво сделал пируэт и ушел от неминуемой смерти. Ракеты попали в небо. Антон даже огорчился такому провалу русского оружия. Между тем, истребитель в свою очередь дал результативный залп двумя ракетами. Взметнулся еще один столб горящей нефти. Зенитку разнесло в клочья. F15 пошел на третий круг. "Ну да, * вспомнил Антон, * до победного".
       Он не питал любви к иракским захватчикам, но ему вдруг ужасно захотелось наказать до нельзя самоуверенного американского пилота. Показать этому зажравшемуся асу, что дело не столько в самом оружии, сколько в том, кто им управляет. Антон никогда раньше не ощущал подобного, но вдруг, повинуясь первому желанию, вся его энергия собралась в сгусток необыкновенной плотности, и, вспыхнув яркой звездой, в белом небе Кувейта появился пятнистый Миг-29. Судя по номеру на крыле * истребитель принадлежал ВВС Ирака. Палец американского пилота F15 уже нажал на кнопку, сравняв с землей, точнее с песком, так и не сумевшую поразить его ракетную установку "Оса", а заодно запалив оставшиеся нефтяные скважины. Антон тот час услышал в эфире:
       * Вызываю "Навигатор", здесь SAM 50133.
       * SAM 50133 здесь "Навигатор". Слышу хорошо.
       * Задание выполнено успешно. Цель полностью уничтожена.
       * SAM 50133 возвращайтесь на базу. Поздравляю с почином.
       * О'Кей! Это было не сложно. Иракцы ленивы как мухи. Стрелять от жары разучились.
       * Ха-Ха. До связи SAM 50133!
       Не успел F15 удалиться от очага горящей нефти на пару миль, как его пилот принял новый радиовызов.
       * Аллё, SAM, как тебя там * 50130 что ли, прием !
       * SAM 50133 слушает, * удивленно ответил пилот.
       * А ну тормозни-ка свой ероплан, поговорить надо.
       * Назовите свой позывной. * запросил пилот F15 .
       * Ишь-ты какой буквоед попался! * не выдержал Антон, * Ну, ладно, назову: "Антонио 22507", устроит*
       * Позывной неизвестен.
       * Еще бы, я его только сейчас придумал. Слушай, умная голова, ты тут себя королем чувствуешь, расстреляв парочку беззащитных бедуинов. Они, конечно, как следует с оружием обращаться не умеют, это ты правильно подметил. Но не думай, что у тебя поэтому сплошной "Лаки страйк" начнется. Повернись-ка ко мне передом, а к авианосцам задом, и готовься к бою!
       До американского пилота кое-что начало медленно доходить. Он взглянул на радар (Антон специально сделал себя видимым материальным предметом) и обнаружил там догоняющий его самолет. Неизвестный истребитель не имел специального радиомаяка, а потому мог принадлежать только противнику.
       * А-а, * радостно завопил в эфир пилот F15 , предвкушая легкую победу * в небе появилась первая иракская свинья!
       * Ну, не совсем иракская, * философски заметил Антон, * Но для тебя это не имеет ровным счетом никакого значения. Так что, опустим вопрос моей национальности и поднимем забрало, товарищ из Топ-Гана.
       Сделав крутой разворот, F15 уже несся навстречу. "Бравые вы все-таки парни, * подумал Антон, *Хотя и нахалы. Жаль будет убивать". С этим он выпустил две ракеты класса "воздух-воздух" в строптивого американца. Направленными волей Антона взрывами F15 снесло оба крыла. Сработала катапульта, и через несколько секунд в небе раскрылся ярко-красный купол парашюта, предназначенного для посадки на воду. Увидев, как нелепо выглядит сейчас пилот некогда грозного F15 , болтаясь на ветру, Антон несколько успокоился и вышел на связь с КП вертолетной поддержки операции "Буря в пустыне" ВВС США.
       * Срочно вызываю центр "Хелкс", здесь SAM 50133!
       Откликнулись мгновенно.
       * SAM 50133 здесь КП "Хелкс", слышу хорошо!
       * Меня подбил какой-то сумасшедший бедуин! Падаю приблизительно в квадрате 16.02. Самолет полностью выведен из строя, придется катапультироваться.
       * Понял, SAM 50133. Высылаем две вертушки огневой поддержки. Найдем и вывезем.
       * Жду вас ребята. Летите скорее!
      
       Антон пронаблюдал за тем как подбитый F15 развалился в воздухе на горящие куски, как его пилот благополучно шлепнулся среди барханов и, перепоручив его дальнейшую судьбу собратьям по оружию, вернулся усилием воли в тело младшего сержанта Гризова. Все-таки иметь несколько тел было удобно. Все время, пока иракский Миг-29 охотился за коварным F15, младший сержант Гризов добросовестно слушал его переговоры в эфире, и записывал их на магнитофон. Только вот неизвестный в мировом радиообмене позывной "Антонио 22507" с пленки неуловимо и бесследно улетучился. Дмитриенко, слушавший параллельные частоты, эту часть переговоров пропустил. Не успел Антон собрать все свои астральные тела воедино, как тревожно замигала красная лампочка на кнопке связи с КП. На другом конце обозначился сиплый голос майора Могилы.
       * Гризов, что там на войне*
       * На войне, товарищ майор, как на войне.* нагло заявил Антон, но тут же спохватился, вернувшись в реальность, * Постоянно поступают доклады пилотов об уничтожении наземных целей иракских вооруженных сил. За последний час самолетами ВВС США сожжено три колонны иракских танков, колонна бензовозов и бронетехники, поезд с ракетами, пять РЛС и три нефтяных вышки.
       * Хорошо воюют, сволочи. У американцев потери есть*
       Антон немного запнулся, но потом доложил.
       * Есть товарищ майор. Сбит один F15 Eagle.
       * Что ты несешь* Мне Москва информацию недавно давала * потерь нет.
       * Может я конечно ошибаюсь, но своими ушами слышал, товарищ майор. Иракский Миг-29 сбил американский F15 при возвращении с налета на нефтяную вышку.
       * Да* * недоверчиво проговорил майор, * Ну ладно, через полчаса придет новая информация, проверим. Дмитриенко этот доклад слышал* Мне он что-то не доложил.
       * Мне тоже. Наверно не слышал. Там сейчас самолетов в небе летает * тьма. Легко перепутать или пропустить.
       * Ладно. Конец связи.
      
       Огонек на пульте потух. Антон не снимая наушников закурил и продолжал вылавливать доклады американцев об успешных бомбардировках на территории Кувейта до тех пор, пока незаметно не пришла "смена". Дело было страсть какое интересное, но соваться вновь в обожженную пустыню защищать бедуинов Антону больше не хотелось. "Хватит, как говорил своим мушкетерам Людовик тринадцатый, на сегодня дуэлей * хватит!" Гризов даже с некоторым нежеланием покинул пост, передав его Сержу Домино. Каждую минуту в Кувейте происходило что-то интересное с военной точки зрения. Там разворачивались события мирового значения, следить за которыми Антон мог, теперь конечно, в любое время и из любого места, но рефлекс необходимости сидеть за постом был еще очень силен. Гризов на пару с Малым уже выходили из зала, спеша на завтрак (война войной, астрал астралом, но питаться святым духом Антон еще не научился), когда его окликнул Серж Домино, подзывая к динамику внутренней связи. На проводе был майор Могила.
       * Гризов, пришла информация из Москвы. Был один сбитый F15 , точно! Считай, заработал увольнение на сутки. Свободен.
       Антон чуть не подпрыгнул от радости. Ура! Хотя, лучше бы отправили побыстрее на дембель.
       * Ну, что тебе сказал наш Могильник* * поинтересовался Малой, когда они спускались по лестнице на первый этаж, где уже ждала вся остальная "смена".
       * Наградил очередным увольнением за взятый истребитель.
       * Лучше бы * увольнением в запас.
       * Точно, а то из-за этой заварухи сиди за постом пока все не закончится. * сказал Антон вслух, а про себя подумал: "Надо будет помочь им разобраться друг с другом, а то они без меня они еще третью мировую развяжут".
      
      
      
       Глава 6
       Подарок для Саддама
      
       После хилого армейского завтрака, который Антон называл "выстрелом в желудок", поскольку в него входили абсолютно несочетаемые продукты и в животе начинало болеть и бурлить, вся "смена" принялась дружно давить на массу. Первое возбуждение от начала военных действий слегка улеглось * усталость брала свое. А потому "смена" с радостью дрыхла до обеда, благо из-за войны с Ираком никто из офицеров не стал лишний раз доставать и напрягать солдат на предмет сверхурочного перетаскивания тяжестей, погрузочно-разгрузочных работ и строевой подготовки.
       В этот раз Антону приснился родной дом. Он сидел в большой комнате и играл с сестрой в шахматы. Сестра уже начала безжалостно теснить его позиции по левому флангу, потихоньку подводя игру к неизбежному мату, но Антон вдруг выдумал комбинацию, и парой ловких ходов уничтожил слона и ладью противника, лишив атакующие силы их главной огневой мощи. Наступление явно захлебнулось. Началась неторопливая позиционная война, закончившаяся в итоге ничьей. На радостях Антон проснулся раньше всех, вспомнив, что в реальной жизни ничья в игре с сестрой была достаточно редким делом. Чаще всего выходили либо победы, либо поражения.
       Антон сел на койке, продрал глаза и посмотрел на наручные часы. Стрелки показывали без десяти час, а на "смену" надо было идти к двум. Можно было подрыхнуть ещё минут тридцать-сорок, но спать уже не хотелось. Спал Антон качественно, а потому, соответственно, выспался. Как говорил большой любитель профессионально подавить подушку Поль Брегг * лучше дрыхнуть три часа хорошо, чем десять плохо.
       Из коридора доносились звуки работающего телевизора. Видимо дневальный решил посмотреть телек в свое удовольствие, пока не было конкуренции со стороны бойцов невидимого воздушного фронта. "Сейчас же новости будут, * вдруг дошло до Антона, * может чего про Ирак покажут". Он вскочил, натянул армейские галифэ, которым мог позавидовать сам незабвенный Василий Иванович Чапаев, влез в тапочки и пошлепал в коридор, на ходу одевая китель.
       По телевизору, стоявшему в самом конце длинного коридора, где в плохую погоду строили роту, уже шла заставка "Вестей": резвые синюшные лошади неслись куда-то, обгоняя друг друга. Антон пододвинул один из стоявших стульев и сел, доставая пачку сигарет из нагрудного кармана кителя. Сидевший рядом дневальный Петруха Околышев, родом из забайкальских степей, стрельнул у Антона сигарету. Они на пару задымили "Стюардессой" и уставились в ящик.
       Всегда элегантная Татьяна Сорокина, которую Антон уважал за то, что она была родом из Питера, возвестила миру о вероломном нападении Ирака на бедное и беззащитное государство Кувейт, которое тут же бросилось защищать совсем не бедное и совсем не беззащитное большое государство США. С Америкой всем все было ясно: львиную долю своих доходов она выкачивала из нефтяных скважин бедного и беззащитного Кувейта и просто так отдавать наглому Иракскому диктатору Саддаму Хусейну столь лакомый кусок Ближнего Востока США не собирались. Защита мира во всем мире была тут ни при чем. В качестве подтверждения серьезности своих намерений Америка выдвинула в персидский залив восемь своих мощнейших авианосцев с морской авиацией на борту, обложив Хусейна со всех сторон. Помимо ВМС, оккупировавших морские подступы к Ираку, на территории Саудовской Аравии моментально развернулись походные военные базы США с бронетехникой, ракетными комплексами Patriot и даже мини-аэродромами подскока. В Египте и Турции, кроме того, находились постоянные авиабазы, на которых дислоцировались тактические истребители F111 и штурмовики SR71, не считая основной ударной силы * мощных истребителей F15. В общем, Хусейн был обложен как медведь в берлоге, но именно поэтому стал вдвое опаснее. Несмотря на увиденное своими глазами раздолбайство в войсках Иракского диктатора, Антон знал, что у Хусейна хватает советских ракет СКАД, самолетов и танков, а значит этот сумасшедший в критической ситуации способен начать пулять ракетами направо и налево, что не несло окружающим его арабским, еврейским и даже мусульманским странам ничего хорошего. Кроме того, первый прилив эйфории от легкой победы над Кувейтом у Саддама прошел. После результативных ударов морской авиации США по скоплениям военной техники, электростанциям, нефтехимическим заводам и другим объектам, слегка успокоившись, диктатор приказал казнить всех офицеров ПВО, прозевавших налеты. Это несколько укрепило боевой дух иракской армии, которая начала оказывать более решительное сопротивление американцам. На этом информационное сообщение из района боевых действий в Персидском заливе закончилось. "Вести" перешли к московской жизни. Вообще, Антон заметил, что судя по центральным передачам новостей в России существовало только два населенных пункта * Москва и Петербург. Информация о жизни далеких и обширных окраин российской империи была представлена крайне куцыми и очень редкими сюжетами. Всё основное время выпуска перемалывались кости членов правительства и иже с ними. Ну и естественно * мафия, криминал, заказные и совершенно случайные убийства, изнасилования, ограбления банков, террористические акты, угоны самолетов из Воркуты в Магадан, и прочие страшилки для народа.
       Антон загасил сигарету и взглянул на часы. Подаренные каким-то французом ещё во время налаживания международных контактов в период получения диплома переводчика иностранные ходики показывали час пятнадцать. Антон встал и, захватив из тумбочки зубную пасту со щеткой, направился в туалет чистить зубы, пока там не образовалась очередь к единственному умывальнику.
       Спустя полчаса, пройдя усиленный инструктаж у самого Могилы на пятачке перед приемным центром, "смена" уже принимала дежурство. Поговорив пару минут с Сержем, Антон узнал о том, что два часа назад американцы начали новую штурмовую операцию под кодовым названием "Нестихающий гром" и уже успели наломать не мало дров. В ходе этой операции морские штурмовики, силами которых наносилось более 50% всех воздушных ударов по иракским воздушным объектам, имели либо конкретную цель, либо определенный географический квадрат, а не утюжили ракетами все, что попадалось на глаза. Каждый самолет в рамках операции "Нестихающий гром" имел свой отличительный позывной Jumbo и двухзначный индекс. Обычно такая кодировка была у стратегических бомбардировщиков, но на этот раз американское командование решило все переиграть. Просмотрев журнал поста, Антон насчитал сто двенадцать самолетов и присвистнул. Да..., вечерок предстоял жаркий.
       С ходу подловив Jumbo 25 и 22, возвращавшиеся после удачного налета на нефтеперерабатывающий завод, находившийся где-то на окраине Багдада, Антон с удивлением услышал о прекращении первого этапа операции. Видимо, американцы предъявили хитрозадому диктатору ультиматум и ждали от него ответа. Для отечественных радиоразведчиков это означало относительно спокойные пару часов дежурства. Вскоре радиообмен действительно затих.
       За прошедшие сутки Антон привык к усиленному и непрерывному боданию, а потому не выдержал вынужденного бездействия и стал прослушивать все частоты подряд. Даже те, на которых ничего особенно не говорило. Для увлеченного своим делом радиоразведчика найти новую рабочую частоту означало приблизительно то же, что для разведчика в пехоте во время Великой Отечественной Войны привести языка из глубокого немецкого тыла, получив за это орден. На награды от правительства Антон, конечно, не рассчитывал, но обещанный дембель * три года ждут, а ему хотелось ускорить события. Поэтому приходилось выслуживаться.
       С новыми частотами Антону сегодня не повезло, зато на частоте разведки шла оживленная дискуссия между каким-то терпящим бедствие самолетом-разведчиком и всеми авиабазами вокруг Средиземного моря.
       * Всем станциям!!! * орал пилот самолета, *Говорит "Тень принца Гамлета". Техническое состояние "Альфа четыре". Срочно нужна посадка на авиабазу. Топливо на исходе.
       Запеленговав самолет, Антон определил его координаты. Разведчик летал севернее Италии над Средиземкой. Судя по нажатию, то бишь тембру исходящих из самолета звуков, опытный оператор издалека распознал бы в нем морского разведчика P3-Orion, специализировавшегося на охоте за подводными лодками и кораблями противника. Антон по слухам знал, что от P3-Orion не было житья нашему Северному флоту. Не успевала всплыть где-нибудь в Баренцевом море мирная отечественная атомная субмарина, с тем чтобы провентилировать помещения, как над ней стаями начинали кружить "Орионы", фотографируя в разных ракурсах, видимо на память. Этот экземпляр, правда, вызывал только сочувствие. За все время службы Антон постоянно слышал от американских пилотов стандартные доклады о техническом состоянии, обычно завершающиеся фразой "Альфа один". Это означало, что с самолетом все О'К. Если пилот выдавал в эфир "Альфа два" или "три", это говорило о мелких неполадках, позволявших выполнять задание. "Альфа четыре" Антон слышал впервые. Видимо у этого "Ориона" отваливался хвост, а крылья болтались как мокрое белье на ветру. Первой на призыв о помощи откликнулась испанская авиабаза НАТО "Саргассово море".
       * "Тень принца Гамлета", вызывает "Саргассово море".
       * Аллё, "Саргассово море", слышу хорошо. Срочно прошу посадку. Имею серьезные неполадки в системе управления и двигателях.
       * Полетай минуту, сейчас проверю наличие свободных полос.
       Спустя несколько минут диспетчер базы "Саргассово море" снова вышел в эфир и извиняющимся тоном сообщил:
       * "Тень принца Гамлета", у меня всё под завязку. Придется полетать ещё полчасика, пока кто-нибудь не стартует.
       * Да ты что, с ума сошел* Я почти падаю! * орал пилот.
       * Мест нет. * заявил диспетчер и отключился.
       В ответ радиоволны донесли донесли многозначительный рык пилота самолета-разведчика. Выхода у него не было и приходилось либо долбиться до победного в эфир, либо просто падать в море. Спустя секунду он снова заголосил.
       * Всем станциям!!! Говорит терпящий бедствие военный самолет НАТО. Позывной "Тень принца Гамлета". Срочно прошу посадку.
       На этот раз откликнулись сердобольные радисты с английской авиабазы НАТО "Крампутон". Помимо обслуживания самолетов эта база была главным европейским военным метеоцентром.
       * "Тень принца Гамлета", вызывает "Крампутон".
       * "Крампутон", слышу вас хорошо.
       * Могу передать сводку погоды на Нью-Йорк.
       Это сообщение было последней каплей. Пилот "Ориона" взбесился и начал открытым текстом выдавать в эфир выражения, которым Антона заранее не обучали. Только природная тяга к иностранным языкам помогла ему кое-что разобрать. Наиболее безобидным выражением пилота было "на кой хрен мне твоя погода" и "засунь ее себе..." Смысл всех остальных фраз нестандартного радиообмена сводился к извращенным формам секса между пилотом самолета-разведчика и всем производными от авиабазы "Крампутон". Скорее всего, уши диспетчеров остальных авиабаз НАТО, вынужденно слушавших эту перепалку, покраснели и свернулись в трубочку. Антон также утомился и перестроился на другую волну, на которой переговаривались два "косяка", то бишь заправщика.
       Радиообмен оказался не менее интересным, хотя и не столь эмоциональным. "Косяки" летали севернее Англии и только что закончили дозаправку четырех тактических истребителей F111. Отчитав доклад об успешной дозаправке тактики одному из диспетчеров того же "Крампутона", они сменили частоту и решили немного поговорить за жизнь. Военные пилоты НАТО позволяли себе это не в пример чаще, чем их русские коллеги, от которых кроме стандартного текста докладов и стандартного мата ничего более интересного слышно не было.
       * Эй Боб, * спросил пилот "косяка" с позывным Hacker 110, * ты знаешь, что к нам на базу пришла служить новая девочка-диспетчер*
       * Нет, Джонни, * откликнулся Hacker 100, * я вчера был в увольнении, а сегодня сразу за штурвал, как пришел.
       * Интересная штучка, я тебе доложу.
       * Блондинка или брюнетка*
       * Блондинка Боб, а фигурка у нее...
       * А звать-то ее как* Небось уже познакомился.
       * Ага. Звать Лесли. Только что из училища военных радистов. Еще совсем зеленая.
       * Женщина, Джонни, зеленой никогда не бывает. Ну, если не считать детей, конечно. А дети меня не интересуют.
       * Кстати, Боб, она сейчас на дежурстве. Не хочешь пообщаться* Работает как раз с заправщиками, поскольку с нами на первых порах спокойнее. Мы * парни не торопливые.
       * Ну, это смотря в чем. На дежурстве, говоришь*
       * Ага. Прямо сейчас, я уточнял перед вылетом.
       * Ну, что-ж, поболтаем.
       Пилот Hacker 100 снова перестроился на основную рабочую частоту и стал вызывать КП авиабазы "Крампутон" державшее связь с "Косяками".
       * "Крампутон", "Крампутон", здесь Hacker 100!
       Спустя некоторое время ему ответил приятный женский голосок, чуть-чуть застенчивый и испуганный, как показалось Антону.
       * Hacker 100, вас слушает "Крампутон".
       * Примите контрольный доклад о дозаправке тактики.
       * Готовы, * ответила девушка, и в ее голосе снова послышались нотки боязни дилетанта.
       * Альфа, браво, виски, тенгоу, джулиет, семь, три, девять, ромио, папа, лима, оскар, девять, четыре, семь, майк, один, три...
       И пилот запустил длиннющий доклад, который диспетчер должен был в точности воспроизвести. После полного повтора доклада необходимо было запросить подтверждение точности приема у пилота и, если были ошибки, проделывать процедуру до победного конца. Девушка трудолюбиво повторила доклад из 200 пунктов и уточнила правильно ли всё приняла.
       * Ошибки в двадцать восьмом, шестьдесят девятом, восемьдесят втором и сотом пунктах, * добродушно поправил пилот.
       Лесли снова принялась перечитывать в эфир длиннющее сообщение. Проделав процедуру четыре раза Боб, наконец, смилостивился и дал отбой. Перестроившись на другую частоту он вызвал Hacker 110.
       * Ну, как* * поинтересовался Джонни, с нетерпением ожидавший результатов знакомства.
       * Все О'К, * ответил Боб, * Девчонка и правда хороша. Когда приземлимся, надо будет пригласить ее в кино.
       "Да, подумал Антон, развлекаются американы". Поискав в эфире следы подраненного "Ориона" и не найдя таковых (видимо уже сел где-то), Антон пустил частоты по кругу и хотел было немного расслабится с сигаретой в зубах, но эфир оказался на удивление заполненным всевозможной болтовней. На одной из частот ему попался НАТОвский транспорт, выполнявший рейс Москва-Потсдам. Неожиданно пилот транспортника запросил телефонный разговор с Москвой. Летел самолет уже над территорией Германии и через час должен был приземлиться в аэропорту земли колбасников и механиков. Когда запрос был удовлетворен, в эфире послышались длинные гудки, а затем на московском конце невидимой телефонной линии взяли трубку и сказали "Аллё" женским голосом. Тот час с борта вражеского самолета загремела на весь эфир чиста русская речь.
       * Аллё, Машенька, это я * Вася.
       * Ты где* * поинтересовалась Машенька сонным голосом, * Уже в Берлине*
       * Да нет. В Берлин завтра. Я тут на военном самолете лечу. Пилот свой мужик оказался, хотя и негр. Дал позвонить за счет Пентагона. Я ему тут наплел, мол вайф, говорю не успел перед отлетом предупредить. А он говорит: "Звони сколько хочешь. Вайф -- это серьезно". Вот и звоню. Мы сейчас ихний ВВС запросто на пару тонн баксов опустим.
       * А чего звонить-то зря. Мы с дочкой спим уж давно. Только разбудил.
       * Машенька, ну извини. Не сердись на меня. Чего тебе из Германии привезти* Хочешь новые сапоги*
       * Хочу.
       * А ещё чего*
       * "Мерседес".
       Вася причмокнул языком, словно сомневаясь в успехе предприятия.
       * Маш, у меня суточных только на "Опель" хватит. Я ж в офис не заезжал за деньгами.
       * А мне плевать. "Мерседес" хочу, белый.
       * Да где-ж денег взять* * вопросил Вася, но тут его осенила счастливая идея, * А..., придумал. Придется толкнуть за полцены пару коробок гуманитарной помощи. Мы-ж тут голодающим перевозим еду и шмотки всякие на военных самолетах. Так что -- не боись, будет тебе "Мерседес". Если с местным негром договоримся, как раз на обратный рейс и захватим.
       Такого ущемления прав ни в чем не повинных голодающих Антон стерпеть не смог. "Прости меня, Господи." * подумал он, и вышел в эфир.
       * Walker 25661, говорит КП "Дайверсити".
       * "Дайверсити", здесь Walker 25661. Слышу вас.
       * Вам предписывается срочно изменить курс, и доставить гуманитарную помощь в Сомали. Дозаправка в квадрате 86.14. Расчетное время дозаправки 18.30 по Гринвичу. Как понял*
       * КП "Дайверсити", вас понял. Меняю курс.
       * Конец связи.
       "Обломись, мужик" - подумал Антон, и сообщил на итальянскую авиабазу "Пицца Дог" о необходимости срочно выслать заправщик в квадрат 86.14. Затем он вернулся на свой пост и стал слушать частоты, на которых работала тактическая авиация США, бомбившая Хусейна. Судя по обрывкам радиосообщений, курсировавших по эфиру между штабами ВМФ, которые располагались на ударных авианосцах "Джордж Вашингтон" и "Эйзенхауэр", Саддам Хусейн послал американский ультиматум на три буквы. Буквы эти на всех языках мира пишутся по-разному, но обозначают примерно одно и то же. Обиженные американские военные немедленно возобновили операцию "Нестихающий гром". В воздух стартовали три десятка F15, и принялись охотиться за всем, что ещё двигалось по территории Кувейта. Местонахождение командного пункта вероломного диктатора пока не было рассекречено, что также злило американцев. Впрочем, бежать ему все равно было некуда. Между Хусейном и его близким другом Муамором Каддафи, добряком и покровителем террористов, стояли плотные заслоны из американских штыков. В ответ на возобновление бомбардировок захваченных объектов в Кувейте, Саддам приказал пальнуть по Израилю советской ракетой СКАД. Ракета не причинила особого вреда израильтянам, грохнувшись на пустующий арабский загородный дом, да так и не взорвавшись, но нагнала немало страху на первых порах. Людям выдали противогазы и пообещали сбивать все СКАДы из надежных американских противоракетных комплексов Patriot. Первые дни войны напуганные израильтяне проводили в подвалах своих домов, мгновенно прячась при первых звуках воздушной тревоги. Однако, удивленные почти полным отсутствием разрушений, сначала особенно отчаянные, а затем и все остальные стали проводить больше времени на крышах домов, наблюдая как грозные СКАДы и хваленые Patriotы мирно разлетаются в разные стороны, даже и не думая сбивать друг друга. На третий день ожидания на радость всем жителям Иерусалима ракеты наконец-то встретились в небе над городом, окрасив его гигантской и живописной вспышкой. Это событие было отмечено обильным пьянством всех жителей, которых зрелище весьма развлекло. Теперь они пили за каждую встречу ракет в воздухе. Война, перестав пугать, стала развлекать. На четвертый день на улицах города появились патрули, штрафовавшие жителей на большие суммы за нахождение вне дома без противогаза. Законопослушные израильтяне безропотно отдавали свои шекели. На пятый день по радио прозвучало официальное заявление властей о том, что приказа штрафовать не было. Как выяснилось, идея штрафовать местных жителей принадлежала выходцам из России, быстрее других сообразивших как из войны можно извлечь пользу. Выходка русских привлекла усиленное внимание населения к противогазам. Население неожиданно выяснило, что фильтр противогаза действует в течение пяти лет, а дата изготовления обозначалась 1979 годом. Всем стало ясно, что противогазы уже не спасут. Оставалось одно * молиться и пить водку.
      
       * "Навигатор 5", говорит Jumbo 33.
       * Jumbo 33, здесь "Навигатор 5".
       * Приближаюсь к аэродрому противника. Разрешите атаку.
       * Атаку разрешаю. Для усиления вам не подмогу направляю Jumbo 36, 41 и 42. Будут на месте через три минуты.
       * Вас понял. Конец связи.
       Пилот Jumbo 33 разглядел первые признаки шевеления на аэродроме и решил не дожидаться подмоги. Если самолеты противника успеют подняться в воздух * неизвестно кто выйдет победителем из схватки. На бетонной полосе военного аэродрома стояло десять истребителей МИГ-29 и шесть истребителей *Мираж*. К двум МИГам уже подбегали пилоты, застегивая на ходу гермошлемы. Jumbo 33 ринулся в атаку словно ястреб. Из под его плоскостей сорвались две ракеты и, оставляя за собой огненный след, рванулись навстречу выруливавшим на взлет самолетам. После взрыва, трех истребителей МИГ-29 больше не существовало. Два ближайших искорежило до неузнаваемости. F15 сделал пируэт, и зашел на второй круг. Справа от него, из облаков выскочили ещё три F15 и принялись перепахивать вражеский аэродром ракетными залпами. Расстреляв в течение пяти минут весь боезапас, истребители улетели на запад, взяв курс на авианосец "Джордж Вашингтон". Под ними лежала выжженная земля.
      
       Не в силах просто сидеть и слушать, не участвуя напрямую в столь динамично разворачивающихся событиях, Антон перешел в эфирное состояние и сквозь дожди северо-запада и обжигающие ветры востока проник в походный штаб ВМФ США на авианосце "Джордж Вмшингтон", незримо присутствуя во всех его помещениях.
       Адмирал шестого флота США Генри Карпентер и его помощник Вилли Бачински вели переговоры с правительством. Как оказалось, бункер Хусейна пронырливые американцы уже отыскали к востоку от Багдада, но обнаружилось неразрешимая проблема: в огромном арсенале великой и могучей заокеанской державы не нашлось оружия, которое могло бы пробить многослойную защиту подземного убежища диктатора. Поэтому Саддам мог чувствовать себя пока в относительной безопасности. Американцы как раз обсуждали возможные варианты решения неотложной проблемы. После трехчасовых переговоров было решено срочно изготовить супербомбу, в десять раз тяжелее самой огромной авиабомбы в арсенале ВВС США. Теоретики и практики из военного института в Иллинойсе срочно принялись за изготовление супербомбы. Времени было в обрез. Без этого оружия можно было уничтожить почти все наземные военные объекты противника на территории Кувейта и Ирака, но очень трудно будет принудить Саддама сдаться.
       Антон заглянул на американский континент в секретную лабораторию, где уже вытачивался гигантский корпус супербомбы, на который собирались дополнительно навесить ещё что-то типа грузила. Выглядел корпус весьма внушительно, а в начинке для супербомбы недостатка у американцев не было. Значит, скоро следовало ожидать начала новой секретной операции под каким-нибудь душевным названием типа "Снег на голову" или "Подарок к рождеству". Выяснив намерения американцев, Антон перенесся через Атлантику и Средиземноморье, невесомым облачком образовавшись над тайным бункером зарывшегося под землю диктатора. С виду ничем примечательным бункер Саддама не выделялся. Бункер как бункер, в видимой его части немного смахивающий на завод по производству презервативов, вокруг которого почему-то выстроили две линии противовоздушной обороны и выкопали несколько ракетных шахт. Время от времени, на горизонте появлялись звеньями американские штурмовики и, выпустив издалека пару ракет по подданным Хусейна, убирались восвояси, двигаясь в облет огневых точек противника и не вступая в открытый бой. "Чтоб карась не дремал", -- подумал Антон.
       Иракские канониры в ответ поднимали ураганный огонь, однако так пока никого и не зацепили. Сбитый Антоном из чистого озорства F15 оставался единственной воздушной победой Хусейна. Судя по сообщениям мировых агентств новостей ВВС Ирака были практически полностью уничтожены на земле, так и не вступив в поединок с американскими асами. "И зачем этим бедуинам понадобились наши самолеты, рассуждал Антон сам с собою, все равно ведь летать умеют не лучше, чем стрелять".
       Закончив наружный осмотр, Антон вместе с музыкальной радиоволной "Би-Би-Си" просочился сквозь десять уровней обороны подземного бункера в радиоцентр, где иракские радисты в перерывах между налетами слушали Duran Duran. Оттуда, обернувшись пряжкой на кожаном ремне генерала Хазиза, Антон направился в центральный пост управления ядерными ракетными установками, где сидел сам диктатор Саддам, в ожидании очередного совещания, положив ноги в тяжелых армейских башмаках прямо на пульт. В пяти сантиметрах от башмаков Саддама находилась какая-то красная кнопка.
       Хусейн вызывал всех начальников штабов в центральный пост управления для доклада о положении на фронтах, сразу после которого по расписанию следовал обед. Генералы выстроились вдоль огромной настенной карты Ирака и Кувейта, где горящими лампочками были отмечены места дислокации войск иракской армии. На территории Кувейта все лампочки давно погасли, вместо них теперь красовались пробки от "Кока-Колы", символизировавшие продвижение американских наступательных частей. Официально Саддам Хусейн объявил "Кока-Колу" дьявольским напитком и запретил её употребление на территории Ирака, но в тайне от своего народа этот напиток он очень любил и держал запасы на всех военных базах.
       Пыхнув кубинской сигарой, Хусейн велел своим генералам доложить обстановку. Генералы затараторили, перебивая друг друга. За прошедшие сутки морская пехота Ирака, самые многочисленные войска в армии диктатора, попыталась наказать неверных, сделав рейд через пустыню с выходом в тыл противнику. Главной задачей операции "Неожиданный удар" было взятие на абордаж авианосца "Джордж Вашингтон". Блестящий план, разработанный лучшими аналитиками главного штаба, провалился из-за чистой случайности * командир отряда морской пехоты забыл дома компас. Отчего отряд заблудился в пустыне и погиб, искусанный обезумевшими от жары ящерицами.
       Другой рейд по тылам противника был задуман через территории соседней Турции и Израиля. Однако, подданных великого диктатора через таможню не пропустили, поскольку у них не было визы на въезд, зато было много запрещенных для ввоза предметов: танки, пушки и пулеметы. Говорят, кто-то даже хотел провезти МИГ-29 под видом подарка малолетним турецким родственникам. Его не впустили, так как в Турции летать на истребителях разрешается только с 18 лет, и то только в сопровождении взрослых.
       Третий план генерального штаба заключался в крупномасштабном танковом наступлении и повторном неожиданном захвате Кувейта. План уже начали приводить в исполнение. Армада из пятисот иракских танков Т-80, лязгая гусеницами, двинулась по направлению к границе Кувейта, но на полдороги вынуждена была остановится. У всех танков неожиданно кончилось горючее, а ползти по пустыне надо было еще минимум сутки. Руководитель операции уже расстрелян, но топлива пока найти не удалось. Разрабатывается четвертый план наступления по воздуху с использованием трех оставшихся самолетов.
       Услышав о провале всех планов своего генерального штаба, Хусейн в ярости вскочил с кресла и принялся стучать кулаком по пульту. Одна за другой, в небо стартовали ракеты.
       * Идиоты, ишаки неумные!!! * орал Хусейн, * Расстрелять весь генеральный штаб к чертовой матери!
       * Это невозможно, о великий диктатор, * пробормотал заплетающимся от страха языком генерал Хазиз, * они уже все сами застрелились.
       Хусейн в исступлении молотил по пульту кулаками до тех пор пока не разбил их в кровь и не выдохся. Его кулак уже завис над последней большой и красной кнопкой. Однако, неожиданно гнев утих * Хусейн вспомнил, что пора обедать. Диктатор мгновенно успокоился и отправился в бар "Девятый уровень", оставив своих генералов наблюдать за происходящим на экранах мониторов.
       Между тем, гнев сумасшедшего иракского диктатора наделал в эти минуты не мало шуму в мировом сообществе. Узрев старт около полусотни баллистических ракет на экранах своих локаторов, американцы пришли в ужас * супербомба ещё только летела через Атлантику на огромном военном транспорте, а ракеты уже разлетались веером в разные стороны, ложась на заранее запрограммированные курсы. Конечными точками полета ракет значились : Вашингтон, Париж, Лондон, Мадрид, Берлин, пара десятков районных центров помельче, а также двадцать крупнейших заводов "Кока-Колы" по всему миру. Приведя свои силы ПВО в полную боевую, готовность американцы стали защищать главное национальное достояние, но смогли сбить только две ракеты, летевшие в Заир и Конго. Остальные продолжали свой смертоносный путь.
       Будучи свидетелем событий, поставивших мир по угрозу, Антон не мог оставаться в стороне. Он задействовал американскую систему космической обороны *СОИ*, о которой сами американцы впопыхах забыли, и та принялась сбивать ракеты Саддама из космоса. Удалось сбить сорок штук. Почти все остальные Антон силой собственной воли развернул в сторону таившихся в Африке лагерей террористов, разрешив все-таки паре ракет преспокойно долететь до полностью автоматических заводов "Кока-Колы". Честно говоря, Антон больше уважал "Русский Квас".
       Благодаря его незримому вмешательству угроза крупномасштабного ракетного удара по столицам наиболее важных мировых государств миновала. Антон пронаблюдал за тем как была доставлена на один из секретных аэродромов в Саудовской Аравии супербомба. Как ее распаковали и прицепили к пузатому стальному брюху стратегического бомбардировщика Б-52. Спустя всего два часа после ракетной атаки Саддама Хусейна Штаты решили нанести ответный удар по бункеру диктатора.
       Б-52, оснащенный супербомбой, поднялся в воздух и взял курс на Багдад. От возможных провокаций со стороны недобитых гвардейцев Хусейна его прикрывало целое звено F15. Операция носила кодовое название "Подарок для Саддама". Находясь одновременно здесь и там, на приемном центре, Антон знал, что Николя Дмитриенко вышел с Корелом покурить, а потому доклады о начале операции прозевал.
       Б-52 с эскортом преодолели уже более половины пути до бункера Хусейна в окрестностях Багдада. По наведению с авианосцев, во избежание промаха, на который экипаж стратегического бомбардировщика не имел права, к бункеру были посланы ещё одна эскадрилья F15 и два аналогичных Б-52 с грузом обычных авиабомб. Этот отвлекающий маневр был предназначен для успокоения охраняющей бункер системы ПВО. На подлете эскадрилья F15 разделилась на два звена, которые провели массированный ракетный обстрел зенитных установок и ракетных комплексов ПВО, ненадолго заставивший их прекратить огонь. Этого времени хватило для того, чтобы два бомбардировщика Б-52 смогли достичь линии ПВО и начать сбрасывать вниз тонны своего смертоносного груза. Все пространство вокруг бункера покрылось гигантскими вспышками, на глазах менявших ландшафт местности. Опорожнив свои бомболюки, Б-52 улетели, оставив за собой лишь дым и пепел, покореженные останки зенитных орудий и ракетных установок. Но это были только цветочки.
       Следом за ними появилась вторая эскадрилья F15, прикрывающая Б-52 с супербомбой. Снизившись, истребители еще раз прошили позиции врагов ракетами, добивая оставшихся в живых иракских солдат и чудом уцелевшие зенитки. Только после этого в дело вступил главный самолет. Б-52 замедлил скорость и плавно поплыл над объектом. Бункер внизу полыхал, догорали все наземные защитные сооружения, но глубоко под землей ещё прятался развязавший войну невредимый иракский диктатор. Прицелившись в самый центр сооружения, пилот Б-52 Майк Шортон без сожаления нажал кнопку. Открылся бомболюк, и самая тяжелая в мире бомба полетела вниз. С каждой секундой расстояние между ней и крышей объекта сокращалось, но время как будто замедлило свой ход. Вот бомба врезалась в первый уровень бункера, прошив его, словно картонную коробку, но взрыва не последовало. Его не было ещё несколько мучительно-долгих секунд. Время остановилось. Но вдруг земля начала пучиться, казалось что где-то глубоко внизу набухает огромный пузырь. И вот, прорывая оболочку из земли и песка, словно магма из жерла вулкана, в небо ударил фонтан огня. Пройдя сквозь пять уровней, супербомба взорвалась, уничтожив семь из десяти уровней защиты бункера. Саддам чудом уцелел, но вести войну дальше уже на мог. Спустя час мир узнал о капитуляции иракского диктатора.
       Антон узнал об этом гораздо раньше. Снова перейдя в единое состояние на ПЦ, он записал все доклады F15 и Б-52 по операции "Подарок для Саддама"(Дмитриенко успел зацепить только несколько докладов истребителей, но саму операцию не идентифицировал) и сообщил на КП. Могила сначала ушам своим не поверил. Москва безмолвствовала, не имея подтвержденных сведений, поэтому Могила оставил полученный доклад под сомнением. Однако через час сам включился на пост младшего сержанта Гризова и поздравил с еще одним внеочередным увольнением, туманно намекнув о представлении к очередному званию, а может быть и первому номеру в списке дембелей. "Может и правда на дембель сержантом уйду*- промелькнула мысль в голове у Антона, но не задержалась и улетела.
       Вскоре пришла новая "смена". Узнав о слухах про окончание конфликта в Персидском заливе, многие не раз глубоко выдохнули * скоро опять настанет спокойная жизнь. А кто-то, чувствовавший себя в эфире как рыба в воде, слегка опечалился. Но не на долго. Когда долго воюешь -- тоже надоедает. И кроме того, дом и гражданка были уже совсем рядом. Уже почти в двух шагах.
       Вечером в клубе показывали очередной боевик с Ван Дамом. Антон и Малой задержались в столовой, а потому успели только к середине фильма. Ван Дамм, как всегда крутой как вареное яйцо, в голом виде убегал от каких-то солдат, время от времени отлеживаясь в ванне со льдом. В конце концов он замочил другого крутого бойца по имени Дольф Лундгрен. В общем, "смена" слегка расслабилась после боевого дежурства. Потом, когда закончилась вечерняя поверка, решили отметить победу над Ираком в каптерке за бутылкой самогона. Уже по дороге в койку, проходя мимо телевизора Антон краем уха уловил знакомое название и остановился. "Вести" сообщали о том, что недалеко от берегов Италии разбился американский самолет-разведчик. "Так и не дали сесть мужику". * подумал Антон, махнул рукой, добрался до своей койки и провалился в долгий и спокойный сон. На этот раз без сновидений.
      
      
      
       Глава 7
       Генералы играют в шахматы
      
       В огромном, обитом тонированным деревом кабинете генерала внешней разведки Григория Ивановича Тарасенко висела тревожная тишина. Широкий, изрезанный морщинами от постоянных дум, лоб генерала покрылся испариной. Тарасенко затушил шестую по счету выкуренную папиросу и посмотрел в окно.
       Над Москвой стоял теплый вечер бабьего лета. Купола соборов тлели предзакатным золотом. На центральных улицах столицы постепенно затихал шум машин. Гражданские люди, не знавшие забот, валом валили гулять к Москве-реке или разъезжали на дачи. В эту пору приятно еще было посидеть с удочкой вечернюю зорьку на речке или есть с друзьями на природе горячие шашлыки, запивая их кислым вином. Но не до развлечений было сейчас генералу. Резкий зуммер аппарата внутренней связи прервал его размышления. Тарасенко нажал кнопку на пульте.
       * Говорите.
       * Товарищ генерал, докладывает полковник Шампельмень. По вашему приказанию собраны все начальники штабов и спецгрупп.
       * Понял, * сказал Тарасенко и тыльной стороной ладони отер пот со лба. * Сейчас буду.
       В зале заседаний разведцентра собралось двадцать человек. Здесь были все: и полковник Швецов, ответственный за подготовку шпионов, и генерал Зверь-Зверюгов * начальник центра подготовки войск особого назначения, и руководитель группы штабов Войск радиоразведки подполковник Самоед. Помимо трех- и двухзвездных офицеров на совещание было приглашено много чинов помельче, возглавлявших спецгруппы по разным направлениям деятельности радиоразведки. В ожидании генерала офицеры сидели за огромным дубовым столом и курили, обмениваясь последними новостями. Много непонятного случилось за последнее время в епархии стражей невидимых рубежей и поговорить было о чем. Как только в дверях кабинета появился генерал Тарасенко, полковник Шампельмень подал команду:
       * Встать! Смирно!
       * Вольно, * вяло ответил Тарасенко. * Садитесь, товарищи.
       Генерал уселся во главе стола и приказал:
       * Докладывайте! Слева по одному.
       Первым поднялся майор Мыловаров и подошел к огромной карте, висевшей слева от стола. Майор взял указку и начал:
       * За последние месяцы по нашим данным в северо-западном регионе России наблюдаются аномальные явления.
       * Майор, * прервал его Тарасенко, * ты что, за *тарелками* охотишься*
       * Никак нет, товарищ генерал!
       * Продолжай.
       * Самолеты вероятного противника, которым в настоящее время полагается выполнять полеты по плану глобальных учений блока НАТО "Кругом туман", расписание учений не соблюдают абсолютно. Они летают куда угодно, только не туда, куда им надо. Например, позавчера на авиабазы США в Великобритании "Крампутон" взлетело десять транспортных самолетов с позывными "Хлопотун" и индексами от одного до десяти. "Хлопотуны" держали курс на Москву. В каждом находилось по десять тонн гуманитарной помощи. Так вот, ни один из них до места назначения не дошел. Достигнув воздушного пространства Германии, самолеты развернулись на 90 градусов и улетели в Сомали. Их радисты утверждают, что был получен приказ с "Шимодана" об изменении курса и доставке помощи голодающим в Африке. Я проверил по нашим каналам в Вашингтоне, "Шимодан" никакого сигнала не посылал. Начальник этой авиабазы разжалован и уволен на пенсию.
       * У вас все*
       * Так точно.
       * Следующий.
       Из-за стола поднялся полковник Туман * начальник пятого штаба шестьдесят восьмого минус два радиоразведывательного корпуса. Полковник занял место Мыловарова у карты и забасил:
       * Уже не в первый раз наблюдается активная дезинформация НАТОвских летчиков в эфире. Вчерашней ночью четыре бомбардировщика Б-52 из состава 855-го тяжелого бомбардировочного крыла авиабазы "Сурмантай", прилетевшие в Европу для секретного испытания атомной бомбы, были введены в заблуждение неизвестным командным центром "Сур-Пур-Шур". Через час после старта звено получило приказ сбросить бомбу на новую российскую РЛС в районе Кольского полуострова. После этого приказа приборы у всех четырех самолетов отказали. Полет продолжался по наведению с командного центра. Сделав свое черное дело, самолеты вернулись на базу вылета. Каково же было удивление пилотов, когда они узнали, что час назад стерли с лица земли недавно построенную площадку для пуска баллистических ракет вместе со своей собственной авиабазой "Кулон" в пустыне Аравии. Кроме того, когда в четыре часа утра в Северном море всплыла американская атомная субмарина "Таран", с самолета ретранслятора ей был передан приказ: идти в квадрат 40.11 и присоединиться к маневрам восьмого флота ВМС США. Что она и сделала. В течение шести часов субмарина плавала совместно с бригадой кораблей Северного флота России, причем выполняла все приказы нашего командования. Когда капитан субмарины наконец узнал о том, с кем маневрирует, то немедленно застрелился, не имея сил вынести такой позор.
       По лицам собравшихся в кабинете офицеров было видно, что им небезразличны судьбы ни в чем не повинных американских солдат. Офицеры до того разволновались, что стали выступать без очереди, да ещё не с той стороны. Подполковник Самоед не выдержал, вскочил со своего места и отобрал указку у полковника Тумана.
       * Как сообщают наши люди в Вашингтоне из штабов авиационных и морских сил, привлеченных к проходящим учениям, в Соединенных Штатах никто ничего не понимает! * затараторил подполковник, * Десять сенаторов застрелились, ещё десять обещали сделать тоже самое, если в ближайшее время не выяснится источник дезинформации армии и флота. Американцы в ужасе, там поговаривают о нашем новом секретном энергетическом оружии.
       Офицеры закончили выступать и, усевшись на свои места, с немым вопросом взирали на генерала Тарасенко. Генерал молчал, попыхивая папиросой. На душе у генерала было, мягко говоря, муторно. За последние несколько лет политическая обстановка в мире изменилась до неузнаваемости: вчерашние враги вдруг в одночасье стали лепшими корешами России и остатков великой и могучей империи, а тот факт, что снижать производство оружия они не собирались, как бы ускользал из поля зрения отечественных политиков. Маршрут одной из крупнейших программ ВВС США Gaint Lance не менялся уже двадцать пять лет. В рамках этой операции американские стратегические бомбардировщики Б-52 и В-1В с ядерными ракетами на борту регулярно курсировали вдоль наших северных границ, имея хорошую возможность при необходимости уничтожить любую цель в глубине российской территории на расстоянии до 800 километров. При такой дальности действия ракет им даже не надо было вторгаться в воздушное пространство России. Самолеты массированной радиоразведки системы "АВАКС" также регулярно барражировали вдоль всех наших границ, особенно их почему-то тянуло полетать вдоль юго-восточного участка, как раз напротив космодрома "Байконур".
       Тарасенко снова затянулся папиросой и под гробовое молчание офицеров выпустил вверх облачко едкого дыма. Мысли снова потекли в прежнем направлении. Теперь было выгодно многое не замечать в деятельности бывших недругов. Генерал располагал неопровержимыми фактами, что новоявленные друзья не только не торопятся свертывать свои оборонные и наступательные программы, но и наращивают их, не сильно сообразуясь с интересами налогоплательщиков. Конечно после перестройки и самоликвидации красной угрозы на востоке пыл американских политиков несколько поутих, а ассигнования на вооружение уменьшились. Однако, до полного разоружения США дело еще не дошло и в ближайшее время не дойдет. Америка начала все больше болеть имперскими замашками. За время великого противостояния янки накопили столь огромный арсенал, что он уже психологически давил на своих создателей. Как подмечено их же психологами, если под рукой есть оружие, его просто не терпится пустить в ход. И Америка все чаще начала вести "ограниченные войны", то есть стирать с лица земли неугодные ей правительства и режимы под предлогом защиты мира во всем мире. Оружие искало выход и находило его. Словно грибы после дождя в Европе начали расти военные базы США. В воздухе над Европой и Скандинавией уже чаще можно было встретить американские военные транспорты С-130 "Геркулес" и истребители F15 , чем гражданские "Боинги" их же собственного производства. И тут вдруг на почти полностью потенциально захваченном американцами театре военных действий откуда ни возьмись появляется какая-то неведома зверушка с непонятными возможностями и начинает путать самоуверенным заокеанским воякам все карты. Самые современные ВВС в Европе моментально разбил паралич. Они начинают напоминать больного, у которого голова плохо соображает, что делают руки и ноги. А что это за зверушка * никто толком ничего не знает * ни американцы, ни сам генерал... Да, тут было над чем поломать голову. А думал генерал лучше всего когда играл в шахматы со своим бывшим сокурсником по академии генерального штаба Егором Иванычем Строевым, ныне действующим генералом ВВС России. Поэтому, затянувшись еще раз и затушив папиросу о стеклянную пепельницу в виде ладьи со стоявшими на носу витязями, по всей вероятности олицетворявшими варягов на долгом пути в греки, Тарасенко наконец открыл рот и произнес:
       * Перерыв до утра. Завтра в четырнадцать ноль ноль всем быть здесь. Свободны.
      
       Черная "Волга", мягко проседая на ухабах (рессоры на ней стояли качественные, еще с Брежневских времен) уносила генерала Тарасенко на юг, в подмосковную деревню Войбокало, отстоявшую от златоглавой столицы на целых восемьдесят километров. Только там, на природе, среди обширного березняка, раскинувшегося на берегу малоизвестной речушки Клони, генерал мог расслабится до такой степени, что пробуждал ото сна мыслительный процесс, напрочь пропадавший у него в на территории Москвы. А в самом Кремле генерал чувствовал себя чуть ли не радиотелефоном в экранированном подвале, неспособным ничего принять, понять, и тем более выдать в эфир.
       Там, в лесу, стояла генеральская дача со всеми удобствами. Точнее, дачей она только называлась для конспирации, а на самом деле представляла из себя трехэтажный каменный особняк с лифтом, подземным гаражом и крытой автостоянкой на десять машин. На крышу дачи мог запросто сесть военный вариант вертолета *Ми-8* со взводом десантников и полной боевой загрузкой. Свой личный западногерманский хеликоптер-малютку *Швейцер* Тарасенко всегда держал в боевой готовности * в свободное от военных переворотов время его можно было с успехом использовать для охоты на лосей. После шахмат, охота на крупных животных была второй страстью генерала. Кроме неброского антуража дача была оснащена десятком спутниковых тарелок, обеспечивающих генералу внешней разведки все необходимые виды связи, а также массой незаметных датчиков сигнализации, двойным кольцом опоясывавших уединенное место отдыха. Со стороны домик походил на пристанище самого обычного миллиардера из новых русских.
       Где-то по соседней автостраде ехал сейчас в такой же черной "Волге" на встречу с однокашником генерал Строев, с радостью согласившийся на предложение друга сыграть партейку в шахматы за стаканчиком доброго вина. По жизни Строев почти как две капли воды напоминал своего однокашника. Он даже загородную резиденцию выстроил на манер дачи Тарасенко, очень уж проект понравился. Собственный вертолет генерал ВВС правда так и не завел, поскольку предпочитал скоростные истребители *Су-27*. Но даже генералам не разрешалось летать над Москвой на собственном истребителе, а тем более оборудовать в непосредственной близи от столицы частный аэродром, на котором могла приземлятся маневренная тактическая авиация. Кремлевские жители после 1991 года стали всерьез побаиваться возвращения эпохи дворцовых переворотов.
       Подкатив спустя полчаса к высоким чугунным воротам, "Волга" Тарасенко остановилась и просигналила. С другой стороны к воротам никто не подошел, однако спустя несколько секунд они отворились автоматически, пропуская автомобиль на территорию усадьбы * встроенных датчиков и систем наблюдения хватало для того чтобы насквозь просветить автомобиль и доподлинно выяснить кто и что в нем находится, и не спрятано ли под сиденьем неучтенной атомной бомбы. "Волга" въехала за ворота и медленно покатила по сузившейся дороге меж леса, подступавшего с обеих сторон. Вскоре лес кончился и открылось небольшое пространство, на котором и располагалась ощетинившаяся тарелками генеральская дача, утопавшая с трех сторон в березняке. Навстречу "Волге" от стены отделились двое охранников, невидимых с первого взгляда, и встали у порога с автоматами на перевес, словно эсэсовцы в подвалах рейхсканцелярии.
       Тарасенко грузно вылез, природная лень и ненависть по отношению к физкультуре давали себя знать и, не обратив на *эсесовцев* никакого внимания, направился прямехонько к невзрачной дверце, притулившейся сразу за углом особняка и напоминавшей скорее черный ход для прислуги. В действительности невзрачная дверь и являлась главным входом в дом, а парадное крыльцо на поверку оказывалось полной мистификацией * сразу за огромными дубовыми створками находилась метровая кирпичная стена. Случись что, штурмовать начнут именно парадный вход, снаружи большой и широкий, потеряют кучу времени, а этого времени как раз хватит на то чтобы улетучиться в неизвестном направлении * места вокруг глухие. Конечно, и помимо хозяина могут найтись умники, обладавшие подробным планом домика с секретом, но и этот случай был предусмотрен. Домик постоянно находился в движении, в процессе внутренней перестройки помещений с целью улучшения интерьера, что твой кубик-рубика, и секретов в нем все прибавлялось. Генерал любил секреты.
       Пройдя сквозь узкую дверь, Тарасенко попал в микроскопический предбанник, выражаясь более фигурально * прихожую, и произнес вслух пароль, известный ему одному. Левая стена бесшумно отъехала в сторону, обнажая утопленную в стене дверь обычного лифта. Обычного только с виду * за тоненькой прослойкой обшивки под красное дерево скрывалась цельная броневая пластина, способная выдержать прямое попадание артиллерийского снаряда среднего калибра. Справа, в стене, находилась небольшая панель со стеклянным прямоугольником. Тарасенко приложил свой левый мизинец к стеклу и подождал несколько секунд, пока центральный компьютер охранной системы идентифицирует отпечаток. Вскоре на панели зажглась зеленая лампочка, и металлический голос откуда-то сверху произнес "Отпечаток идентифицирован, вход внутрь периметра разрешен". Тотчас двери бронированного лифта мягко разъехались в стороны, впуская генерала внутрь. Тарасенко вошел и нажал на кнопку третьего этажа, именно там находились его любимые апартаменты. Скоростной финский лифт так плавно вознес генерала на третий этаж, что тому показалось, будто он стоял на месте. Двадцать лет пользования советскими лифтами давали себя знать до сих пор. Тарасенко никак не мог привыкнуть, что импортный лифт не дребезжал и не громыхал как раздолбанная телега при езде по проселочному тракту. Выйдя из лифта, Тарасенко оказался в небольшом коридорчике, который упирался в неширокую дубовую дверь. У двери стоял очередной охранник, выражением лица и осанкой напоминавший остальных. На плече у "эсэсовца" висел автомат Калашникова. "Интересно, * подумал генерал, * чего это они у меня все под нацистов косят* Запретить что-ли*" Он остановился и посмотрел на охранника. Под внимательным взглядом генерала тот подтянулся по самое не могу, и обратился в соляной столб. "Ну теперь прямо кремлевский курсант или гвардеец датской королевы." * подумал генерал, а вслух душевно сказал:
       * Смирно!
       Охранник, казалось, зазвенел позвоночником как натянутая струна и, словно хамелеон, стал почти одного цвета со стеной. Не забыл он и звонко щелкнуть каблуками. Тарасенко снова почувствовал себя как в Рейхсканцелярии у Гитлера. Отдавая дань выучке армии нацистов, Гитлера он все же не уважал, поскольку тот не внял известной на весь мир пословице про фраера, которого сгубила непомерная жадность. Мало ему, понимаешь, Европы, так он в Россию попер, где ему благополучно и закономерно обломали рога. А потому Тарасенко не очень нравилось, что молодежь прямо из кожи вон лезет, чтобы походить на бравых "эсэсовских" выкормышей, покупаясь на показуху. Он еще внимательнее посмотрел на охранника и спросил:
       * А может тебя расстрелять к чертовой матери*
       Охранник немного изменился в лице, но по чисто русской привычке предпочел промолчать. Ничего более не сказав, генерал открыл дверь, набрав на кодовом замке шифр (умный замок в процессе касания кнопок успел еще раз сверить отпечатки пальцев с поступившими минутой раньше показаниями центрального компьютера), и вошел в апартаменты. Внутри все представляло из себя отнюдь не спартанскую обстановку походной военной казармы. Помещение скорее напоминало шикарный номер отеля "Хилтон" в центре Вашингтона: шикарная мебель спокойных тонов, мягкие диваны, пара журнальных столиков с телефонами, минифонтан в виде Самсона, разрывающего пасть льву, встроенный в стену телевизор и пульт управления объектом под кодовым названием "дача". Сбросив с себя армейский китель, генерал облачился в спортивный костюм "Динамо" и войлочные тапочки, враз сделавшись похожим на штатного советского пенсионера. Вынув из встроенного в стену минибара бутылку обыкновенной "Столичной" (бар шифра не имел, зато имел двойное дно), Тарасенко устроился в мягком кресле недалеко от широкого окна с пуленепробиваемыми стеклами и набулькал себе рюмочку. Из того же бара на столик переместилась тарелка с солеными огурцами и сушеный хлеб * генерал был гурманом. Не успел генерал внешней разведки пропустить в спокойствии и уединении, словно японский монах-отшельник, вторую рюмку водки, как на пульте управления замигала красная лампочка и вспыхнул экран монитора. На экране появилось лицо начальника охраны нижнего яруса капитана Маковкина и лаконично доложило:
       * Товарищ генерал, к вам генерал Строев.
       Не удостоив Маковкина ответом, Тарасенко нажал на пульте ручного управления кнопку *шесть*, что означало *пропустить*, и тотчас должно было высветиться на пульте у начальника охраны. Спустя минуту умная дверь отворилась и в апартаменты вошел генерал Строев, едва не стукнувшись лбом о дверной косяк. Строев был седовлас, крепко сбит, высок ростом и широк в плечах. Генерал, в отличии любившего шевелить только мозгами от Тарсенко, старался поддерживать себя в форме, регулярно подкачиваясь в тренажерном зале и бегая трусцой.
       * Здорово пенсионер! * поприветствовал он своего однокашника, опрокидывавшего в этот момент внутрь третью рюмку водки.
       * Здорово летун! * в тон ему ответил Тарасенко, * Все качаешься как подсохший Шварценеггер*
       Строев принял шутку друга как должное и, скинув китель, приземлился за столом. Схрумкав соленый огурец и отлакировав его стопкой *Столичной*, генерал ВВС громко крякнул и окончательно пришел в прекрасное расположение духа. Вытерев усы, он, наконец, вопросил:
       * Ну, рассказывай, Гриня, что у тебя там в епархии приключилось*
       Гриня слазил в буфет, принес оттуда здоровенный шмат сала, палку копченой колбасы, двухлитровую бутыль кваса и шахматную доску. Расставив и разложив все принесенное на столе, причем Строеву досталось играть белыми, а Тарасенко черными, генералы принялись уплетать за обе щеки чистокровное украинское сало, заедая его черствым хлебом. Немного насытившись и наливая четвертую рюмку себе и вторую товарищу, Тарасенко напомнил о главной цели встречи однокашников на берегу неспешной речушки Клони:
       * Ты, Егор Иваныч, ходи. Белыми ведь играешь.
       Строев без колебаний выдвинул пешку на Е4. Пешка Тарасенко в ответ заняла позицию по соседству. Генералы задумались. Первым нарушил молчание Тарасенко.
       * Егор Иваныч, что у тебя слышно про американских супостатов в Европе* Озоруют, али как*
       * Да где там, в последнее время не нарадуюсь. По донесениям разведки у них там сплошные проблемы * самолеты ломаются один за другим, летают куда ни попадя, провинившихся пилотов не знают куда отправлять: толи в психушку, толи на комиков обучаться * несут какую-то околесицу про небесного оборотня.
       * Значит все-таки несут.... * пробормотал Тарасенко и лихим кавалерийским наскоком, которому позавидовали бы одновременно Буденный и Алехин, поставил своим конем в сложное положение вражеского офицера. Офицер, не долго думая о чести мундира, почел за благо переместиться на более безопасное расстояние.
       * Несут...* отозвался Егор Строев, * Еще как несут. Аж читать донесения стало интересно. Что ни рапорт * фантастическая повесть. Раньше то была одна скукота, а теперь не пойми что творится в поднебесных просторах.
       С этими словами генерал ВВС в ответ на продолжавшееся наглое наступление конницы противника двинул ей на встречу свою ладью, преградив путь. Тарасенко даже опешил от такого решительного контрнаступления и, поразмыслив, вернул коня на ход назад.
       * Ну, а ты, Егор Иваныч, сам-то что думаешь на эту тему*
       Строев потянулся за початой бутылкой водки и, наполнив стопки, сказал:
       * Да черт его разберет, Гриня. По всему выходит, что американцы в сильном беспокойстве пребывают. Вряд ли это какое-нибудь их же собственное секретное оружие вышло из под контроля. У нас тоже такого оружия, способного сбивать с панталыку целые эскадрильи без технического вмешательства, пока не водится. Вот и думай...
       Строев выпил стопку и закусил хрустнувшим соленым огурчиком. После этого генерал решил развить контрнаступление и присовокупил к своим наступательным силам правофлангового офицера. Тарасенко одним махом опрокинул стопку "Столичной", заел ее салом, и отвел коня еще дальше вглубь собственных оборонительных позиций, как бы открывая свободный проход в тыл. У генерала уже начал созревать план захвата белых в клещи и частичного разгрома передовой группировки противника. Однако Строев тоже был не лыком шит и, не смотря на бродивший в голове хмель, соображал он еще исправно. Ухмыльнувшись, Егор Ивыныч сдвинул пальцем никому не нужную пешку на одну клетку вперед, выжидая время.
       * Ты, я смотрю, Гриня, совсем друзей не уважаешь. Решил меня под орех разделать.
       Помолчав немного, генерал добавил:
       * Самое интересное, что эта штуковина, как ты ее не назови * оборотень или нет, абсолютно не трогает наших летчиков. Ни транспорты, ни военную авиацию. Создается такое ощущение, что она либо из коммунистов, либо из сочувствующих.
       * Где ты, Егорыч, видел сочувствующих коммунистам оборотней, да еще эфирных* * переспросил Тарасенко и потихоньку двинул своего второго коня в обход левого фланга противника. Строев проследил мысль однокашника и неожиданно нанес удар по беззащитно стоявшему на правом краю доски офицеру. Офицер тихо отдал шахматному богу душу. Начало было положено. Тарасенко слегка поморщился, но про себя улыбнулся * бравый летун шел прямо в расставленные сети. Следующий ход черных был еще более непонятен: конь продолжил свой обходной маневр, не отвечая на удар противника.
       * Видеть-то я его не видел, но печенкой чую, что этот загадочный феномен природы обитает где-то неподалеку и обретается во плоти. По всему создается ощущение, что оборотень, если это он, * хоть и нечистая, но дружественная сила.
       Тарасенко продолжал двигать коня вперед.
       * Хорошо бы отыскать эту силу, да и, чем черт не шутит, приручить для блага отечества, да еще кой-кого.
       Строев внимательно следил за конем черных.
       * Оно, конечно, хорошо бы. Да только где ее искать* Ты, Гриня, случайно в потусторонний мир своих штирлицев не засылал* Не помешает для полноты ощущений.
       * Я-то нет, * отозвался захмелевший генерал, * Не имею визы на ту сторону, разве что самому билет в один конец покупать. Но есть у меня человек на примете. Черный полковник. Вот тот явно с нечистью дружит.
       * Так ты, Гриня, с ним бы посоветовался. Нынче такие времена, хотя мода на экстрасенсов-телепатов почти прошла, но в нашем деле это люди далеко не лишние. Сам знаешь, ради страны и дьяволу душу можно за гамбургер продать временно. ЦРУ уже давно взяло в оборот своих контактеров и лезет из кожи вон, чтобы использовать их в военных целях. А наши аномальные людишки чем хуже*
       * Прав ты, Егорыч, не помешает с ним пообщаться, хоть и не люблю я его. Как в глаза ему заглянешь * веет оттуда могильным холодом, да и байки про него ходят самые пакостные.
       * Не боись, Гриня, с вурдалаками общаться конечно мало приятного, но только кажется мне, что слишком ты стал на старости лет впечатлительный. Нынче с нашей техникой и без экстрасенсов можно из живого человека душу вынуть, а затем ее обратно положить. А полковник твой шарлатан, думаю, поскольку в привидения лично я не верю, но поговорить с ним стоит. Вдруг что дельное подскажет.
       Тарасенко с удовольствием наблюдал как наступление Строева все больше увязает в ловко расставленных сетях. Фигуры одна за другой втягиваются в опасную зону. Он уже видел, где ошибся однокашник, полагая его за слабого противника сегодня, и просчитывал ситуацию на несколько ходов вперед. Водка уже была выпита. На столе возникала и приближалась к своему логическому концу новая литровая бутылка "Столичной", но хмель чудесным образом мгновенно нейтрализовывался из-за титанической работы мысли. Партия постепенно завершалась. На двадцать пятом ходу Тарасенко захлопнул ловушку за ударной кучкой белых и стал методично, как опытный охотник, уничтожать цели одну за другой. Первым умерла кавалерия противника. Затем пал ферзь, захваченный врасплох. Следом настала очередь офицера. Силы белых таяли на глазах. Строев пытался мобилизовать все свои резервы, но контрнаступление черных, благодаря гениально задуманному обманному маневру, приняло необратимый характер. Постепенно затягивалась петля на шее короля из белоснежной слоновой кости. Король трепетал, предчувствуя скорую кончину. Строев пил водку и откровенно грустил. На тридцать четвертом ходу генерал ВВС совсем расстроился и допустил роковую ошибку. В результате король оказался под ударом вражеского ферзя и вскоре был задушен подоспевшими офицерами. Бастион белых пал.
       Строев налил себе очередную рюмку и подытожил:
       * За упокой моего короля и "Да здравствует Анатолий Карпов"!
       Затем он съел одиноко лежавший на тарелке соленый огурчик и добавил:
       * А с экстрасенсом ты все же поговори.
      
      
      
       Глава 8
       Пропавшие бомбардировщики
      
       Солнце медленно поднималось над окрестными горами. Оно уже окрасило макушки пиков слабым золотом, заставив засверкать загадочным сиянием укрывавшие их ледники, но глубоко в долине, где находилась палатка альпинистов, все еще было заполнено рыхлой мглой. Он лежал у самого выхода из палатки, закутавшись в спальный мешок и сквозь щель непрочно завязанного веревкой входного отверстия наблюдал за восходом солнца. Еще какой-то час, и группа, проснувшись и слегка перекусив, устремится на штурм пика Эрцог, возвышавшегося над всеми остальными вершинами в этом горном районе Кавказа. За спиной останутся несколько взятых вершин помельче, недельный переход и пятилетнее ожидание этого похода. Сегодняшний штурм вершины был для Антона все равно что взятие южного полюса для английского капитана Роберта Скотта, который готовился к походу двенадцать лет. Правда Антон все-таки надеялся вернуться из этого предприятия живым, а не замерзнуть в снегах как английский капитан.
       Альпинисты нехотя просыпались, ворочаясь в своих спальниках. Антон вдруг вспомнил о далеком теплом доме и на секунду в сознание прокрался гадкий страх: "А вдруг*", но страх был тут же подавлен усилием воли. Посмотрев на часы, Антон уже собрался вылезать из спального мешка наружу, в холодное и яркое утро, поскольку времени оставалось в обрез, а дежурным по кухне сегодня был к сожалению именно он. Понежившись еще секунду и потянувшись от души, чтобы привести в чувство затекший за ночь позвоночник, Антон вдруг услышал как откуда-то издалека, словно с вершины Эрцога, до боли знакомый голос, фантастически прозвучавший в этой обители снегов и солнца: "Гризов, мать твою, где ты там шляешься*". Голос резко вырвал Антона из состояния сна и отрешенности, бросив в реальную жизнь. Видимо, сработал рефлекс, навечно вбитый отцами командирами в подсознание солдат * если тебе кричат "Смирно!", тело само собой вытягивается в струнку, подбородок взмывает ввысь, а каблуки сапог со звоном врезаются друг в друга. Такое не забудется никогда, даже после долгих и спокойных лет на гражданке, стоит кому-нибудь неожиданно рядом крикнуть "Смирно!" и мерзкий холодок, словно разряд тока, проскакивает по позвоночнику.
       На пульте призывно мигала красная лампочка. Мигала, видимо, уже давно. Придя в себя, Антон, словно заправский мастер карате, точным ударом указательного пальца всадил кнопку в паз. Из динамика раздалось:
       * Гризов, ё-пэ-рэ-сэ-тэ, ты что молчишь* На очке что-ли прописался*
       * Никак нет, товарищ майор, * ответил Антон, * проверял работу подотчетной мне "смены".
       * Ты эту байку вон Патрону расскажи, * сказал Могила, слегка оттаяв, поскольку на посту нашелся хоть один живой человек. Уже в течение пяти минут он периодически вызывал то "Большую дорогу", то "Рояль", то "Морзянку", но в этот предрассветный час вся советская армия честно дрыхла и ПЦ "Смордина" не был исключением. Однако, вспомнив о цели своего включения, Могила снова посуровел.
       * Гризов, скажи-ка мне, родной, * проговорил майор елейным голоском, не предвещавшим ничего хорошего подчиненным, * а где сейчас находятся четверка "Гоблинов*".
       Этот был вопрос дня, однако точного ответа Гризов на него не знал. Четыре американских стратегических бомбардировщика Б-52 с кодовыми позывными "Гоблин" уже почти четыре месяца назад прилетели в Англию для того чтобы принять участие в серии учений, завершавшейся "Утром туманным", после которого должны были убраться восвояси. Однако, по неизвестным причинам, бомбардировщики всю осень проторчали на взлетной полосе авиабазы "Крампутон", не сделав не одного вылета, хотя и отмечались регулярно в эфире в процессе связи со своим КП в Штатах. Это загадочное поведение вражеских аэропланов вызвало неподдельный интерес у разведчиков в Москве, и ПЦ "Смородина" было поручено неусыпно следить за телодвижениями бомбардировщиков в Англии. Между тем, четверга "Гоблинов" вела себя настолько мирно, что радиоразведчики центра, привыкшие к еженедельным сверхсекретным перелетам НАТОвских самолетов через океан, следили за находившимися под боком самолетами откровенно лениво. За четыре месяца сидения на земле американские бомбардировщики стали настолько неотъемлемой частью взлетной полосы авиабазы ВВС НАТО Крампутон. Что на них просто перестали обращать внимание. Сидят себе зачем-то, ну и пусть сидят, у нас своих дел хватает. И Антон не был исключением. Тем более, что из-за разыгравшейся между Ираком и Кувейтом заварушки он был очень занят, даже с учетом всех своих астральных тел. Некогда было наблюдать за никому не нужными кроме Москвы сиротливыми американскими бомбардировщиками. Однако, майор Могила периодически дрючил свой личный состав на предмет бдительности * неизвестно что задумали хозяева загадочных самолетов. Американцы народ практичный и просто так не стали бы гонять четыре бомбовоза в Европу, хотя бы из-за расхода горючего, которое оплачивали налогоплательщики. Что-то им здесь было надо. Только вот что* В Москве отрабатывалось много вариантов, и среди них даже самый простой * у одного или нескольких самолетов произошли поломки механизмов, и они вынуждены сидеть на земле до полной починки. Похожий случай уже имел место быть. Полгода назад командование ВВС США провело проверку серии только что выпущенных с завода новейших стратегических бомбардировщиков Б-1Б, которые должны были заменить устаревшие Б-52, бороздившие воздушные просторы аж с пятидесятых годов двадцатого века. Проверка вызвала у командования ВВС состояние шока * у ста из почти двухсот новых бомбардировщиков нашлись дефекты фюзеляжа и двигателей. Вся партия была срочно возвращена назад на заводы и подвергнута доработке, а старый добрый Б-52 продолжал летать, ломаясь очень редко и оставаясь по-прежнему грозным оружием. По другой версии командование ВВС играло в свою игру и помимо официальных учений со сподвижниками из НАТО проводило в Европе тайную деятельность. Цели и задачи этой деятельности были Москве пока не ясны, поэтому пристальное наблюдение за поведением в эфире четверки "Гоблинов" было не менее важным, чем визуальное наблюдение двух десятков агентов, засевших вокруг авиабазы Крампутон с фотоаппаратурой и всевозможными прослушивающими, просвечивающими и фиксирующими прибамбасами. Каждое утро в Московский военный информационный центр ВВС генерала Строева и разведцентр генерала Тарасенко стекались сообщения о состоянии дел в Великобритании. Тем не менее, этим утром выяснилось что подопечных бомбардировщиков на авиабазе нет. За ночь не было отмечено ни одного незапланированного вылета самолетов НАТО, вокруг базы все было тихо и спокойно, никакой суеты, эфир безмолвствовал, но наутро самолеты пропали. Растворились в воздухе, словно легкий дымок сигареты с ментолом, не оставив никакого следа. Это событие, после того как агентура полностью уверилась в пропаже бомбардировщиков, всколыхнуло все разведведомства в Москве. Генерал Тарасенко перенес запланированное совещание и принялся ставить на уши всю свою систему, силясь отыскать пропавшие самолеты. Генерал Строев тоже устроил разнос подопечным, поднял в воздух дополнительно два десятка самолетов радиолокационной разведки, постоянно требовал свежих данных со спутников слежения в надежде, что самолет не иголка и отыскать его даже в масштабе всей планеты в наше напичканное электроникой и тайными глазами и ушами время можно, но все было тщетно. Бомбардировщиков нигде не было. Такое ощущение, что они словно провалились сквозь землю. Именно этим происшествием и объяснялся неожиданный интерес Могилы к четырем американским "Гоблинам". Антон, понятное дело, мирно спал и ни сном ни духом о случившемся еще не ведал, но печенкой почуял, что дело не чисто. А раз не знаешь правильного ответа, приходится нагло врать * вдруг повезет. По-всякому, ничего другого не остается. Поэтому недолго думая Антон уверенно заявил:
       * Четыре "Гоблина", товарищ майор, находятся на авиабазе Крампутон.
       Из динамика послышался легкий смешок.
       * Да* А ты сводку-то из Москвы успел прочитать, умник, или еще глазы ото сна не продрал*
       Антон понял, что попал, но надо было держаться до последнего.
       * Никак нет, товарищ майор, сводку еще не читал. Я как раз слушал частоты возможной работы "Гоблинов".
       * Ты, Гризов, ври, да не завирайся, * незлобливо протянул Могила, и вдруг рявкнул так, что за соседним постом проснулся Малой * Чтобы за оставшиеся часы прочесать все небо от и до, не дай бог вы мне их не найдете * на дембель с Родионовым последними отправлю. Через десять минут зайду лично, если еще хоть одна харя спать будет, сгною в нарядах. Вопросы есть*
       * Никак нет. * ответил Антон отключаясь, а про себя подумал, что и на самом деле случилось что-то неординарное, раз Могила орал как не дорезанный. Даже когда Ирак напал на Кувейт и все это проспали он так не заливался. Кому на хрен нужны эти треклятые бомбовозы и чем они таким здесь занимались*
       Но делать было нечего и, выпив с Малым чайку и вытянув по сигаретке, Антон принялся прочесывать отведенные ему сектора небесных просторов, где он иногда чувствовал себя королем радиоволн, а иногда, в минуты астральных развлечений, и самой радиоволной. В этот предрассветный в России час на далеком северо-американском континенте только наступала длинная ночь. Добропорядочные американские фермеры и псевдоинтеллигенция уже давно легли спать, а недобропорядочные жители, привыкшие по ночам разъезжать на размалеванных и устрашающих мотоживотных по прозванию "Харлей-Девидсон", грабить банки, пить водку "Смирнофф" и кататься на гребне волны, а также всякая прочая шушера, только начинали трудовой день. Открывали свои двери казино, бордели и ночные рестораны, мало чем отличавшиеся от борделей. На панели уже тусовались ночные бабочки, не давая проходу случайным тихим американцам. По гигантской автостраде Мемфис-Колорадо гнал, что было сил, маньяк-убийца Джон Киппер, по прозвищу "Заточка", час назад замочивший сенатора Билли МакДоннела за принятие закона, запрещавшего курить на автобусных остановках. В Нью-Йорке, вокруг здания "СИТИ-Банка", залегли три дюжины полицейских, держа на прицеле все входы и выходы * там засел Иван Топорков со товарищи, знаменитый русский гангстер и деловой человек, которому "СИТИ-банк" по неосторожности забыл выплатить дивиденды. Закрутились рулетки в сотнях залитых огнями рекламы казино, где тысячи людей создавали и спускали баснословные состояния за несколько часов. Миллионы долларов переходили из рук в руки. НАСовские астрономы приникли к окулярам электронных телескопов и что было сил таращились на звезды. Бороздили ночное небо самолеты богатых частных бизнесменов, мигая огоньками. В общем, все шло своим чередом * закипала ночная жизнь. Именно в эти минуты неизвестный пока миру скромный питерский хакер перекачивал деньги со счетов американского банка в свои карманы, но на это Антону было абсолютно наплевать. Он искал пропавшие бомбардировщики.
       Первым делом Антон перевоплотился в радиоволну и внедрил одно из своих астральных тел в международную систему спутников связи NavStar. При этом атомные часы пятьдесят четвертого спутника системы, дрейфовавшего в настоящий момент над Австралией, сбились ровно на одну сотую миллисекунды. Данная погрешность практически никак не сказалась на планах путешественников, сверявших свои земные ходики по суперточным сигналам со спутника NavStar. Спортсмены автосостязаний "Кэмел-Трофи", переправлявшие свои потрепанные джипы через бурную реку, этого не заметили. Огибавшая Индостан парусная яхта наследного принца островного государства Умбурук немного отклонилась от курса, но это только пошло ему на пользу. Впоследствии, благодаря этой ошибке, наследный принц светлейший Зия Ульармаюрг высадился в столице своего государства чуть-чуть позднее и столкнулся с приехавшей туда на отдых совершенно неожиданно для себя топмоделью Евой Герциговой. Роман его сиятельства и знаменитой славянской красавицы принес миру двух жизнерадостных карапузов непонятной породы, что впрочем не помешало пацанам, спустя двадцать лет, перерезать друг другу глотки в гражданской войне. Разве только Джон Донован, фермер из пригородов Мельбурна, находившийся на запланированном привале в процессе охоты на кенгуру, получил свое кофе на одну миллисекунду позже, но он этого тоже не заметил.
       Внедрившись в систему NavStar, Антон слился с изучением спутников, охватывавших значительную часть планеты, и обнаружил более семисот шестидесяти летящих в различных направлениях объектов. Двести пятьдесят из них оказались малогабаритными самолетами-разведчиками США, а триста * отечественными летающими "штирлицами". Оставшиеся авиалайнеры принадлежали гражданским авиакомпаниям British Airways, KLM, Lufthansa, Transaero и "Аэрофлот". Незначительная часть летающих объектов принадлежала частникам и на поверку оказалась состоящей из двухместных самолетиков. Один из них как раз только что пересек русско-польскую границу и, судя по курсу, направлялся в Москву. "Наверное какой-нибудь богатенький Буратино из новых русских или сынок партийного босса. * подумал Антон, но времени разглядывать авиетку совсем не было. Антон напрягал все свои астральные возможности, рыскал по эфиру используя все свои тела, проникал в передачи всех наземных радио- и телестанций, мгновенно воспринимал всю информацию, растворялся и вновь возникал во всех центрах коммутации глобальной компьютерной сети Internet, подключился к головному суперкомпьютеру Пентагона и главному компьютеру Белого Дома, оставил там новогоднее поздравление для президента США и его жены от русских радиоразведчиков (за это сообщение шеф компьютерной системы безопасности Белого Дома Гарри Хайтен был на следующее утро уволен в отставку), пронесся по телеграфным линиям связи с запада на восток США, вызвав шквал неоплаченных поздравительных телеграмм, затем нырнул в подводный телекоммуникационный туннель, соединявший восточный берег северной Америки и западный берег Великобритании (сбои в поставках компонентов и радиодеталей на подпольные заводы радиоэлектроники, пропажа переводимых в Европейские банки мафиозных денег), и вынырнул в Лондоне. Там Антон совершил небольшую экскурсию в Скотланд-Ярд, музей Шерлока Холмса, и более детальное ознакомление с секретными файлами разведки "Ми-5", содержавшими информацию касательно взаимоотношений с ВВС США в области секретных совместных проектов, но ничего интересного обнаружено не было. Из Лондона Антон отправил одно из своих астральных тел железнодорожным экспрессом в Париж. Пока поезд шел под Ла-Маншем тело внимательно изучало сидевшего напротив тощего субъекта, некоего Анри Бертюссона. Интересен был не столько сам субъект, сколько содержимое дискеты, находившейся во внутреннем кармане его клетчатого пиджака. Дискета была напичкана секретными кодами и позывными стратегической авиации Великобритании и США, причем частично эти коды были использованы в процессе ограниченной войны против Ирака и до безумия интересовали контрразведчиков этой недобитой страны-агрессора. Ясное дело, что в Париже Анри уже встречали. Через несколько секунд после астрального знакомства Антона с содержимым дискеты предателя-француза, некто неизвестный позвонил в парижское отделение местной разведки, а заодно и в Интерпол, и рассказал дежурному массу интересного. Надо было видеть неподдельное изумление в глазах француза, всю дорогу от Лондона до Парижа гордившегося блестяще проведенной операцией по покупке и перепродаже секретных данных, когда его мягко и настойчиво взяли под белы рученьки и сковали запястья браслетами отнюдь не из золота и драгоценностей, но зато не менее прочными.
       В это же время другое астральное тело Антона путешествовало по космическим каналам связи с одного спутника на другой, внедрялось посторонними шумами в телефонные переговоры военных боссов. Какое-то время скользило по эфиру вместе с радиосигналом с космодрома на мысе Канаверел до самых наушников радиста космического челнока "Атлантис", бороздившего околоземные просторы. Заглянув на корабль, Антон увидел кучу летающих вверх и вниз ногами белых комбинезонов и успел удивиться тому, как нормальные американцы могут работать в таком состоянии. Краем глаза и седьмого чувства отметил на борту челнока несколько приборов, имевших слишком уж узкое предназначение для обычных исследовательских. Приборы откровенно таращились на наши ракетные шахты в уссурийской тайге и за полярным кругом, параллельно просвечивая российскую земную поверхность на предмет наличия полезных ископаемых. Впоследствии наземные американские бизнесмены за свои кровные доллары брались освоить эти труднодоступные для русских места и построить там какой-нибудь спортивно-оздоровительно-концертный комплекс с баней и полем для гольфа, а находившиеся под ним ископаемые вывезти под видом радиоактивных отходов. Антон взял этот дружественный челнок на заметку и снова устремился к земле, но на пути потока радиоволн повстречалась отечественная орбитальная станция "Мир" с тремя русскими и двумя французскими космонавтами на борту. Одним из заезжих космонавтов была женщина. Следует упомянуть, что русские находились в затяжном полете уже почти год, а потому, заглянув в один из узких отсеков орбитальной станции, предназначенный для приема французских гостей, Антон увидел там нечто такое, что никак не предполагал возможным в условиях невесомости. Впрочем, замученным воздержанием русским парням невесомость оказалась не помехой, а привыкшая к всевозможным экзерсисам француженка находила эти условия донельзя забавными. В перерыве между седьмым и восьмым заходами она даже успела признаться гостеприимным русским парням, что только ради этих ощущений и пошла учиться на астронавтов. Ей очень хотелось стать первой цивилизованной европейской женщиной, испытавшей оргазм в космосе. Вернувшись на землю, она собиралась написать об этом книгу и продать историю нескольким ведущим газетам за баснословные деньги. Русские космонавты ничего против оргазма в космосе не имели, но вот подвергать публичной огласке теплые взаимоотношения с посетителями орбитальной станции "Мир" * оплота отечественной космонавтики, никак не собирались. Это грозило международным скандалом стране и, как минимум, пожизненными лагерями всем российским участникам встречи, не говоря уже об исключении из партии. Поэтому они постарались употребить все свое обаяние, чтобы убедить француженку этого не делать. Но она упорно отказывалась. В результате, представительница насквозь извращенного капиталистического общества выдвинула жесткое условие: она будет молчать об этом тридцать лет и расскажет о случившемся только в мемуарах, но в ответ русские должны продержаться без перерыва еще три часа подряд. Космонавты переглянулись, но делать было нечего. Поэтому, слегка перекусив сублимированным супом и черносмородиновой пастой *Космос* из тюбика, они снова принялись за дело. Не став дожидаться завершения испытаний, он и так был уверен в своих соотечественниках, Антон переместился на одну из телебашен Нью-Йорка и прислушался к сообщениям программы новостей. Джон Киппер, по прозвищу "заточка", был арестован и препровожден в тюрьму. Ему предъявили обвинения в злостном курении в течении пяти лет на автобусных остановках и убийстве сенатора Билли МакДоннела. Русский мафиози Иван Топорков, засевший на верхних этажах "СИТИ-Банка" со своими корешами, сбил из снайперской винтовки уже третий вертолет полиции, но наотрез отказывался покидать здание пока ему не выплатят дивиденды за прошлый год. В качестве дополнительного требования Топорков выдвинул прием без экзаменов сразу на четвертый курс Гарварда его семнадцатилетнего сына Бобби Топоркова, который жаждал стать адвокатом. Власти Нью-Йорка предлагали Ивану десять миллионов долларов, но просили отменить требование о приме сына в элитный университет * это противоречило законам самой свободной и равноправной страны в мире. В итоге, посоветовавшись с корешами, Иван Топорков пошел на мировую с властями Нью-Йорка, согласившись взять деньги, но заменив требование о приеме сына депортацией из страны в течение получаса собственной тещи Аграфены Мыльцевой. Новое требование он мотивировал заявлением "Она мне всю душу вымотала, падла!". Однако, депортировать тещу не удалось, поскольку, услышав по радио официальное заявление своего зятя, Аграфена Мыльцева явилась к месту противостояния с карабином в руке и, проникнув в небоскреб, собственноручно застрелила всех корешей Ивана, а его самого за шкирку вытащила и передала в руки полиции. Когда на выходе из здания ее окружили назойливые журналисты, Аграфена ответила:
       * Совсем малец от рук отбился * безотцовщина. Пущай на страну за решеткой потрудится, авось поумнеет.
       К этому времени русский хакер уже закончил перекачивать американские деньги на свои тайные российские счета. Самая защищенная банковская система в мире пока абсолютно не ведала о случившемся, а Антону было не до мелких пакостей соотечественников. Снова став эфирным духом он услышал слабый радиосигнал, исходивший от военного самолета, бороздившего небесные просторы в Северном море. Тотчас устремившись в означенный район, Антон расшифровал радиограмму и узнал, что самолет был американским разведчиком U-2, следившим за маневрами российского военно-морского флота в данном квадрате. Ничего особенно секретного доклад в себе не содержал, ну плавают себе крейсера и подлодки по учениям "Северная стрела", палят периодически по надводным и подводным мишеням. Иногда к учениям подключаются морские штурмовики с авианесущего крейсера "Александр Невский" и отрабатывают воздушную атаку на корабли противника. За всей этой катавасией следит добрый десяток НАТОвских самолетов из американских, английских, датских и норвежских воздушных частей, и фиксирует каждое передвижение русских кораблей. Русские прекрасно об этом знают и иногда даже переговариваются по радио с наблюдателями, если те слишком близко подлетают к зоне обстрела, мол поберегись, невзначай и зашибить можем, костей потом не соберешь.иНАТОвские летчики по окончание учений решили отблагодарить русских за столь учтивое поведение и скинулись на контейнер клубничного мороженого. Уже даже договорились между собой перебросить его силами английского вертолетного крыла "Харувей" на эсминец "Стерегущий". Русские моряки с нетерпением ожидали окончания учений и готовили по этому случаю праздничный банкет с водкой и мороженым.
       Все это было Антону понятным и не очень интересным. Нормальная армейская жизнь. Во флоте и авиации официально противостоящих держав творилось и не такое. Во время недавней заварухи между Ираком и Кувейтом наш доблестный флот выслал в персидский залив миноносец "Верткий" с задачей следить за передвижениями авианосца "Эйзенхауэр", действовавшего как плавучий штаб ВМС США. Прибыв к месту назначения "Верткий" был радушно встречен и оказался в теплой кампании американских кораблей охранения. Несмотря на десятикратное превосходство в количестве никто не собирался мешать нашему миноносцу выполнять свою боевую задачу. Он преспокойно пристроился в кильватер и неотступно следовал за авианосцем "Эйзенхауэр" как тень. Пикантность ситуации заключалась в том, что сзади за нашим миноносцем шли два американских эсминца, еще два мягко прикрывали его с боков, а сверху над отечественным кораблем постоянно висело пять самолетов вероятного противника, не говоря уже о подводной лодке, находившейся снизу. При таком раскладе американцы были очень даже дружелюбными и более того * заботливыми. Когда "Эйзенхауэру" пришлось для пополнения запасов ненадолго зайти в один из портов Саудовской Аравии, выяснилось, что нашему миноносцу придется как неприкаянному болтаться в открытом море без дела, поскольку никаких дружественных военно-морских баз рядом не наблюдалось. Заботливые американцы попытались замолвить словечко перед арабским командованием, но гордые бедуины наотрез отказались впустить корабль русских, коих по-прежнему полагали коммунистами, в порт. Тогда командир миноносца "Верткий" получил радиограмму с авианосца: "Простоим в порту три дня. Затем выйдем в Средиземное море. Встречайте. Продолжим совместное плавание." Командир "Верткого" чуть не ошалел от простоты поведения вероятного противника, которого постоянно надо подозревать в коварности, но, придя в себя, отправился на место встречи, где и появился спустя три обещанных дня авианосец "Эйзенхауэр". Расставались моряки двух держав чуть ли не лучшими друзьями, обмениваясь подарками и сувенирами. Понятное дело, что случись когда снова увидеть друг друга в перекрестье артиллерийского дальномера, никто не будет вспоминать о подарках. Либо ты, либо тебя. Истина, простая до боли в затылке.
       Как ни напрягался, а следов злосчастных бомбардировщиков Антон пока нигде не обнаружил и начинал понемногу нервничать * не в параллельные или потусторонние миры они переместились, в конце-то концов. Хотя он и был сейчас скорее не младшим сержантом радиоразведки, а вольной частицей эфира и всемирного космоса, не подчинявшейся никаким законам человеческой физики, но где-то в глубине распыленной по эфиру души он продолжал оставаться самым что ни на есть человеческим существом, которое не верит в привидения и потусторонние миры. Неожиданно Антон уловил новый сигнал, исходивший от самолета-разведчика U-2, а это было уже странно * после доклада такой самолет очень долго должен был молчать. Самолет запросил телефонный разговор с Нью-Йорком, а это было уже более чем странность * откровенное нарушение конспирации и режима радиомолчания самолета-разведчика. Коммутационному центру в Лондоне было, между тем, наплевать на все странности и спустя несколько секунд в протянувшемся через Атлантический океан от Северного моря до Нью-Йорка невидимом радиоканале зазвучали голоса. Сначала на континенте никто долго не брал трубку, но затем все-таки раздался сонный, но милый женский голос "Алло, кто это*". Было такое ощущение, что обладательница милого голоска совсем не ждала ночного звонка.
       * Хеллоу, бэби, это я, твой Джимми!!! * радостно завопил в трубку пилот самолета-разведчика. Разбуженная бэби совсем не разделяла восторгов своего заокеанского собеседника * в США только наступила ночь, а день у нее выдался трудный и хотелось поспать. Приятель Джимми, как уточнил Антон, периодически терроризировал свою возлюбленную ночными звонками из самолета, нисколько не переживая по поводу разницы часовых поясов. Между тем, сердце заспанной бэби все же отчасти тянулось к бравому летуну, поэтому немного помолчав, она проворчала сонно-игриво:
       * О, Джонни, как ты мне надоел, придурок....
       * Угадай, где я сейчас, моя малышка*
       * Сидишь где-нибудь в баре и тянешь дешевое пиво.
       * Черта с два. Моя усталая задница прочно впечаталась в кресло самолета, а руки не могут оторваться от штурвала. Летаю по специальному разведзаданию в Северном море. Шпионю за русскими кораблями.
       * Ну и дурак. Говорила я тебе, что лучше бы ты шел работать в МакДональдс. Торчал бы тогда в городе, вместо того чтобы шататься неизвестно где.
       * Но бэби, я же романтик. Мне надо быть все вре...
       В этот момент в радиоканале возник неясный гул и жужжание. Вскоре все стихло и послышался удивленный голос пилота.
       * Эй, малышка, ты меня слышишь*
       * Слышу, слышу. Что там с твоей дурацкой рацией, она что простыла*
       * Нет, беби, просто под моим крылом только что пронеслась ракета. Я тут с тобой заболтался и случайно влетел в зону учебных стрельб русских, которые наверно приняли меня за летучую мишень.
       * С тобой все в порядке, Джонни* * голос подружки пилота был слегка испуган, * Ты меня не разыгрываешь*
       * Делать мне больше нечего! * огрызнулся Джонни, и вдруг в эфире снова послышался отдаленный хлопок и потрескивание, * Ух ты, мать-твою ! Беби, прости, мне пора сматываться отсюда, иначе эти русские разнесут меня на куски. Ах ты ...! Ух ты...! Чао, беби, чао! Я тебе перезвоню...может быть.
       * Джонни!!! * раздалось в эфире, но телефонный разговор оборвался. Антон проследил за самолетом и увидел, что тот и в самом деле находится в полосе разрывов. Следующей ракетой U-2 разнесло хвост, и летчик еле успел катапультироваться. Следить далее за судьбой самоуверенного американца не было никакого смысла, тем более что пора было возвращаться в свое основное тело * майор Могила уже спускался по лестнице. Когда майор неожиданно, как он думал, появился в зале радиоперехвата, Антон уже полностью воплотился в теле младшего сержанта Гризова и готовился получить разнос за утерянные стратегические бомбардировщики, следов которых он так и не обнаружил.
      
      
      
      
       Глава 9
       О пользе алкоголя на боевом дежурстве
      
       Вернувшись на базу, Рассел Кремп неожиданно получил приказ срочно вылететь в Вашингтон для встречи с одним из помощников Грегора Йорка, курирующим вторую фазу секретной операции "Карающий меч". Почему сам Йорк не дал ему инструкций, Расселу никто не объяснил, но он, как человек военный, привык подчиняться приказам и инструкциям начальства, а потому долго не ломал себе голову над этим обстоятельством. Надо * значит надо. В конце концов у Грегора дел хватало, а одной, пусть даже не самой глупой головой Пентагона, все не объять.
       Простившись с Джудит еще в Анкоридже (Рассел посадил ее на авиалайнер компании United Airlines, державший курс в родной штат Колорадо), майор Кремп на специальном самолете пересек Канаду и вечером приземлился в Оттаве. Там, неожиданно получив от встретившего его офицера ВВС дополнительные инструкции о смене маршрута, Кремп обычным пассажирским лайнером добрался до Балтимора вместо предполагавшегося Вашингтона. По дороге он немного все же поломал голову зачем начальству понадобилось выбирать столь сложный путь и на ходу изменять маршрут, но, видимо в этом был неведомый Расселу смысл. Не исключено, что об операции пронюхала разведка какой-нибудь из заинтересованных стран и за ним установлена слежка. Рассел даже попытался вычислить возможный "хвост" в салоне самолета, однако, пристально разглядывая пестроодетых пассажиров, быстро понял, насколько это бесполезное дело. Он все-таки кадровый офицер ВВС, а не профессиональный шпион. "Хвостом" мог оказаться кто угодно: и эта милая девушка блондинка, улыбнувшаяся Расселу пару раз, и сидящий рядом неразговорчивый старикан, и студент-очкарик, якобы или на самом деле читавший какой-то научный журнал. Раскусить шпиона Рассел все равно не смог бы, поскольку был обучен сидеть за штурвалом истребителя, а не гадать на кофейной гуще. Поэтому успокоив себя мыслью о том, что начальство сделало за него все возможное, чтобы избавится от слежки, он уставился в иллюминатор и стал любоваться проплывавшими внизу облаками. В конце концов никакого "хвоста" могло и не быть вообще.
       Спустя полтора часа майор ВВС США Рассел Кремп сошел по трапу в аэропорту Вашингтона -- города высокой политики и больших денег, и направился к припаркованному неподалеку от главного здания аэровокзала черному "Бьюику". За рулем, как и говорилось в инструкции, которую Рассел сжег по прочтении, никого не было. Достав ключ из кармана, Кремп открыл дверцу и сел за руль на мягкое кожаное сиденье. Рядом, на соседнем сиденье, лежал небольшой кейс. Набрав на замках заранее оговоренный с Грегором код, майор Кремп открыл кейс. Внутри находился портативный терминал спутниковой связи. Рассел включил его, и на небольшом дисплее появилась карта Вашингтона с обозначением всех главных магистралей и даже небольших улочек. Набрав код доступа, а затем дополнительный восьмизначный пароль, Кремп наконец увидел тонкую красную светящуюся линию, протянувшуюся по карте от аэропорта к восточному предместью Вашингтона -- туда, где должна была состояться встреча с помощником главного куратора программы "Мыслитель" и операции "Карающий меч". Красная линия упиралась в особняк на улице Кингсроуд под номером 97. Померцав с минуту, линия растворилась, а экран монитора погас. Но Расселу этого было уже достаточно: он запомнил адрес и дорогу, а пароль для личного контакта получил еще от Йорка. Нажав на педаль газа, майор вывел мощнотелый "Бьюик" на магистраль и не спеша поехал к месту встречи. Времени у него было хоть отбавляй * встреча была назначена через час с пятнадцать, а судя по карте, ехать ему надо было всего двадцать минут.
       За окном замелькали ресторанчики и небольшие магазины районов средней дороговизны. Въехав в центра горда, Рассел попал словно на Бразильский карнавал * так сильно полыхали огнями огромные рекламные вывески. Временами Расселу казалось, что он находится не за рулем "Бьюика", а в кабине подбитого истребителя, который со всех сторон объят пламенем. В открытое окно врывались шумы большого города * причудливая смесь автомобильных гудков, гомона толпы и раздававшейся из придорожных ресторанов музыки: от джаза до рок-н-ролла. Проезжая мимо одного из таких ресторанчиков, майор Кремп услышал романтическую мелодию Эллы Фитцжеральд и ощутил прилив ностальгии, а вместе с ним и чувство голода. Взглянув на часы, Кремп выяснил, что у него есть еще четверть часа на то, чтобы пополнить запасы топлива в собственном желудке, и не колеблясь лихо припарковал автомобиль на стоянке по соседству. Ресторанчик находился в одном из престижных районов Вашингтона, как раз напротив конторы банка "Эксельсиор", был небольшим но уютным, и носил название "На кухне у Эллы", понимать которое можно было как угодно. Рассел вошел внутрь, где тут же был подвергнут непритязательному внешнему осмотру швейцаром на предмет наличия галстука, без которого сюда не пускали. Майор Кремп любил галстуки и почти всегда их носил. Поэтому проблем не возникло. К счастью, кухня ресторанчика предоставляла широкий выбор блюд: от экзотических и жутко дорогих до обычной человеческой еды за умеренные деньги. Денег у Рассела было предостаточно, но он не хотел тратить уйму времени на выяснение того, что кроется за простым названием "Андалузийская мечта" или "Цыпленок по-индейски". Черт его знает, о чем мечтают в Андалузии, и не представляет ли местный цыпленок из себя благородную тощую курицу, с которой только что сняли скальп. Заказав "специальное предложение" ресторана, состоявшее из жареной свинины в сухарях, картошки и овощей, а также пинту пива, майор Кремп устроился за столиком у окна, так чтобы иметь возможность заниматься любимым делом в такой ситуации * наблюдать за прохожими и уличной суетой. Внутренняя обстановка ресторана майора особенно не отвлекала: мягкие диваны, маленькие, преимущественно на двоих, столики, утопающая в зелени эстрада с белым роялем, приятная музыка * все то, что создает уютную атмосферу и дает возможность уйти в себя. Потягивая датское пиво, он уставился в широкое окно. По проспекту сновали машины. В этом районе попадались чаще других "Ролс-Ройсы", "Кадиллаки", огромные "Шевроле" и "Мерседесы". Рассел успел замечтаться о том, как по окончании операции он сводит Джудит в подобный ресторанчик и они мило проведут там вечерок, поэтому не обратил особого внимания на подъехавший к конторе банка "Эксельсиор" черный "Шевроле". Из автомобиля вышли пятеро похожих на клерков джентельменов в длинных плащах и не спеша направились к главному входу. Трое из них несли в руках кожаные кейсы, двое сумки. Рассел не успел допить пиво, а они уже скрылись за широкими дубовыми дверями. В этот момент ему подали "специально предложение". О-О-О! Только очень голодный человек может испытать чувства, сходные с теми, которые испытал Рассел. Не став разглядывать оформление блюда, он впился зубами в огромный кусок жареной свинины и откусил добрую половину. Затем воздал должное овощам и запеченной картошке, и снова пиву. Он уже почти разделался со "специальным предложением", когда в привычный фон из меланхолической джазовой мелодии и легкого шума автомашин, то и дело долетавшего через входную дверь до посетителей, вклинился явственный звук разорвавшейся гранаты. Почти сразу послышался звон разбитого стекла и падающих предметов. Рассел повернул голову на звук и увидел, что в витрине стоявшего напротив банка "Эксельсиор" образовалась огромная дыра, сквозь которую сочится дым от разрыва. Рядом, на мостовой, валяется окровавленное тело человека, которого выбросило через витрину на улицу. По остаткам белой портупеи можно было догадаться, что это труп полицейского. Через несколько секунд тишины раздалась глухая автоматная очередь, витрина снова брызнула осколками стекол на всю улицу. Посетители ресторана, словно выдрессированный взвод воздушных десантников, бросились на пол, закрывая голову руками от осколков. В здании банка разгорелась нешуточная перестрелка. По звукам выстрелов Рассел различил два автомата и около пяти пистолетов. Видимо охрана банка отчаянно защищалась от грабителей, но силы были не равны. Громыхнула вторая граната и внутренности банка заволокло дымом. "Слишком много дыма для обычной гранаты, промелькнуло в голове у Рассела, наблюдавшего за заварухой из нижнего угла окна ресторана, наверное специальная дымовая шашка". Сопротивление охраны для гангстеров, по всей видимости, оказалось выше расчетного, кто-то допустил ошибку и перестрелка не стихала, а скорее наоборот. Грохот выстрелов становился все слышнее и скоро слился в сплошную канонаду. Рассел заметил движение на втором этаже и тотчас, сквозь разлетевшееся вдребезги окно, на асфальт выпрыгнул мужчина в костюме. Сгруппировавшись в полете, он приземлился на дорогу достаточно грамотно и сразу бросился бежать к автостоянке. Скорее всего это был охранник. В окне показался человек в черном плаще и маске с прорезями для глаз. Он вскинул автомат с глушителем, не колеблясь нажал на курок. Застучала глухая автоматная очередь. Бегущий человек как-то нелепо подпрыгнул, выгнулся и рухнул лицом на капот белоснежного "Мерседеса". Еще несколько секунд он цеплялся за жизнь, пытаясь ухватится за что-нибудь, но вскоре его пальцы разжались и он сполз на землю, окрасив капот "Мерседеса" алой кровью. Гангстер для пущей уверенности выпустил еще одну очередь по лежащему охраннику, изрешетив автомобиль. Вдалеке послышался вой полицейской сирены.
       "Ну, хватит, ребята, * решил Рассел, * вы тут, я смотрю, надолго обосновались. Еще чего доброго, не грабить приехали а заложников захватывать. Того и гляди полицаи оцепят весь квартал и никого не выпустят, а это мне никак не подходит. Я немного опаздываю. Придется выступить на стороне невинно убиенных."
       Майор мгновенно вытащил из наплечной кобуры свой пистолет и, прицелившись через стекло, выстрелил в еще видневшегося сквозь разбитое окно второго этажа гангстера. Тот дернулся почти так же, как только что убитый им охранник и, перевалившись через подоконник словно мешок с картошкой, рухнул вниз на асфальт, успев по дороге сшибить небольшую световую рекламную вывеску банка. Вывеска со звоном и световыми вспышками разлетелась вдребезги, добавив сумбура в происходящее. Почти тотчас сквозь дыру в витрине первого этажа банка "Эксельсиор" раздалась другая автоматная очередь, вспоровшая стекло над головой Рассела. Он ничком бросился на пол, сверху на него обрушился град мелких стекол. "Быстро засекли, господа профессионалы, да деваться мне некуда" * успел подумать Рассел и ползком двинулся к выходу. Гангстеры, видимо полностью подавив сопротивление внутри банка, с радостью перенесли огнь на противоположную сторону улицы в ресторан "На кухне у Эллы". К автомату прибавились пистолетные хлопки. Стекла в ресторане очень быстро превратились в мелкое блестящее крошево. Пули выдирали целы куски из рам, глухо шлепали в мягко обитые стены, дырявили висящие на стенах портреты знаменитой Эллы. Автоматчик, словно развлекаясь, прошелся очередью по столам, на которых запрыгали разлетаясь высокие бокалы с вином, бутылки шампанского и куски жаренной дичи. Перед носом у Рассела упал сбитый со стола пулями кусок его собственного недоеденного "специального предложения". Обогнув его, майор подполз к порогу и попытался выглянуть наружу. Тотчас перед ним вспорола пол автоматная очередь. Кремп спрятался обратно за бетонную стену и стал лихорадочно размышлять. Его "Бьюик" стоит совсем рядом, в пятнадцати метрах справа от выхода. Развернут багажником к банку. Несколько секунд добежать до машины, открыть дверь, завести мотор и свернуть на боковую улочку, уходя из зоны обстрела. К счастью улочка начиналась буквально в двух шагах * ехать по прямой предстояло не более десяти метров. План был великолепен, но абсолютно не реален, поскольку все подходы к машине идеально видны и простреливаются из банка. Добраться до "Бьюика" не представлялось возможным, если не произойдет какого-нибудь чуда. В этот момент на улице завыла сирена подъезжавшей на полном ходу полицейской машины. "Вот оно! " * мысленно воскликнул Рассел, но тут же озадачился. Его ни за что не отпустят сразу, даже после задержания гангстеров. Как-никак не просто свидетель, а активный участник перестрелки. Человек двадцать свидетелей активного участия майора в заварухе лежало и таращилось на него сейчас сквозь пальцы под стульями и столами ресторана, стараясь стать одного цвета с полом. "Да, проблема, понимаешь..."* загрустил Рассел. Грегор Йорг и его загадочный помощник за опоздание по головке не погладят. Могут запросто отстранить от полетов, а то и перевести в гражданские летуны. Такого исхода можно было ожидать при самой мягкой реакции начальства.
       Между тем полицейская машина подъехала к банку и, взвизгнув тормозами, остановилась. Водитель под прикрытием напарника выскочил из машины и едва успел вытащить мегафон, чтобы предложить гангстерам сдаться на милость полиции, как в машину полетело сразу две гранаты. Мощный полицейский сине-белый "Форд" подбросило на метр в воздух и шарнуло об стену ресторана. Оба служителя правосудия отдали богу душу. "Да, ребятки похоже и полиции не боятся. * промелькнуло в мозгу у майора, * Это даже не обычные террористы, это маньяки какие-то. Надо сматываться!" Воспользовавшись возникшей неразберихой на улице и прячась за дымившим полицейским "Фордом", майор Кремп выскочил на улицу и бросился направо к стоявшему в пятнадцати метрах "Бьюику". Секунды проходили словно минуты. Первая, вторая, третья (осталось семь метров), четвертая, пятая (три метра), шестая... Коснувшись дверной ручки своей машины, Кремп подумал, что его пронесло и он остался незамеченным из-за дыма, но тут же это предположение отпало само собой. Автоматчик полоснул короткой очередью по капоту стоявшего впереди спортивного "Крайслера". Рассел рванул ручку и нырнул на сиденье. Следующая очередь забарабанила уже по капоту "Бьюика", гангстеры явно не хотели отпускать живого свидетеля, к тому же замочившего одного из них. Рассел завел мотор и, на секунду выпрямившись на сиденье, нажал на газ. "Бьюик" рванул задним ходом и, пролетев три метра, остановился как вкопанный. Эти секунды решали все. Именно сейчас, вылетев прямо под обстрел, Рассел вернее всего мог расстаться с жизнью, если с машиной что-нибудь случится. Он рванул передачу на себя, отметив краем глаза, что ребята в черных масках с прорезями для глаз и длинных черных плащах, которых он так опрометчиво принял за клерков, выбегают из дверей банка, целясь на ходу. Что ни говори, а "Бьюик" представлял из себя сейчас великолепную мишень. Рассел втопил педаль в пол, и машина рванула с места. Завизжали вмиг разогревшиеся покрышки. "Клерки", выстроившись у входа в банк в полный рост, открыли огонь. Пули, словно бешеные, объевшиеся мухоморов пчелы, забарабанили по бамперу и заднему стеклу "Бьюика". Рассел кинул машину вправо и ушел вниз по узенькой улочке, пригибаясь от все еще стучавших по машине пуль. Только спустя два квартала, когда ураганный огонь затих, он смог выпрямиться на сиденье и вздохнуть с облегчением. "Да, * пробормотал Рассел Кремп себе под нос, * Ни чего себе заехал поужинать под приятную музычку. Боюсь, теперь до конца жизни джаз будет возбуждать у меня сплошные приятные воспоминания". Только тут он сообразил, что передвигаться по городу на походившем на дуршлаг автомобиле не очень выгодное дело * можно невзначай привлечь внимание полицейских и запросто самому прослыть гангстером. К счастью, он уже выехал из центра и почти добрался до пункта назначения в восточном предместье. Когда по бокам автострады потянулись кварталы попроще, Рассел свернул в один из глухих дворов и, бросив там машину, зашагал дальше пешком, предварительно утопив портативный терминал связи в ближайшей канаве. Выбравшись на нужную улицу, он повстречал две полицейских машины пронесшихся на всех парах в сторону банка "Эксельсиор".
       Через пятнадцать минут, с опозданием всего на десять минут, Рассел как ни в чем ни бывало постучал медной подковой, заменявшей звонок, в изящную дверь небольшого особняка на Кингсроуд 97. Ему отворили сразу же. На пороге стояла красивая женщина, брюнетка лет тридцати с фигуркой манекенщицы и слегка восточными чертами лица. Рассел так откровенно ею залюбовался, что забыл сказать условленный пароль. Когда он все же выдавил из себя "Мне нужен мистер Хост", молчавшая до сей поры женщина впустила его в гостиную, а сама словно растворилась * так быстро она исчезла из поля зрения летчика. Рассел с легкой грустью опустился в мягкое кресло и тотчас из-за спины раздался надтреснутый мужской голос:
       * Вы опоздали, майор Кремп! На улице что * нелетная погода*
       Рассел обернулся и увидел стоявшего в проеме не замеченной им сразу (а может потайной) двери мужчину лет сорока, седовласого, одетого в коричневый твидовый костюм. Мужчина прошел в центр гостиной и пристально посмотрел на Рассела, который был вынужден встать под начальственным взглядом.
       * Так точно, мистер Хост. Зашел перекусить. А погода, напротив, даже очень летная. Только что на моих глазах двое спланировали из окна банка "Эксельсиор".
       * Да вы шутник, как я погляжу, * процедил сквозь зубы вошедший, * Грегор любит подбирать себе команду из оптимистов. Ну ладно, об опоздании узнает ваше непосредственное армейское начальство, пусть оно и разбирается с вашей дисциплиной. Я не спрашиваю Вас, почему ваш костюм местами порван, а местами окровавлен. Мое дело обеспечить вас инструкциями относительно второй фазы операции "Карающий меч". Остальное меня не касается. Садитесь.
       Рассел повиновался и снова развалился в мягком кресле. В гостиной, если не считать звуков голосов, стояла полная тишина. Как приятно было не слышать жужжащих над головой пуль.
       * Меня зовут Рикард Парч. Полковник Парч, если хотите.
       "Ого!* подумал Кремп, * Кто же тогда по званию Грегор Йорк* Я-то думал, что общаюсь исключительно с умными гражданскими головами или хотя бы * полугражданскими. А тут дело попахивает не только родными военно-воздушными силами, но и еще кое-чем. Интересно, что за игру затеял Пентагон*". Между тем, Парч продолжал.
       * Прямо сейчас вы отправитесь в Лондон. Полетите грузовым рейсом ВВС на самолете С-130 "Геркулес". По легенде * вы капитан Джонсон, сопровождаете груз специального назначения на нашу английскую авиабазу ВВС "Краутон". По прибытии примите командование четырьмя находящимися на базе бомбардировщиками Б-52. Все самолеты оборудованы генераторами частоты мыслей последней разработки. Это наиболее мощные на сегодня генераторы, которые полностью исключают возможность обнаружения самолета локаторами противника и, соответственно, визуальный контакт с оператором, даже если произойдет невозможное. Действие генераторов распространяется на расстояние более полутора тысяч километров. Из всех четырех самолетов, ваш бомбардировщик с бортовым номером 665 оснащен генератором с самой тонкой подстройкой частоты мыслеформ противника и самой большой мощностью воздействия. Он уникален. Ваша задача -- вылететь со всем бомбардировочным звеном в три часа утра на следующий день и взять курс в квадрат шестьдесят пять * четырнадцать. Дальнейшие инструкции о проведении бомбометания получите, достигнув заданного квадрата. Вылет немедленно. Машина ждет вас во дворе. Можете идти.
       Кремп встал и молча направился к выходу. Парч остановил его:
       * Майор, и кроме того личная просьба * никуда больше не заходите по дороге перекусить. Ваша голова для нас слишком ценна, а в ресторанах, судя по вашему костюму, нынче не очень спокойно.
       Кремп толкнул дверь и вышел во двор. В десяти шагах стоял новенький черный "Мерседес". За рулем с лицом египетской мумии сидел шофер. "Этот и маму родную придушит, не задумываясь". * подумал Рассел, но выбора у него не было. Он открыл дверь и прыгнул на заднее сиденье. Плавно тронувшись, "Мерседес" вырулил на автостраду и понесся к находившемуся в двадцати милях от города военному аэродрому подскока.
       При въезде на территорию аэродрома у Рассела проверили документы, согласно которым он становился на время полета капитаном ВВС Джонсоном из 855 тяжелого бомбардировочного крыла авиабазы "Южная Дакота". Затем "Мерседес" выехал прямо на взлетную полосу и подкатил к одиноко стоявшему "грузовику" С-130. Самолет уже прогревал двигатели, поэтому над аэродромом разносился вой турбин. Кремп с неудовольствием вылез из мягкого салона автомобиля, где за непродолжительное время пути успел расслабиться, и зашагал прямо к самолету. В С-130 шла загрузка танков. По легенде на них были установлены новые секретные приборы для стрельбы из под воды, которые Расселу вменялось в обязанность курировать. Бронированные машины с постоянным лязгом, но осторожно и медленно, словно двигались по весеннему льду, въезжали в утробу самолета через гигантский люк со стороны хвоста. Рассел подошел к узкому трапу, поднимавшемуся к отсеку для летчиков и обслуживающего персонала, который располагался в носовой части огромного самолета-грузовика. У трапа стоял автоматчик и лейтенант роты охраны аэродрома. Здесь у майора-капитана Кремпа-Джонсона еще раз проверили документы, но не найдя никаких изъянов, допустили на борт. Быстро и привычно поднявшись, Рассел попал в отсек для военных "пассажиров", где повстречался с капитаном Ником Райтом, оказавшимся попутчиком Рассела и ко всему неплохим парнем. Офицеры познакомились, немного поговорили об авиации и танковых войсках, причем Райт несказанно удивился глубоким познаниям сухопутного капитана Джонсона в авиационном деле. Затем, когда С-130 поглотив все "секретные" танки, поднялся в воздух и взял курс на туманный Альбион, офицеры решили перейти на ты и распили бутылку импортной "Столичной водки" из купленной Райтом в Берлине у русского туриста мелкой партии водки. Остаток полета прошел за игрой в карты и периодическим выпиванием. Лететь надо было долго и Рассел дал себе возможность слегка расслабиться перед выполнением напряженного задания.
       После приземления Рассела встретил майор ВВС Ирвин Бартелл и проводил в корпус для руководящего персонала авиабазы "Краутон", которая находилась чуть ли не в пределах исторической части Лондона * местные политики закрывали глаза но тот факт, что в небе над Тауэром летают американские истребители и бомбардировщики. На базе Рассела познакомили с командирами и экипажами бомбардировщиков, с которыми ему предстояло выполнять секретное задание. Вторая часть операции "Карающий меч" носила кодовое название "Северный удар". Рассел разъяснил командирам бомбардировщиков задачу на первоначальном этапе и сообщил, что дальнейшие инструкции они получат после достижения нужного квадрата. Он и сам кроме названия операции толком ничего не знал. Отпустив экипажи, остаток вечера Рассел провел в офицерском клубе потягивая "Кока-колу" и с увлечением уставясь в телевизор. По телевизору передавали шоу Бенни Хила. Рассел от души посмеялся, однако к трем часам утра был свеж как только что вытащенный из банки малосольный огурец. Он выкурил последнюю сигарету перед вылетом на боевое задание, переоделся в специальный комбинезон, захватил гермошлем и направился на взлетную полосу к дремавшим на ней бомбардировщикам. Вылет состоялся точно по плану.
      
       В эту пору на Диксоне уже понемногу наступала зима. Точнее она там никогда не кончалась. Местная природа непрерывно находилась либо в состоянии трескучей зимы, либо оттепели, либо в ожидании похолодания, и лишь на короткое время баловала невесть зачем приехавших сюда людей жалким подобием лета, состоявшим из пары недель относительно теплой погоды и ярких красок. В эту пору особенно оголодавшие олени выходили из тундры поближе к человеческим поселениям в надежде застать вокруг них раньше всего появлявшийся из-под снега, в связи с сохранением тепла в домах, ягель. Приветливые поселенцы радовались оленям и долго показывали на них своим детям, а вдоволь налюбовавшись, отправлялись по домам. Оттуда они возвращались со своими видавшими виды берданками и, немного погоревав о нарушении любви к братьям своим меньшим, палили по оленям из всех имеющихся стволов * нельзя же в конце концов столько мяса, которое само пришло, отпускать обратно в тундру. Пароходы приходили в ближайший порт Дудинку не чаще, чем Новый год, а есть, как ни странно, хотелось каждый день. Коренные поселенцы, впрочем, обитали далеко в глубине обширной территории полуострова и периодически дружили с оленями. И было их очень мало. Основными жителями прибрежных земель были русские солдаты, охранявшие северные рубежи необъятной родины. Секретных военных баз здесь было даже больше, чем поселков коренного населения, а официальная подозрительность простиралась до того, что документы проверяли чуть ли не у оленей * мало ли на что способны заокеанские супостаты. Ходили слухи, что для военных целей вовсю используют тюленей и дельфинов, так что смастерить оленя-терминатора не представит для них особого труда. Тем более, что целей для диверсий было хоть отбавляй. По всему полуострову было раскидано десятка два ракетных шахт, несколько радиолокационных точек и приемных центров радиоразведки. Это ведь только из столицы Америка кажется далеко, а с Диксона до нее рукой подать, а уж радиоволной и подавно. Прослушивается вся территория Соединенных Штатов за милую душу и бескрайние снега тому только помогают * отражаясь от них радиоволна летит намного дальше обычного. А уж простреливается ядерными баллистическими ракетами Америка отсюда только чуть-чуть похуже, чем с Кубы. Ракете после старта всего делов * продифилировать над Северным полюсом и упасть куда положено. Американцы это понимали не хуже русских, оттого все воздушное, надводное и подводное пространство было напичкано летательными и плавательными аппаратами с аналогичными прибамбасами на борту. Отсутствие земли под ногами американцы компенсировали количеством военной техники, благо промышленность и финансы позволяли. Заокеанский налогоплательщик существо бого- и президентобоязненное, а потому с радостью отдаст свой последний доллар на укрепление защиты от очередной военной угрозы.
       В этот день старший "смены" на приемном радиоцентре "Морозко", располагавшемся неподалеку от поселка Диксон, Михайло Вертиполох сидел за своим постом системы "Глобальный перегон" и с вожделением смотрел на только что принесенную посылку из дома. Посылку принес один из "духов", который сразу же получил задание найти нож или стамеску для произведения вскрытия. Такое событие, как приход кому-нибудь посылки с едой, а другого в ней быть просто не могло, квалифицировалось всеми "дедами" на точке как национальный праздник освобождения, подобно дню взятия Бастилии пражскими коммунарами. Это означало, как минимум, большой жор для избранных и, скорее всего, продолжительный дринкинг на боевом дежурстве. Как ни старались офицеры поначалу предупредить подобные случаи, ничего не выходило. Еда на севере * это святое. А поскольку офицеры сами с голодухи иногда постреливали в пробегающую и глушили динамитом проплывающую дичь, то в конце концов все было пущено на самотек. Пусть идет как идет, философски решили офицеры, и правильно сделали * на отдаленной точке все шло более-менее нормально. Здесь, на краю земли, все нравы упрощаются до предела.
       Сидевший рядом с Михайло "дед" Володя Дубинин уже с минуту размышлял на тему посещения сортира пред едой, поскольку только недавно опрометчиво пообедал. И мысли его постепенно сводились к "сходить все-таки надо". Проблема заключалась в том, что в туалет на краю земли ходят исключительно по двое. И дело тут не в отсутствии женщин или прочих извращениях, просто хозяином здешних мест, на радость "Гринпису", резонно считался не человек, а белый медведь. А он знал, зараза, в какие минуты своей жизни человек бывает наиболее беспомощным, и ловко пользовался своими знаниями. За последние полгода, после неурожайного периода в тундре, медведь задрал в туалете уже двух солдат. Туалет, как и все прочие удобства, находился на отшибе. В плохую погоду, то бишь в буран, когда ничего не видно на расстоянии двух метров, деревянный сортир в лучшем случае маячил вдалеке призраком "Летучего голландца". А если дело происходило в полярную ночь, поход по нужде представлял из себя и вовсе уж рискованное предприятие. При всем желании командир части капитан Берестов не мог приставить к сортиру часового с автоматом для отгона медведей и прочей нечисти. Часовой через пятнадцать минут на ветру превратился бы в ледяной персонаж из северных сказок Андерсена. Единственное, что измыслил хитроумный капитан, это протянуть веревку от казармы до сортира и издал приказ ходить в сортир по двое. Один справляет нужду, а второй с топором отгоняет медведей. После своих нерадостных размышлений Володя Дубинин попросил Михайло повременить с посылкой, а сам свистнул одного из корешей и отправился в сортир.
       Спустя пару часов, когда сменился караул, в который ходили друганы Михайло, все приглашенные "дедушки" и "дембеля" уселись вокруг "Глобального перегона", забив на дежурство, и сверлили посылку голодными взглядами. Михайло откупорил деревянную крышку стамеской и взорам присутствующих открылись внутренности коробки. Словно фокусник из черного ящика Михайло доставал оттуда ярко-рыжие мандарины, банку соленых огурцов, невиданные лет сто зеленые яблоки, палку колбасы, три банки тушенки и пестрые пакеты со сладостями. По аудитории пронесся радостный вздох. Быстренько распаковав и открыв все что можно, служивые извлекли из поста двухлитровую бутыль самогона, сменянную у пришлых чукчей за десять холостых патронов (чукчи в это время как раз преследовали убегающего оленя и никак не могли понять, почему после выстрела в упор он никак не хотел падать и истекать кровью). Самогон молниеносно перекочевал в граненые стаканы солдат и наполнил небольшой зал неслыханным ранее ароматом, в котором неясно угадывались запахи погони и крови, весенней тайги, перезрелых мухоморов, сырого пороха и устроившегося на ночлег голодного медведя. Между тем, русские солдаты привыкли выносить и не такое. Володя Дубинин встал первым и предложил тост за родителей Михайло в благодарность за присланную посылку. Это было логично и рассудительный Михайло согласился. Опрокинув стакан самогона внутрь, он испытал странное ощущение. Ему вдруг на секунду показалось, что он олень-первогодок, который прыгает по бескрайней тундре в поисках ягеля. Но ощущение это быстро прошло. Дубинин и сидевший рядом Петр Ликсахин, оператор "Большой дороги", одновременно почудились себе лосями с огромными ветвистыми рогами, причем в период борьбы за самку. Они тут же столкнулись лбами и стали скрипеть зубами друг на друга. Их быстро утихомирили и налили по второй. Немного освоившись с действием самогона, Гоша Переверзев, лучший мозрянщик точки, предложил поднять граненые стаканы за самого Михайло, которому скоро светил ранний дембель за успехи в ловле иностранных самолетов-шпионов, наглым образом нарушавших воздушную границу. Однажды Михайло даже поймал неопознанный радиосигнал, который никто в части расшифровать не смог. Кассету с записью отослали в Москву, где через неделю установили, что сигнал принадлежит не самолету и не летающей тарелке, а вражеской атомной подводной лодке, которая потерпела бедствие, столкнувшись с китом-полосатиком, и была вынуждена всплыть вблизи северных российских берегов. Михайло тут же наградили внеочередным суточным увольнением домой, но поскольку дорога домой занимала трое суток, увольнение осталось неиспользованным. Несмотря на это Михайло согласился выпить за себя и первым опрокинул стакан. На сей раз все поплыло у него перед глазами, окружающее куда-то исчезло, а он ощутил себя тюленем, за которым, прыгая по волнам, несется лодка с туземными охотниками. На носу уже стоит, высоко подняв гарпун с зазубренным лезвием, главный туземец * отважный Хасы Манты Пельмени. Но хитрый тюлень нырнул под льдину и спасся от преследователей. Там он неожиданно столкнулся с морским котиком, заговорившим с ним голосом лейтенанта Косухина:
       * Вертиполох, ты что это в туалете один делаешь*
       Честный тюлень ответил капитану:
       * Прячусь от охотников.
       * Это что они тебя, за холостые патроны преследуют*
       * Да черт его знает, товарищ капитан.
       Морской котик осмотрелся по сторонам и вопросил:
       * Значит пьете* Налили бы хоть старшему по званию.
       * Это с превеликим удовольствием, * вставил слово голосом Гоши Переверзева невесть откуда возникший под водой белый медведь.
       * Гоша, * удивился Михайло, * Ты же плавать не умеешь*
       * Не умею.* подтвердил белый медведь, * Но страшно хочу научиться. Да и закуска тут так и шныряет вокруг.
       Он поймал проплывавшую мимо жареную скумбрию и разом отхватил половину. Приняв стакан из белой волосатой лапы, морской котик предложил:
       * Пора всплывать, товарищи разведчики. И залпом выпил содержимое.
       * Пора, * согласился Михайло, сделав пару загребательных движений.
       В то мгновение Вертиполох вдруг узрел себя сидящим на сейфе в помещении штаба части. Чуть ниже, за столом командира части, расположился лейтенант Косухин, который пытался как заправский морской котик подвинуть носом стакан с одного края стола на другой. Вскоре это занятие ему надоело и он стал подбрасывать носом футбольный мяч, ловко жонглируя. "Прямо как в цирке" * подумал Михайло. В этот момент открылась дверь и в проеме показался лось с ветвистыми рогами.
       * Здорово Михайло, а мы уж тебя потеряли совсем, * произнес лось голосом Ликсахина. * Пить будешь*
       После третьего стакана Вертиполох ушел в небесные сферы и не на шутку разругался с чукотским шаманом Кугуном о природе вещей. Шаман утверждал, что души оленей после смерти или в период экстаза переселяются только в хороших людей. В плохих переселяется душа коварной росомахи и охотника за тюленями Хансы Манты Пельмени. Вертиполох же пытался убедить самого шамана, что его нет на свете вообще, что он простой глюк и скоро сгинет совсем, с первым криком петуха. А у охотника Хасы Манты Фрикадельки души вообще нет * это сплошной собирательный гастрономический образ.
       * Сам ты гастрономический образ, * обижался шаман, * Ну скажи мне, где ты на Таймыре петухов видел*
       На этот вопрос Вертиполох не знал ответа.
      
       Рация заработала еще при подлету к квадрату шестьдесят пять * четырнадцать. На связь с бомбардировщиком Рассела вышел сам Грегор Йорк.
       * Хело, майор * голос Грегора звучал бодро, * как добрались*
       * Все О'Кей, шеф. Слегка потряхивает на воздушных ямах, но это мелочи.
       * Отлично, Рассел, иного ответа я от вас и не ожидал. Ваша задача -- разбомбить цель на территории русского полуострова Таймыр. Радиоцентр находится в квадрате в шестьдесят три * десять. Через десять минут она уже будет в зоне досягаемости. После нанесения удара сразу доложить о результатах. Сегодня ваши генераторы самые мощные из всех собранных, поэтому промахи и накладки исключаются. Желаю удачи.
       Эфир смолк. Рассел проверил вооружение, все было в норме. Он вызвал экипажи остальных бомбардировщиков и продублировал приказ.
       * Ребята, подлетаем к зоне нанесения удара. Цель * русская радиоразведточка. Использовать весь имеющийся запас ракет и бомб. Через пять минут включаем генераторы частоты мыслей, они выведут нас прямо на цель. Ни один русский не должен уйти живым.
       Экипажи подтвердили получение приказа и готовность к атаке. Спустя пять минут Рассел первым запустил "Фабрику грез" на своем стратегическом бомбардировщике. На экране монитора к его удивлению не возникло никаких детских или эротических силуэтов. Из конца в конец монитора сновали олени, проплывали тюлени и бегали какие-то чудаки, похожие на обитателей канадского севера. Периодически возникали пейзажи почти голой заснеженной тундры и подводных шельфов. Иногда сигнал поступал прямо из воздушных масс, пересекавших сейчас Северный Ледовитый океан. Рассел, по старой привычке общаться с компьютерам, забыв о ценности этой техники, в сердцах даже пару раз долбанул по экрану монитора кулаком. На экране на секунду возник какой-то человек в кителе с погонами, но в одних кальсонах и шерстяных носках, лихо жонглировавший своим носом большим футбольным мячом. Рассел решил, что случайно поймал сигнал спутникового телевидения с комическим шоу Бенни Хила, но по направлению сигнала убедился, что тот идет именно с необходимой ему радиоточки противника.
       * Ничего не понимаю, * пробормотал Рассел, * Кто, интересно, служит в русской армии * тюлени и белые медведи* Это уже слишком. Не могли же они и в самом деле посадить за посты животных* А, судя по мыслеформам, никого кроме дичи там не имеется.
       Рассел покосился на цветовую шкалу приборов, индицирующих цвет мыслей и определявших их принадлежность к той или иной группе людей. Прибор весело перемигивался с Расселом яркими вспышками всех возможных оттенков, напоминая ему то ли новогоднюю гирлянду, то ли северное сияние.
       * Что за черт. * снова выругался Рассел.
       В этот момент на связь вышли командиры ведомых бомбардировщиков.
       * Шеф, * в один голос твердили офицеры, * По показаниям приборов мы уже находимся почти прямо над русской территорией. Но генераторы показывают передачу "В мире животных" или "Одиссею команды Кусто". Что нам делать*
       Немного подумав, Рассел рассудил так:
       * Будем бомбить по приборам. Запись поведения генераторов расшифруют потом аналитики штаба. Мы имеем на борту самонаводящиеся на мыслеформы противника ракеты. Понадеемся на них. Открыть огонь.
       Звено бомбардировщиков почти одновременно выстрелило шестнадцатью баллистическими ракетами класса "воздух-земля". Шестнадцать огненных хвостов сорвались из под крыльев воздушных американских ракетоносцев и устремились к самой северной оконечности полуострова Таймыр. Поначалу их полет продолжался нормально, прямо к цели, но затем наступил хаос. Ракеты, словно по команде "все вдруг", разлетелись в разные стороны. Добрая половина ушла глубоко в пустынные тундры полуострова, превратив достигнутые места в лунную поверхность с зияющими кратерами. Четыре ракеты какое-то время носились одна за другой, а затем взорвались далеко от цели. Еще три моментально устремились в воду, словно атакуя спрятавшиеся подо льдом вражеские подводные лодки. А последняя ракета вместо прямого курса на цель устремилась в верхние слои атмосферы и взорвалась при вылете в открытый космос. Рассел в бешенстве сорвал с себя гермошлем, обливаясь холодным потом * никогда в жизни он еще не чувствовал себя таким полным идиотом. Отдышавшись, словно его преследовал голодный тигр, Рассел включил передатчик и скомандовать экипажам
       * Отбой атаки. Идем домой.
      
      
      
      
       Глава 10
       Черный полковник
      
      
       Генерал Тарасенко повернул голову в сторону сидевшего в самом дальнем углу кабинета невысокого человека в форме полковника. Молчавший до сей поры брюнет, с невыразительными чертами лица и прозрачными глазами, встал и медленно подошел к карте. Звали его Герман Бергмозер. Полковник руководил недавно созданным при штабе округа центром парапсихологических исследований в военных целях. Более конкретно о том, чем занимались его люди, не знал даже генерал Тарасенко. По данным генерала тайные агенты Бергмозера под видом обычных лейтенантов, капитанов, а иногда и рядовых, находились практически на всех точках войск, относившихся к епархии радиоразведки. С ведома правительства они вели негласный надзор за состоянием дел и отбирали кандидатов в новые элитные части, судя по всему, не имеющие к радиоразведке прямого отношения. Когда Бергмозер подошел к карте, в обширном кабинете смолкли все разговоры, казалось, офицеры перестали дышать, и в возникшей тишине стало слышно как растут цветы на подоконнике.
       ...Когда в далекой уральской деревушке Берестово на свет родился маленький мальчик Герман Бергмозер, радиоразведки не было и в помине, а отечественная и мировая парапсихология находилась еще на уровне средневековых представлений. Только-только начиналась эпоха радио. Новорожденный уже с младенчества проявил странные способности * когда бабка-повитуха попыталась его перекрестить крестным знамением, неведомая сила подхватила ее и вышвырнула во двор. По какой-то роковой случайности бабка угодила прямо головой в колодец и захлебнулась. Соседи сочли это несчастным случаем, поскольку за повитухой Пелагеей значилось неумеренное потребление спиртного по праздникам и даже в будние дни. Посудачив немного решили, что она сама свалилась в колодец. Ее похоронили скромно, по деревенскому обычаю, и забыли о случившемся. Спустя десять лет малолетний Герман, названный так своими учеными родителями в честь уездного врача Германа Петровича Колюева, вылечившего его мать от лихорадки, расшумелся на игрище со своими дружками и случайно толкнул проходившего мимо старца Викентия из местной церкви. Однако, когда старец Викентий попытался приструнить расшалившегося без меры мальца, тот, вместо извинения, послал старика подальше и еще погрозил кулаком, мол "Ходят тут всякие хрычи, играть мешают". Старец, обомлев от услышанного, чуть было не проклял мальца на веки вечные, да пожалел и не стал. Вернувшись домой, почтенный старец вдруг почувствовал резкую боль в сердце, горле и ногах, заставившую его слечь в постель. К вечеру у него пошла кровь горлом, а сердце остановилось. Поскольку никто кроме дружек Германа не слышал его перепалки со старцем, то и со смертью последнего никто малолетнего мальца связывать не стал. Между тем, с течением времени за отдаленной уральской деревушкой Берестово стала закрепляться дурная слава. Если какой-нибудь купец ехал через деревню на ярмарку, его обязательно грабили. Если в деревню приезжали гости к своим родственникам, после возвращения домой все тяжело заболевали, а иногда даже умирали. Если кто из мужиков в соседней деревне брал себе в жены девку из Берестова, то она рожала ему только мертвых детей. Произраставшие в окрестных лесах грибы и ягоды в пищу были абсолютно не потребны, а сваренный из них самогон использовали для потравы ядовитых змей, в изобилии водившихся в окрестных болотах. Когда Бергмозеру исполнилось пятнадцать лет, отец повел его на крестный ход. Там, увидев животворящую икону, мальцу сделалось худо, но вскоре он пришел в себя, а в небе над церковью началась страшная круговерть. Поднялся ветер. Возникла огромная воздушная воронка, засосавшая в себя всю окрестную живность и посевы. Люди едва успели разбежаться, а церковь рухнула. В конце концов все жители деревни померли от неясных болезней или подались в болота, и никто более о них не слышал с тех пор. Чудом уцелел только сам Герман. Его взяла к себе на воспитание тетка из далекого Борисоглебска. В этом городишке Герман провел три года. К тому времени большевики уже бродили по стране, создавая в ней брожение умов, и ум Бергмозера, оказавшийся на редкость прозорливым, быстро сообразил где его место. В свои восемнадцать лет он вступил в Красную армию и стал громить белых по всем фронтам. Через полгода он уже командовал эскадроном. Лихим кавалерийским наскоком врубался Бергмозер со своими молодцами в самую гущу схватки, где бы она не проходила. Мотало его по всем фронтам: от западного до уральского. Удалось схлестнуться даже с колчаковскими частями в родной Сибири. Там бравый комиссар Бергмозер сам расстреливал пленных белых офицеров, а иногда и пытал собственноручно особенно молчаливых и неподатливых на раскрытие военных тайн. В душе он люто ненавидел белогвардейцев только за то, что они пели "Боже, царя храни", а не "Интернационал" * великий гимн разрушения мира. При звуках этой песни Бергмозер плакал, сняв свою кожаную кепку. А поплакав, снова пытал и убивал белогвардейцев, ни за что на свете не хотевших принять власть пролетариата как законную. Периодически в нем просыпались детские воспоминания и желания. Однажды он устроил переправлявшимся вброд через мелководную речушку колчаковским конникам настоящую морскую бурю. Вода, доходившая лошадям до колен, за мгновение поднялась так, что им пришлось плыть изо всех сил, а затем закрутилась в водоворотах, поглотивших большую часть всадников. Остальных накрыло гигантской двадцатиметровой волной. Те немногие, кто добрался до берега, сошли с ума от увиденного и разбежались по лесам, пугая зверей своим диким криком. Уцелел лишь один единственный есаул Васько Лавренец, но, добравшись до своих, он был моментально помещен в походную лечебницу для душевнобольных, а затем тайно расстрелян ввиду полного помешательства и быстрого наступлении красных. О наступавшем на Колчака корпусе Германа Бергмозера, лихо получавшего воинские звания от вождей пролетариата, прослышал сам золотопогонный адмирал. Он заслал в место расположения Бергмозера отряд наемных убийц с целью обезглавить бравого комиссара или, в крайнем случае, застрелить. Колчаковцам не удалось ни то, ни другое. Адмирал решил, что его предали. Как только убийцы под видом небольшого отряда партизан-красноармейцев появились в расположении штаба Бергмозера и беспрепятственно приблизились к комиссару на расстояние выстрела в упор, якобы с целью просить о принятии в краснознаменный корпус, откуда ни возьмись у штаба появилась рота казаков и разом всех повязала. Бергмозер, даже не взглянув на пленных, приказал казакам устроить развлечение со скачками и маханием шашкой, а вместо тыкв, которые полагалось рубить, обязал использовать головы пленных. Услыхав о такой жестокости, пленные запросили хотя бы расстрела, но узрев прозрачные глаза Бергмозера, смирились с судьбой и оплакали свою долю. Командиру отряда Бергмозер лично отрезал уши и скормил собакам.
       Шло время, наступление продолжалось. Колчак пытался провести через Сибирь поезд с золотым запасом России, с тем, чтобы спрятать его от коммунистов. Японцы и англичане, естественно не из любви к царской России, ему помогали. Но на беду Колчака в этом мире ему повстречался Герман Бергмозер, а это означало только один исход разыгравшейся трагедии. По странному стечению обстоятельств лишь Бергмозер помнил о том, что через Енисей существовал только один единственный железнодорожный мост, соединявший два куска Транссибирской магистрали. Для гигантского количества солдат японской, английской и колчаковской армий, скопившихся на левом берегу Енисея, существовал только один единственный исход * через этот мост. Японцы и англичане конечно гады и проклятые империалисты, но не они в конечном итоге нужны были Бергмозеру. Ему нужен был даже не Колчак, ему нужен был золотой поезд. Одним мощным ударом собранной в кулак конницы, с предварительной артподготовкой, красные части Бергмозера сломили и уничтожили противостоящие им на этом участке фронта хваленые каппелевские батальоны, входившие в армию адмирала, и так лихо изображавшиеся потом в знаменитом фильме "Василий Иванович Чапаев". Каппелевцы умирали не сдаваясь, но толку от этого было мало. Через два дня ожесточенных боев первые красные эскадроны вышли к мосту через Енисей, отрезав воинствующей Антанте путь к отступлению. Японцы, англичане и Колчаковцы оказались запертыми, словно в мышеловке. Под угрозой взрыва моста Бергмозер провел краткие переговоры с иностранными командующими, и те, естественно, предпочли мирно вернуться домой, сдав большевикам Колчака и поезд с золотым запасом. На том и порешили. Бергмозер пропустил во Владивосток эшелоны с англичанами и японцами, слегка их разоружив, а сам захватил золотой поезд без единого выстрела * интернациональную охрану просто и быстро заменили идейными красноармейцами. Адмирал Колчак был предан своими офицерами, попал в плен и был тайно удушен лично Бергмозером, когда возникла угроза нового наступления недобитых каппелевских офицерских частей, жаждавших освобождения своего адмирала.
       После триумфа на фронтах гражданской войны героический красный маршал кавалерии Герман Бергмозер, никогда в своей наполненной приключениями жизни не болевший никакими хворями, неожиданно умер по пути следования на собственном поезде из Киева в Харьков. Ехавшие с ним в одном командирском вагоне военные врачи констатировали быструю смерть от вируса испанского гриппа. Кончина маршала потрясла всех честных людей. Похороны устроили по всем правилам: в Москве, на Красной площади, с траурным шествием кавалерийских эскадронов и всенародным изъявлением скорби. Урну с прахом безвременно почившего красного маршала замуровали в кремлевской крепостной стене, где она и находится по сей день. Спустя короткое время все забыли о нем, увлеченные строительством новой светлой жизни. Между тем, не прошло двух десятков лет, как грянула новая война. Гитлер вероломно напал на Советский Союз. Уже танки Манштейна и Гудариана кромсали своими гусеницами священную землю великороссов. Корабли и подлодки адмирала Деница вовсю топили мирные транспорты русских, а заодно и всех остальных. Страна горела и умирала. И в это время в руки русских контрразведчиков попали документы офицера СС, коменданта Бухенвальда, полковника фашистских войск Германа Бергмозера. Удивленные военные чекисты, проводившие расследование, сопоставили удостоверение с имевшимися фотокарточками красного маршала и разом поседели. На фотографиях был изображен один и тот же человек, причем, судя по датам, этот человек жил и действовал одновременно в России и Германии. По приказу сверху чекистов расстреляли, а дело закрыли, объявив о непорочности красного маршала, благо фашистский Бергмозер был также мертв.
       Третий Бергмозер родился в Москве 1955 году. В честь великого красного маршала и десятилетия победы над немцами родители нарекли его Германом. Мальчик поступил в военное училище и служил верой и правдой своей стране до самой перестройки. А после нее стал служить еще усерднее. Еще с рождения за ним стали замечать странные способности. Малыш мог видеть сквозь стены, передвигать взглядом и поджигать предметы, что он не раз проделывал с пролетавшими мимо голубями, а также читать мысли окружающих. Однажды он взглядом убил собаку. За одаренным мальчиком внимательно и негласно наблюдали умные военные люди и вскоре все это нашло применение в новом центре парапсихологических исследований, созданным при контрразведке. Для прикрытия уже давно получивший генеральские погоны Бергмозер для всех остальных оставался полковником, принадлежащим епархии внешней и радиоразведки, невесть почему не продвигавшимся по служебной лестнице. Об истинных целях и задачах центра знал только серый кардинал Верстышев, да сам Герман. Для отвода глаз, среди военной элиты распустили слухи о присутствии людей Бергмозера на всех точках радиоразведки, так что полковника тайно ненавидели и боялись почти все высшие офицеры, вплоть до отдельных генералов. Люди полковника из центра регулярно проводили специальные парапсихологические тестирования руководителей всех штабов радиоразведки на предмет выявления среди них вражеских шпионов. Подопечных Бергмозера боялись как огня, потому что от них веяло средневековой чертовщиной, чем-то запредельным для понимания недалеких умов нынешних руководителей военных ведомств России, привыкших разделываться с соперниками любыми методами, но методы Бергмозера были им неведомы, а потому в высшей степени подозрительны. Его не раз пытались свалить, но полковник пользовался мощной поддержкой высокопоставленных фигур в правительстве страны, непонятно почему крепко в нем заинтересованных. Кроме того, попытки подставить Бергмозера обходились себе дороже. Среди генералитета ползли самые невероятные слухи о черном полковнике. Якобы он был сатанистом или некрофилом, а может и тем и другим одновременно. Попытавшийся его подсидеть генерал Студеный спустя две недели после очередной провокации сошел с ума и в припадке бешенства покончил жизнь самоубийством, полоснув себя по шее опасной бритвой. Видевшие его в последние дни перед смертью утверждали, что Студеный постоянно рассказывал о черных тенях, ежедневно являвшихся ему во сне и закапывавших его живым в могилу несколько ночей подряд. Как бы там ни было, реальной силы Бергмозера не знал никто, и это делало его ещё более могущественным.
       Центр Бергмозера вел невидимую войну не на жизнь, а на смерть со многими разведками иностранных держав, что значительно добавляло веса полковнику, который при желании как пешками мог управлять многими генералами. Герман многое знал, но мало говорил. По дороге из своего центра, располагавшегося под Москвой, в обитель генерала Тарасенко, находившуюся в центре столицы неподалеку от Кремля, Бергмозер уже знал зачем приглашен на внеплановое совещание. Знал он также, чего хочет от него генерал Тарасенко. Шестисотый "Мерседес" несся вперед, быстро пожирая километры и едва подрагивая на российских ухабах, а Герман размышлял о том, что ему стоит рассказать тупоголовым воякам, а что -- нет. Благодаря прекрасно налаженной агентурной сети нетрадиционного профиля начальник центра был прекрасно осведомлен о возмущениях международного эфира в последнее время. Возмущения эти лавинообразно нарастали с каждым днем, не давая покоя американской авиации, путая НАТОвским генералам все карты. В Вашингтоне понятия не имели с чем столкнулись, и большинство сенаторов, которых подкармливал Пентагон, пребывали в полной растерянности, прикусив до поры языки. ЦРУ, конечно, не стояло на месте, а лезло из кожи вон, рассылая сотни новых агентов по всему миру, пытаясь выяснить происхождение непонятного эфирного феномена. Однако, все усилия разведчиков были тщетны * эфирный дух не имел ни точного адреса, ни телефона, ни номера электронной почты. Его как бы и не существовало в природе. Тем не менее, на чисто атмосферные явления все эти небесные перевертышы никак не походили, это было Герману ясно как день. Да, в них не было никакой логики. Да, в них не чувствовалось никакого расчета. Будь это иначе, будь это проявление чьего-то военного умысла, самолеты противника рушились бы на землю, как паровозы немцев под откос в 1943, но они не рушились. Они просто возвращались на базы. В худшем случае получали поломку приборов или бомбили какой-нибудь отдаленный и свободный от людей радиолокационный центр стратегического назначения. На тайную деятельность террористов это тоже никак не походило. Террористы в наше время нужны только для того, чтобы с их помощью давить на неугодные, слишком свободомыслящие политические режимы или зарабатывать деньги на тайные операции различных спецслужб. Но дразнить Соединенные Штаты было бы безумием. Никто из существующих известных Бергмозеру террористических группировок, а он знал все, не осмелится бы так нагло выступать против могущественнейшей, распространившей свое влияние практически на все сферы жизни, от еды до наркотиков и порнографии, державы. От США зависел почти весь мир и они этим, естественно, вовсю пользовались. Просто не уважать их было опасно и чревато большими неприятностями, а уж так нагло наезжать, как это делал эфирный дух, да еще на самую защищенную контору в мире * вообще сумасшествие. Или безграничная уверенность в своих силах. Сам по себе тот факт, что оборотень не обращал никакого внимания на самолеты ВВС России, был очень познавательным. Бергмозер долго размышлял именно над этим. Почему * Почему мировые воздушные просторы бороздят тысячи истребителей и бомбардировщиков десятков не очень миролюбивых стран, а периодическим атакам подвергаются только самолеты НАТО* Как ни крути, получалось, что эфирный дух не ровно дышит к русским. А американцев абсолютно не уважает, да еще издевается над ними, словно над безмозглыми тупицами, не заслуживающими никакого уважения. Между тем, у Бергмозера создавалось ощущение, что дух не "работает" на полную мощность. Он только иногда дает американцам щелчка по носу и, вдоволь напроказничав, растворяется в бескрайних небесных просторах. А может не небесных* А может не растворяется* Версию о внеземном происхождении эфирного оборотня Герман отбросил сразу. Для этого инопланетяне должны были быть в душе как минимум коммунистами или поборниками антитрестовских и антимонопольных законов. Вряд ли можно было ожидать такой прозорливости от зеленоголовых и трехглазых существ с антеннами на голове, облюбовавших неведомые просторы галактики. Все упиралось в лояльное отношение небесного оборотня к России. Откуда такая избирательная любовь* А может быть этот дух сам был русского происхождения* Как ни казалась такая гипотеза надуманной и шаткой, недавний тайный налет стратегических бомбардировщиков США на точку радиоразведки на Диксоне работал как раз на нее. Бергмозер прекрасно знал об американской программе "Мыслитель". Здесь США опередили русских на один шаг. Но опять-таки факты не клеились в общую картину неосознанных действий стихии: тайные ракетные удары на Кубе и в Корее прошли как по маслу, а налет на Россию закончился полным провалом. Почему, черт побери*
       Оснащенные генераторами частоты мыслей военные американские самолеты действительно представляли большую опасность, и были абсолютно невидимы. Но там, где есть абсолютное, где-то совсем рядом бродит и относительное. Самолеты с генераторами не видел никто, корме Бергмозера. Он следил за всеми полетами спецавиации и знал обо всех ее передвижениях. Он ее чувствовал. Его центр вел разработки аналогичные американским, но не успел их завершить до запуска в действие программы "Мыслитель". Это было не так страшно * через некоторое время разработки завершатся, и Россия получит качественное противоядие. Но гораздо больше Германа радовало совсем другое направление разработок собственного центра, находившееся у американцев в зачаточном состоянии. Вот для этой программы эфирный дух пригодился бы как нельзя более кстати. Однако, вычислить его даже с помощью неординарных методов было практически невозможно. Воины Бергмозера неусыпно следили за всеми нестандартными возмущениями эфира. Он сам постоянно находился в десяти телах, пребывая в переходном состоянии между временем и грядущим пространством, но с тех пор, как появился этот неизвестный эфирный дух, даже он * черный маг не мог чувствовать себя полновластным хозяином астральных территорий. В тоннелях смерти Бергмозер властвовал безраздельно, но он хотел достичь того же и здесь, среди людей. Эфирный оборотень был ему помехой. А препятствия Бергмозер привык устранять.
       Темные воины Германа Бергмозера установили, что нападки эфирного оборотня на американские военные самолеты всегда сопровождались невероятно огромными выбросами чистой энергии, по силе равнявшимся нескольким десяткам атомных бомб. От смерти материю на месте выбросов спасала только неведомая и неподвластная Бергмозеру структура самой энергии * несмотря на большую мощь она была безвредна для людей. Происходили выбросы по всему миру и перемещались мгновенно, невидимо для человеческих глаз и сверхчувствительных человеческих приборов, а потом исчезали бесследно. Но, как удалось установить подопечным Германа за время наблюдений, по странному совпадению почти все эти выбросы, за исключением не идентифицированных, начинались и заканчивались приблизительно в одном районе. И сегодня днем, после того как Бергмозер получил свежие данные о тайном налете американских бомбардировщиков на Диксон, энергия опять проявила себя с невиданной ранее мощью, разметав баллистические ракеты. Сегодняшний день был для черного полковника Германа Бергмозера праздничным днем, потому что именно сегодня сбылись его ожидания. Сегодня он наконец узнал, где находится этот проклятый недосягаемый эфирный оборотень. А находился он совсем близко.
       "Мерседес" плавно поворачивал, проезжая одну московскую улицу за другой, а Герман, скрипя зубами от дикой радости, барабанил по стеклу дверцы то марш Буденного, то пиратский гимн. Вечерело. Нелюбимое Германом солнце медленно падало за ломаную линию крыш. Едва заметно сгущались сумерки, подготавливая вступление ночи в свои права. Еще немного, и начнется его время, вспыхнут тусклые уличные фонари, и грязный город пропадет за ними в темноте. Останутся лишь чахлые желтые круги света, которых не боится ни одна черная кошка.
       Роскошный "Мерседес" подкатил к зданию штаба внешней разведки. Бергмозер вышел на воздух, окинул взглядом массивные колонны у входа, застывших рядом с ними, словно изваяния, гвардейцев, угловатые и островерхие башни Кремля, нелепо торчавшие невдалеке, и направился к дверям.
      
       На совещании ему доставило истинное удовольствие послушать этих олухов в военной форме о причинах возникновения эфирных возмущений. В зале заседаний разведцентра собралось человек двадцать. Герман видел их насквозь и знал, чего хочет каждый. Все они заботились по большей части о собственной заднице и покое. Полковник Швецов, кроме того, спал и видел его в гробу в белых тапочках, и боялся как огня, а потому вынашивал план тайного убийства Бергмозера. Швецов уже даже сошелся с киллерами из солнцевской группировки и заказал убийство Германа за двадцать тысяч долларов. Зверь-Зверюгов * начальник центра подготовки войск особого назначения не был человеком решительным, несмотря на фамилию, и так далеко не заходил. Он всего лишь хотел отставки черного полковника, как называли Бергмозера за глаза в штабах. Руководитель группы штабов Войск радиоразведки подполковник Самоед вообще ничего не хотел и всего боялся, а потому не мог дождаться выхода на законную пенсию. Самоед мечтал сейчас только об удочке, тихой речушке и чтоб водка не кончалась. Мелкие чины, возглавлявшие спецгруппы по разным направлениям деятельности, смотрели на полковника как на терминатора, с которым лучше шутки не шутить. В общем-то, такое отношение Германа вполне устраивало. И только генерал Тарасенко, эта старая лиса, хотел от него поимки эфирного оборотня и передачи сего феномена в собственные генеральские руки. У Тарасенко были свои виды на оборотня. Когда очередь, наконец, дошла до Бергмозера, в кабинете воцарилась необыкновенная тишина.
       * Товарищ генерал, * медленно, словно нехотя проговорил полковник обращаясь к Тарасенко, * Все только что сказанное предыдущими ораторами весьма интересно, но обладает одним изъяном * никто так и не назвал причину неудач, преследующих американскую армию в последнее время.
       * М-может быть вы знаете* * промычал генерал Тарасенко, который вдруг разволновался словно школьник на экзамене по алгебре. При разговорах с нижними чинами, да и с чинами повыше такого никогда не происходило. А сейчас у генерала неудержимо тряслись коленки и хотелось убежать далеко из этого кабинета.
       * Не возьмусь утверждать с абсолютной точностью, но кое-что сегодня мне стало известно.
       Герман Бергмозер обвел всех присутствующих уничтожающим взглядом, в котором ясно читалось презрение и превосходство.
       * По донесениям моих агентов -- из северо-западного округа войск, аномальная зона находится именно там. Об этом уже говорилось на прошлом совещании. Но дело совсем не в непонятных природных явлениях и не в инопланетянах. Ни те ни другие здесь ни при чем.
       Бергмозер снова замолчал, словно тянул удовольствие. Полковники, майоры и генералы, смотрели на него во все глаза. Первым не выдержал Шампельмень.
       * Ну, так что же это за таинственный источник энергии* Что является причиной бедствий американских военных сил*
       * По соображениям секретности, продиктованным мне сегодня сверху, я не могу раскрыть форму источника даже вам. Мною самим она изучена ещё не полностью. Скажу лишь, что это не сверхмощный генератор частоты мыслей, а источник иного рода. Однако, он куда более совершенный, чем недавняя разработка наших американских коллег, созданная в процессе работы над операцией "Мыслитель". Американцы полагают, что уже получили над нами превосходство в этой области. Их уверенность основывается на успешном проведении ряда тайных и никем не отмеченных операций с использованием генераторов частоты мыслей. Начавшаяся неразбериха в Европе, вероятно, изменила их планы. Между тем, нам не стоит обольщаться. Неизвестно, чем может обернуться для нас самопроявление этого энергетического феномена. Пока он путает карты американцам, но остается непонятным нам. Если они уверены, будто это наше новое оружие, то нам это только на руку. Но бездействие смерти подобно. Что он натворит завтра * никому не известно.
       * Что вы предлагаете, полковник* * вопросил генерал Тарасенко.
       * Согласно нашим компьютерным вычислениям и телепатическим прощупываниям эфира энергетический источник иногда использует форму радиоволны. Причем, радиоволны отечественного военного узла перехвата. Я предлагаю отправить в район энергетической аномалии, а там у нас находится только одна единственная радиоточка * ПЦ "Смородина", группу захвата из моих специалистов с заданием обнаружить, идентифицировать и захватить неизвестный источник. По результатам операции станет ясно, можно ли его осознанно использовать как энергетическое оружие.
       Тарасенко с минуту подумал и высказал свое решение.
       * Ну, в общем так: на захват неизвестного источника помимо спецов полковника Бергмозера отправится рота десантников Зверюгова с поддержкой вертушек и бронетранспортеров. Оцепить весь район, прилегающий к ПЦ "Смородина", чтоб ни одна мышь не просклизнула. Начало операции * через пять часов.
       Лицо Бергмозера исказила гримаса презрения вперемешку с негодованием.
       * Товарищ генерал, * проговорил он, * Поимка источника -- это тонкая работа. Зачем тут десантники* Они же дров наломают.
       * Полковник, * выдохнул генерал Тарасенко, * Я в твои потусторонние прибамбасы не шибко верю, хоть и боятся их все. Десантники * ребята что надо. Не помешают. Так что, не рассуждай, а действуй!
       Садясь в черный "Мерседес", Герман Бергмозер скрипел зубами так, что чуть не раскрошил их.
       * Придурки, идиоты!!! * "Мерседес" помчал его по вечерним улицам Москвы * Тупоголовые солдафоны!!! Завалят ведь такую операцию. Ох, Антоша, не дай бог уйдешь ты из рук моих... Порезвись пока, сокол, а уж как спеленаем, я найду твоим гениальным способностям применение.
      
      
       Глава 11
       Последний полет
      
       После неудачного налета на точку радиоразведки на крайнем севере России Рассел Кремп некоторое время находился в недоумении и растерянности * такого с ним в жизни еще не было. Он уединился в собственной комнате коттеджа, стоявшего неподалеку от авиабазы Гринфилд, забыл про существование жены, и снова и снова просматривал видеозапись налета, которая велась автоматически со всех стратегических бомбардировщиков. Но, как не вглядывался Рассел в то, что происходит на экране -- не видел никаких явных причин такого безумного поведения самых совершенных ракет. Вот бомбардировщики получили приказ открыть огонь, вот ракеты сорвались из-под гигантских крыльев летающих ракетоносцев, вот они прошли треть пути, но то, что начинается потом, у Рассела в голове никак не укладывалось. Ракеты разлетаются в разные стороны и, словно пьяные мухи в брачный период, начинают носиться друг за другом. Эта шизофреническая картина немного расшатала даже стальные нервы закаленного майора ВВС. Сидя напротив видеомагнитофона, мигавшего ему зеленым огоньком, Рассел осушал один бокал виски "Блэк Лейбл" за другим. После пятого подряд просмотра видеокассеты ему стало настолько хорошо, что загадочное поведение ракет уже не выглядело столь загадочным. Летают куда хотят* Да и хрен с ними. Пусть летают. Не сходить же из-за них с ума* Нет, лучше опрокинуть еще стаканчик. Так Рассел опустошил одну и просидел в обнимку со второй бутылкой виски до вечера, пока не раздался резкий телефонный звонок. Майор нетвердой рукой нащупал на полу изящную пластмассовую трубку и прохрипел в нее:
       * Майор Кремп у аппарата.
       * Рассел, говорит Грегор Йорк. Мы расшифровали твою загадку. Через час жду тебя в зале управления полетами у Патерсона.
       Кремп так и подскочил на месте. Неужели этим яйцеголовым аналитикам из Пентагона удалось найти ключ* Хотя, черт их знает, они ведь явно не даром едят свой хлеб. Рассел хотел было бежать туда сломя голову, но внимательно осмотрел свое расплывчатое отображение в зеркале на стене и понял, что не дойдет.
       * Мистер Йорк, * прохрипел Рассел как можно более твердым голосом, * дайте мне хотя бы пару часов, тут произошла небольшая заминка.
       Грегор секунду подумал, а затем ответил с сарказмом:
       * Никогда не стоит заниматься не своим делом, майор, тем более, если не знаешь всех фактов. Даю вам три часа. Ровно в семнадцать ноль ноль жду вас у Патерсона.
       Кремп едва успел завести будильник на пять часов перед тем как провалиться в глубокий хмельной сон.
       ...Майор стоял на носу какого-то пиратского корабля с ятаганом в одной руке и допотопным кремниевым пистолетом в другой. На мачте корабля, смело резавшего носом высокую волну, развивался рваный и простреленный "веселый роджер". Пиратский бриг шел на абордаж видневшейся неподалеку трехпалубной испанской каравеллы с золоченой короной на корме. Это был корабль испанского наместника в новой Индии адмирала Бьянко дель Коста, перевозивший награбленное в индейских поселениях золото. Завидев пиратов, на корабле у пушек закопошились канониры, но было уже слишком поздно. Бриг джентельменов удачи подобрался так близко к испанской каравелле, что выстрел в упор левым бортом был бы уже самоубийством, а испанцы * трусы. Кроме того, у них на борту золото, которое они ни за что не пустят на дно. Со страшным скрежетом, под радостные крики пиратов, крепкотелый бриг ударился бортом о борт с изящной каравеллой. Засвистели в воздухе абордажные кошки с остро отточенными крюками, впивавшимися в корабельную обшивку и снасти, словно в масло. Загрохотали пистолетные выстрелы. Пираты, словно стая обезьян по лианам, перелетали на абордажных веревках на палубу испанского корабля. Началась жаркая схватка. Выхода у испанцев не оставалось. Им приходилось драться на смерть. С лязгом сшибались клинки, с грохотом дырявили доспехи испанских офицеров пули от выстрелов пиратских пистолетов. Кремп оказался в самой гуще схватки. Вокруг него дрались Черный Билл и одноухий Джо, отправив к праотцам уже пятерых испанцев. Сам майор бился на саблях с здоровенным матросом и уже успел ранить его в правое плечо и бедро. Матрос истекал кровью, но боролся за жизнь. Майор никак не мог его достать, проклятый испанец вертелся как юла, но, наконец, сделав обманный пируэт в воздухе, пиратский ятаган вошел в горло испанца, пригвоздив его к грот-мачте. Майор отскочил в сторону, но неожиданно почувствовал резкое жжение в груди и увидел, что кровь хлынула потоком из рваной дыры на месте сердца. Заваливаясь навзничь, он успел увидеть в десяти метрах ухмыльнувшегося испанского мушкетера. Затем майор оказался в кромешной тьме, словно попал в подземелье. Но вдруг темнота разорвалась, и он увидел длинный коридор без конца и начала, стены которого едва заметно мерцали. По коридору шел человек в длинном черном балахоне. Скорее не шел, а медленно плыл, не касаясь земли ногами. На секунду он остановился и, обернувшись, посмотрел сквозь майора. Ухмыльнулся чему-то и поплыл дальше. Тьма взорвалась ярчайшим светом солнца, от которого лопались зрачки с дикой болью, а затем сменилась приятным полумраком. Приглядевшись, Рассел увидел круглый стол в комнате, углы которой терялись во тьме, и людей в темных одеждах, сидевших, положив руки на поверхность стола. Затем майор словно ослеп. Он чувствовал, что вокруг него что-то происходит, но ничего не видел. И снова тишина разорвалась оглушительным грохотом канонады где-то над ухом, вышвырнув майора в реальность. Несколько секунд он вспоминал кто он и где он, а затем яростно ударил кулаком по трезвонившему будильнику. Несчастные ходики соскользнули с тумбочки на пол и разлетелись вдребезги. Кремп рывком сел на постели и, собравшись с мыслями, направился в душ. Немного придя в себя, он натянул военную форму и медленно зашагал в расположение авиабазы.
       В назначенное время Джона Патерсона на месте не оказалось. Кремп нашел полковника в диспетчерской вышке, откуда как на ладони была видна взлетная полоса аэродрома и истребители, расползавшиеся по ней, словно серебристые ящерицы.
       -- Господин полковник, майор Кремп по вашему приказанию прибыл, -- отчеканил Кремп, входя в диспетчерскую.
       -- Хелло, Рассел! Спустись ко мне в кабинет, Грегор уже там, а я сейчас буду, -- сказал Патерсон, и добавил в микрофон: * "Rex 61" и "Rex 66", взлет разрешаю.
       Кремп на минуту задержался, наблюдая за взлетный полосой. Два серебристых блестящих на солнце истребителя F15, выпустив сноп огня, сорвались со своих мест и рванулись вперед. Легко оттолкнувшись от земли, они стали уходить вправо и вверх, набирая высоту. Рассел невольно залюбовался. Когда он спускался по лестнице, кто-то хлопнул его по плечу.
       -- Что, старик, любуешься? Молодость вспомнил?
       Это был капитан Джон Питфайер -- давний друг Рассела по летному училищу, где Джон изучал штурманское дело.
       -- Пойдем вниз, нас ждут.
       * Ты тоже приглашен на совещание* * удивился Рассел.
       * Да, хотя и не знаю зачем.
       Еще не совсем понимая, Кремп спустился вслед за штурманом в кабинет командира базы, где уже сидели четыре человека. Он еще не успел с ними познакомиться, как в кабинет вошел полковник Патерсон.
       -- Привет, ребята. Я вижу, все в сборе, -- сказал он удовлетворенно, окинув взглядом комнату, и сел за свой стол. Достав какие-то бумаги из верхнего ящика, Патерсон начал:
       * Хочу представить вам, майор Кремп, ваш новый экипаж бомбардировщика. От полетов на истребителях вы временно отстранены в связи с требованием Йорка. Вы ему нужны для выполнения очередной операции.
       * Простите, шеф, * поинтересовался Кремп, * а где же сам Грегор Йорк* Он сказал, что тоже будет на этом совещании.
       * Грегора срочно вызвали в Пентагон, * ответил Патерсон, *поэтому суть задания вы узнаете от меня. Итак, перед вам радист Пит Джассини и стрелок Билл Хармен, по кличке Громоотвод. Эти двое молодых парней, сидящие чуть поодаль * сержант Лэсли Форд и младший сержант Дик Биллинго. Джона Питфайера вы уже давно знаете. Все они * ваш новый экипаж, необходимый вам для выполнения секретной и ответственной миссии.
       Патерсон закурил огромную сигару, предварительно отрезав специальными ножницами ее край, и откинулся в мягком кожаном кресле.
       * Вы, наверняка знаете, джентельмены, что с маневрами наших ВВС в Европе творится черт знает что. Уже почти два месяца идут срывы заданий, и никто не может понять, отчего. Постоянно отказывают приборы, пилоты получают дезинформацию от несуществующих баз и командных пунктов. Мы теряем технику и даже людей. Нашим ребятам из космической службы и подразделения Грегора Йорка удалось несколько раз засечь выбросы непонятной энергии в одном из квадратов средней полосы лесов России. Эти выбросы происходили как раз в то время, когда с курса сбивались наши самолеты. Последний раз всплеск активности энергетического источника произошел в момент вашей последней операции, майор. Нет сомнений, что мы имеем дело с новым секретным оружием русской армии. Поэтому ваш новый экипаж, Рассел, отправляется на подавление этого источника русских. Теперь вам понятно, надеюсь, что временно все ваши полеты по личному плану Грегора Йорка прекращены. Продолжите после возвращения. Тем не менее, война нам не нужна, джентельмены. Поэтому ваш стратегический бомбардировщик будет укомплектован новыми ракетами класса "Только туда", которые сметают все на своем пути, но не оставляют после себя никакой радиоактивной грязи. Суперчистое оружие. Радиус действия -- три тысячи километров. Именно для его обслуживания вам, Рассел, придаются два специалиста из Военной Академии: Дик Биллинго и Лэсли Форд -- оба бортинженеры.
       Патерсон неожиданно повернулся к экипажу и сказал:
       -- Вы свободны, парни. Майор Кремп, останьтесь.
       Откозыряв, все вышли из комнаты. Джонни бросил на прощанье Кремпу взгляд, означавший "Держись, старина. Что-то услышат твои уши". Когда за Питфайером закрылась дверь, Патерсон встал и подошел к карте Европы.
       -- Майор, не мне вам объяснять, что задание сложное и очень опасное. Я не могу ручаться за русских, поэтому в Европе во время проведения операции под кодовым названием "Труба всему" вас будут прикрывать два звена истребителей F-15. В то же время, чтобы не привлекать внимания русских, они будут оттягивать его на себя, как бы активизируя свои действия в рамках учений "Кругом туман". Это должно позволить вам пробраться незамеченными и произвести залп. Параллельно все наши станции будут работать на подавление русских РЛС и создание эфирных помех. Выход в эфир для связи только два раза -- во время перелета через океан и над Европой, чтобы не навести этот русский источник прямо на вас. Бомбардировщик оборудован генератором частоты мыслей. Возможно, против энергетического источника он бессилен, но местонахождение его определено достаточно четко. В этом случае вам помогут новые ракеты, не оборудованные приборами самонаведения. После успешного выполнения задания посадка на любой из европейских авиабаз по выбору. Все понятно?
       -- Так точно, сэр. Когда вылет?
       -- Завтра в шесть утра.
       Рассел вышел из кабинета и спустился в офицерский бар, где его поджидал весь новый экипаж. Джонни налил ему рюмку коньяка и спросил:
       -- Ну, Кремп, мы летим кидать на русских маленькую атомную бомбу?
       Рассел опорожнил рюмку и сказал:
       -- Вылет завтра в шесть утра. Джонни, проверь все приборы. Наш бомбардировщик должен работать как часы. Громоотвод, весь боезапас на тебе. Если нам суждено встретить на прогулке пару "МИГов", я не хочу, чтобы последнее слово осталось за ними.
       Билл Хармэн ухмыльнулся:
       -- Я тоже, сэр.
       Кремп повернулся к Джассини, потягивающему "Кока-Колу":
       -- Пит, рация самолета в порядке?
       -- Конечно, сэр. Весь мир будет у нас в ушах.
       -- Отлично. Дик и Лэсли, ваша штучка налажена?
       -- Да, сэр. Она прошла испытания на севере Штатов. Великолепная игрушка, сэр. Мы берем с собой четыре ракеты.
       -- Итак, ребята, Соединенные Штаты Америки ждут нас завтра в шесть утра здесь. Я жду вас в пять. А сейчас можно расслабиться.
      
       Огромное кровавое солнце медленно поднималось над просыпавшейся землей. Над самой поверхностью взлетной полосы висел горячий воздух, нагретый выбросами огня из турбин стартующих самолетов. Сквозь него солнце казалось словно расплывчатым и нереальным, как будто появилось здесь из какой-то сказки. Навстречу ему по самой середине бетонной полосы шли шесть фигур в оранжевых летных костюмах, держа в руках гермошлемы. Достигнув стоянки тяжелой бомбардировочной авиации, люди остановились и, бросив прощальный взгляд на восходящее светило, медленно направились к стоявшему поодаль стратегическому бомбардировщику Б-52.
       -- Сколько лет летаю, каждый старт будоражит мне кровь. Будто снова рождаюсь, -- высказался вслух Джонни Питфайер.
       -- На этот раз у меня такое ощущение, что мы стартуем на Марс, -- сказал Пит.
       У самолета копошилась техническая команда. Ее старший сержант Стив Гарди подошел к Расселу и доложил:
       -- Сэр, все в порядке. Баки заправлены. Боезапас в комплекте. Самолет готов к старту.
       -- О'кей, Стив, -- ответил Кремп, -- твои люди свободны. И, обернувшись, приказал:
       -- Экипажу занять свои места.
       По черной металлической лестнице все, один за другим, поднялись в кабину самолета. Устроившись в кресле пилота, майор Кремп надел гермошлем и включил тумблер связи с диспетчером.
       -- "Вавилон". Говорит "Труба всему 55". Готовность номер четыре. Техническое состояние -- Альфа один.
       -- Понял, Рассел, -- ответил надтреснутым голосом полковник Патерсон, лично следивший за вылетом бомбардировщика, -- у тебя есть еще четыре минуты.
       -- Знаю, шеф.
       Джонни Питфайер пощелкал тумблерами навигационных приборов, посмотрел на легкое дрожание стрелок и остался доволен.
       -- Предлагаю назвать наш бомбардировщик "Мамочкой". -- предложил он.
       * Согласен, * поддержал его Кремп, * каждый самолет должен иметь свое имя, как человек.
       * Я проверил работу вооружения, кэп. * подал голос Громоотвод. -- можем встретить достойно дюжину "Мигов".
       -- Если за дело берется Громоотвод, я спокоен, -- подколол его Пит Джассини. -- Хотя лично я предпочел бы заочное знакомство с "Мигами".
       -- Молчи, проклятый трус, -- огрызнулся Билл и повернул голову влево. Повинуясь системе управления, источник сигнала которой находился у него в гермошлеме, туда же повернулась и пушка. Хармен довольно осклабился:
       * Проверь лучше свой передатчик. Не хотел бы я остаться без связи раньше времени.
       * Ничего, * весело откликнулся Пит, * если этот русский источник нас нащупает, все равно ничего не спасет. Даже твои бочонки с гремучей смесью.
       * Эй, * окликнул их майор Кремп, * Что за настроение перед стартом* Ребята, -- обратился он к Дику и Лесли, * ваша игрушка здорова*
       * Так точно, сер, * отрапортовал Лесли Форд, * Ждет не дождется, чтобы дать парочку выстрелов по русскому эфирному оборотню.
       * Ха, * воскликнул Пит, * Здорово ты его окрестил. Летим поохотиться на оборотня.
       * Это впервые в моей жизни, * подвел итог разговору Рассел, * всем приготовиться, через минуту старт.
       Веселое настроение, царившее в экипаже, сменилось напряженным ожиданием. Мерно работали приборы. Светились индикаторы топлива и забортной температуры. Рассел запустил двигатели. Мощная сила родилась где-то с боков, дав о себе знать дрожью корпуса. Стратегический бомбардировщик ожил, словно в него вдохнули жизнь, и стал выруливать на взлетную полосу. Солнце, светившее теперь слева, отразилось на черной поверхности гермошлемов экипажа. Вырулив на прямую, как стрела, полосу, бомбардировщик на мгновение замер.
       * "Вавилон", здесь "Труба всему 55". Аппаратура в норме. Вооружение тоже. К старту готов.
       * "Труба всему 55". Здесь "Вавилон". Старт разрешаю через пять секунд.
       Рассел уставился на таймер, встроенный в панель управления. Зеленые цифры быстро сменяли одна другую. Пять, четыре, три, два ....
       * Старт! * раздался в гермошлеме у Рассела голос майора Патерсона, * С Богом, ребята! Соединенные Штаты на вас надеются.
       Рассел мысленно перекрестился и нажатием послал свою смертоносную птицу в полет. Б-52 рванулся с места. Шасси бешено завращались, набирая обороты. Через несколько секунд разбега бомбардировщик подпрыгнул и оторвался от земли, набирая высоту, достигнув которой, взял курс в сторону бескрайнего океана. В диспетчерской башне полковник Патерсон провожал его взглядом. Только он один знал, что из этого полета стратегический ракетоносец никогда не вернется.
      
       Последнее время Антон чувствовал какую-то тоску. Из дома давно не было писем. Служба надоела до боли в затылке, а впереди не было ничего кроме серых долгих дней. Скоро начнется поздняя осень и он будет мокнуть под дождем, съеживаясь от холода и падающих за шиворот капель, а еще от безысходности и желания заорать на всю часть, что он больше не может ждать. А дембель все не наступал.
       Постепенно приступы тоски проходили. Антон брал себя в руки, ходил на "смену", трепался с друзьями. Но сейчас ему надоело и это. Он часами сидел в наушниках и не вылезал из эфира. Американцы потеряли счет своим неудачам. Уже добрая сотня самолетов изменила курс после общения с Антоном. Но, что самое интересное, он ни на кого не давил. В шкуре эфирного оборотня Гризов просто беседовал с летчиками и радистами, расспрашивал их о жизни, о семье. И они охотно общались с ним. За месяц Антон выяснил, что добрая половина людей пошла служить в авиацию только ради денег. А многие просто не знали, куда податься, потому что с детства валяли дурака. Но и тем и другим часто хотелось пообщаться с понимающим человеком, и эфирный дух был как нельзя кстати. Поговорив с Антоном четверть часа, летчики, наплевав на все приказы командования, уводили свои самолеты куда глаза глядят. Несколько раз Антон попадал на одних и тех же радистов. Он даже завел себе друзей среди американских пилотов. Многие уже узнавали его по голосу и приветствовали как старого знакомого. Среди американцев сложилось мнение, что дух сам по себе не злой, а потому, приземлившись не на той авиабазе, пилоты открещивались от начальства как могли, валили все на неисправные приборы и выгораживали Антона. А он в ответ перестал им пудрить мозги и просто болтал о всяких мелочах: обсуждал новости, погоду, новые фильмы. Самолеты и без него уже летали кому куда вздумается. Но однажды, поболтав с пилотом истребителя, у которого сегодня был день рождения, Антон решил задержаться в эфире и отдохнуть, порезвившись немного в атмосферных просторах. Тем более, что на Земле никто не замечал его отсутствия. Для окружающих он никуда не исчезал, а продолжал служить или спать. По земным меркам это время для него стояло на месте. Пролетев над Европой, Антон ненадолго стал радиопомехой, вызвав искажение в передачах особо тенденциозных радиостанций. Потом покружился вокруг Эйфелевой башни, посмотрел с высоты птичьего полета на ночной, сверкающий огнями Париж и устремился к берегам Великобритании. Уже недалеко от Лондона Антон вдруг заметил летящий со стороны Атлантики военный самолет. Приземлившись на антенну самолета, оказавшегося американским бомбардировщиком, Гризов перетек по ней в радиоприемник и устроился у задней стенки, затаившись в виде никому не мешавших электронов.
       * Еще два часа, и мы будем над Англией, * сказал Джонни Питфайер.
       * Скорей бы уж, * подал голос Пит. * Мне осточертело смотреть на эту бесконечную воду.
       * А мне, * заметил Громоотвод, * не терпится пальнуть пару раз по этому русскому излучателю.
       Кремп окинул взглядом приборы и спросил у Лэсли:
       * Сержант, вы уверены, что ваши ракеты не оставляют никакого следа*
       * Да, сэр. Мы с Диком присутствовали при стрельбах на Аляске. Там одной такой штукой был сметен с лица земли специально выстроенный городок. Ни один прибор не смог определить излучения. Причем вид у городка был такой, словно произошло землетрясение.
       * О'кей!
       "Интересно, о чем это они* * подумал Антон. * Такое ощущение, что они летят бомбить Москву". Решив для себя, что он заглянет сюда еще разок, Антон вновь стал радиоволной и пронесся над Северным морем, испытав приятное покалывание от скопившихся в воздухе электрических зарядов. Пробежавшись по антенным полям, Гризов вернулся в свое главное тело и ощутил хлопок по плечу.
       * Эй, брат, * сказал Малой, * пойдем чай пить.
       Антон открыл глаза и потянулся.
       * Заснул маленько, * как бы извиняясь, сказал он.
       Некоторое время назад Антон вдруг ощутил в себе способность воспринимать мысли и чувства людей, находившихся где-то очень далеко. Потом он привык и стал относиться к ним, как к чему-то своему. Родителей он не видел уже год, но чувствовал, как они беспокоятся за него, и вместе с ними переживал все, что происходило дома. Знал он мысли телефонистки из Комсомольска-на-Амуре, знал мечту горного спасателя Олега Перегуды с Кавказа, а вот мысли водителя двадцать второго троллейбуса в Питере стали ведомы ему не так давно. Да и были они невелики: водитель хотел новые ботинки и цветной телевизор. Неожиданно Гризов вспомнил о летящем неизвестно куда стратегическом бомбардировщике. "Он ведь делов натворить может", * подумал Антон, зачем-то оглядевшись вокруг. Рядом сидел Малой и пил свой вечный чай. Антон покосился на него и еле сдержал себя, чтобы не испариться.
       * Я сейчас, Малой, * сказал он, выходя в коридор.
       Там, при тусклом свете лампочек Антон свернул за угол и превратился в мерцающее облако, а затем исчез. Поднимавшийся по лестнице капитан Гуцул уловил запах, похожий на аромат орхидей. Он постоял с минуту в ожидании какой-нибудь мысли, но ожидание было напрасным, и Гуцул пошел к себе на КП.
       Не успел он открыть дверь, как телефон подпрыгнул от резкого звонка.
       * Капитан Гуцул*
       * Так точно.
       * У вас на "смене" находится младший сержант Гризов*
       * Так точно.
       * Проследите за тем, чтобы он никуда не отлучался.
       * Да куда ему уходить, он же ...
       * Вам все понятно*
       * Так точно.
       * Выполняйте.
       Из трубки послышались короткие гудки. "Ничего мне не понятно",* подумал Гуцул и опустился на стул. Через пять минут к зданию приемного центра подъехала колонна бронетранспортеров с зажженными фарами. Малой подошел к окну, привлеченный неожиданным грохотом, и даже присвистнул от удивления. * "Ого, народ, похоже, нас будут брать штурмом. Не иначе * в стране война началась".
       Из машин выскакивали десантники с "Калашниками" наперевес и бежали в обход приемного центра, замыкая кольцо окружения. Через минуту ПЦ был обложен со всех сторон. Малой услышал отдаленный грохот откуда-то сверху и, подняв голову, разглядел в вечернем небе тройку барражирующих вертолетов. Даже в темноте наступающего вечера можно было различить черные хищные силуэты винтокрылых машин * это были "К-50", знаменитые "Черные акулы". Над крышей приемного центра завис еще один вертолет * "Ми-24", который в войсках за мощное вооружение называли "Летающий танк", и высадил на нее взвод десантников. Остальные кружили над зданием, заливая все вокруг светом своих прожекторов. Спустя минуту в помещение микрофонщиков ворвались десантники под предводительством капитана. Они согнали всех в угол и направили на ничего не понимающих солдат автоматы, в ожидании дальнейших команд. Капитан внимательно всмотрелся в лица, затем прищурился и процедил сквозь зубы:
       * Ну, кто из вас Антон Гризов*
      
       ...Небо приняло его как родного. С некоторых пор Антон любил подолгу пребывать в физических просторах воздушного океана, либо просто невидимым, либо маскируясь под облака или птиц. Он попытался пристроиться последним к веренице облаков, тянувшихся на запад, но, поразмыслив, не стал этого делать. Облака двигались слишком медленно, а Гризов спешил. Однако, переноситься со скоростью мысли он не стал. Поднялся еще выше, стал западным ветром Памперо и устремился в Европу. Ночь в этот раз выдалась холодной и спокойной. Звезды ровно горели, освещая путь. Они были настолько красивы, что Антон залюбовался этим мерцающим океаном и на минуту позабыл о цели своего полета. Он все-таки сбавил скорость и предался созерцанию. Еще с детства Антон любил по ночам смотреть на звезды. Что-то скрывалось за их ровным блеском. Но что именно, он никогда не мог отгадать. Наверное, эта загадка, эта недосказанность и заставляла замирать людей на Земле от восторга. Полная луна висела на краю небосвода. В прозрачном воздухе разливалось серебро. Антон купался в прохладных лучах ночного светила и радовался этому словно ребенок. Неожиданно что-то пронеслось мимо, кольнув его в бок. Антон огляделся и обнаружил пучок радиоволн, улетавший в сторону океана, а ещё выше, там, где звезд на небе почти не было, едва различимый во мраке хищный силуэт бомбардировщика.
       Гризов устремился в погоню за радиоволнами и нагнал их почти над Шотландией. Снова став частицей эфира, он услышал:
       * "Вавилон", здесь "Труба Всему 55". Добрались без приключений. Нас не засекли. Выхожу на исходную для нанесения ракетного удара по квадрату 42.66.
       От изумления Антон чуть не пролился ледяным дождем на головы бедных шотландцев. Квадрат 42.66 был местом расположения его части.
       * Ах вот куда ты летишь, проклятый бомбовоз! * воскликнул Антон и вспомнил, что Малой сейчас на "Смене", а Майк и Саня спят сном праведников. Они рискуют никогда не проснуться. * Ну уж нет, ты не долетишь туда ни за что на свете!
       Антон перестал быть самим собой, а вместо него в километре от американского ракетоносца образовался новенький Миг-29.
       Пит Джассини удивленно уставился на огонек вызова на пульте радиоприемника * никакого ответа на доклад не должно было быть. Но огонек продолжал настойчиво мигать, и Пит вышел на связь. В гермошлеме раздался скрипучий голос майора Патерсона. Майор казался испуганным и, нарушая все законы конспирации, говорил открытым текстом.
       * "Труба Всему", Аллё, Рассел, черт тебя побери!
       * Да сэр, * ответил за него Пит.
       * Минуту назад поступил сигнал от наших наблюдателей за космическим пространством. Они уверяют, что в вашем квадрате заработал русский источник. Отмечен огромный выброс энергии и ее мгновенная конденсация. Будьте настороже...
       Но последние слова Пит не расслышал. Их перекрыл вопль Лэсли Форда:
       * Сэр! Нас атакует русский Миг.
       Антон взлетел вверх, поднялся над бомбардировщиком и, на секунду зависнув, бросился на него, словно коршун на зайца. Гризов не хотел смерти и решил отогнать этот вероломный самолет подальше отсюда. Поэтому первый залп он дал мимо. Две его ракеты рванулись из-под крыльев и пронеслись под самым носом у американца, обдав его воздушным потоком. Бомбардировщик сильно встряхнуло.
       * Сэр! * заорал Билл Хармэн. * Он промазал!
       Рассел, едва успевший удержать машину, послал все и всех очень далеко.
       * Хармэн, отгони его! * приказал он стрелку.
       Но тот и так уже выцеливал вертящийся Миг.
       * Огонь!
       Бомбардировщик вздрогнул и выпустил ракету из-под правого крыла. Антон едва успел увернуться, ощутив всем корпусом исходящее от нее тепло смерти. Он зашел в хвост пытающемуся уйти в сторону Северного моря самолету и дал второй залп. Ракеты взорвались не долетев, так он им приказал. Две огромные вспышки разорвали ночной мрак. На секунду небо вокруг осветилось, и самолеты стали видны друг другу словно на ладони.
       * Мазила! * заорал Громоотвод, в свою очередь пытаясь поймать Миг в перекрестье электронного прицела.
       * Это Миг словно играет с нами.* сказал Питфайер.
       * Да, Джонни. У меня такое же ощущение. Он уже дважды мог разнести нас в щепки, но не сделал этого.
       Рассел снова изменил курс. Мельком бросив взгляд на приборы, он увидел, что бомбардировщик уже был в зоне действия своих "игрушек".
       * Эй парни! * крикнул он по рации Лэсли и Дику. * Готовьте свои гостинцы. Пуск по команде.
       Лэсли хаотично проверил блок управления.
       * Готово, сэр!
       * Громоотвод, отвлеки Миг!
       * Понял, * рявкнул в ответ Хармэн и выпустил еще одну ракету. Увидев приближающуюся горящую точку, Антон Гризов выпустил ей навстречу свою ракету. На бешеной скорости два реактивных снаряда сшиблись и взорвались, разбросав вокруг огненные протуберанцы. А когда вспышка потухла, Антон различил в ночной мгле еще две маленькие светящиеся точки, уходящие в направлении его воинской части.
       "Ах ты, гад!" * мелькнуло у него в голове. Эти маленькие точки несли смерть друзьям и всем остальным.
       Он ненадолго оставил Б-52 в покое и устремился за ракетами. А догнав, изменил траекторию и направил на американскую космическую станцию "РОН-2", к которой были пристыкованы два спутника-шпиона. Ракеты разметали станцию в клочья, наполнив космос тучами мусора. "Ну, что ж, * подумал Антон со злостью, * настала пора разобраться с этой летающей железякой". Сделав мертвую петлю, Миг-29 устремился к бомбардировщику, изменившему курс. Б-52 уходил в Исландию.
       * Когда они достигнут цели, Форд* * по лицу Рассела тек ручьями пот.
       * Через двадцать минут, сэр, * ответил Лэсли.
       Питфайер смотрел в предрассветную зыбкую серость неба, пытаясь разглядеть что-нибудь.
       * Не могу понять, куда делся Миг. И что он хотел от нас*
       * Джонни, по-моему это и была та секретная энергия русских.
       Неожиданно раздался голос Дика Биллинго:
       * Сэр! От вибрации отошла крышка пускового устройства наших ракет. Внутри часовой взрыватель. Нас разнесет через две минуты.
       * Что-о-о*!!! * заорали в один голос Кремп и Питфайер. * Что ты сказал*
       * Сэр, * повторил дрожащим голосом Биллинго. * Мы заминированы. Остановить механизм невозможно.
       В ту же секунду они увидели заходящий со стороны солнца Миг. Уже почти наступил рассвет, и небо на востоке слегка окрасилось в розовый цвет. Истребитель грациозно сделал вираж, блеснув плоскостями, и пошел прямо в лоб. Джонни приник к штурвалу:
       * Он что, сумасшедший*
       * Нет, Джонни, * сказал Кремп. * Но нам уже все равно.
       Две металлические стрелы неслись навстречу друг другу со сверхзвуковой скоростью. Расстояние между ними исчезало все быстрее. Лэсли Форд рванулся из своего кресла, но ремни не пустили его. Тогда он уронил голову на грудь и прошептал:
       * Я не хочу так рано...
       Ракет у Антона больше не осталось. Не было и энергии для того, чтобы создать их. Не осталось уже ничего, лишь желание уничтожить. И себя и этот бомбардировщик. Он вдруг увидел, как сходятся в небе две звезды: огромная белая Альмиора и синий Благран. Сливаются и исчезают. И в эту секунду Антон ощутил в себе огромную силу, которой никогда раньше не знал.
       Гигантская белая вспышка разорвала небо, окончательно уничтожив ночь. Антон увидел вокруг миллионы светящихся линий, сходившихся в одной точке рождая спираль, и себя, падающего в этот бездонный колодец.
      
      
      
      
      
      
      
      
       Часть вторая
      
      
      
      
      
      
      
      
       По ту сторону смерти
      
      
      
      
      
      
      
      
       Глава первая
       Крейсер "Изумруд"
      
       Полыхая огнем из кормовых орудий, крейсер "Изумруд" уходил в сторону Порт-Артура, пытаясь оторваться от наседавших японских миноносцев, словно водомерки, чертивших море вокруг русского корабля. Крейсер, успевший крепко насолить флоту его императорского величества, вызывал у отчаянных сынов страны восходящего солнца дикую ненависть и жгучее желание пустить его на дно. Однако русским морякам терять было нечего, поэтому орудия крейсера работали с удвоенной силой.
       -- Левее бери, дура, на десять градусов! -- орал на матроса кормовой башни боцман Батарейкин, заменивший на посту лейтенанта Зорина, раненого осколком снаряда в голову.
       -- Левее цель, говорю! Боеприпасы наперечет. Не дай Боже мазнешь по японцу!
       -- Никак не можно, -- отвечал матрос, выцеливая заходивший с левого борта юркий миноносец.
       -- Готово, Ваш бродь! -- доложил он через секунду.
       -- Огонь! -- заорал боцман.
       Двенадцатидюймовка рявкнула, выплюнув бронебойный снаряд навстречу японскому миноносцу "Томадзуру", заходившему на исходную для нанесения минного удара. Снаряд вошел в носовую часть корабля, выше ватерлинии, разметав в щепки все палубные надстройки. "Томадзуру" задымил и, черпая носом воду, стал выходить из зоны обстрела. Это событие на русском крейсере встретили бурными криками радости.
       -- Аккурат по носу, Вашбродь, -- радостно доложил матрос, отрываясь от визира.
       -- Получи, япона мать! -- довольно осклабился Батарейкин и, хлопнув по плечу матроса, добавил: Молодец, Попадайло! Живы будем, получишь от меня стакан водки.
       -- Рад стараться, Вашбродь! -- рявкнул в ответ матрос.
       Подбив еще два японских миноносца и избежав благодаря хорошему ходу попадания вражеских торпед, через три часа "Изумруд" оторвался от преследования. До самого вечера море вокруг оставалось на удивление спокойным: ни русских, ни японских кораблей. Чудом отделавшись в Цусимском сражении легкими пробоинами, крейсер "Изумруд" прорывался в осажденный Порт-Артур.
       Капитан первого ранга Яшин принял командование крейсером "Изумруд" незадолго до генерального сражения в Японском море. Приказом командующего черноморской эскадрой адмирала Колчака он был переведен на балтийский флот и назначен в эскадру адмирала Рождественского, отправлявшуюся из Санкт-Петербурга на выручку русского флота, потрепанного японским адмиралом Того на рейде Порт-Артура. Настроение в балтийской эскадре было самое боевое, среди офицеров царило воодушевление и восторг перед схваткой с врагом. Никто тогда не сомневался, что японцы будут разбиты в первом же серьезном сражении. Если бы кто-нибудь сказал Яшину каким вселенским позором обернется для русских это морское сражение, он собственноручно застрелил бы любого только за одно предположение. Сразу по прибытии в Петербург капитан первого ранга Яшин принял командование крейсером "Изумруд" * одним из самых скоростных кораблей в балтийской эскадре. Быстрее был, пожалуй, только крейсер "Новик", недавно спущенный со стапелей Филадельфии и обладавший ходом в двадцать узлов * самой высокой скоростью в мире среди крейсеров своего класса. Яшин несказанно гордился назначением, но старался не подавать вида. В первых же учебных стрельбах на Балтике крейсер подбил две движущиеся мишени и выиграл тактическое сражение у крейсера "Коршун", изображавшего корабль противника. За успешные стрельбы Яшин был награжден недельным отпуском. В Санкт-Петербурге у капитана жила родная тетушка графиня Пелагаея Ильинишна Хлопова, владевшая трехэтажным особняком на Васильевском острове. Кроме тетушки, которую Александр посещал в первую очередь, его постоянно и неудержимо тянуло заглянуть к княгине Марии Ланской, обитавшей на Фонтанке в семейном особняке. Княгиня была молода и хороша собой. Каштановые локоны приятно оттеняли ее круглое личико с умными черными глазами. Она сочиняла стихи, музицировала и очень любила проводить время в обществе кавалеров, чувствуя себя центром внимания всего светского Петербурга. Блестящий морской офицер Александр Яшин частенько захаживал к ней в салон, когда позволяла служба, и проводил с княгиней все свободное время. Александр боялся признаться самому себе, но он был страстно влюблен в черноглазую княгиню. Она же чувствовала, что разом пленила сердце морского волка и откровенно над ним подшучивала, задавая каверзные вопросы и заставляя его краснеть. Дерзкий и напористый в бою, на капитанском мостике быстроходного крейсера, оставаясь наедине Александр робел перед этой черноглазой девчонкой, очень бойкой на язык, и временами не знал, что ей ответить. Маман княгини Марии, Елизавета Петровна, благосклонно относилась к молодому офицеру и выделяла его среди всех других кавалеров, крутившихся вокруг Машеньки, видя в нем возможную партию для дочери. Временами она оставляла их вдвоем, подталкивая к объяснению, но каждый раз Александр в замешательстве вежливо уходил, припертый к стенке откровенным вопросом Машеньки "Ах, скажите, Александр Владимирович, вы меня правда любите* Как это забавно!". И вот сейчас, стоя на капитанском мостике прорывавшегося в осажденный Порт-Артур "Изумруда", Яшин снова вспоминал эти прекрасные и насмешливые черные глаза, а в ушах звучало "Вы меня правда любите* Как это забавно, маман!".
       Заметно темнело. Море, довольно спокойное на протяжении суток, слегка взволновалось. На темной воде появились белые барашки. С востока пригнало ветром огромные облака, среди которых виднелось несколько грозовых туч * первых вестников возможной непогоды. "Что-ж, буря нам только на руку, * думал капитан Яшин, * за ней мы, даст бог, можем и проскочить незамеченными японский архипелаг. Проливы наверняка перекрыты крейсерами адмирала Того, но если поднимется буря...А если нет * придется идти в обход архипелага. Топлива должно хватить до самого Порт-Артура, но вступать в бой с десятком, хотя и легких, пробоин, крайне нежелательно". Прижав тридцатикратный цейсовский бинокль к глазам, Яшин попытался разглядеть на темнеющей поверхности моря признаки кораблей, но за пять минут тщательного осмотра не обнаружил на открытой воде ни одного дымка. Дав помощнику приказание неусыпно следить за морем, капитан спустился в каюту * надо было слегка вздремнуть, пока была такая возможность. Неизвестно, что принесет день грядущий.
       Каюта капитана крейсера "Изумруд" походила скорее на обитель патриарха русской словесности Льва Толстого: повсюду, куда ни кинь взгляд, были книги. Стеллажи с книгами занимали все стены, оставляя свободным только одну единственную -- ту, в которой находились блестевшие тусклым золотом иллюминаторы. Рембо, Флобер, Люк де Клапье де Вовенарг выстроились друг за другом на полках: капитан Яшин любил французскую поэзию и философию, хотя и не до фанатизма. Своих соотечественников он чтил не меньше. Посреди достаточно широкой каюты стоял стол из красного дерева, все изогнутые ножки которого были намертво привинчены к полу. Фонари, точно также, прочно крепились на стенах на небольшом пространстве, что оставалось от книг. Только красивая японская люстра с соломенным абажуром, украшенная картинами из жизни самураев, на свободном шнуре была прикреплена к потолку так, чтобы во время сильной качки она не могла разбиться. На столе, помимо раскрытого томика стихов Брюсова, лежала коробка с крепкими папиросами "Дункан". Яшин подошел к встроенному в переборку шкафчику и достал оттуда бутылку "Старого Рейнского". Налив себе полбокала, он вытащил из початой пачки папиросу, закурил, и раскрыл иллюминатор, впустив в каюту струю свежего ветра. Морской воздух заставил капитана вспомнить о далеком Санкт-Петербурге, старых друзьях, тетушке, и еще о той, что так заразительно смеялась, задавая нетактичный вопрос: "Вы меня правда любите, Александр Владимирович*". Яшин сильно затянулся и выдохнул струю дыма в иллюминатор. "А, черт возьми, что я нашел в этой девчонке* * подумал он, * В самом деле, ведь она так со всеми шутит. Вокруг нее столько кавалеров крутится, со всеми она мила и приветлива, а мне хоть бы раз показала, что думать, и стоит ли надеяться." Яшин отпил большой глоток вина и попытался встряхнуться. "Брось, * сказал он сам себе, * Возьми себя в руки, капитан. Сейчас не время раскисать и предаваться розовым мечтам. Если нам суждено прорваться, то приди к ней в Петербурге и в последний раз спроси ответа на чувства. Если выживешь, то в ее глазах будешь героем. А если умрешь, то тебе не о чем будет уже беспокоиться. Так или иначе пора рубить этот узел, нельзя же ведь до скончания века ходить при ней просто в кавалерах. " Решившись, Яшин немного успокоился, затянулся еще раз крепким табаком и выкинул окурок в море. Затем прилег на диван, также привинченный к полу, взял томик Рембо, и попытался читать * спать он все равно не мог. Несмотря на усталость, мысли о далекой черноглазой княгине Ланской не давали ему покоя. Спустя двадцать минут, убаюканный слабой килевой качкой, капитан все же задремал. Во сне он увидел себя сначала учителем в детской гимназии, линейкой отчитывавшего нерадивого ученика за леность, затем поваром в офицерской столовой, занятым приготовлением фазана с черносливом и грецкими орехами. Вслед за этим капитан вдруг оказался посреди зимы в какой-то русской деревне. Наверное, где-то под Черниговом. Крестьянские девки и ребята катались с высокой ледяной горы с визгом и хохотом. Капитану тоже очень хотелось скатиться хотя бы раз, но на нем был офицерский мундир, а морским офицерам не пристало кататься с горок как малым детям. И Яшин продолжал с легкой завистью взирать на происходившее у него на глазах народное веселье. "Наверное, Масленница", * подумал Яшин во сне, и тут же, не заставив себя долго ждать, перед его носом возникли ароматные и поджаристые блины. Блины висели прямо в воздухе, слегка подрагивая, подставив капитану свои политые маслом румяные бока. Они словно бы говорили "Съешь меня, капитан, ничего с тобою не будет". Но Яшин усилием воли отогнал от себя наваждение. Затем вдруг он увидел себя в открытом море. Капитан сидел на учебной парусной яхте еще с десятком кадетов своего курса, а усатый дядька-боцман, приставленный к ним для надзора, сверкал глазищами и то и дело покрикивал на кадетов: "Живее за шкоты дергать надо, олухи, перекинет парус на другой борт, так и на корм рыбам пойти не долго". Яхта шла уверенно, рассекая килем небольшие волны, и тут Саше впервые понял, насколько сильно он любит море.
       Стук в дверь заставил Яшина открыть глаза. Через секунду он уже стоял на ногах, застегивая ворот кителя на крючок. За дверью оказался ординарец матрос Лыкин.
       * Ваше высокоблагородие, * доложил Лыкин извиняющимся голосом, * Старший помощник Логинов просют вас подняться на мостик. Слева по борту замечены неизвестные дымы.
       * Идем, Лыкин, * сказал капитан Яшин и, обогнав матроса, первым поднялся по металлической лестнице на верхнюю палубу. На мостике "Изумруда" помимо старшего помощника Логинова находился рулевой старшина второй статьи Переверзев и ответственный за дальномеры лейтенант Ухин. Как только появился капитан корабля, Логинов поспешил доложить.
       * Господин капитан, слева по борту на расстоянии пять кабельтовых периодически появляются неопознанные дымы. Они то приближаются, то пропадают. Из-за плохой видимости идентифицировать корабли пока не удалось.
       Яшин взял из рук помощника цейсовский бинокль и попытался пронзить взглядом серую хмарь, висевшую над водой. Рассвет еще не наступил, но тьма понемногу растаскивалась ветерком. "Да, спал я часа полтора, * подумал Яшин, * еще даже не рассвело, но, слава Богу, что вообще удалось глаза сомкнуть. А ветерок-то слабенький, если дальше так пойдет, эта хмарь провисит еще часа три после восхода солнца".
       * Курс не менять, * приказал Яшин, * идем в сторону японских проливов. Даст бог, проскользнем у самураев под носом.
       * Господин капитан, * возразил Логинов, * не лучше ли не испытывать судьбу и сразу двинуться в обход архипелага*
       * Нас наверняка ждут, один черт, и в проливах и у северной оконечности гряды островов Рику. Адмирал Того имеет достаточно кораблей, чтобы охватить такое пространство. Следуя логике, больше всего ждать нас будут именно на обходном пути. А мы идем прямо черту в пасть. Он обязательно ее захлопнет, но шанс проскочить меж зубов все-таки остается. Попробуем перехитрить японского адмирала.
       * Надеюсь, господин капитан, что у адмирала Того не очень много зубов, * пошутил Логинов.
       Спустя полчаса, вопреки надеждам Яшина, ветер начал усиливаться. Причем, настолько быстро, что грозил в скорости перейти в шторм. Когда предрассветный туман разогнало, дежуривший у визира матрос сообщил о наличии дыма слева по борту. Яшин приник к окулярам визира и внимательно изучал болтавшийся на высокой встречной волне корабль. Он никак не мог оказаться гражданским * все торговые суда, прекрасно осведомленные о войне между Россией и Японией, обходили район восточно-китайского моря стороной. И Яшин, к сожалению, не ошибся. Их нагонял на всех парах легкий японский крейсер "Фукузи". Крейсер шел быстро и несмотря на встречную волну мог догнать "Изумруд" через двадцать минут. Не известно, отважится ли японский капитан вступить в бой в одиночку * традиционно японцы не боятся смерти, но трезвый европейский расчет им далеко не чужд. Это показало генеральное сражение. Гораздо легче позвать на подмогу курсирующие неподалеку крейсера и миноносцы и растерзать одинокий русский крейсер без особой опасности. Между тем, "Фукузи" несся вперед. Видимо им управлял отчаянный моряк.
       * Кормовые орудия к бою, * приказал Яшин, оторвавшись от окуляров.
       По палубе застучали матросские ботинки. Бронированная кормовая башня крейсера медленно повернулась в сторону, нашаривая цель. Стволы двух двенадцатидюймовых орудий плавно поднялись немного вверх и замерли в ожидании команды. Тем временем "Фукузи" вошел в зону досягаемости кормовых пушек "Изумруда".
       * Бить на поражение, * приказал Яшин, * Сосредоточить огонь на носовой башне "Фукузи". Этот не отстанет, скорее утонет.
       Кормовая двенадцатидюймовка рявкнула, выплюнув два бронебойных снаряда. Со звоном, который был слышен даже на капитанском мостике, покатились тяжелые гильзы. Яшин не отрываясь от визира следил за результатами залпа. Снаряд из правого орудия ушел в перелет, но левый угодил в палубные надстройки на носу крейсера, сразу же вызвав пожар. И только сейчас до стоявших на мостике долетел гул отдаленного взрыва.
       * Молодцы, артиллеристы! * закричал Яшин, * с первого раза цель поражена.
       Разъяренный "Фукузи" ответил залпом из носовой башни. Справа и сзади по борту выросли два гигантских столба воды.
       * Мажут японцы. Дать следующий залп, пока не пристрелялись. * приказал Яшин.
       На корме снова завозились артиллеристы. Прицелившись, башня оглушительно огрызнулась двумя снарядами. На носу "Фукузи" взлетел фонтан огня. Двойное попадание было видно невооруженным глазом. В визир Яшин рассмотрел, что снаряды угодили как раз в носовую башню японского крейсера, так и не успевшую пристреляться, сбросив ее с закрепляющих осей. В дыму копошились матросы, оттаскивая раненых, но паники видно не было. Яшин ждал ответного ходя японцев, однако его не последовало. Видимо решив закончить обмен любезностями, "Фукузи" резко принял на левый борт, уходя в сторону Корейских берегов. Увидев бегство японцев, русские матросы стали подбрасывать вверх бескозырки, оглашая окружающие воды истошными криками радости.
       * Виктория, Александр Владимирович, * поздравил капитана Логинов.
       * Рано радоваться, Григорий Иванович, * ответил Яшин, * теперь японцы абсолютно точно нас засекли. Не нужно быть богом, чтобы предположить, что через несколько часов к проливам стянутся все имеющиеся в этом районе корабли адмирала Того. Обходить архипелаг уже поздно. Теперь нас спасет только несказанная удача.
       * Ну, что-ж, * философски заметил капитан Логинов, * Тем более не о чем беспокоиться. А не выпить ли нам, Александр Владимирович, по бокалу старого доброго вина* Федор, принеси из моей каюты бутылку "Шантильи".
       Когда ординарец Логинова вернулся с откупоренной бутылкой, офицеры подняли тост за удачу и осушили высокие бокалы. Допив вино, Яшин всмотрелся в горизонт: через пять-шесть часов должны были показаться проливы. И что-то говорило капитану, что "Изумруду" будет подготовлена крайне теплая встреча. Решив, что она неизбежна, Яшин приказал застопорить ход и ждать темноты.
       К этому часу осколки некогда мощной эскадры адмирала Рождественского разметало по всей акватории Японского моря. Находясь во время Цусимского сражения во второй бригаде легких крейсеров, "Изумруд" не попал под главный удар японцев, лишивший русскую эскадру основной силы -- четырех броненосцев. На глазах Яшина флагманский броненосец "Цесаревич", получив две пробоины ниже ватерлинии, перевернулся как неваляшка и мгновенно затонул вместе со всей командой. Сотни людей утонули и сотни еще держались на плаву, когда к месту боя подошел находившийся ближе всех японский крейсер "Айсугу", и расстрелял всех оставшихся в живых из пулеметов. По счастью сам Рождественский находился в тот момент уже на эсминце "Паллада". Первая бригада русских крейсеров под предводительством вице-адмирала Седова вела непрерывный бой с японскими крейсерами принца Фусуми при поддержке эсминцев "Йомасумо" и "Кацуи". К вечеру от блестящей русской эскадры, не получившей во время генерального сражения никакой поддержки от центральных сил, остался лишь тяжелый броненосный крейсер "Ястреб", быстроходный "Новик", пара легких крейсеров -- "Орешек" и "Ретивый", да плавучий госпиталь "Вера", выведенный крейсерами из-под огня японской артиллерии. Все другие корабли либо покоились на дне Японского моря, либо попали в плен. Оставшаяся горстка крейсеров и миноносцев, наскоро залатав раны, попыталась прорваться к основным силам адмирала Рождественского, но была вынуждена вступить в бой с броненосными крейсерами вице-адмирала Комато, и была полностью уничтожена. Эсминец "Неноши" пустил на дно плавучий госпиталь русских, не смотря на то, что на его бортах и флаге был явственно виден красный крест. Ничего этого капитан Яшин не знал. Он знал лишь то, что эскадра практически уничтожена и раздроблена. И сейчас японские крейсера и орды миноносцев рыщут по всему морю в поисках уцелевших русских кораблей. Знал Яшин также и то, что в проливах их наверняка стерегут японские крейсеры. Но другого пути к свободе у них не было. Предстояло либо прорваться, либо умереть.
       Между тем, ветер все крепчал и скоро достиг восьми баллов. Капитан Яшин приказал начать движение крейсера в сторону пролива, поскольку уже начинало темнеть. Волны вздымались все выше, поднимая крейсер на своих гребнях и бросая в пучину. Иногда у Яшина в такие секунды появлялось ощущение, что его вдруг вознесло на вершину горы, а затем, когда мощная волна швыряла корабль вниз, как бы вдавливая крейсер в воду, столкнули с нее вниз. Корабль то исчезал за высокими волнами, то, словно пробка, взлетал вверх. Несмотря на разыгравшийся шторм, никто из офицеров не покинул своих постов, на которых они должны были находиться по боевому расписанию. Матросы, нутром чуявшие почти тоже, что и капитан, молили Бога о том, чтобы дождь никогда не кончался, а шторм только крепчал. В такую непогоду вести бой крайне затруднительно и японцам и русским. Так прошло еще два часа, и когда впереди показался пролив, ограниченный справа Японскими островами, видневшимися в хорошую погоду на горизонте, а сейчас абсолютно скрытыми за плотной пеленой косого дождя и наступающими сумерками, у Яшина снова появилась надежда. "Буря нам только на руку, * твердил он себе под нос, стоя в рубке и силясь рассмотреть в бинокль японские военные корабли, которых здесь просто не могло не быть, * авось со штормом и пронесет". По небу неслись серо-стальные грозовые облака. Хлестал дождь, видимость была почти нулевая, и все же Яшин рассмотрел то и дело возникавшие на гребнях огромных волн корабли противника. Четыре крейсера неподалеку от японских берегов и десяток миноносцев прямо по курсу, казавшихся сейчас не более рыбачьих шхун. Как ни странно никаких тяжелых кораблей он не увидел, что его весьма озадачило. Не мог адмирал Того оставить пролив под охраной только четырех крейсеров и горстки миноносцев. Наверняка какую-нибудь хитрость замыслил старый самурай. Но размышлять о возможных последствиях было уже некогда. Яшин приказал направить "Изумруд" прямо на скопление миноносцев, которые сейчас из-за своей небольшой массы болтались на волнах так, словно отплясывали танец святого Витта. Дождь, что было сил, наотмашь хлестал тяжелыми косыми струями корабли. Казалось, будто люди прогневили небеса и получают заслуженную кару. Непогода и наступившая темнота скрыла от неприятеля маневр русского крейсера, если попытка удержать корабль на одном курсе в такую болтанку могла называться маневром. "Изумруд" незамеченным сумел подобраться к авангарду миноносцев очень близко и, когда японские моряки заметили внезапно появившийся русский крейсер, было уже поздно. "Изумруд" вклинился между двумя миноносцами и, поравнявшись с одним из них, дал залп из двух бортовых орудий почти в упор. Хлипкотелый кораблик чуть ли не насквозь прошило бронебойными снарядами. Над водой вспыхнул факел огня * снаряд угодил в корабельный арсенал. Мощная огненная сила разорвала японский миноносец словно картонку. Спустя минуту на волнах уже ничего не было видно. Пучина поглотила кораблик, не оставив и следа. Второй миноносец, находившийся по правому борту "Изумруда", попытался развернуться носом к крейсеру для того чтобы дать залп из носовых минных аппаратов, но разыгравшийся шторм не позволил ему довести маневр до конца. Миноносец едва успел изменить курс, как кормовая двенадцатидюймовая башня "Изумруда" звонко рявкнула и плюнула в неприятеля бронебойной сталью. С миноносца словно ветром снесло все палубные надстройки, после чего он стал еще больше похож на рыбацкую шаланду, а не на боевой корабль. Не прошло и мгновенья как его накрыло внезапно выросшей высоченной волной и утянуло под воду. Яшин не отрывался от бинокля всю короткую схватку и несказанно радовался непогоде, позволившей вплотную подобраться к неприятелю, не раз благодарил за нее Бога. Он прекрасно понимал, что в такую болтанку, когда борт любой надводной мишени то появляется над волнами, то исчезает под водой, попасть в противника крайне трудно. Тем более в верткий и небольшой миноносец. Но им повезло. Господь хранил их, во всяком случае, пока. Пробив брешь в линии охранения, "Изумруд" на всех парах стал уходить от японцев. Сообразившие, что имеют дело только с одним русским кораблем, самураи бросились в погоню. Миноносцы, развернувшись, стали захватывать русских в клещи, а крейсера устремились курсом наперерез, пытаясь отрезать "Изумруду" путь к отступлению. Русский крейсер, прыгая с волны на волну, отстреливался из кормовых орудий. Дважды ему удалось поразить миноносцы, которые слегка поумерили пыл. Кроме того, выстрелив правым бортом, "Изумруд" угодил в машину головного японского крейсера "Цану", заставив его застопорить ход. Остальные крейсера, преследовавшие "Изумруд" открыли в ответ ураганный огонь и смогли повредить одну из дымовых труб крейсера. Яшин, сплюнув в сердцах, приказал взять лево на борт, чтобы уйти из зоны обстрела, потому что скорость крейсера заметно падала. В этот момент случилось что-то доселе невиданное, описанное потом историками как неразгаданное знамение. Стоя на капитанском мостике, Яшин вдруг увидел, что небо над кораблем вспыхнуло ярчайшим пламенем, озарив все вокруг. Движение воды на миг приостановилось и гигантские морские волны замерли, словно заледенели. Посреди зарева капитан русского крейсера узрел две большие хищные птицы, которые, казалось, в одно и тоже время неслись друг другу навстречу с дикой скоростью и стояли недвижимо. На миг ему показалось, что это были птеродактили, жившие по преданиям когда-то на Земле, однако в ярком свете, капитан готов был прозакладывать собственную голову, бока неизвестных чудовищных птиц отливали металлом. Если бы это были творения Божии, то они были бы живыми. Поэтому, когда занемевшая от ледяного липкого страха рука капитана вновь стала чувствительной, он истово перекрестился, упав на колени посреди мостика. Знамение, меж тем, тлело холодным ярким светом, словно зимний закат, и постепенно теряло свою яркость. Вскоре оно и вовсе погасло, оставив в душах моряков смятение и страх. Волны вокруг обрели свою прежнюю силу, море всколыхнулось, но люди на всех кораблях продолжали пребывать в сомнамбулическом состоянии, тупо смотря на небо, снова ставшее иссиня-черным, словно ждали повторения знамения или конца света.
       Когда первые мысли стали посещать абсолютно пустую голову капитана Яшина, и он, машинально взяв бинокль, осмотрел окружающее море, то обнаружил что корабль был совершенно один посреди бескрайних просторов. Уже наступил рассвет и над водой молочной кисеей висел легкий утренний туман. Судя по всему они находились еще в проливе, но уже где-то недалеко от выхода из него. Еще немного и будет рукой подать до родных берегов. Впереди почти реальной надеждой замаячил Порт-Артур. Яшин приказал произвести осмотр всех повреждений. Ожившие словно после зимней спячки матросы сначала медленно, а затем все быстрее, забегали по кораблю, осматривая все пробоины и поломки. К счастью попадание в дымовую трубу не задело паровых котлов. "Изумруд" немного терял в скорости хода, но все-таки мог двигаться достаточно сносно. Была повреждена артиллерийская башня левого борта, убито пять матросов и один офицер, канонир Копылов ранен в ногу. В целом крейсер по-прежнему продолжал представлять из себя боевую единицу русского флота. Узнав о реальном состоянии дел, капитан Яшин приказал развить максимальный ход, на какой только был способен "Изумруд" в нынешнем состоянии. Крейсер усердно задымил и устремился в сторону родных берегов.
       Окончательно придя в себя, Яшин приказал принести завтрак прямо на мостик. Он не успел еще допить первую чашку кофе, чей аромат пробудил в нем неуместные сейчас воспоминания о петербургских салонах и приемах, как завтрак его, едва начавшись, был прерван.
       -- Слева по курсу дымы! -- доложил впередсмотрящий -- четыре тяжелых броненосных крейсера типа "Асахи" и один броненосец, Ваше высокоблагородие. На броненосце поднят адмиральский флаг.
       -- Ну вот, -- отрешенно подумал Яшин, допивая кофе, -- нарвались на самого главнокомандующего японской эскадрой адмирала Того.
       -- Ваше высокоблагородие, -- продолжал докладывать дозорный, -- справа по борту дымы, похоже на флотилию миноносцев.
       Яшин безразлично посмотрел на почти спокойную гладь моря, такого манящего в мирное время, и такого чужого сейчас. От ночного шторма не осталось и следа, лишь белые барашки кое-где украшали невысокие волны. Снова промелькнули перед глазами кадетские годы, первый выход под парусом на Балтике. Вспомнился далекий Петербург, горбатые мосты, нависшие над узкими каналами, Адмиралтейство, Таврический сад. Странная мимолетная улыбка озарила лицо капитана. Не торопясь он достал из кармана кителя пачку крепких папирос "Дункан". Закурил, с наслаждением затянулся и, наконец, произнес:
       -- Передать мой приказ * кораблю готовиться к бою.
       Засвистела боцманская дудка. Матросы завозились у орудий, подготавливая крейсер к последнему сражению.
       -- Хана нам, братцы, -- сказал на нижней палубе раненый в ногу канонир Копылов, -- на самого Тогу набрели.
       -- Ваше высокоблагородие, крейсера отделились от броненосца и полным ходом идут нам наперерез, -- докладывал дозорный Степцов, -- миноносная флотилия начала заходить в тыл.
       -- Носовому орудию сосредоточить огонь на ближайшем крейсере "Мицуи"! -- приказал Яшин, -- машины на полный ход, курс -- флагманский броненосец "Асама".
       Через десять минут японские крейсера вошли в зону досягаемости пушек "Изумруда". Первый же залп снес мачту на "Мицуи".
       -- Молодцы, канониры! -- обрадовался Яшин. В ответ японцы открыли мощный огонь по обнаглевшему русскому крейсеру. Море вокруг "Изумруда" вспенилось от посыпавшихся как град бронебойных снарядов. То тут, то там к небу взлетали фонтаны воды. Разогнавшись, "Изумруд" шел на сближение с "Мицуи" под таким углом, что орудия остальных трех крейсеров давали большой перелет. Пристрелявшись, "Мицуи" все-таки угодил в кормовую трубу русского крейсера. Со страшным грохотом она рухнула на палубу, изуродовав надстройки и раздавив десятерых матросов. "Изумруд" снова замедлил ход.
       -- Машины на полную! -- орал Яшин, -- огонь по "Мицуи", подавить его носовую башню.
       -- Сейчас, сейчас, -- бормотал наводчик Кошкин, -- мы тебя поджарим, япошка хренов.
       Носовое орудие "Изумруда" повернуло на двадцать градусов влево, выцеливая шедший на сближение на всех парах "Мицуи". Но не успел Кошкин поймать в перекрестье оптического прицела нос японца, как палуба под его ногами заходила ходуном, и свет померк в очах. Двенадцатидюймовый бронебойный снаряд с "Мицуи" вошел прямо между орудий носовой башни "Изумруда". Башню сорвало с креплений и опрокинуло на палубу, раскуроченные орудия торчали в разные стороны. На носу крейсера начался пожар, так что даже капитанский мостик заволокло дымом. Следующим ударом "Мицуи" поразил "Изумруд" выше ватерлинии в середине корпуса. Левый борт крейсера покрылся черным дымом, а воздух пропитался едким запахом шимозы. Лейтенанту Головину осколком этого снаряда оторвало руку и отбросило ее на десять метров. Истекая кровью, он сидел на палубе и смотрел в шоке на свою руку, ничего не понимая. Благодаря набранной скорости изуродованный "Изумруд" выскочил из зоны обстрела японских крейсеров и устремился к флагманскому броненосцу "Асама". Не ожидавшие такой прыти, японцы посылали ему вслед один залп за другим, но никак не могли накрыть верткий крейсер.
       На капитанском мостике флагманского броненосца в расшитом золотом мундире морского флота его величества императора страны восходящего солнца стоял сам адмирал Того. Он держал в руке подзорную трубу и следил за ходом боя своих крейсеров с русским, время от времени делая спокойным голосом замечания стоявшему рядом ординарцу:
       -- Капитана "Мицуи" после боя разжаловать в матросы.
       Немного помедлив:
       -- Артиллеристов представить к наградам.
       Увидев, что "Изумруд" прорвался, адмирал добавил:
       -- Посмертно.
       Рвавшийся на бой с мощным броненосцем израненный русский крейсер очень нравился адмиралу. Крейсер был сейчас по духу чем-то похож на японских камикадзе. Адмирал Того даже немного пожалел, что капитан этого крейсера не служит у него во флоте, это был первоклассный воин. А пожалев, Того приказал:
       -- Огонь правым бортом.
       Броненосец вздрогнул всем правым бортом, утопив в огне русский крейсер. Когда дым рассеялся, удивленный адмирал увидел "Изумруд", лишенный всех палубных надстроек, с одной трубой, в черных клубах дыма, но все еще двигавшийся прямо на "Асаму".
       -- Уничтожить! -- заорал адмирал Того, выходя из себя.
       Броненосец вздрогнул еще раз. "Изумруд" лишился верхней палубы, части левого борта, и стал похож на факел. Однако этот факел неумолимо приближался к флагманскому броненосцу.
       С пробитым плечом и раненой головой, истекая кровью, капитан Яшин был все еще жив. Из команды, кроме капитана, остался только боцман Батарейкин, да матрос Попадайло. Крейсер, лишившись рулевого, стал забирать вправо, вознамерившись разойтись с "Асамой".
       -- Батарейкин, -- еле слышным голосом приказал капитан, -- закрепи руль и готовь котлы к взрыву.
       -- Будет исполнено, ваше высокоблагородие, -- ответил боцман хриплым голосом и стал пробираться к котлам, -- утянем за собой на тот свет этого Тогу.
       -- Утянем... -- сказал Яшин и слабо улыбнулся, прислонившись спиной к переборке. Попадайло смотрел на них остекленевшими глазами: ему было двадцать лет, и он не хотел на тот свет.
       На флагманском броненосце началась суматоха. Русский крейсер нацелился прямо в борт, и столкновения было не избежать. "Изумруд" подошел уже так близко, что стрелять было бесполезно -- снаряды уйдут в перелет. Неожиданно шальной снаряд с "Мицуи" угодил ему прямо в нос. Раздался взрыв, и "Изумруд" начал быстро погружаться, ныряя под флагманский броненосец. На корме русского крейсера стоял боцман Батарейкин и смотрел на адмирала Тогу. В усах боцмана играла улыбка. Спустя мгновение море всколыхнулось. Казалось, в его глубине родилась огромная сила, разорвавшая остатки русского крейсера и заставившая расколоться надвое японский броненосец .
      
      
      
      
       Глава 2
       В небе "Красный барон"
      
       Казалось, уже ничто не предвещало неожиданной встречи с противником. Совершенно чистое небо над всеми французскими позициями и на десять километров за них. Истребительный отряд королевских ВВС Великобритании под началом знаменитого майора Хоукера возвращался после успешного налета на немецкий аэродром и рейда по вражеским тылам. Десять минут назад английские асы разминулись с эскадрильей французов на "Фарманах", шедшей также к себе на базу. Приветственно махнув друг другу плоскостями, аэропланы разошлись разными курсами. Судя по самолетам, которые, как определил Хоукер, принадлежали прифронтовой ударной авиации, французы летали отнюдь не на прогулку. Скорее всего не один объект на германской территории подвергся обстрелу, а, возможно, и кто-нибудь из немецких летчиков простился с жизнью. "Да, жаркий денек выдался сегодня для подданных кайзера", -- удовлетворенно пробормотал майор Хоукер и похлопал свой маневренный биплан "Де Хэвиленд" по выпуклой фанерной обшивке. Пропеллер биплана жужжал ровно и надежно, вселяя в сердце бравого майора спокойствие за истребитель и свою жизнь. Перегнувшись через борт, Хоукер разглядывал проплывавшие далеко внизу зеленые квадратики виноградников на желтой земле, предаваясь приятным наблюдениям и наслаждаясь полетом, как вдруг, откуда ни возьмись, появился этот проклятый немец на раскрашенном в ярко-красный цвет "Альбатросе" и пристроился в хвост биплану Хоукера. Как ни старался майор быть бдительным, но, замечтавшись, все же проморгал противника и очнулся только при первых звуках пулеметной очереди, просвистевшей над его головой.
       -- Каков наглец, -- воскликнул бравый майор, уходя на вираж и пытаясь оторваться от немца, -- один пошел против всей моей эскадрильи.
       Немец словно прилип к Хоукеру, который то камнем падал вниз, то взмывал над облаками, стараясь сбросить с хвоста цепко державшегося за ним противника. Однако, сколько не пытался майор своими отвлекающими маневрами запутать ярко-красный "Альбатрос", ему это не удавалось. В кабине вражеского истребителя находился явно не юнец, впервые севший за штурвал биплана, это Хоукер определил с первого виража. Там находился ас, причем в ловкости и выучке нисколько не уступавший самому бравому майору, известному на всем западном фронте своими воздушными победами. А с майором могли равняться силами только два немца во всем воздушном флоте кайзеровской Германии. Пока Хоукер лихорадочно пытался определить с кем столкнулся на этот раз в воздушном бою, немец тем временем пристреливался, посылая вдогон "Дэ Хэвиленду" пулеметные очереди одну за другой. Уходя на очередной вираж, Хоукер боковым зрением заметил спешащие ему на выручку аэропланы эскадрильи. Впереди всех виднелся истребитель Джека Нормана. Английский летчик был молод и горяч, но неопытен. Пытаясь помочь Хоукеру, он летел наперерез немецкому пилоту, словно нарочно подставляя свой бок под удар. Немец не отказался от такой возможности сбить английского пилота. Застучал пулемет, и аэроплан Нормана в мгновение ока вспыхнул ярким пламенем -- очередь угодила в топливный бак. На глазах у всей английской эскадрильи его самолет рухнул в лес и взорвался. Через несколько минут та же участь постигла и лейтенанта Гордона. Его биплан задымил и рассыпался на мелкие горящие обломки, не долетев до земли. Немец был явно знатоком своего дела, и, судя по почерку и мастерству с которым он отправлял к праотцам англичан одного за другим, противостоять ему мог один только майор.
       Пока немецкий ас отвлекался на кратковременные схватки с другими истребителями английской эскадрильи, похоже доставлявшими ему несказанное удовольствие, Хоукеру наконец удалось подняться над противником. Теперь ему был отчетливо виден пилот "Альбатроса". Майор присмотрелся, и его лицо исказила гримаса ненависти: за штурвалом ярко-красного немецкого аэроплана с большими кайзеровскими крестами на крыльях был не кто иной, как барон Манфред фон Рихтгофен, отправивший на тот свет уже больше полсотни английских асов. За ярко-красную окраску истребителя англичане и французы прозвали его "красным бароном".
       -- Ну, погоди, проклятый бош, -- воскликнул в ярости майор, кидая истребитель в атаку. Однако ярость * плохое оружие против хладнокровных немцев. Именно на это и был сделан расчет. Немец успел увернуться от пулеметной очереди и нырнул в пике, уходя от обстрела. Затем, сделав маневр, Рихтгофен направил свой биплан в сторону немецких позиций, находившихся уже совсем близко. Бравый майор бросился в погоню за "Альбатросом", который, как ему показалось, начал выходить из боя, видимо, посчитав двух сбитых англичан хорошим результатом.
       -- Ну, нет, просто так ты от меня не уйдешь, поганый колбасник! -- кричал Хоукер сквозь шум пропеллера, разгоняя свой "Де Хэвиленд" до максимальной скорости. В пылу схватки майор упустил из виду, что бой уже перенесся в небо над вражеской территорией. Немецкие солдаты с интересом наблюдали из окопов за ожесточенной схваткой своего аса с английским. Рихтгофен, убедившись в том, что никто, кроме Хоукера, из эскадрильи англичан больше его не преследует, дал майору возможность подойти поближе и перед самым его носом ловко взмыл вверх, а затем моментально зашел противнику в хвост. В несколько секунд Хоукер из нападавшего превратился в мишень. Потеряв Рихтгофена из вида, он попытался заложить вираж. Между тем, успевший быстро и тщательно прицелиться, Манфред нажал на гашетку. Очередь полоснула по двигателю "Дэ Хэвиленда", навсегда заклинив хваленый мотор. Пропеллер английского истребителя перестал вращаться. Хоукер судорожно пытался выровнять машину, которая неумолимо сваливалась в штопор. Внизу под ним в бешеном танце все быстрее замелькали железнодорожные пути со стоящими на них вражескими эшелонами, окопы с солдатами и орудийные батареи. Майор, осознавший что война для него кончилась, попытался подороже продать свою жизнь. Он устремил свой аэроплан на немецкий эшелон, но из этого ничего не вышло. Безмолвный "Дэ Хэвиленд" камнем рухнул в чистом поле, рядом со станцией, и взорвался, не причинив немцам никакого вреда. Рихтгофен удовлетворенно улыбнулся и, сделав круг над окопами, полными ликующих солдат, направил свой "Альбатрос" на базу.
       Авиационный полк, в котором служил потомственный немецкий аристократ барон Манфред фон Рихтгофен, базировался недалеко от Пенемюнде. Отсюда было удобнее всего совершать налеты на французские позиции и при желании делать вылазки к берегам туманного Альбиона. Лихо, но грамотно приземлившись, как и подобает настоящему асу, Рихтгофен загнал свой биплан в ангар и, оставив его под наблюдением механиков и охраной зенитной батареи, отправился в гараж, где находился его лимузин. Надо было спешить * дорога занимала у него около сорока минут, а через полчаса начиналась вечеринка по случаю дня рождения у фроляйн Ангелики. Манфред опаздывал уже едва ли не на десять минут из-за этого сумасшедшего английского летчика, вздумавшего мериться с ним силами. Находу сняв с себя кожаную летную куртку с нашивкой авиаполка Пенемюнде, Манфред кинул ее стоявшему у лимузина слуге вместе со шлемом. Издалека увидев приземлявшийся биплан Рихтгофена, его слуга Матиас, успевший изучить повадки Манфреда за десять лет службы в семье Рихтгофенов, предусмотрительно выкатил лимузин барона из гаража. Он знал, что барон никогда не опаздывает. Не явиться в назначенное время для него означало пасть в глазах общества и опозориться на всю оставшуюся жизнь. Запрыгнув на переднее сиденье, Манфред завел лимузин и, вырулив из расположения полка, покатил по дороге на предместье Майнер, находившееся неподалеку от Пенемюнде.
       Стояла середина августа. Теплое солнце уже не обжигало, а скорее слегка пригревало, настраивая на лирический лад. Кругом царило буйство зелени. Вдоль дороги мелькали высоченные клены и ели, наполняя воздух запахами цветущей природы. Слева раскинулся великолепный древний лес, где-то в недрах которого по легенде прятался замок храброго и жестокого герцога Кобурга, одного из первых рыцарей тевтонского ордена. Герцог за свою долгую жизнь собственноручно умертвил множество русских, польских и прибалтийских воителей, за что и получил этот замок в подарок от магистра ордена. Состарившись, он уединился в своем лесном замке, и проводил время в охоте на оленей и кабанов. Однако, он был еще достаточно силен, чтобы при встрече с разъяренным вепрем рассечь его напополам одним ударом меча. А когда охота и прочие непритязательные удовольствия наскучили ему, фон Кобург женился на дочери ростовщика Роксане, молоденькой красавице из близлежащей деревушки Майнер, к нынешнему времени ставшей небольшим городком. Спустя девять месяцев Роксана осчастливила герцога двойней и занялась хозяйством. Обрадованный герцог в честь такого события укатил погостить к двоюродному брату Демецу в соседнюю область, оставив Роксану на попечение своему вассалу барону Тиссельхорну. В гостях у братца он предавался оголтелому пьянству и стрельбе из арбалета по голубям с крепостной стены, а когда соскучился, спустя год, недолго думая посреди ночи собрался и отправился со своими слугами домой. Путь, пролегавший через дикие леса и топи земель Северной Вестфалии, занял у герцога не меньше месяца, на исходе которого Кобург въехал в родной лес, знакомый ему до последней веточки. Каждая кочка здесь была окроплена кровью быстрых некогда оленей и диких кабанов, убитых рукой жестокого рыцаря. Ранним утром, уже на подъезде к своему замку, Кобург заметил на опушке леса двух всадников. В одном из них он без труда узнал Тиссельхорна, а другой оказался молоденькой женщиной. Незаметно подобравшись поближе, герцог разглядел лицо наездницы и с удивлением узнал в ней свою жену. В этот момент Тиссельхорн, не сходя с коня, обнял Роксану и привлек ее к себе, а та ответила ему долгим и жарким поцелуем. Дико заревев, сам словно превратившись в разъяренного кабана, Кобург выхватил из ножен свой огромный меч и, пришпорив коня, вихрем вылетел на опушку. Роксана изменилась в лице * ужас исказил ее прекрасные черты. Тиссельхорн, застигнутый врасплох, даже не успел вытащить из ножен свой меч, чтобы защититься. Смерть настигла их мгновенно. Герцог мощным ударом меча снес голову своему вассалу, и она покатилась на траву, окрасив ее алой кровью. Вслед за тем обманутный Кробург вонзил острый меч в грудь Роксане, пригвоздив ее к стволу высокой сосны. Неверная жена едва успела вскрикнуть, а душа ее уже устремилась на небо. Кобург бросился в замок и в гневе зарубил еще двух слуг. После этого он заперся в замке и не выходил из него до самой смерти. Трупы любовников остались в лесу на съедение диким зверям. С тех пор жители окрестных лесов и земель рассказывают друг другу легенду о безголовом бароне и его любовнице, разгуливающих по лесу в особенно туманные дни и ночи. Тому, кто их повстречает никогда не знать счастья в любви, поэтому здешние леса все стараются обходить стороной.
       Эта легенда пронеслась в голове Манфреда за одно мгновение, настроив его ненадолго на лирический лад. Затем он взглянул на ярко голубое небо и снова вспомнил только что состоявшийся воздушный поединок с английским летчиком. В целом Рихтгофен был неплохого мнения об англичанах. Это были прекрасные и бесстрашные летчики, главная ошибка которых заключалась в том, что даже военная авиация была для них прежде всего спортом, которым они чересчур увлекались. Манфред не раз наблюдал, как в пылу схватки англичане так самоотверженно занимались выполнением фигур высшего пилотажа, летали вверх шасси, ныряли в штопор, без тактической необходимости делали мертвую петлю, что иногда забывали что находятся в воздушном бою. Это обстоятельство не раз сослужило им плохую службу. Но если не принимать его во внимание, то англичане храбро дрались в воздухе, почти никогда не уходя от схватки даже с превосходящим по численности противником. Чего нельзя было сказать про французов. Имея в общем неплохие самолеты французские летчики очень редко решались схватиться с немцами в открытую. Чаще всего, завидев немецкую эскадрилью, они улепетывали, что было сил, и еще до того как немцам удавалось приблизиться на опасное расстояние, оказывались под прикрытием собственных зенитных батарей. Редкий французский летчик доставлял немцам много неприятностей.
       Рихтгофен взглянул на часы и отметил опоздание на пять минут. Поэтому, доехав до развилки, он свернул в лес и поехал кратчайшей дорогой. Дорогой лимузин мягко подрагивал на ухабах лесной дороги, причудливо извивавшейся между высоких сосен. Манфред любил здесь ездить, когда возникала такая возможность. Иногда на эту дорогу неожиданно выходили звери, которые не очень боялись людей, несмотря на относительно близкое соседство Пенемюнде и Майнера. Видимо это происходило потому, что местные жители больше всего в своей жизни интересовались покоем и собственным благополучием, любили пиво и охотничьи сосиски, а саму охоту на диких зверей считали занятием для дикарей. Себя же они полагали образованной и просвещенной частью человечества, с чем, съев порцию охотничьих сосисок и запив ее баварским пивом, и отходили ежедневно ко сну, абсолютно не причиняя вреда окружающей природе. Манфред их отношения к охоте не разделял, однако несколько раз на его памяти на лесную дорогу выходили абсолютно непуганные красавцы-олени с ветвистыми рогами, убить которых даже у такого заядлого охотника как он не поднялась бы рука. Сегодня, правда, оленей не наблюдалось, лишь пара испуганных зайцев выскочила из кустов на дорогу и стремглав пронеслась под колесами лимузина.
       Спустя пятнадцать минут он снова выехал на шоссе, ведущее в Пенемюнде и проходившее через предместье Майнер, где ждала его белокурая фроляйн Ангелика. Рихтгофен увеличил скорость и погнал, выжимая из лимузина последние силы. Надежный немецкий мотор бодро шумел не давая никаких признаков перегрева. Для хорошей машины, всегда считал Манфред, как и для породистой лошади, никогда не повредит хорошая прогулка на большой скорости. И машина и лошадь получают от этого только удовольствие, не говоря уже о самом водителе или ездоке. Скоро справа замелькали небольшие уютные особняки, раскрашенные в цвета умеренных оттенков. Проехав четыре из них, Манфред остановился у пятого -- невысокого зеленого домика с балконом и широкой террасой. На террасе уже расположились вокруг белого столика три дамы и два кавалера. Одна дама, самая красивая из трех, и была фроляйн Агеликой, которой сегодня исполнялось тридцать лет. В этот знаменательный день Манфред был приглашен на тихий домашний праздник, где соберутся только друзья. Две другие дамы были подругами Ангелики, знавшими ее еще с детства. Звали их Регина и Тельма. Кавалеры, так же как и Манфред, служили в действующей армии, с той только разницей, что Рихтгофен был летчиком-истребителем, а они были призваны в артиллерию и квартировали неподалеку. Ангелика ждала только его, это Манфред понял по выражению лица, на котором, как ни старалась хозяйка скрыть свои чувства, при виде бравого летчика возникло выражение неописуемой радости. Ангелика после смерти мужа, также военного летчика, долгое время находилась в трауре и глубокой депрессии. Она уже ни в чем не находила утешения и не видела смысла в жизни. То и дело ее стали посещать черные мысли покончить с этим бесконечным тягостным состоянием. Однако, в душе она по-прежнему питала слабость к военным и, встретив Манфреда, заехавшего в Майнер по случаю, увлеклась им с новой силой. Манфред был на пять лет моложе ее и олицетворял собой начало новой жизни, поэтому Ангелика словно восстала из пепла. На прошлой жизни и образе мыслей был поставлен жирный крест. Ее лицо заметно похорошело, в глазах появился веселый блеск, а в жизни новый смысл. Рихтгофену тоже нравилась эта мудрая, много пережившая, но сохранившая красоту, женщина. Она не болтала попусту, как многие берлинские пустозвонки, а была глубока, как море. Именно такую женщину барон Рихтгофен искал уже много лет, но нигде не смог отыскать. И теперь ему казалось, что он ее наконец-то нашел. Случайно, как это всегда бывает, и совсем не там, где предполагал.
       Ангелика пригласила его за стол, где уже сидели артиллеристы в компании Регины и Тельмы. Поздравив Ангелику с днем рожденья и подарив ей золотой перстень с алмазом средней величины, от которого она пришла в восторг, Манфред присел за стол. Офицеры поздоровались, и разговор как-то сам собой зашел о войне, что было не удивительно, поскольку половина гостей служила в действующей армии. Артиллеристы поведали Манфреду о том, что сегодня утром их зенитной батарее, расположенной на западной оконечности Пенемюнде, пришлось ожесточенно отстреливаться от массированного налета французской авиации, уничтожившего ангар с боеприпасами. Эти чертовы французы, обычно мазавшие, на этот раз бомбили чрезвычайно метко и долго, и в итоге нанесли большой урон. Помимо боеприпасов они разбомбили железнодорожный узел под городом и мост через реку, по которому шло снабжение расквартированных вокруг Пенемюнде воинских частей. Рассказ Манфреда о сбитых им час назад трех английских летчиках привел артиллеристов в неописуемый восторг. Они тут же предложили поднять тост за подданных Кайзера, так смело воюющих в воздухе против поганых французов и англичан. Манфред поблагодарил, но предложил прежде всего выпить за хозяйку дома, сиявшую как только что взошедшее солнце. Сейчас она была влюблена и горда одновременно. Вечеринка длилась недолго. Вскоре артиллеристы покинули собравшихся по необходимости быть на службе, а подруги Ангелики отговорились делами и также ушли. Сама Ангелика ничего не имела против того, чтобы остаться с Манфредом наедине. К счастью Рихтгофен находился в увольнении до следующего утра. Кроме того, он сообщил ординарцу где его искать в случае крайней необходимости. Как только гости покинули дом, Ангелика бросилась в объятья Манфреда и наградила его за победу долгим поцелуем. Не имея больше сил разговаривать о чем бы то ни было, они сразу отправились в спальню, большее пространство которой занимала огромная и мягкая кровать. Каждый раз, когда он оказывался здесь, Манфред чувствовал себя самым счастливым человеком на свете. Он обнял Ангелику, привлек к себе и, мгновенно сняв с нее легкое полупрозрачное платье, с легким шорохом соскользнувшее на пол, больше уже не вспоминал о том кто он и что он в этом мире. До утра его для мира не существовало. Единственное, что напоминало ему о существовании других людей, были доносившиеся иногда издалека гулкие разрывы, но Манфреда они не беспокоили. Он покрывал красивое тело Ангелики жаркими поцелуями и стонал от удовольствия, когда, обвив его своими нежными руками, она отвечала ему тем же. Они ласкали друг друга и многократно сливались в буйной пляске тел так, что к утру Манфред был измучен, но счастлив, а Ангелика была просто счастлива.
       Оставив разнеженную Ангелику в теплой постели, Рихтгофен поспешил в полк, все же слегка обеспокоившись услышанной ночью канонадой. Очень уж близко от его аэродрома слышались разрывы авиабомб. И опасения его оказались не напрасны. Ночью французские бомбардировщики совершили второй налет на Пенемюнде, на сей раз целью был выбран аэродром истребительной авиации, на котором базировался "красный малыш" Рихтгофена * его любимый биплан. После ночной бомбардировки французов биплан был сильно поврежден. Придирчиво осмотрев искалеченную машину, Манфред понял, что сегодня вылетов не будет, и уехал в офицерский клуб Пенемюнде. Там он весело провел день в хорошей компании за бутылкой вина с рейнских берегов и игрой в карты. К своему удивлению в клубе он повстречал младшего брата Лотара, которого совсем недавно перевели из Клейнбурга под Пенемюнде. Лотар недавно был в отпуске в родовом поместье Рихтгофенов в Южной Баварии, видел отца и мать. К величайшей радости Манфреда они находились в добром здравии и гордились успехами сыновей, слухи о подвигах которых долетали даже туда. Проговорив с братом до позднего вечера, Манфред отправился в полк, решив, что день был не так уж плох, если не считать поврежденного биплана. Вернувшись на место, он обнаружил, что механики полка, несмотря на долгую работу, не сумели спасти его "красный малыша". Поэтому Манфреду пришлось пересесть на только что полученный с завода триплан "Фоккер". Эта машина, по словам конструкторов, имела самую высокую маневренность из всех современных истребителей благодаря трем плоскостям и могла вертеться в воздушном бою как юла. Граф Фольк и лейтенант Цеймер уже пересели на новые "Фоккеры" и отзывались о них весьма хорошо. Рихтгофен же питал слабость к своему биплану марки "Альбатрос", на котором он совершил столько побед. Но делать было нечего, "Красный малыш" летать уже не мог * приговор механиков был суров. Французская бомба повредила фюзеляж, превратив жесткую конструкцию истребителя в металлолом. Но в память о боевом друге Рихтгофен тут же решил назвать свой новый триплан "Красным малышом".
       Следующая ночь прошла без каких-либо происшествий. Ни французы, ни англичане на сей раз не беспокоили немецкий аэродром своими налетами. В шесть утра, побрившись и позавтракав, Манфред фон Рихтгофен впервые запрыгнул в свой триплан и в сопровождении еще двух "Фоккеров", за штурвалами которых также сидели асы воздушного боя Цеймер и граф Фольк, устремился в сторону французских позиций, получив приказ от командира полка произвести разведку. В районе Гроссенхайма звено разделилось: Цеймер и Хольк полетели на северо-запад разведать обстановку перед предстоящей завтра атакой немецкой армии, а Рихтгофен продолжил свой полет в одиночестве на Запад. День выдался на удивление спокойным, немецкий летчик не встретил ни одного самолета противника надо всей вражеской территорией. Обстреляв военный эшелон, шедший по направлению к передовой, и несколько зенитных батарей, Рихтгофен повернул назад и приготовился спокойно вернуться домой. Однако, на этом его удача закончилась. Совершенно неожиданно, словно ястреб, из огромного белого облака на него ринулся французский истребитель и первой же очередью продырявил крыло "Красного малыша". Манфред еле удержал машину в ровном положении и бросился в бой. Однако француз оказался на удивление вертким и Рихтгофену никак не удавалось сесть ему на хвост. После долгой гонки друг за другом "Фарман" французского летчика первым выпустил точную очередь по "Фоккеру" Рихтгофена , заставив его загореться. Увидев пылающий хвост, Рихтгофен почел за благо приземлиться на нейтральной полосе, поскольку до своих он никак не смог бы дотянуть, что и сделал, врезавшись крылом в какой-то сарай. Сам летчик, однако, остался цел и невредим. Спустя пять минут к его величайшему удивлению храбрый француз был сбит немецкой зенитной артиллерией и приземлился неподалеку от догоравшего триплана Рихтгофена. При посадке "Фарман" сломал оба крыла и погнул корпус. Летчик, несмотря на это, был жив, хотя и не мог выбраться без посторонней помощи. Манфред поспешил на помощь раненому французу -- ни в небе, ни на земле он не питал личной ненависти к противникам. Шла война, а Рихтгофены всегда были хорошими солдатами, но не убийцами. Вытащив француза из догоравшего аэроплана, Манфред поделился с ним своим пайком, который успел спасти. Пилоты познакомились. Противником в сегодняшнем воздушном бою для Манфреда был не кто иной как знаменитый Жак Вильнев, имевший на своем счету сорок шесть побед. У Рихтгофена их было уже пятьдесят семь и, не промахнись Вильнев, их и осталось бы пятьдесят семь. Почти полчаса летчики говорили о войне. За это время Манфред слегка изменил отношение к французам, которых считал всего лишь слабаками, не стремившимися ввязываться в бой и удиравшими, едва завидев немецкие самолеты. Как выяснилось, среди них тоже попадались бравые ребята. От Вильнева Манфред узнал о том, что его победы в воздухе до смерти надоели воздушному флоту Ее Величества королевы Великобритании, и англичане выделили специальную эскадрилью для уничтожения "Красного Барона". Рихтгофена это слегка позабавило. Скоро с обеих сторон фронта прибыли команды солдат для того чтобы забрать летчиков. Согласно международным правилам на нейтральной полосе в таких случаях запрещалось стрелять. Летчики попрощались и на всякий случай извинились друг перед другом, ведь случись вторая встреча -- оба постараются не промахнуться. Кроме того, Рихтгофену придется возвратить долг. А быть в долгу барон не любил.
       Всю следующую неделю Манфред фон Рихтгофен провел в небе, яростно гоняясь за английскими и французскими истребителями, не вылезая из-за штурвала самолета, для того чтобы проверить его летные характеристики в бою. Как оказалось, триплан вел себя в бою действительно неплохо. Машина оказалась на редкость маневренной, что позволяло немецкому асу без страха ввязываться в схватку с тремя или четырьмя истребителями противника и выходить из нее победителем. Он запросто мог рассеять своей стремительной атакой аэропланы противника, не успевавшие уследить за головокружительными пируэтами его трехкрылой машины. Уверившись в удачной конструкции и вооружении новой машины, Рихтгофен подумал о том, что должным образом обученная эскадрилья летчиков-истребителей, оснащенная такими маневренными машинами, сможет представлять из себя самую грозную боевую единицу в небе западного фронта. С этим он обратился к полковнику Шварцкопфу, командовавшему истребительным соединением Пенемюнде. Полковник счел идею здравой и разрешил Рихтгофену сформировать собственную эскадрилью, которая будет летать только на трипланах завода "Фоккер". Вторая идея барона заключалась в том, чтобы покрасить все самолеты в красный цвет, выделив тем самым эскадрилью в особое элитное подразделение. Так и было сделано. Спустя две недели на аэродроме Пенемюнде, приведенном в порядок после ночного налета французов, выстроилось два десятка ярко-красных трипланов, блестевших на солнце новенькой краской. Рядом с ними стояли отобранные из всего состава полка и обученные лично Рихтгофеном летчики-истребители, которым была уготована честь стать подопечными лучшего аса. Манфред отдал приказ, летчики заняли свои места за штурвалами, и в небо стартовала целая эскадрилья ярко-красных истребителей. В первом же воздушном бою немцы столкнулись с французской эскадрильей и показали на что способны новые самолеты. Ведущим эскадрильи был сам Манфред. Едва вынырнув из облаков над Страсбургом, Манфред заметил идущую встречным курсом эскадрилью самолетов. Кроме них самих немцев в этом районе сегодня не могло быть, поэтому "Красный барон" принял решение атаковать неизвестные самолеты, которые могли принадлежать только врагам Германии. Его подопечные уже были неплохими летчиками, на счету которых было по несколько сбитых аэропланов противника, но, по замыслу Манфреда, им предстояло сейчас пройти второе боевое крещение в составе нового формирования, чтобы проникнуться его общим духом. Сознание команды давало летчикам силы, о которых единичный участник воздушного боя и не догадывался. В пылу боя рождался некий коллективный дух, который помогал побеждать. Именно на него и выучку пилотов и рассчитывал Манфред. Подойдя на минимальное расстояние, Рихтгофен первым начал бой, наметив себе самолет противника. Эскадрилья действительно оказалась французской, но удирать она явно не собиралась, поскольку насчитывала, как успел заметить Манфред, едва ли не больше самолетов, чем немецкая. Завязалась жаркая схватка. Застучали пулеметы. Французы решили контратаковать и клином ринулись в самый центр немецкой эскадрильи, которая моментально рассеялась на отдельные самолеты * маневренность давала хорошие козыри в ближнем бою. Трипланы чертили небо во всех направлениях, словно майские жуки, абсолютно сбив с толку французов. После ожесточенного боя, в результате которого три "Фармана" были сбиты летчиками Рихтгофена, французы ретировались, а немцы продолжили свой рейд по вражеским тылам. В этот день ими была обстрелян крупный железнодорожный узел, на котором теснились эшелоны со свежими пехотными частями, только что прибывшими для смены находящихся на фронте, и сильно потрепан склад боеприпасов неподалеку от городка Тионвилль. Вернувшееся подразделение Рихтгофена встретил на аэродроме сам полковник Шварцкопф и поздравил с победой. После воздушного боя, в котором немецкие летчики под командой Манфреда фон Рихтгофена применили новую тактику, среди французов и англичан распространилась весть о новом смертоносном немецком соединении, которое союзники за необыкновенную маневренность окрестили "Цирком Рихтгофена". За три следующие недели "Цирк Рихтгофена" сумел сбить в воздушных боях в небе над Францией более десятка самолетов противника, чем вызвал лютую ненависть командований Франции и Англии. На русском фронте "Цирк Рихтгофена" появлялся очень редко, поскольку у русских практически не было самолетов и Манфред часами бороздил небо над позициями противника совершенно безнаказанно и скорее ради развлечения.
       За боевые успехи полковник Шварцкопф представил Манфреда к награде и дал ему недельный отпуск. Манфред, взяв с собой Ангелику, не преминул укатить на побережье неподалеку от Ростока, где они проводили время, купаясь теплых в эту пору водах Балтийского моря и катаясь на водных лыжах. Естественно, прибыли они сюда тоже на самолете. Манфред арендовал двухместный "Альбатрос", собрата его "Красного малыша", и за несколько часов перенес свою любимую женщину из прифронтовой полосы в совершенно тихие курортные места. Жили они в санатории, по утрам пили кофе из маленьких белых чашечек, загорали, и вообще наслаждались жизнью как могли. Временами Манфреду казалось, что и войны-то никакой нет, что после отдыха на побережье он привезет Ангелику в свое родное поместье в Южной Баварии, познакомит с родителями и братом Лотаром, которые будут очень за него счастливы. Но, замечтавшись, приходилось все время возвращаться обратно. Отпуск таял, дни проходили очень быстро. Однажды до обитателей санатория дошла весть о ночном нападении русского крейсера на соседний городок Страсланд, в котором находился гарнизон и база по ремонту подводных лодок. Война напомнила о себе, а в такое время Манфред мог быть только на фронте. Они снова сели в "Альбатрос" и перенеслись в Пенемюнде.
      
       Мотор "Красного малыша" натужно ревел. Манфред фон Рихтгофен, впервые за последний месяц отправившийся в одиночный рейд, уже двадцать минут пытался уйти от наседавших на него англичан. Жак Вильнев не обманул * английское командование действительно снарядило целую эскадрилью первоклассных летчиков для его уничтожения. И вот, после двух недель поисков, исчертившие небо во всех направлениях, англичане все же наткнулись на возвращавшегося на базу Рихтгофена. Его попытались захватить в клещи и насильно посадить на французский аэродром, но немецкий ас вырвался, хотя и изрядно пострадал. Левый ряд крыльев его триплана был изрешечен и походил на старый дуршлаг. Патроны к пулемету были уже на исходе. Спасти Манфреда могло только чудо. Он никогда раньше не придавал значения смерти, не боялся ее, и в свои двадцать пять лет Манфред не видел для нее ни одного стоящего повода. Прямо по курсу висел, вытянувшись по линии горизонта, грозовой фронт. Туда Рихтгофен и направил свой издыхающий триплан. Влетев в грозу, Манфред подумал, что попал в преисподнюю. Его самолет начало трясти и кидать вверх и вниз, шатать из стороны в сторону. В кромешной тьме грохотали грозовые раскаты и сверкали белесые вспышки молний. Спустя пять минут такого полета Рихтгофен вдруг выскочил в пространство абсолютной тишины. Нет, облака вокруг не исчезли и дождь не перестал лить, но все это происходило как-то непонятно, без единого звука. Осмотревшись, он увидел немного в стороне две висевшие неподвижно в воздухе металлические фигуры, поражавшие своим размерами. Это было нечто похожее на аэропланы, но гораздо более уродливого вида. Один напоминал остроклювую хищную птицу, застывшую за секунду до того, как она схватила когтями добычу. А другой имел более массивные очертания и очень длинные крылья, под которыми Рихтгофен разглядел что-то похожее на гигантские авиабомбы, и еще какие-то неизвестные ему заостренные цилиндры. Сам летчик ничего не понимая смотрел по сторонам и молился, словно попал в ад, а пропеллер его триплана, бешено вращавшийся секундой раньше, теперь словно застыл без движения. И вдруг тишина закончилась * звук словно взорвался в его голове тысячами оттенков, заставив на время обхватить голову руками. Триплан вылетел из грозы и вошел в штопор. Рихтгофен еле успел вывести машину из штопора над самой землей. И в этот момент застучала пулеметная очередь. Словно укусы пчелиного роя, жала пуль возились в тело пилота. Триплан клюнул носом и снова вошел в штопор из которого уже не было выхода.
      
      
      
      
       Глава 3
       Бак пробит, хвост горит...
       Долина мутно-желтой реки, похожей на Ганг. С окрестных гор к ней спускаются залитые солнцем непроходимые разноцветные джунгли. Они то синие, то зеленые, то разгораются, а то, вдруг, померцав, растворяются вовсе. Где-то в самом низу, у реки, в скалах виднеется множество входов в огромные пещеры. Две сотни лет около них стоят не шелохнувшись молчаливые индусы со сверкающими саблями в руках * это стражи, они стерегут сокровища. Никто в той стране не знает пути сюда, а если узнает -- забудет дорогу назад. Две сотни лет было так. Виной всему заклятие Раджи. Высокие горные вершины остановили здесь время. Уже две сотни лет оно стоит за каменной грядой и не может войти в долину. Безмолвно висит над снежными склонами, стонет над бездонной пропастью, воет ненастными ночами, глодает и лижет острые пики, -- но нет ему дороги за них. Но спускается ночь, а с нею сползает в долину туман. Белесая мгла достигает реки, и вот уже спят неподкупные стражи, а над ними летают их души. Плоть грызут ненасытные черви. Туман сгущается у самой реки, и вдруг из него появляется человек. Неслышно ступая, он поднимается по тропинке к пещерам, переступив через тела стражей, проникает внутрь. О, Боже! Сколько золота здесь! Оно рассыпано всюду, даже в самых дальних углах. Грудами валяется, недоступное ничьим рукам. Человек опускается на колено и поднимает с земли чеканную монету. И вдруг, сокровище вспыхивает безумным пламенем и растекается по ладони. Человек вскрикивает, разжимая пальцы обожженные жидким золотом. Он видит, что к нему со всех концов пещеры слетаются огромные обезьяны со светящимися черепами вместо голов и скалят зубы в предвкушении легкой добычи. Человек бросается вон из пещеры и, обратившись туманом, поднимается в горы. Но обезьяны вьются над ним в дикой пляске и, словно страшные звезды, сверкают их черепа во мраке. Они набрасываются на белую мглу, терзают и рвут ее на части. И вот уже то тут, то там сквозь разрывы сочится черная кровь. Истерзанный туман стремится уйти сквозь горные цепи в застывшее время. Оно уже ждет его за вершинами и стонет, и скулит в нетерпении. Но светящиеся черепа не выпускают туман за границу жизни. Лишь клочья его, обглоданные и серые, падают в бездонную пропасть времени невесомыми лоскутками, кружась словно мертвые осенние листья. Они падают... падают.. двигаюсь... куда-то падаю... словно нет земли под ногами... темно... падаю... Кажется дождь барабанит... Руки за что-то держатся... Как легко... Безумно легко и приятно... Алло, седьмой!... Седьмой!... Тоха, черт тебя побери, "мессер" на хвосте!... Еще туман... падаю... Дождь... Стоп!
       Антон открыл глаза. Постепенно взгляд его сфокусировался. Поверхность под ногами ритмично вибрирует. Впереди какое-то выпуклое стекло. За ним * бездонное голубое небо. "Где это я?" -- промелькнуло в мозгу. Он опустил глаза на свои руки и увидел, что они лежат на штурвале самолета. Антон смутно понимал себя сейчас, но тело, почуяв опасность, оживало быстрее. Повернув голову влево, он увидел заходящий со стороны солнца "мессер" с крестами на крыльях. Повинуясь рефлексам, бросил самолет на крыло и, сделав разворот, надавил на гашетку. Крупнокалиберный пулемет в теле "Як-3" ожил и застучал, посылая огненную струю в чернотелый "мессер", попавшийся в перекрестье прицела. Немец задымил и исчез в облаках, закрывавших землю.
       -- Молодец, "седьмой",-- раздалось в наушниках гермошлема, -- Задание выполнено. Идем на базу. Давай за нами!
       Ничего не понимающий Антон разглядел внизу и чуть левее под собой звено "Яков". Большие красные звезды на крыльях не оставляли сомнений. "Бог мой, -- подумал Антон, -- неужели я попал на войну*" Сознание недоумевало, но руки крепко держали штурвал истребителя. Так уверенно, словно только этим и занимались всю жизнь, а штурвал самолета ничем не отличался от руля велосипеда. Прежде чем Антон сумел сообразить что-нибудь "Як-3" с белой семеркой на борту послушно лег на крыло, догоняя своих. Через двадцать минут полета, в течение которого Антон старался ни о чем не думать, чтобы окончательно не свихнуться, он находился в состоянии автопилота и вполне уверенно управлял истребителем. Когда звено пошло на посадку, Антон совершил ее ничуть не хуже остальных летчиков. Сразу после того как он, отодвинув крышку кабины, спрыгнул на мокрую от только что закончившегося дождя траву, к нему подбежал незнакомый лейтенант и, хлопнув по плечу, сказал:
       * Молодец, Тоха. Я уж думал ты заснул там посреди боя. Иди в штаб, тебя "старик" ждет. Даже по рации запрашивал.
       И лейтенант, многозначительно махнув рукой в сторону едва видневшейся на краю аэродрома землянки, мгновенно исчез. Антон не стал никого спрашивать, так как язык его еще не слушался, и направился к предполагаемому штабу. Толкнув дверь, он спустился на пять ступенек вниз и оказался посреди небольшой землянки. На стенах висели плащ-палатки, в центре стоял деревянный стол, сколоченный из ящиков. На столе, занимая почти его половину, лежала карта, а на небольшом чурбане рядом восседал крепкосбитый капитан. Естественно, Антон понятия не имел кто это такой, но на всякий случай спросил:
       * Разрешите войти*
       * Входи, входи, Гризов. * сказал капитан, * Наслышан о твоих подвигах.
       Он встал и подойдя к Антону, также как и лейтенант, похлопал его по плечу.
       -- Молодец, лейтенант, ловко "Мессера" вмазал, -- удовлетворенно пробормотал капитан, * дай-ка мне свой документ!
       Антон абсолютно привычным для руки движением полез в левый карман гимнастерки и протянул капитану удостоверение.
       * Будешь представлен к награде. -- добавил капитан, разглядывая личные документы Антона, где под затертой и пропахшей машинным маслом фотографией, к величайшему удивлению Антона значилось: лейтенант Антон Гризов, 141-й истребительный авиаполк.
       Антон стоял перед капитаном Мацурой в командирском блиндаже и, хлопая глазами, пытался осознать происходящее. Пять минут назад истребительное звено "Яков" вернулось с задания, уничтожив три немецких стервятника. Но откуда в этом бою возник он -- Антон Гризов, оставалось тайной для него самого. Еще несколько мгновений назад он ощущал себя истребителем "Миг-29", несущимся лоб в лоб с американским бомбардировщиком. Затем -- взрыв, мрак, миллионы звезд, сходящихся в одну гигантскую спираль и вот, снова война. Что за война, сомнений не оставалось: "мессеры" с крестами на крыльях были только в одной. Со временем Антон определился чуть позже, когда растянулся на жесткой лежанке в пилотском блиндаже, который нашел чисто случайно и, накрывшись шинелью, попытался уснуть. Вторая эскадрилья, а он сам, как оказалось, служил в первой, в полном составе зашла поздравить Антона со сбитым фрицем. Командир второй эскадрильи старший лейтенант Толубеев даже принес с собой банку спирта, выпрошенного у медсестры Анечки из госпиталя. Летчики раздавили по полстакана за победу и отправились на аэродром * сегодня им предстояло сопровождать бомбардировщики. Бойцы из первой эскадрильи намывались после удачного боя в полковой бане, а Антон, отговорившись дикой усталостью, остался отдыхать на лежанке. На самом деле об отдыхе он и не думал. Антон изо всех сил пытался собрать воедино с дикой скоростью разбегавшиеся в разные стороны мысли. Он, двадцатилетний Антон Гризов, радиоразведчик, привыкший ездить на метро, ходить на дискотеки с девушками и есть с ними мороженое, своими глазами неоднократно видевший по цветному телевизору старт космических кораблей, теперь, если верить этим самым глазам своим, лежал на жесткой лежанке из неошкуренных березовых стволов и курил папиросу "Беломорканал" выпуска 1940 года. Да, было от чего сойти с ума. Но толку от этого, как неожиданно здраво рассудил Антон, не будет никакого. Пока есть жизнь * есть надежда. Черт его знает, как он сюда попал, но вдруг когда-нибудь он отсюда выберется* О том, что он застрял в этом времени навечно, Антон даже думать боялся. Он докурил папиросу и затушил ее о консервную банку из-под тушенки, служившую импровизированной пепельницей. Сидевший в соседнем углу радист Емельянов настроился на Москву, и в прокуренный блиндаж ворвался металлический голос Левитана:
       -- От Советского Информ-бюро...
       Шел 1944-ый. Русские наступали и били фашистов по всем фронтам. Авиация уже иногда летала бомбить Берлин. Как Антон узнал позже, он соткался в этом мире из мыслей и сомнений русоволосого двадцатилетнего лейтенанта Тохи Гризова, которого должны были убить в этом бою. Но не убили. Душу убить невозможно. В тот момент, когда крупнокалиберная пуля вошла Тохе в затылок, пробив кабину истребителя, следом за ней из будущего просочилась в Тохино тело душа Антона Гризова и слилась с ним воедино. Долго потом механик Ковырякин непонимающе рассматривал изрешеченную кабину самолета и невредимую голову лейтенанта, но так и не понял, каким Макаром его пилота миновали пули. Два месяца Антон отвоевал на фронте, постепенно привыкая к новой жизни. Бил немцев, летал вместе с капитаном Мацурой и асами из 141-го истребительного полка прикрывать конвои мощнотелых бомбандировщиков. Долго курил махорку после неудачных полетов и воздушных схваток с выкормышами Геринга, стоивших жизни многим нашим пилотам. После удачных -- пил спирт в медсанчасти с санитарками и летчиками, рассказывал как ходил до войны в горные походы, ночевал при минус тридцать на перевалах под открытым небом. Вспоминал иногда о Малом, Сане и Мишке. Однако, воспоминания эти с течением времени становились все туманнее, постепенно теряли четкость. И, спустя еще месяц, Антон не мог уже с уверенностью сказать, что он именно тот Антон Гризов, который когда-то сидел за постом "Глобальный перегон" и пил чай с Малым, а не лейтенант Тоха Гризов, зубоскал и бабник.
       По причине отсутствия бритвы Антон отпустил бороду. Но когда однажды в блиндаже ему в руки попался осколок зеркала, он увидел в нем свою небритую физиономию, и после долгих размышлений решил все же расстаться с ненужной растительностью на лице. Антон раздобыл бритву у соседа летехи Вовки Брыкина и, приступая к процессу, весело подумал о том, что не брился еще с прошлой жизни. Постепенно бодрое расположение духа возвращалось к нему. Помогала, как ни странно, война. Ни на минуту он не мог остаться в покое и поплакать над своей судьбой * его все время куда-нибудь посылали. То на задание по прочесыванию вражеских тылов, то прикрывать бомбовозы, то за самогонкой в расположенный неподалеку госпиталь. За свою недолгую в этой жизни службу в авиации Антон успел завалить шесть "Мессеров" и двух "Юнкерсов", прослыв "асом" даже среди бывалых истребителей. Механик Иван Ковырякин только диву давался тому как изменился его подопечный за три месяца. Раньше Тоха считался смелым парнем, но без "башни", а потому имел репутацию скорее пугала для немцев, чем аса. Теперь же все изменилось. Размалеванные "мессеры" боялись Антона как огня. И бросались врассыпную, едва завидев его темно-зеленый "Як" с большой белой семеркой на фюзеляже и ярко-красными звездами на крыльях. Не боялись его лишь самые отчаянные. Тех уж нет. Остальные фашистские летчики предпочитали с ним не встречаться и считали его заговоренным. Ибо на глазах у всей шестнадцатой эскадрильи, состоявшей исключительно из асов Геринга, "Як" Антона был изрешечен схватившимся с ним истребителем Генриха Швейцера, но даже не загорелся. Более того, он как ни в чем ни бывало сделал разворот и вспорол Швейцеру брюхо пулеметной очередью. Вслед за этим эскадрилья обратилась в бегство. После восьми таких боев Иван Ковырякин запил горькую. А когда, после очередной попойки, его поволокли на допрос к капитану Мацуре, заявил, что его лейтенант -- чистый черт. Потому что не может нормальный человек сквозь себя пулеметную очередь пропустить и остаться целым. Мацура Ковырякину не поверил и посадил его под арест. Но зерно сомнения запало в его душу. Однажды в одном из боев на глазах капитана самолет Гризова угодил в стену огня, выстроенного зенитками немцев, причем Мацура летел рядом и явственно видел как "семерке" разнесло кабину прямым попаданием. Проводив взглядом к земле догоравшие обломки самолета, Мацура уже собирался прочесать зенитные позиции огнем и отомстить за смерть героя гадам, но неожиданно увидел темно-зеленый "Як" с семеркой на борту чуть выше себя и услышал голос в гермошлеме:
       -- Капитан, все нормально, продолжаю бой!
       Едва не потеряв управление истребителем, капитан вывел звено из боя, вернулся на базу, и, приземлившись на своем аэродроме, первым делом потрогал лейтенанта Гризова за плечо. Плечо оказалось самым настоящим, нисколько не сделанным из воздуха. Несмотря на это и тот факт, что капитан был убежденным коммунистом, его неудержимо тянуло перекреститься. Спустя некоторое время капитан Мацура немного успокоился и постановил думать, что ему все померещилось из-за ожесточенного ритма схватки, в пылу которой не мудрено что-нибудь перепутать. Однако, с тех пор Мацура потихоньку запил сам.
       В один из осенних дней командование задумало массированный налет бомбардировщиков на крупный морской порт германии Киль, в котором по данным агентуры завершался ремонт четырех подводных лодок и двух эсминцев, резко усиливших бы военную мощь Германии на Балтике. Согласно диспозиции, в этой операции 141 истребительный полк должен был выполнять роль боевого прикрытия. Все содержалось в строжайшем секрете. Тактические вылеты отменили. Самолеты готовили по ночам. Механики возились в моторах истребителей при несмелом свете лучины. Вылет был назначен на пять утра.
       В то утро лейтенант Антон Гризов, изрядно подгулявший накануне в госпитале с медсестрой Зиночкой и компанией братьев-летчиков, чувствовал дикую головную боль. На рассвете его разбудил вестовой Семен Кандовый и принес, по уговору, литровую банку огуречного рассола. Антон присел на лежанке и, обхватив двумя трясущимися руками банку с живительным напитком, чуть ли не залпом выпил рассол. После того как огуречная жидкость растеклась по внутренностям, Антон почувствовал себя заново родившимся и стал натягивать форму. Облачившись в портупею, прихватив пистолет и планшет с картой, бравый лейтенант вышел на воздух. Утренняя прохлада обхватила его своими скользкими щупальцами. Антон застучал зубами и стал быстро трезветь. Он посмотрел на восток, где небо начинало едва заметно светлеть и, достав из кармана гимнастерки папиросу, медленно и с наслаждением закурил. Постояв с минуту, лейтенант побрел к своему истребителю. Мокрая невысокая трава, словно ковром укрывавшая весь военный аэродром, цеплялась за сапоги. На полдороги Антон обернулся и заметил, как из землянки первой эскадрильи выползли на свет Божий его однополчане * Васька Сутулый и Михась Боровой, вчера вечером вместе с Антоном лихо хлеставшие стаканами неразведенный спирт. Судя по жестам и измученным физиономиям обоим спалось не очень сладко, как и Антону. Но делать нечего * труба зовет, пора в поход. Оба истребителя, также носивших чины лейтенантов, закурили и направились вслед за Антоном, попыхивая на ходу. Вслед за ними показались Генка Везухин по прозвищу Штык, Федор Пискунов и Егор Семенов -- все без исключения в состоянии глубокого отходняка. Антон даже запереживал немного об исходе операции, поскольку самочувствие бойцов могло вызвать многочисленные промахи в стрельбе.
       У самолета Антона уже поджидал верный механик Иван Ковырякин, всю ночь провозившийся с мотором легендарной "Семерки". Грозный "Як-3" мерцал в предрассветных лучах новенькой краской десяти красных звездочек, нарисованных через трафарет рядом с кабиной пилота * по числу сбитых немцев Антон теперь числился самым первым, обогнав многих бывалых пилотов из 141 истребительного полка.
       * Ну, как дела, Ваня* * спросил Антон приблизившись.
       * Да все нормально. Я мотор проверил * работает не хуже нового. Не подведет.
       * Это хорошо. Мотор в нашем деле поважнее пулемета будет. * назидательно проговорил Антон, старательно игравший роль бравого лейтенанта, которая ему уже начинала нравиться. Он осмотрел лежавший под крылом парашют, забрался в кабину истребителя и, закурив новую папиросу, спросил:
       * Как там вторая эскадрилья воюет, не слыхал*
       * Да как не слыхать, слыхал. Иванян дает фрицам прикурить. Уже девятого вчера ссадил над немецкой территорией.
       * Молодец, Иванян, хорошо воюет. Придется, Иваныч, и мне сегодня отличиться. Авось какого-нибудь "мессера" повстречаю и подпалю.
       * Оно, конечно, неплохо будет, * осклабился Иван, еще не совсем привыкший к мысли, что его летчик выходит живым из любого боя, и в глубине души боявшийся, что Антон в один прекрасный момент подорвется в небо просто так, без самолета. * Да только лучше без особой нужды в пекло не лезть. Я уж, промежду прочим, пообвыкся с энтим мотором, а там придется, чего доброго, новый изучать. Мотор * он ведь, что человек. К каждому особый подход нужен.
       * Ты что там, Ваня, каркаешь* * миролюбиво поинтересовался Антон, * Новый мотор ведь тебе придется только с новым летчиком получать, смекаешь* Вот и не бреши перед вылетом. Проверь лучше винт.
       * Да уж все проверено, десять раз.
       Антон осмотрел аэродром. Солнце еще не поднялось. По земле, скрывая ее от взгляда, стлался зыбкий туман, обволакивая истребители, отчего они казались какими-то фантастическими животными, мастодонтами, стоявшими по колено в тумане. Все летчики эскадрильи сидели за штурвалами своих самолетов, время от времени перекидываясь перед боем с механиками незначительными словечками, за которыми проступала привычная нервозность. Ждали зеленую ракету * сигнал к старту. За время войны летчики первой эскадрильи уже сделали не по одному десятку боевых вылетов. Немцев видели не на картинках, а лицом к лицу. Почти ежедневно сходились с ними в смертельной схватке и выходили победителями, поскольку до сих пор все были живы. В эти мгновения перед боем в воздухе повисала какая-то особая тишина. Мир замирал, и в тишине казалось было слышно как благоухает окружающий лес миллионами неразличимых ароматов. И вдруг, разрывая предрассветную зыбкую мглу, рванулась в небо зеленая ракета.
       * От винта! * крикнул Антон и закрыл кабину. Почти одновременно захлопнулись кабины остальных истребителей. Закрутились пропеллеры "Яков", набирая обороты, истребители, один за другим, стали выруливать на взлетную полосу. Первым взмыл в мглистое небо "Як" капитана Мацуры, следом истребитель лейтенанта Гризова, а затем потянулись все остальные. Проткнув слой низковисевших облаков, самолеты вырвались на открытое пространство и поднялись на пять тысяч метров, став доступными для солнечных лучей. Здесь, наверху, уже давно наступил рассвет, и все казалось сочно-розовым. Антон даже залюбовался окрестными видами, забыв на мгновение о цели операции, и слегка нарушил строй летевших двумя звеньями самолетов. Романтические мысли покинули его голову только в тот момент, когда в наушниках гермошлема раздался хриплый от дикого количества выкуренных папирос голос капитана Мацуры:
       * Лейтенант Гризов, держать строй! Что еще за выкрутасы*
       * Товарищ капитан, проверял мотор на холостых оборотах.
       * На земле надо было проверять. Чем твой Ковырякин занимался*
       Антон вернул истребитель в строй и больше его не нарушал, хотя то и дело новорожденного лейтенанта тянуло погонять среди облаков наперегонки с птицами и понырять к далекой и невидимой сейчас земле на бреющем полете. Его так и подмывало стать радиоволной, но по какой-то причине он не мог ей стать, как ни старался. Разобраться в себе Антон также не мог по причине полного отсутствия времени. Но на этот раз он решил выяснить все о своих потусторонних задвигах после налета на Киль. Если некогда поражавшие воображение способности вдруг отчего-то заблокировались, то отсутствие собственной смерти в бою Антон постоянно констатировал с не меньшим удивлением. Этот факт сделал из него храбреца. Шутка ли * восемь раз гореть и ни одного раза не умереть. От такого можно собой загордится. Между тем, приближался квадрат 88.12 -- место встречи с бомбардировщиками. Дальше начиналась немецкая территория, где ко всем прелестям встреч с асами Геринга прибавлялась зенитная артиллерия противника. Спустя двадцать минут полета Антон разглядел в разрывах облаков длинные массивные тела "Пе-2", мощных бомбардировщиков, наводивших страх на жителей больших городов Германии. Бомбовозы шли двумя клиньями. Тотчас в наушниках раздался голос Мацуры:
       * Звену Везухина прикрывать бомбардировщики с левого фланга. Второе звено * следовать за мной на правый. Атаковать при первом же появлении фашистов.
       Три истребителя под командой Генки Везухина по прозвищу Штык устремились на левый фланг воздушной армады самолетов. Антон вместе с Васькой Сутулым и Мишкой Боровым повернули за капитаном Мауцрой, в случае смерти которого командиром звена становился лейтенант Гризов. В голове понемногу становилось светлее. За время боев Антон уже свыкся с азартом схватки. Он был уверен, что не умрет, но все равно где-то в подсознании тоненьким червячком жил страх за собственную жизнь, и перед боем он обязательно давал о себе знать. Вот и сейчас Антону неудержимо захотелось курить. Романтических мыслей уже не было и в помине. Небо, еще пять минут назад такое мирное, теперь казалось лишь таящим в себе тотальную угрозу, а красивые кучевые облака раздражали, потому что любое из них могло служить идеальным прикрытием для истребителей противника. И они не заставили себя долго ждать. Армада советских бомбардировщиков еще не успела глубоко вклиниться на территорию противника, как откуда-то снизу с диким визгом вынырнуло пять "Мессершмидтов". Немецкие истребители заплясали вокруг замыкающих левый край бомбардировщиков в диком танце. Застучали крупнокалиберные пулеметы, рявкнула хвостовая пушка "Пе-2", завязался бой. Звено Генки Везухина ринулось на защиту родных бомбардировщиков, схлестнувшись с "Мессерами". Три против пяти. Но это была привычная комбинация для русских. "Мессеры" оказались, как и ожидалось, не обычные. Против крупных скоплений противника нацисты, уже почуявшие на собственной шкуре растущее на глазах мастерство Покрышкина и Кожедуба, посылали теперь только своих асов на размалеванных устрашающими картинками истребителях. Помимо свастики, хищнокрылые фашистские самолеты несли на своем фюзеляже и плоскостях изображения огнедышащих драконов, кабанов, змей и прочей нечисти. На еще неокрепшую духом в боях молодежь это действовало. Но на сей раз нацистам попались опытные противники, которым было нечего терять. Не долго думая Везухин атаковал первый подвернувшийся "Мессер", раскрашенный под изрядно полинявшего ягуара, о чем свидетельствовала его оскаленная пасть, красовавшаяся на крышке мотора. Везухин отлично стрелял, и, несмотря на бурную ночь, предшествовавшую сражению, умение его не подвело. Первой же очередью Генка продырявил "ягуару" хвостовое оперение и бензобак. Немец, отчаянно задымив, скрылся в закрывающих землю облаках. Трое других, схватившиеся с Федькой и Егором, прочно увязли в схватке и не имели никакой возможности атаковать бомбардировщиков, продолжавших следовать своим курсом. Один "Мессер" с подбитым крылом отстреливаясь отступал, избегая близкой дистанции с истребителем Федора, а два других еще пытались достать Егора, но за Егора тоже можно было не переживать * немцы оказались явно слабее. Постепенно бой уходил в сторону от воздушной армады. Генка Везухин, убедившись, что помощь его подопечным не нужна, старался отыскать глазами пятый фашистский истребитель * он точно видел, что немцев было пять, * но никак не мог. Немец, словно испарился. Пропал в облаках. Предчувствуя подвох, Генка направил свой истребитель поближе к бомбардировщикам, а догнав, занял позицию с левого фланга. И вовремя. Пятый "Мессер" неожиданно вынырнул из облаков и, выпустив длинную очередь по бомбардировщику, мгновенно юркнул обратно. Очередь угодила крайнему бомбардировщику прямо в заднюю часть кабины. Особых повреждений у "Пе-2" видно не было, но, связавшись с ним по рации, Генка узнал, что убит штурман. "Вот сволочь", * мысленно помянул немца Везухин и поклялся не упустить его ни за что, если тот снова посмеет показаться. Генка поднялся чуть выше общего строя и занял позицию почти над крайним бомбардировщиком. Наглый "Мессер" не заставил себя долго ждать. Видимо, увидев полное отсутствие охранения, он снова вынырнул из облаков почти вровень со строем русских самолетов и ринулся на подраненный бомбардировщик, желая его добить. Но Везухин не спал. Он бросил свой остроносый "Як" навстречу немецкому асу и пошел в лоб. Расстояние таяло на глазах. Когда между ними оставалось не более пятнадцати метров, немец, не выдержав лобовой атаки, бросил самолет в штопор. Перед самым носом Везухина мелькнули плоскости со свастикой и непонятным рисунком, напоминавшим мерзкую змею, а затем хвост "Мессера". Не теряя времени Генка нырнул вслед за немцем, и на несколько мгновений оказался у него в хвосте и немного сверху. Этих мгновений ему хватило. Генка нажал на гашетку и выпустил короткую очередь прямо в хвостовую часть. Очередь вспорола борт "Мессера", и из разорванного бока повалил густой черный дым. Истребитель клюнул носом, завертелся, и начал разваливаться на глазах. К безумному удивлению Везухина, живучий фриц выпрыгнул с парашютом. Купол раскрылся почти сразу, тормозя падение тела. "Ну уж нет, скотина, * со злобой подумал Везухин, * тебе не жить больше". И, поймав в перекрестье прицела выпуклый купол, снова нажал на гашетку. Пулемет вздрогнул, огрызнулся короткой яростной очередью. На куполе образовалась ровная линия рваных дыр, которые росли на глазах. Еще мгновение и парашют сложился, стропы спутались, и теперь немецкий летчик перешел в свободное падение. Было видно, как он отчаянно размахивает руками, словно пытаясь ухватиться за воздух. В разрывах кучевых облаков уже показалась близкая земля. "Прощай, скотина, * радостно подумал Везухин, * Это тебе за штурмана "Пе-2". Скоро встречай на земле всех остальных". Словно в подтверждение его мыслей к земле с воем пронесся еще один подбитый "Мессер". Генка удовлетворенно проводил его взглядом и направил истребитель догонять армаду. Еще на подлете он услышал по рации торопливые переговоры пилотов звена Мацуры и отдаленные звуки немецкой речи. Вынырнув из облаков он даже присвистнул от увиденного. Воздушная армада шла как и раньше двумя клиньями * строй ее не был нарушен. Но это давалось очень тяжело и в основном только за счет охранения, которое отбивало яростные атаки немцев, следовавшие одна за другой. Эскадрилья 160-го истребительного полка, составлявшая авангард охранения, в настоящее время сдерживала яростный натиск двух появившихся эскадрилий немцев, не давая им вести прицельный огонь по бомбардировщикам. Однако, два из них уже имели небольшие повреждения. А один горел вовсю * видимо, был пробит маслопровод или бензобак. Звено Мацуры, прикрывавшее правый фланг, также билось с десятком немецких истребителей. Левый фланг держали Федор и Егор, успевшие без особых повреждений машин, расправиться с тремя немецкими асами. Здесь пока было спокойнее всего. Увиденное все вместе напоминало Везухину перемешанную порывом сильного ветра стаю грачей, которые ополоумели от потери ориентации. Центром боя были русские бомбардировщики, огрызавшиеся из своих пушек от наседавших немцев. Вокруг них сновали темно-зеленые "Яки" и черно-серые или размалеванные "Мессеры". Стояла дикая пальба и сумасшедшая свистопляска. Трассирующие очереди, оставлявшие после себя длинные белые хвосты в воздухе, расчертили все небо на гигантские квадраты.
       За Антоном уже несколько минут гонялись два "Мессера". Не пытаясь попасть с дальней дистанции, они стремились приблизится настолько, чтобы продырявить русский истребитель наверняка. Он вертелся, как мог, уходя от смертельных очередей, и выжидал момент для ответной атаки. Одна петля Нестерова следовала за другой, "бочки" и "колокола" сменяли друг друга. Антон применял все фигуры высшего пилотажа, которые знал. Однако, немцы тоже были не лыком шиты, и не хотели подставлять свои бока под русские пули. Слишком многих в этом бою русские летчики уже отправили к праотцам. Эти двое явно хотели победить и выжить. Неожиданно внимание немцев привлек атаковавший их сбоку истребитель. Он полоснул по ближайшему к Антону "Мессеру" короткой очередью и попал точно в двигатель. Мотор заклинило. "Мессер" клюнул носом * его пропеллер перестал вращаться. Зависнув на мгновение, самолет вошел в штопор и камнем устремился к земле. Атаковавшим самолетом оказался "Як" капитана Мацуры. Увидев смерть пилота первого "Мессера", второй, быстро смекнувший, что сам попал теперь в вилку между двух русских, почел за благо выйти из боя, и рванул что было сил в сторону. Вообще говоря, Антон был несколько разочарован немецкими асами в этом бою. Он не встретил пока ни одного достойного противника.
       * Лейтенант! * крикнул Мацура по рации, * Слева еще двое, уходи на вираж!
       Не успев толком разглядеть вражеские самолеты, Антон заложил крутой вираж и зашел к ним со стороны солнца. Взвизгнули пули и над его головой образовались три круглых отверстия, в которые ворвался ледяной воздух. "Метко стреляют, сволочи". * успел подумать Антон, нажимая на гашетку. Но промахнулся, не обнаружив немцев в расчетном месте. Вместо этого он увидел горевший "Як" Мацуры, который летел по прямой и не делал никаких попыток уйти из-под обстрела. Капитан был мертв, это было видно с первого взгляда. Поискав "Мессеры" глазами, Антон увидел, что они успели поджечь за эти секунды еще и Генку Везухина, в одиночку прикрывавшего левый фланг. Теперь "Мессеры" разворачивались для того, чтобы добить его. Антон сжал в руках штурвал истребителя и сделал неуловимое движение, продиктованное тоненьким червячком из подсознания * самолет послушно качнулся, готовый уйти на вираж. "Да, черт раздери, я же бессмертный" * с досадой подумал он и, выровняв самолет, ринулся навстречу двум "Мессершмидтам" с ярко-желтыми драконами на фюзеляжах.
       Цель налета русской армады уже была почти достигнута. Облака разогнало ветром и внизу показался город Киль * опорная база нацистского военно-морского флота. Невооруженным глазом стали видны крупные военные корабли, стоявшие на рейде. Два особенно больших, еще находившихся внутри плавучей ремонтной базы, и были эсминцами * главной целью налета. Чуть поодаль, борт о борт, пришвартовались четыре узкотелые подлодки, с высоты птичьего полета казавшиеся не больше рыбацких шлюпок. Немцы открыли яростный огонь из всех зенитных батарей, полукольцом окружавших гавань. В воздухе выросла стена огня, сквозь которую было не пройти живыми. Но это надо было сделать. "Мессершмидты", атаковавшие русских в воздухе, обозлились до предела. Забыв про смерть, они бросались в лобовые атаки даже не думая отворачивать. Васька Сутулый, увидев заходящий для атаки черный "Мессер" ринулся ему навстречу и встретился * самолеты столкнулись в воздухе, с диким лязгом кромсая на куски фюзеляжи друг друга бешено вращающимися винтами. Лопасти входили в железо, словно в масло. Изрубленные в пыль, истребители просыпались на землю огненным дождем горящих обломков. Бомбардировщики, своими огромными телами ловившие сотни пуль и снарядов, горели и взрывались, не успевая полностью сбросить свой смертоносный груз на цель. Три из них все же прорвались сквозь заградительный огонь и скинули бомбы на вражеские эсминцы. Внизу заполыхало и закорежилось железо. Корабли вздрагивали от каждого попадания авиабомбы всем мощным корпусом. Едва починенные, они снова превратились в груду бесполезного и неопасного железа. После сброса бомб подбитые бомбардировщики рушились на зенитки или стоявшие в порту цистерны с топливом, вызывая огромные разрушения в стане врага. Последний "Пе-2", еще отстреливаясь от круживших вокруг словно воронье "Мессершмидтов", упал между двумя подлодками, крыльями продырявив обшивку немецких субмарин и взорвавшись. Акваторию порта затянуло едким смолистым дымом.
      
      
      
       Глава 4
       Особая миссия
      
       В ту ночь над "Форт-Лодердейл" разыгралась сильная буря. Море штормило, набрасываясь на берег в диком исступлении, словно хотело его проглотить целиком. Все корабли береговой охраны США находились в порту, за исключением дозорных миноносцев, которые были вынуждены были болтаться в открытом море несмотря на непогоду. Военные самолеты приковал к земле жуткий дождь, казавшийся никогда не бывавшим в Африке американцам тропическим ливнем. Прячась от дождя, обслуживающий персонал самолетов и летчики коротали время в казарме за игрой в карты и стаканчиком виски "Последний полет". В диспетчерской башне военно-морской базы "Форт-Лодердейл" сидел дежурный лейтенант Харли и, положив ноги на приборную доску, лениво потягивал сигарету. В такую погоду даже немецкие самолеты, летчики которых имеют большое желание угробить побольше американских солдат, никогда не поднимутся в воздух. Поэтому ожидать налета можно было только от каких-нибудь камикадзе. Но, поскольку Япония была относительно далеко, в такую ночь на авиабазе США можно было жить спокойно. Эфир безмолвствовал * никаких признаков жизни в виде радиообмена. Ни своих самолетов, ни вражеских. Изредка прослушивалась радиопередача джазовой музыки из Вашингтона. Лейтенант Харли, не особенно опасаясь за свою жизнь, откровенно балдел под музыку, похлопывая себя по коленке и прищелкивая пальцем. Он даже сначала не услышал как хлопнула входная дверь и в дежурном помещении авиабазы появилась долговязая фигура капитана Мауэра. Фигура была насквозь промокшей и чертыхалась очень громко, всеми возможными выражениями поминая этот проклятый дождь. Через секунду под ногами капитана уже образовалось маленькое озеро грязной воды. Пока Мауэр снимал плащ, Харли успел спустить ноги с поста радиосвязи и, приняв вертикальное положение, начал докладывать обстановку.
       -- Господин капитан, за время моего де...
       -- О'Кей, лейтенант, -- оборвал его Мауэр, -- все нормально? Немцев не слышно*
       -- Так точно, -- ответил Харли. * в эфире полная тишина. Даже нацисты в такую погоду не летают, господин капитан.
       Словно издеваясь над лейтенантом, хранивший до сих пор гробовое молчание приемник вдруг ожил и заговорил на чистом английском языке, правда с несколько странным акцентом.
       -- Всем станциям! Всем, кто меня слышит! Говорит стратегический бомбардировщик "Труба Всему 55"! Попали в грозу, имеем некоторые повреждения. Прошу включить радиомаяк.
       Капитан Мауэр внимательно посмотрел на Харли и спросил:
       -- Это что еще за "Труба" в эфире, лейтенант? Или вы тут, что * магнитофонные записи крутите*
       -- Никак нет, -- в недоумении ответил дежурный, -- магнитофон выключен, сэр.
       В этот момент приемник повторил свой запрос.
       -- Всем станциям! Всем станциям! Говорит "Труба Всему 55". Прошу передать мое сообщение на автобазу "Гринфилд". Имею ценную информацию. Возвращаюсь на базу. Расчетное время посадки 03.30 по Гринвичу.
       Мауэр и Харли непонимающе переглянулись: никакой авиабазы "Гринфилд" в Соединенных Штатах Америки не существовало и в помине.
       -- Может это немцы, сэр? -- высказал предположение Харли.
       -- Это мы сейчас проверим, -- ответил капитан Мауэр и подошел к микрофону. -- "Труба Всему 55"! Говорит "Форт-Лодердейл". Авиабаза "Гринфилд" не в состоянии принять вас из-за аварии на взлетной полосе. Садитесь на запасном аэродроме по сигналу радиомаяка.
       -- "Форт-Лодердейл", вас понял. Сигнал есть. Сажусь по наведению. Конец связи.
       Капитан Мауэр удовлетворенно осклабился и приказал.
       * Поднять по тревоге взвод охраны аэродрома и оцепить взлетно-посадочную полосу.
       Через сорок минут изрядно потрепанный бомбардировщик заходил на посадку. Вечно ворчливый Билл Хармен пытался разглядеть сквозь черноту ночи, разбавленную непрерывным дождем, далекую и желанную землю. Время от времени он почесывал свой небритый подбородок и рассуждал вслух:
       -- Черт возьми, -- бормотал Громоотвод, -- как же нам удалось разминуться с этим проклятым "Мигом"... Летели навстречу... Бац! Вспышка!... Затем мрак... Я уже думал, что посетил тот свет... Но, видно, поторопился...
       Он еще раз почесал подбородок и, наконец, примирился со своими мыслями.
       -- А, черт с ним, главное, что сами живы остались, а моя невеста не стала вдовой, еще не успев стать женой.
       -- Шеф, -- обратился Пит Джассини к сидевшему за штурвалом майору Кремпу, -- А вы как думаете, куда делся "Миг" в последний момент?
       * Не знаю, парни, -- ответил Кремл, помолчав, -- оставим эту загадку нашим аналитикам. Громоотвод прав, главное, что мы живы.
       Джассини подергал себя за ухо, нос, закрыл и открыл глаза.
       -- Да, * сказал он после всех этих манипуляций, -- живее не бывает.
       Затем Пит настроился на волну радиомаяка и доложил:
       -- Сэр, через десять минут мы должны сесть.
       -- О'Кей, парни, -- скомандовал Рассел, -- приготовиться к посадке вслепую.
       -- Да, уж, -- проворчал Громоотвод, -- мрак, хоть глаз коли. Хорошо, что наша старушка напичкана электроникой. Только странно как-то приборы работают * никаких сигналов на спецчастотах, никакой активности в гражданском диапазоне.
       Спустя десять минут прожектора военного аэродрома "Форт-Лодердейл" во Флориде выхватили из дождя и мрака неуклюжее на вид тело стратегического бомбардировщика, плюхнувшееся на взлетно-посадочную полосу. Подрулив к диспетчерской вышке, "Б-52" остановился. Даже видавший виды капитан Мауэр присвистнул при виде габаритов и необычной формы самолета. Прожектора уткнулись в открывшийся наружу люк, через который вылез человек в ярко-рыжем комбинезоне и большом сферическом шлеме. Странная экипировка пилота добавила пищи для сомнений капитану. Первым на землю спустился штурман Джонни Питфайер. Спрыгнув с лесенки, он приземлился прямо в лужу, а когда поднял голову от промокших ботинок, то уткнулся носом в вороненое дуло автомата. Прямо перед ним стоял рослый морской пехотинец с автоматом наперевес. Сзади за ним -- офицер. Еще далее расположился взвод автоматчиков. А за ними Питфайер разглядел два легких танка, дула которых держали на прицеле борт стратегического бомбардировщика.
       -- С прибытием! -- поприветствовал Джона капитан Мауэр и жестом приказал вытащить остальных членов экипажа из самолета, а за тем препроводить в комнату для допросов.
       Уже двадцать минут экипаж "Б-52" в полном составе сидел на стульях со связанными руками и ногами в комнате без окон. Прямо в глаза им бил яркий свет четырех мощных электрических ламп, стоявших на столе, за которым расположился капитан Мауэр. За спиной капитана маячили молчаливые фигуры морских пехотинцев. Ни Кремп, ни кто-либо другой ничего не понимали в происходившем. Капитан, казалось, понимал еще меньше, но оттого только становился злее, что само по себе ничего хорошего пленникам не несло. Их еще не били и не пытали, но явно принимали за нацистских шпионов. Между тем, Кремп, как и подобает командиру экипажа, держался вполне достойно и даже вызывающе.
       -- Даже если вы меня расстреляете, капитан, я повторю вам тоже самое. Мы -- американцы, а не немцы или итальянцы.
       -- Где вы взяли самолет? -- продолжал гнуть свое Мауэр.
       -- В магазине.
       Мауэр позеленел и, перегнувшись через стол, прошипел:
       * Я вас спрашиваю, где вы взяли бомбардировщик, которого нет на вооружении у армии США, черт побери!
       Кремп с безразличным видом ответил:
       -- Я же вам объяснил: в магазине, вместе с парой гамбургеров. Надеюсь, гамбургеры еще не сняты с производства?
       Стоявший за спинами Мауэра и охранников лейтенант Харли стиснул зубы и закрыл рот руками, чтобы не рассмеяться. Его даже радовало, что кто-то издевается над тупостью Мауэра. Сам Харли капитана недолюбливал. Вся авиабаза, в общем, была того же мнения.
       -- Вы хотите сказать, майор, что вы и ваши люди, -- процедил сквозь зубы Мауэр, * экипаж неизвестного бомбардировщика, выполнявшего секретное задание правительства? Тогда почему командование меня не предупредило о вашем прибытии заранее? Что за чушь вы мне тут несете.
       -- Я просил направить сообщение о нашем прибытии на авиабазу "Гринфилд", лично майору Патерсону.
       -- Никакой авиабазы "Гринфилд" в США не существует, майор Кремп, или как вас там? Прекратите свои дурацкие шуточки! Если через пять минут вы мне не объясните свое появление, я вас расстреляю.
       Резкий зуммер телефона, расколовший повисшую на мгновение тишину, заставил Мауэра вздрогнуть.
       -- Капитан Мауэр у аппарата. Да, сэр, слушаюсь.
       Положив трубку, капитан недовольно осклабился.
       -- Вам повезло... Ненадолго. Вместе со своими людьми и самолетом приказано отправить вас в разведцентр Оклахомы. Там из вас выбьют все. Приятного отдыха джентельмены...
      
       Аналитик лейтенант Беркли и старший технический специалист разведподразделения второй воздушной армии США Питер Оуэн уже пять часов подряд на пару пускали кольца дыма в потолок, внимательно рассматривая только что сделанные чертежи захваченного бомбардировщика и сравнивая их с последней разработкой компании "Мак Доннел Дуглас". Практически на восемьдесят процентов это была одна и та же машина.
       -- Черт побери, Питер, -- сказал Беркли, -- они похожи настолько, что у меня путаются мысли. Что думаешь?
       -- Либо немцам удалось выкрасть эти чертежи, -- пробормотал Оуэн, почесывая нос, -- либо...
       -- Что? -- лейтенант заерзал на своем стуле.
       Оуэн поправил очки, прокашлялся и тихо произнес:
       -- Дело в том, Майкл, что проект "Мак Доннел Дуглас" еще не завершен и наполовину. Даже если немцы выкрали эти чертежи еще год назад, они бы не успели создать и опробовать этот бомбардировщик в деле. Он слишком сложен.
       -- А может, успели...
       -- Нет, Майкл, это им не под силу.
       -- Однако, он летает.
       -- Да, и это самый совершенный самолет, который я видел.
       Еще с десяток колец дыма поднялось к потолку кабинета, прежде чем Беркли нарушил тишину.
       -- Еще немного, и я начну верить в привидения. Ну откуда, скажи, взялась эта железка?
       -- Послушай, а может это секретный проект BBC, о котором не знаем даже мы?
       -- Я запрашивал все разведслужбы США. Ни один из них даже не подозревает о таком бомбардировщике. Кроме того, на нем установлены реактивные снаряды, а такая технология доведена до ума только русскими...
       Беркли и Оуэн переглянулись, но, помолчав немного, в один голос сказали: "нет".
       -- Даже если это и русский самолет, то что он тут делает? Русские -- наши союзники, -- добавил Беркли.
       -- Мы ведь рассмотрели каждый винтик, Майкл, везде американское клеймо. Если верить глазам, этот самолет сделан на заводе "Мак Доннел Дуглас".
       -- Да, но его комендант клянется, что еще ни один самолет по новому секретному проекту не собран. Сам проект еще сырой, хотя и съел уже 10 миллиардов долларов.
       -- Ты забыл еще одну деталь, Майкл, -- сказал Оуэн, * сущий пустяк, -- на клейме стоит год выпуска -- "1960-й".
       Лейтенант Беркли потрогал свой взмокший от пота лоб и подвел итог:
       -- После рапорта начальству нас с тобой упекут в сумасшедший дом.
       Оуэн посмотрел на настенный календарь с фотографией заснеженного горного пика в штате Юта и большой синей надписью "1944".
       -- Не беспокойся, -- вымолвил он, -- мы уже давно здесь.
      
       Генерал армейской разведки Кристофер Джойс отрешенно смотрел сквозь стекло боковой дверцы мягкого "Ликольна" на однообразный ландшафт, тянувшийся вот уже целый час. Джойс ехал в свой штаб, находившийся в самом центре Оклахома-сити, и размышлял о случившемся. В его зубах в такт мыслям медленно тлела толстая гавайская сигара. Неделю назад в ведение генерала передали странный самолет, захваченный дождливой ночью на авиабазе в "Форт-Лодердейл". Аналитики внимательно обшарили бомбардировщик до последнего винтика и сделали заключение, повергшее всех генералов в тихий ужас. Согласно официальному заключению бомбардировщик будет произведен на заводе компании "Мак Доннел Дуглас" только в 1960-ом году. Ни более, ни менее. А на дворе, если конечно верить своим глазам и ушам, стоял 1944 год. Первым желанием Джойса было отправить в психушку всех аналитиков и вызвать группу новых. Он почти так и сделал. Но вторая группа, проводившая исследование независимо от первой, пришла к аналогичному заключению. Был даже найден завод, на котором будет производится новый самолет через шестнадцать лет. Там, правда, только начинались проектные работы над прообразом этого бомбардировщика, а о самом самолете не подозревал и главный конструктор фирмы. У генерала задымились мозги. Особенно плохо он себя почувствовал после специального расследования, проведенного по проверке личных данных, полученных в процессе допросов от членов экипажа странного бомбардировщика. Они дали точные адреса своих мест рождения, имена родственников и сослуживцев, описали местонахождение аэродрома приписки. При проверке выяснились интересные факты. Проще всего оказалось с аэродромом * его там просто не было. Лишь одна выжженная пустыня. Но вот по указанным адресам жили люди с именами и фамилиями, совпадавшими с данными о родителях летчиков. При подробных расспросах они искренне удивлялись, откуда разведке стало известно как именно они планируют назвать своих детей, и поражались такой прозорливости со стороны американских вооруженных сил. Если у Америки такая армия, то она несомненно выиграет войну и станет ведущей мировой державой. Все это скорее раздражало Джойса, чем наполняло гордостью за родную армию. Кроме того, сами летчики с бомбардировщика понятия не имели какой на дворе нынче год и рассказывали откровенные нелепицы о сверхзвуковых самолетах, полетах в космическое пространство на кораблях многоразового использования и думающих электрических машинах. Они говорили, что после войны президентом станет Эйзенхауэр, который был близким другом Джойса, а в настоящее время командовал союзными силами в Европе. В общем несли полный бред, за который следовало их отправить за компанию к аналитикам. Но после врачебного освидетельствования их признали полностью здоровыми и вменяемыми. Мысль генерала снова уперлась в прочную стену.
       Ко всему не давал покоя генералу и этот проклятый немецкий суперлинкор "Тирпиц", о котором поступали очень тревожные донесения. Германский адмирал Дениц все-таки убедил Гитлера и осуществил свою бредовую идею иметь во флоте самый мощный корабль в мире. Недавно закончилось строительство и прошли учебное плавание и стрельбы нового супероружия нацистов во время которых одним залпом бортовых пушек линкор "Тирпиц" превратил в руины небольшой прибрежный городок Норвегии. Этого хватило, чтобы в конгрессе Соединенных Штатов Америки поднялась небывалая паника. Конгрессменам стало казаться, что в арсенале самой высокоразвитой страны в мире нет оружия, способного противостоять пушкам "Тирпица", а потому необходимо срочно разработать и осуществить операцию по уничтожению суперлинкора. Вся армейская разведка была поднята на дыбы с целью раздобыть побольше сведений о новой плавучей артиллерийской батарее нацистов. Но дела шли не очень хорошо. Немцы охраняли свое детище лучше, чем самого фюрера и за две недели Джойс потерял семь агентов, пытавшихся раздобыть сведения о "Тирпице" или хотя бы отснять фотоматериалы. Корабль был недосягаем. Эсэсовцы раскалывали всех шпионов в момент. Никто не был просто расстрелян, к концу четвертого года немцы уже не поступали так банально. Все до одного умерли под пытками. А "Трипиц", тем временем, в гордом одиночестве снова вышел в море и совершил рейд вдоль берегов туманного Альбиона. Словно совсем не опасаясь кораблей самой морской в мире державы, суперлинкор нагло продифилировал до самого Ньюкасла, где повстречался с тремя английскими фрегатами. Вступив в бой, англичане еще не знали на что идут, но как моряки и храбрецы они не могли поступить иначе и позволить немцам спокойно бороздить английские воды, да еще напротив самой укрепленной морской базы Великобритании. Англичане открыли массированный артобстрел первыми. В ответ "Тирпиц" дал два залпа. Первым он пустил на дно фрегат "Королева Виктория", вторым * фрегат "Королева Элизабет". Третий фрегат к своему стыду отступил за береговые укрепления. Выпив шнапсу за здоровье англичан, немцы направили "Тирпиц" домой тихим ходом * никто и не подумал их преследовать. Только когда на траверзе показались датские берега, уже четыре года принадлежавшие Германии, на "Тирпиц" попыталась наброситься эскадрилья английских штурмовиков, подкрепленная звеном истребителей "Спитфайр". Кормовая зенитная батарея суперликора открыла огонь, выстроив в небе сплошную стену огня, долетая до которой самолеты рассыпались на мелкие брызги. Живым никто из английских летчиков на базу не вернулся. Эти сообщения вызвали в конгрессе США еще больший переполох. Конгрессменов обуял тихий ужас. Они постоянно требовали от армейских генералов срочно провести операцию по уничтожению или выводу из строя суперлинкора нацистов. Пока он не уничтожен, американцы не могут спокойно спать и есть гамбургеры, заявляли конгрессмены. Главнокомандующий армией США Эйзенхауэр приказал Джойсу искать выход из ситуации, и Джойс был вынужден искать этот чертов выход. И вдруг он его нашел. Это конечно был еще зыбкий шанс, но все-таки шанс. По словам аналитиков этот потусторонний бомбардировщик в данный момент являлся самым совершенным оружием на планете. Он мог своими реактивными снарядами расстрелять суперлинкор "Тирпиц" с безопасного для себя расстояния, и если не потопить, то хотя бы вывести из строя. С точки зрения военной тактики и стратегии выход был идеален. Конгрессмены останутся довольны, Эйзенхауэр тоже. А если верить этим сумасшедшим летчикам, в ближайшем будущем дружба с Эйзенхауэром может пригодиться. Оставалось только одно * убедить самого себя, что этот бомбардировщик не прибыл сюда из будущего. Иначе все представления Джойса о мире, как о планете Земля со временем, которое течет в одну только сторону, полностью теряли смысл. Но в этом Джойс себя никак не мог убедить, как ни старался. Последний сантиметр сигары догорал, зола упала на пол салона. "Линкольн" въезжал во двор штаба войсковой разведки, расположившегося в самом центре Оклахома-сити. Пора было что-то решать. И генерал Джойс решил чисто по-американски. "Я слишком занят сейчас войной, * сказал он сам себе, * И мне некогда ломать голову над загадками метаморфоз со временем. Даже если этот самолет прибыл из будущего * я забуду об этом. Главное, что сейчас он может нам помочь". Приняв столь важное решение и несколько приободрившись, генерал Джойс поднялся в свой кабинет. Нажав кнопку на селекторе, он приказал:
       * Срочно привести ко мне весь экипаж бомбардировщика.
       Спустя несколько минут Рассел Кремп, Джонни Питфайер, Пит Джассини, Лэсли Форд, Дик Биллинго и Бил Хармен сидели в мягких креслах напротив генерала Джойса в его роскошном кабинете. Перед каждым стоял стаканчик виски со льдом и лежали сигареты "Кэмел", самые популярные в американской армии. Сам генерал по своему обыкновению курил длинную и пухлую гавайскую сигару. Охраны в кабинете не было. Точнее, ее не было видно, а это совсем не означало, что ее не было на самом деле. Каждая, безобидная на первый взгляд, вещь в кабинете Джойса имела два, а то и три назначения. Спрятанные в стенах, мирно дремали крупнокалиберные пулеметы, готовые стрелять после неуловимого движения генерала. Главное здесь было * правильно встать или сесть. Неожиданные посетители кабинета вероятно что-то такое чувствовали, и поэтому им было слегка не по себе. Однако, генерал Джойс не стал их долго мучить неизвестностью.
       * Джентельмены, * произнес генерал после недолгого молчанья, во время которого Хармен отхлебнул полстакана виски и закурил. * Я должен принести вам свои глубочайшие извинения за столь "радушный" прием. Мы провели тщательное расследование ваших показаний и убедились в том, что вы являетесь вполне добропорядочными гражданами Соединенных Штатов Америки, а не немецкими шпионами. Весь моральный ущерб будет вам компенсирован в денежном выражении.
       У многих членов экипажа "Б-52" вырвался вздох облегчения. Кремп и Биллинго отпили по глотку виски. Питфайер закурил и затянулся. Джойс продолжал.
       * Между тем, вы также являетесь кадровыми военными, летчиками ВВС. Теперь вы снова на службе, ребята, хотя у меня с трудом укладывается в голове, как могут служить еще не родившиеся люди. Ну, да ладно, забудем об этом.
       * Простите, сэр, * спросил Рассел Кремп, * Но хотелось бы знать, как мы сюда попали и убедиться, что это не очередная фантасмагорическая проверка Пентагона на психологическую устойчивость экипажей ВВС.
       Генерал кашлянул в кулак и встал:
       -- Майор Кремп, честно говоря, я и сам понятия не имею как вы сюда попали. Относительно Пентагона могу вас успокоить * на дворе 1944 год, и вы находитесь в Соединенных Штатах Америки, нравятся они вам в таком виде или нет. Так что проверки здесь искать не стоит. В силу экстренных обстоятельств, сложившихся в настоящее время на фронте, я вынужден подвергнуть вас другой, боле ответственной, на мой взгляд, проверке. Ваш бомбардировщик вместе со всем экипажем поступает в распоряжение сорок восьмого бомбардировочного полка. Все инструкции получите по прибытию на новое место службы. Скажу лишь, что вас ждет особая миссия, ребята. Это задание может резко изменить всю ситуацию на фронте. Желаю удачи!
       * Черт меня раздери, если я что-нибудь понимаю в том, что происходит. * пробормотал Рассел Кремп, выходя из кабинета, * Эй, парни. Десять долларов тому, кто подтвердит, что генерал не соврал насчет 1944 года.
      
       Светило неяркое вечернее солнце, когда "Б-52" приземлился на военном аэродроме недалеко от Нью-Йорка, где располагался сорок восьмой бомбардировочный авиаполк. Рассел доложил о прибытии своему новому начальнику полковнику Райту и к своему большому удивлению был отпущен вместе с экипажем в суточное увольнение. О предстоящей задаче полковник намеревался уведомить Рассела позднее. Майор Кремп обрадовал своих людей и собрался отпустить их до 18.00 следующего дня. Однако вся компания летчиков решила отпраздновать первый день свободы в каком-нибудь баре и все вместе они вышли на залитую солнцем улицу. Никто из них, естественно, не обратил внимание на нескольких прохожих, как бы невзначай отправившихся вслед за ними.
       До настоящего дня все члены экипажа Рассела не покидали пределов авиабаз, которые хоть и казались им дряхлыми, но все же особенных подозрений не вызывали. В Америке все может случиться. Теперь же, выйдя на обычную городскую улицу, они внезапно остолбенели. Вокруг них гудела Америка пятидесятых. Взад и вперед сновали мальчишки, продавая газеты, проезжали допотопные "Бьюики". По улице бродили люди в старомодной смешной одежде и шляпах с изогнутыми полями а ля "крутой гангстер". Мигала реклама, продавали невиданное мороженое. Несколько минут бравые летчики не могли соединить нижнюю челюсть с верхней. Однако, затем все же взяли себя в руки. Первым молчание нарушил Пит Джассини.
       * Сэр, * сказал он обращаясь к Расселу, * Мы случайно не в Голливуде на съемках кино* У меня такое ощущение, что скоро здесь должна появиться Грета Гарбо.
       * Честно говоря, Пит, * неуверенно ответил майор Кремп, * Я знаю не больше твоего. По-моему, мы стали жертвой какой-то глупой шутки со временем. Быть может, нас специально сюда услали в качестве закрытого эксперимента и наблюдают сейчас через хитроумный телескоп как мы тут барахтаемся, а может * случайно. В любом случае, нам ничего не остается как принять пока эту жизнь и посмотреть, что тут можно изменить. Мой отец как-то говорил, что перед войной жареная кукуруза была значительно слаще. Мне только что пришло в голову найти ее и попробовать.
       Кремп поймал на себе непонимающие взгляды членов экипажа. Лишь спустя минуту до людей начало доходить, что с ними случилось что-то серьезное и, возможно, необратимое. На лицах появился сначала страх, затем недоумение и полное нежелание верить в то, что видели их глаза. Наконец неутомимый Джассини, который всегда первым приходил в себя только потому, что не умел долго унывать, сказал:
       * Что-ж, возможно вы и правы, сэр. Нам придется все принять все как есть и найти здесь что-нибудь интересное. А для начала, чтобы заглушить тоску по родному времени, предлагаю пропустить по стаканчику.
       * Предложение принимается, * согласился Кремп. * Приказываю экипажу в полном составе следовать за мной в ближайший бар.
       Американские улицы, как известно, просто нашпигованы питейными заведениями различного калибра. Одно из них очень кстати оказалось неподалеку. Увидев через улицу вывеску "У Заура", Кремп прямиком направился туда. Заведение оказалось довольно дешевым, но это летчиков нисколько не смутило. В настоящую минуту им было все равно где пить. В небольшом зальчике с низким потолком было тесно, как в трюме рыбацкой шаланды. Воздух был настолько пропитан дымом крепкого табака, что запросто можно было вешать топор. За несколькими дубовыми столами веселились компании пьяных грузчиков, моряков и людей непонятных профессий. Присев у стойки бара на видавшие виды высокие табуреты, летчики заказали по стаканчику водки и молча опрокинули их внутрь. Вторая порция прошла под тост Джонни Питфайера "О том, что им когда-нибудь удастся вернуться назад". Третья * под тост Биллинго "Чтоб этот русский оборотень горел в аду". С этим предложением все согласились. Ведь именно из-за этого чертова оборотня все они были вынуждены, возможно навсегда, застрять в этом времени и, не исключено, сгинуть на войне с нацистами. Ведь все они выросли тогда, когда об этой войне уже рассказывали только истории и показывали кинофильмы. Кремп неожиданно вспомнил, что где-то здесь, в этой стране, живет сейчас его молодая мать с его молодым отцом и только подумывают о том, чтобы завести себе ребенка, то есть его. А этот самый ребенок уже сидит в Нью-Йоркском баре и глушит водку, абсолютно ошалев от такого предположения. Ведь так просто не может быть* Ведь не могут же дети быть старше своих родителей* Такого на Земле никогда еще не было, и Кремп отнюдь не горел желанием быть пионером путешествий во времени. Ему вполне нравилось жить в конце двадцатого века. Хмель уже давал себя знать, и теперь Рассел сидел и цинично думал о том, что ему страшно хочется посмотреть на свою мать в молодости. На отца, пока он не погиб в автокатастрофе. На их совместную жизнь, о которой мать только рассказывала. Из-за этого русского эфирного оборотня вся жизнь теперь больше походила на кинофильм, а не на реальность. Кремп даже чувствовал себя персонажем захватывающего фантастического боевика, который вот-вот должен закончиться. Еще секунда, последняя кровавая сцена и загорится свет в зале, все пойдут домой и будут жевать по дороге воздушную кукурузу. Он, словно невидимка, смотрел с потухшего экрана на уходящих зрителей, не в силах крикнуть им "Эй вы, черт побери, возьмите меня с собой! Я же живой, я вместе с вами, я тоже хочу есть кукурузу". Но зрители почему-то не оборачивались на его вопли, словно не слышали. Словно его не существовало вместе с ними. И теперь до самого Рассела, храброго майора ВВС, отчаянного и рискового мужика, постепенно начал доходить смысл происходящего. Еще десять минут назад он объяснял своим людям, что этого не стоит бояться, что это пройдет. А если не пройдет, то и здесь можно жить и по-своему наслаждаться. Но на сей раз железная американская логика жизни одного дня не давала никакого эффекта * больше всего на свете ему хотелось домой. К жене Джудит, к своему истребителю, к друзьям.
       * Эй, мистер, * совсем близко рядом с лицом Рассела возникла смердящяя перегаром от дешевого рома физиономия грузчика, * дай-ка мне папироску, ты, я вижу, при монетах.
       Подчиняясь какому-то звериному инстинкту, во время которого душа несказанно радовалась вместить на чем-то свою боль, Рассел с разворота молча въехал грузчику в ухо. Физиономия исчезла из поля зрения под грохот ломающихся деревянных стульев, перевернувшегося стола и звона расколовшихся кружек. За спиной Рассела послышался недовольный ропот. Экипаж бомбардировщика разом отвлекся от своих грустных мыслей, мускулы напряглись, внимание, несмотря на хмель, обострилось. Сквозь неожиданно воцарившуюся тишину прорезался хриплый голос:
       * Эта офицерская гнида ударила моего кореша Билли..
       Еще секунда, и летчики слезли со своих табуретов, обернувшись в зал. К ним медленно надвигалась человек десять здоровенных мужиков, явно не обремененных излишками образования, о чем говорили тупые бычьи глаза, залитые до краев спиртом. Кое у кого в руках мелькали пустые бутылки.
       * Сейчас ты у меня получишь, вояка хренов, * сказал их предводитель, облаченный в грязную докерскую жилетку цвета немытого "Бьюика", заходя с правой стороны к Расселу, * Сейчас я намотаю твои кишки на вертел и поджарю.
       Кремп не любил долгих разговоров и не привык долго ждать. Перегнувшись, он первым выхватил из-под стойки бара литровую бутылку и саданул ею предводителя докеров по квадратной голове. После чего, ему показалось, что обрушился небоскреб * с таким грохотом грузный предводитель завалился навзничь. Остальные портовые грузчики бросились на летчиков с дикими криками дорвавшихся до тропы войны каманчей. Однако, Кремп мог гордиться своей командой. Билл Хармен по силе не уступал перворазрядному грузчику и одним ударом раскрошил челюсть нападавшему. Джонни Питфайер, ловко увернувшись от просвистевшей над головой бутылки, врезал своему противнику под дых так, что бедняга мгновенно покраснел от недостатка кислорода. Вторым ударом штурман отправил докера в нокаут. Несладко пришлось только молодежи. Джассини пока как-то уворачивался от ударов, а вот Форд сразу получил в ухо, отлетев к стойке. Увидев, что противник попался сильный, не ожидавшие сопротивления докеры схватились за ножи. В полумраке тускло сверкнули несколько лезвий. В этот момент в бар ворвались люди в военной форме и с автоматами. В потолок ударило две длинных очереди, осветив картину жуткого погрома.
       * А ну, прекратить драку! * громко приказал жесткий голос, * За неповиновение военному командованию * расстрел.
       Движение мгновенно замерло. Солдаты быстро вытолкали всех грузчиков на улицу, как ни странно не обратив никакого внимания на Рассела и его спутников. Офицер, командовавший патрулем, подошел к ним и сказал:
       * Вы не имеете права, сэр, в такое время рисковать своей жизнью и жизнями ваших людей в пьяной драке. Вы нужны фронту. Я не буду вас задерживать, но если драка повторится, у вас могут возникнуть большие проблемы.
       После этого в пустом баре не осталось никого кроме экипажа бомбардировщика.
       * У нас уже возникли большие проблемы, * сказал Кремп, усмехаясь вслед офицеру, и добавил, обращаясь к подчиненным, * пошли отсюда, парни.
       Компания вышла на улицу. Немного постояв в нерешительности, Кремп, у которого было муторно на душе, предложил всем разойтись и остальное время отдыхать по собственному желанию. Дик Биллинго и Лесли Форд, уже немного пришедший в себя после мощного удара в ухо, отправились вместе с Громоотводом искать какой-нибудь другой пивной бар, славившийся своими раками и темным пивом. Джассини приударил за девочками с бульвара. Кремп и Питфайер решили просто побродить по нью-йоркским улицам. Они побрели наугад по 49 авеню, совершенно непохожей на ту улицу, которую Кремп видел в родном времени, но кое-где уже радовавшей глаз приметами того самого родного времени. То тут, то там между проросшими в небо небоскребами ютились 2х - 3х этажные домики с широкими крышами и едва заметными балкончиками. У подъезда одного из них летчики купили жареной кукурузы и, похрустывая на ходу, направились дальше, разглядывая светящуюся рекламу над дверьми кинотеатров и питейных заведений. Разговор не шел, каждый предпочитал молча предаваться воспоминаниям под шум проезжавших по дороге автомобилей. Так, незаметно для себя, Рассел и Джони добрались до конца 49-й улицы, которая упиралась в ворота морского порта. Стоявший у ворот патрульный не впустил праздношатающихся летчиков внутрь, но им и без того были хорошо видны громады военных кораблей, снаряжавшихся для какого-то дальнего похода. У причала стояло также несколько сухогрузов, в трюмы которых что-то активно закатывалось и затаскивалось. Двое откровенно высматривающих что-то военных летчиков вызвали подозрение у начальника охраны порта, и он не преминул проверить у них документы. Но, рассмотрев новое назначение Рассела, успокоился и к немалому удивлению последнего, указав на стоящие на рейде крейсера, сказал:
       -- Ставлю $100, сэр, что вам придется сопровождать вот эти игрушки.
      
       На следующий день ровно в шесть вечера майор ВВС США Рассел Кремп стоял перед полковником Райтом и внимательно слушал задание:
       -- Таким образом, майор, ваш бомбардировщик будет сопровождать караван "PQ-17" с оружием и боеприпасами, который направляется в советский город Мурманск. Ваша задача -- довести его до северной водной границы Норвегии, далее караван будут прикрывать англичане, а затем, изменив курс, направиться в квадрат 63.11. К тому моменту, когда вы его достигнете, по нашим расчетам, основанных на донесениях разведки, там будет находиться фашистский суперлинкор "Тирпиц", имеющей своей целью уничтожить идущий в Мурманск караван "PQ-17". Ни один из находящихся на вооружении США самолетов не обладает достаточной огневой мощью, чтобы нанести суперлинкору значительный урон. Судя по рапорту разведподразделения второй армии, разобравшему по винтику вашу машину, этот бомбардировщик способен на все. Именно поэтому, майор, ваш самолет решено отправить на выполнение особо опасной миссии. "Тирпиц" -- кость в горле союзных сил. Этот линкор обладает зенитной артиллерией, способной выстроить в небе стену огня длиной в полмили. Мы дважды неудачно пытались вывести его из строя, но Фюрер бережет свое смертельное оружие и использует его только для крупных дел. На сей раз мы выманим "Тирпиц" из логова в норвежских фьордах, а вы его уничтожите или сильно повредите. Потеря суперлинкора приведет Гитлера в чувство. Вылет завтра, в 8.00 утра. С Богом, Рассел!
       Рассел невольно вздрогнул * эту фразу майор слышал уже второй раз в жизни.
      
      
      
      
      
       Глава 5
       Дениц всегда любил хорошую шутку
      
       Адмирал нацистских военно-морских сил фон Денис мучился бессонницей вот уже второй год. Больше всего адмиралу досаждал гул радиаторов отопления, казавшийся ему воем русских торпедоносцев, пикирующих на флагманский линкор "Тирпиц". Свой линкор, самый мощный среди линкоров всех европейских флотов, Дениц очень любил, а потому запрятал его подальше от боевых действий -- в заснеженные норвежские фьорды. Русские торпедоносцы, преследовавшие адмирала по ночам, от этого, правда, из его снов не исчезли. Тогда Дениц приказал разобрать всю систему новомодного и дорогостоящего парового отопления, после чего стал просиживать долгие бессонные часы перед камином, отогревая свои вечнохолодные пятки. Заботливый Фюрер как-то посоветовал ему пить валерьянку, закусывая ее кусочками алоэ. Валерьянку Дениц пил, однако алоэ, несмотря на все свое влияние, он нигде не смог достать. Поэтому приходилось запивать валерьянку шнапсом.
       В то промозглое ноябрьское утро Дениц по обыкновению досушивал свои пятки у камина перед тем как отправиться в штаб ВМС. На белом мраморном столике перед ним стояло шесть пустых стопок из под шнапса. Адмирал понемногу просыпался и собирался с мыслями. С северного фронта поступали тревожные донесения. Русским морякам под прикрытием американских и английских кораблей удалось наладить сообщение между Нью-Йорком и Мурманском. По северному морскому пути в СССР поступали грузы стратегической важности -- танки, орудия, самолеты, топливо. Несмотря на все попытки немецких подводных лодок и авиации сорвать доставку грузов, конвои все шли и шли. До СССР уже благополучно добрались шестнадцать конвоев. Дениц готов был рвать волосы на своей голове, если бы не вырвал их еще в первые годы войны. Фюрер требовал от него во что бы то ни стало остановить череду конвоев, доставлявших вооружение русским. Именно по этому поводу адмирал собрал в то утро совещание в морском штабе. Опрокинув в себя седьмую стопку шнапса, Дениц встал, -- его мысли пришли в стройное соответствие.
       Появившись в штабе, адмирал первым делом поставил перед офицерами задачу и отвел на размышления час, после чего собирался начать пытки. На целый час в огромном кабинете Деница в штабе ВМС Германии повисла напряженная тишина. От длинного дубового стола к высокому потолку поднималось несколько столбиков густого дыма -- курить трубку в морском флоте Германии было традицией. Ее ввел лично адмирал фон Дениц. За курение обычных папирос или модных нынче самокруток из березовых листьев а ля "рус" полагался расстрел на месте. Шестой заместитель второго начальника штаба Герхард фон Хейфиц под видом размышления о поставленной задаче углубился в изучение стоящего посреди стола парусника "Летучий Нацист", склеенного и раскрашенного лично фон Деницем. Тем же самым занимался и пятый заместитель -- граф Опельман, а также все остальные. Дениц все это видел, но ничего не говорил, поскольку искренне гордился сотворенной им моделью корабля, а на русские конвои ему было откровенно наплевать. К действительности адмирала вернула лишь мысль о нагоняе со стороны Фюрера. Нагоняй заключался в пытке с пристрастием, которую будет проводить лично главнокомандующий в застенках "СС", если Дениц в ближайшие дни не представит четкого плана очередной успешной операции.
       Адмирал поскрипел своим креслом и произнес:
       -- Ну?
       Граф Опельман, лелеявший мечту стать четвертым заместителем начальника морского штаба, растворил было рот, но сказать ничего не успел. Два дюжих охранника со шмайсерами наперевес, отделившись от стены, схватили Опельмана и выволокли в коридор. Истошные крики прекратила автоматная очередь -- нарушение субординации каралось немедленно и жестоко.
       Адмирал еще раз скрипнул своим креслом и снова произнес:
       -- Ну?
       На этот раз никто выступать не захотел. Дениц пригрозил:
       -- Расстреляю за отсутствие мыслей.
       Тогда Фон Хейфиц вскочил со своего места и нервно затараторил:
       -- Предлагаю атаковать, мой адмирал, атаковать немедленно! Атаковать! Немедленно! Атаковать!
       Дениц пристально посмотрел на Хейфица и переспросил:
       -- Кого?
       Но Хейфиц не ответил. Он влез на стол и продолжал орать все сильнее:
       -- Атаковать! Ура! Вперед! Немедленно!
       Адмирал выдвинул верхний ящик стола, достал оттуда парабеллум, метким выстрелом в лоб застрелил Хейфица, и положил парабеллум обратно. Хейфиц на секунду замер, на его лице застыла гримаса крайнего удивления, на лбу -- маленькая красная точка, а затем рухнул на пол со страшным грохотом костей. После того как безжизненное тело шестого заместителя охранники выволокли за дверь, Дениц сказал:
       -- Ну?
       Ответом ему было гробовое молчание штабных офицеров.
       -- Ну... тогда я сам, -- процедил Дениц и кратко обрисовал ситуацию, -- Дела у нас на севере идут хреново, дальше некуда. Русские на кораблях танки и самолеты возят, а американцы их прикрывают. Фюрер бесится, пристрелю, говорит, как собаку! А я что? Я и сам ни хрена не понимаю.
       Дениц вытащил из кармана штанов фляжку со шнапсом и залпом ее осушил. В этот момент в окно, со звоном разбив стекло, влетела ручная граната. Она упала на стол перед адмиралом и завертелась как волчок. Дениц презрительно поморщился, процедив сквозь зубы:
       -- Опять покушение...
       Затем пальцем подозвал охранника и сказал:
       -- Возьми это и отнеси Борману. Он сейчас как раз обедает у Кальтенбрунера. Охранник взял гранату и вышел за дверь. Через секунду раздался взрыв, с потолка посыпалась штукатурка. Дениц весь прямо засветился от удовольствия:
       -- Ха-ха, поверил, дурачок.
       Затем адмирал снова стал серьезным и продолжал:
       -- Короче говоря, надо русских припугнуть хорошенько, а то Фюрер обидится, отвечаю. Для следующего конвоя устроим ловушку. Пошлем на задание десять линкоров и десять подлодок. Американцы скорее всего испугаются и убегут, вот тут-то мы возьмем русских тепленькими и пустим ко дну.
       Конец речи адмирала заглушили овации. Офицеры штаба рукоплескали ему стоя. Дениц даже покраснел от смущения.
       -- Что вы, что вы, господа. Не стоит. Все свободны.
       Офицеры взяли свои папки и вышли. После того как последний закрыл за собой дверь, Дениц поднял трубку телефона и спросил:
       -- Все готово? Отлично!
       Потирая руки, он достал из ящика стола устройство с длинным рядом лампочек и кнопочек. Нажав первую кнопку, Дениц с наслаждением услышал, как на углу Ундер-ден-Линден и Коганович штрассе в щепки разнесло машину четвертого заместителя. Следующая кнопочка отправила к праотцам третьего заместителя. Так адмирал продолжал развлекаться до тех пор, пока не отгрохотал последний взрыв. Фон Дениц очень любил хорошую шутку.
       Порезвившись в волю, адмирал сел в свой лимузин и поехал на прием к Фюреру, имея в активе принятое решение, а в пассиве пропавший без вести штаб. Но это его не беспокоило, главное, что он наконец-то испытал лично им придуманное и собранное радиоуправляемое устройство -- гениальное изобретение технической мысли. Иногда Дениц думал, что если бы не война, то он стал бы либо преуспевающим автомехаником, либо подрывником, в лучшем случае - террористом. Но проклятая судьба-лихоманка зачем-то свела его с Гитлером, который, также как и он сам, был не дурак выпить шнапсу. На этой почве они и познакомились как-то на дне рожденья у жены Геринга, когда ей стукнуло пятьдесят, а самому Герингу тридцать. Адмирал никак не мог понять, что за муха укусила его однокашника и он вдруг решил жениться на этой старой образине. Не такой уж сексуальной она и была. Кости выпирали даже сквозь корсет и свадебное платье. Кожа на лице обвисала дряблыми складками. А когда она передвигалась, казалось, что истлевший скелет девицы Жозефины, безжалостно удушенной своим отцом в замке Нэкст, бродит по комнатам. Дениц вообще подметил нездоровое влечение Геринга к скелетам. Установив за однокашником слежку, Дениц узнал, что тот по ночам ежедневно посещает все кладбища Берлина и подолгу плачет на могилах. Заподозрить в раскаянии Геринга было трудно, поэтому Дениц решил, что его друг -- законченный некрофил, и ожидает скорой смерти своей невесты, чтобы провести наконец с ней медовый месяц.
       В тот вечер Гитлер был явно в ударе и заявил во всеуслышание, что выпьет бочку неразведенного спирта на спор. Дениц не мог упустить такого случая и поспорил с Фюрером, что ни в жизнь ему не осилить такую бочку. Фюрер, между тем, взял и выпил. Правда глаза его при этом округлились и вылезли из орбит, а волосы встали дыбом. Сам он некоторое время стоял молча, затем, оступившись, вдруг перевалился через ограждения балкона и упал, неожиданно ничего себе не сломав. Испуганные высшие офицеры подбежали к краю балкона и увидели главу вермахта лежащим на крыше фургона припаркованного внизу военного грузовика. Фюрер был ужасно весел и орал во все горло "Ах мой милый Августин, трам-пам-пам-пам!" Спустя десять минут, когда рота эсэсовцев оцепила район великой попойки и перенесла фюрера наверх в приготовленные специально апартаменты, Гитлер вдруг признался Деницу, что давно мечтал сделать какую-нибудь пакость Сталину. Поэтому он решил усилить мощь эскадры, которая направляется топить русский конвой, новым суперлинкором (Дениц при этих словах чуть не поседел). А чтоб адмирал не очень расстраивался, Фюрер рассказал ему историю про свою собачку. Однажды Муссолини решил подарить ему на день рожденья своего любимого длинноухого басета по кличке Бурбон. Фюрер, надо сказать, очень любил собак, особенно немецких овчарок, а от породы басетов он вообще приходил в неописуемый восторг. Особенно нравились великому диктатору длинные уши этой собаки, которыми она постоянно подметала землю, и непрерывно текущие изо рта слюни. В общем, одним солнечным днем Муссолини посадил Бурбона на специальный самолет с охраной из взвода солдат и отправил в Берлин. Самолет прикрывали двадцать истребителей. Но это не спасло несчастного басета. Американцы (будь он трижды проклят, этот идиот Даллес) прознали про Бурбона и решили его перехватить. На воздушный конвой еще в небе над Средиземным морем напали "Мустанги" американцев. Завязался бой. Почти все итальянские истребители были уничтожены, а сам транспортный самолет подбит. Он задымил и стал стремительно терять высоту. Едва дотянув до земли, самолет задел крылом за гору и рассыпался на куски. Все солдаты погибли, а бедный ушастый басет пропал без вести. С тех пор Фюрер не находил утешения. Быть может, басет Бурбон и сейчас еще топчет своими кривыми ножками Европу в надежде найти своего хозяина, а его длинные уши развеваются на ветру, словно флаги великого рейха. Эх, басет! И Фюрер разрыдался на плече у адмирала Деница.
       Сам адмирал, честно говоря, терпеть не мог собак, а этих слюнявых басетов и подавно. Но попробуй скажи об этом Фюреру, еще чего доброго обидится. А когда Гитлер обижался, легче было самому принять ампулу с цианистым калием -- это была бы легкая смерть. Дениц вдруг снова почувствовал мороз в пятках, который не прошел даже после шести выпитых подряд бутылок шнапса. Резкое похолодание в нижних конечностях адмирала было вызвано неожиданным решением фюрера послать для разгрома русского каравана с оружием PQ-17 надежду и опору германского флота суперлинкор "Тирпиц". Причем Дениц теперь мучился больше от того, что сам не раз докладывал Гитлеру о необходимости припугнуть этих обнаглевших русских и их союзников секретным супероружием, а то совсем перестали уважать. В глубине души Деницу было очень страшно -- а вдруг линкор потонет сам по себе? Что будет делать великая Германия без "Тирпица"? Но фюрер был неумолим. Он так и сказал Деницу:
       -- Ты мне лапшу на уши не вешай! Бери свою шаланду, грузи снарядами, и вали топить русских. Самолично! А не то обижусь.
       Дениц не очень хотел, чтобы фюрер на него обиделся, а потому утром отбыл на самолете в тихий норвежский городок Кинагсботтен, где в глубоком и узком фьорде таилось и мерзло секретное германское супероружие со всем экипажем.
       Офицеры линкора устроили банкет по случаю прибытия адмирала и сразу же проводили его в местный ресторан, устроенный в выдолбленной в скале штольне. Там, под надежной крышей, хранившей их от русских бомбардировщиков, Дениц хотел было рассказать о цели своего визита, но командир зенитной батареи левого борта барон фон Гриххенплан напомнил адмиралу о том, что его самолет опоздал на двадцать минут, а потому Деницу полагалась штрафная. Адмирал ВМФ Германии фон Дениц осушил рюмку шнапса и хотел было продолжить, но тут капитан второго ранга фон Дзенхерфон напомнил адмиралу, что тот не приехал на его день рождения, а потому необходимо выпить еще штрафную. Дениц безропотно выпил, и уже растворил было рот... Но после того, как фон Бригель, фон Мустенхоф, фон Никсдорф, фон Буба, фон Качински и фон Оппер заявили о необходимости пить штрафную по неотложным мотивам -- фон Дениц покорился судьбе. Дикая оргия нацистов продолжалась до рассвета, и уже находясь в полудремотном состоянии и пьяном угаре, адмирал военно-морских сил Германии фон Дениц вспомнил о том, что Фюрер просил его куда-то сплавать на "Тирпице". А добряк-капитан суперлинкора фон Кац сразу же согласился выполнить приказ, чего никогда не сделал бы по трезвости, так как понятия не имел о том, кто такой Фюрер, и зачем двигать такую громилу как "Тирпиц" с места -- она и здесь неплохо себя чувствует. По случаю приезда адмирала всей команде выдали по бутылке шнапса и трофейной русской водки. Команда дружно выпила за здоровье адмирала, которого очень почитали во флоте за короткую память, и раскочегарила машины линкора. На утро за стаканом спасительного шнапса Дениц поинтересовался у фон Каца куда, собственно, они плывут, на что получил исчерпывающий ответ:
       -- Да черт его знает, а можно, кстати, и на китов поохотиться.
       Эта идея привела Деница в восторг, и он тут же убежал в каюту чистить свое любимое копье, привезенное им из Африки. Копье это Дениц самолично отобрал у вождя негритянского племени Мамба. По приказу фон Каца носовая башня линкора была быстро переоборудована в гарпунную пушку. Первым же залпом, который произвел лично Дениц, удалось подстрелить очень мощного кита, который долго водил за собой "Тирпиц" и даже пытался утянуть его на глубину, но, отчаявшись, спустя пять часов всплыл. К немалому удивлению Деница и всех офицеров линкора китом оказалась своя же немецкая подлодка "U-46". От капитана субмарины удалось выяснить, что где-то недалеко бродит русский конвой, который надо торпедировать, хотя и не хочется. И что асы Геринга вчера уже провели несколько воздушных налетов, и что англичане покинули конвой, так как испугались "Тирпица", и что где-то летают американцы, которые хотят потопить "Тирпиц", и что русские тоже этого хотят, и что скорее всего так оно и будет, а если, черт побери, рабочие с линкора срочно не залатают сделанную гарпуном пробоину, то он сам пустит эту дырявую шаланду на дно собственной торпедой. При слове "шаланда" Дениц просиял: он все вспомнил. Тотчас "Тирпиц" отправился на поиски беззащитного русского конвоя, не обращая внимания на вопли капитана подлодки, явно блефовавшего, так как все торпеды он уже давно сменял на цистерну шнапса.
       В этот день конвой, по расчетам уже подходивший к русским водам, отыскать так и не удалось и, чтобы окончательно не затеряться в бескрайних просторах Северного Ледовитого Океана, Дениц приказал вернуть суперлинкор обратно на базу в Норвегии. На подходе к базе начался шторм. Несмотря на свои гигантские по сравнению с обычными военными кораблями размеры, "Тирпиц" начало нещадно качать на волне. Качка была бортовая. Словно огромная неваляшка, суперлинкор медленно полз вперед, пробивая носом волны и переваливаясь с борта на борт. Высоченные борта корабля служили прекрасной мишенью не только для волн, обрушивавших на них свои мощные удары, но и для вражеских подлодок, которым ничего не стоило подкрасться к "Тирпицу" достаточно близко в такой шторм. Деница это сильно обеспокоило. Он приказал вахтенным удвоить бдительность, а сам пригласил высших офицеров раздавить трофейную литровую бутылку "Столичной" за партией в вист. Когда все собрались в обширной кают-компании за овальным столом и подняли уже налитые слугами хрустальные рюмки с изображением великого Фюрера на длинной ножке, адмирал предложил выпить за первый удачный рейд непобедимого суперлинкора против русских. Все офицеры дружно поддержали своего адмирала и залпом выпили содержимое рюмок. Наполнив хрустальные емкости во второй раз, Дениц предложил тост за капитана непобедимого суперлинкора фон Каца, который уверенно ведет корабль через ужасную бурю и, будем надеяться, успешно доведет его до норвежских фьордов. Все выпили еще раз. Спустя пять минут обсуждения того, доведет ли фон Кац корабль до базы, офицерам вдруг стало очень хорошо на душе и, что самое странное, бортовая качка, уже несколько часов нещадно терзавшая их при простой ходьбе из конца в конец комнаты, вдруг прекратилась. Теперь все вокруг казалось им удобным и прочно стоявшим на ногах. Наконец обратившись к игре в вист, офицеры корабля вообще забыли о том, что за иллюминатором бушует Северный Ледовитый Океан и где-то в его многокилометровой студеной толще бродят хищные русские и американские подлодки. Основной задачей на ближайшее время было уследить, чтобы никто не жульничал во время игры и не прятал карты в рукаве. Время от времени капитаны отрывались от карт и поднимали тост за тех, кто в море, за Фюрера, за Геринга и его молодую жену, за несчастного басета, который бегает по Европе. Совершенно случайно за жульничеством был застигнут фон Гриххенплан, который раньше был первоклассным шулером в борделях Берлина, Франкфурта и Висбадена, но сегодня, выпив немного лишнего, расслабился и выронил карту из рукава кителя. Застукавший его за обманом фон Бригель предложил немедленно расстрелять шулера на месте без суда и следствия за измену интересам великого рейха, в котором должны и будут жить только честные немцы, а не какие-нибудь там фон Гриххенпланы, которые прячут карты в рукавах. Гриххенплан слегка обиделся, но смиренно ждал, что решит Дениц. Адмирал, между тем, находился в прекрасном расположении духа и предложил заменить расстрел стоянием на палубе в одном кителе в течение трех часов без права на отдых. Если фон Гриххенплана не смоет волной за борт на съедение зубастым касаткам, то он будет прощен и отправится дослуживать оставшиеся до пенсии годы на плоскодонную баржу "КБ-44", что пять раз в неделю ходит вдоль по Эльбе от Гамбурга до Дрездена. Офицеры поддержали мудрое решение адмирала и все вместе отправились на верхнюю палубу смотреть как фон Гриххенплан будет стоять у самого борта в одном кителе. Едва выйдя на открытое всем ветрам пространство, между двумя бортовыми зенитными установками, офицеры застучали зубами от холода и облачились в теплые шинели на меху. Жуткой силы ветер приносил с собой снег, острые и колючие снежинки больно били по лицу. Температура не поддавалась определению, но вылетавший изо рта пар замерзал на лету и осыпался под ноги с ледяным звоном. Гриххенплану определили стоять как раз между зенитками. Он мужественно, как и подобает офицеру, добрался до борта, но, едва взглянув вниз, чуть не потерял сознание. Корабль то поднимало на волне, то бросало в пучину. То и дело борт гигантского линкора оказывался почти вровень с поверхностью воды, так что можно было рассмотреть пенистые гребни серо-стальных волн, от одного взгляда на которые хотелось как минимум выпить литр водки или шнапсу. Словно почуяв добычу, по правому борту показалось несколько бело-черных спинных плавников -- за линкором следовала стая крупных касаток. Узрев плавники, фон Гриххенплан вцепился в борт мертвой хваткой, так, что спустя пять минут его ладони намертво примерзли к стальным поручням. Оторвать их теперь было можно только отрезав руки. Шторм крепчал. Волны перекатывались через борт корабля, обрушиваясь на все палубные надстройки, яростно стремясь погнуть или поломать их. К счастью, "Тирпиц" был построен на совесть * на палубе не было ни одной деревянной детали. Офицеры попрятались в рубку, откуда наблюдали за конвульсиями фон Гриххенплана, который, как это ни странно, не выказывал ни малейшего желания прыгнуть или быть смытым за борт. Шло время. Касатки щелкали зубами так, что Гриххенплан столбенел от ужаса и, наверное, у него стыла бы в жилах кровь, если бы она уже не застыла от лютого холода. Так прошло два часа. Офицеры, настроившиеся на быстрое и веселое развлечение, слегка разочаровались и ушли в кают-компанию пить шнапс. У фон Качински неожиданно обнаружилось в заначке несколько кусков трофейного украинского сала, которое пользовалось у нацистов большим успехом, также как и трофейные деревенские куриные яйца. В кают-компании офицеры, выпив шнапсу и закусив его ароматным салом, от нечего делать стали держать пари на то, продержится ли фон Гриххенплан оставшиеся сорок пять минут или все-таки есть надежда на то, что его съедят касатки. Десять против одного, то есть против адмирала Деница, все сошлись на том, что он будет съеден, поскольку никто не в состоянии продержаться в такой холод на палубе целых три часа, а фон Гриххенплан уже на ладан дышит. В случае победы адмирал должен был разрешить офицерам поохотиться пару дней на тюленей в близлежащем от базы фьорде, в случае поражения все офицеры должны будут поехать с Деницем поохотиться на оленей в окрестностях отдаленного Глуммфьорда. На том и порешили. Спустя сорок пять минут, когда вся компания офицеров во главе с адмиралом фон Деницем высыпала на палубу посмотреть на Гриххенплана, то вместо пустого места и облизывающихся после сытного обеда за боротом касаток увидела превратившегося в ледяной столб офицера. Касатки изо всех сил выпрыгивали высоко из воды и пытались укусить Гриххенплана, но ничего не получалось. Дениц приказал отколоть фон Гриххенплана, поскольку назначенное время кончилось, и отнести его на кухню, где он сможет отогреться. Когда слегка размороженного фон Гриххенплана принесли через час в кают-компанию, офицеры встретили его радостными криками "Виват" и от души выпили за его здоровье. В самого виновника торжества влили ведро спирта, и через десять минут он уже был как новенький. Дениц выиграл пари, поэтому напомнил собравшимся о том, что по прибытии на базу они обязаны будут съездить с ним на охоту в Глуммфьорд. А новая жизнь фон Гриххенплана начнется очень скоро, как и было сказано, на плоскодонной барже "КБ-44", что пять раз в неделю ходит вдоль по Эльбе от Гамбурга до Дрездена. Руки и ноги у новорожденного еще не сгибались, а язык не двигался, поэтому офицеры прислонили его пока к стенному шкафу, а сами снова уселись за карты. Но не успел еще Дениц сдать всем необходимое количество, как громаду суперлинкора потряс мощный взрыв.
       Добравшись до рубки, капитаны выяснили, что "Тирпиц" торпедировала наглая русская подлодка, сумевшая подобраться к нему незамеченной. Пробоина возникла ближе к кормовой части корабля, но была не очень опасной. Течь уже заделали, а корабль почти не потерял ход. Дениц в ярости приказал закидать все море вокруг глубинными бомбами, что и было сделано. Через несколько минут глубоко под поверхностью, в пучине стального океана, один за другим начали грохотать взрывы. В небо вздымались высоченные фонтаны воды, воздух сотрясался от звука разрывов глубинных бомб. Всплыло множество рыбы: селедка, треска, касатки, но вот подлодки среди нее не было. Дениц приказал повторить атаку. На этот раз повсплывали осьминоги и невесть как сюда попавшие пингвины, но проклятой подлодки не наблюдалось. Наконец, после третьей атаки глубинными бомбами, подбитая субмарина всплыла вверх брюхом. Радостные нацисты огласили окрестные воды воплем победы, однако, когда "Тирпиц" смог подойти поближе к дрейфовавшей подлодке, то офицеры увидели на ее борту нечеткую надпись "U-46". Это была та самая подлодка, которую Дениц подстрелил из гарпунной пушки некоторое время назад. Видимо ее капитан предал великую Германию и пошел против своих. "Что -ж, * здраво рассудил адмирал Дениц, * Так ему и надо." Других подлодок обнаружить рядом так и не удалось.
       Успокоившись насчет противника, офицеры "Тирпица" спустились в кают-компанию и вернулись к картам. Они настолько увлеклись игрой, что не заметили как прошло пять часов и суперлинкор добрался до своего тайного убежища в скалистых и узких фьордах Норвегии. Пришвартовав у замаскированного причала корабль, офицеры сошли на берег и принялись готовиться к великой охоте, которую затевал адмирал. Сам Дениц, запершись в отведенных ему под скалой апартаментах, уже чистил свое любимое историческое ружье образца 1895 года. Дело в том, что ходить на охоту с современными скорострельными ружьями или того хуже -- автоматами, адмирал военно-морских сил Германии считал ниже своего достоинства. Все эти новоделы не вызывали у него никакого уважения, поскольку давали почти стопроцентную уверенность, что охотник всегда победит и останется жив. Уменьшала удовольствие также их большая дальнобойность, ведь зверя можно было свалить просто из укрытия. Нет, адмирал считал такую охоту занятием для слюнтяев, не достойных жить в великом третьем рейхе. Вот выйти один на один против медведя, вепря или оленя с ружьем докайзеровской армии, которое не имеет в запасе ни одного патрона и нуждается в перезарядке * вот это развлечение для настоящих офицеров, способное хорошо пощекотать нервы. Промахнулся -- умер, не успел перезарядить -- тоже самое. Мечтой адмирала вообще являлось кремниевое ружье или мушкет с тлеющим фитилем и пороховым зарядом. Но как ни старался он отыскать в захваченном Париже хотя бы один мушкет времен Людовика Тринадцатого, ничего не нашел. Видимо проклятые французские хранители музеев все попрятали еще задолго до прихода нацистов. На всякий случай Дениц велел их всех расстрелять, мало ли что от них можно было ожидать. Хороший француз * мертвый француз. Впрочем, адмирал относил это и ко всем другим народам.
       От любимого занятия адмирала отвлек пронзительный звук сирены, установленной снаружи бункера. В ту же секунду зазвонил телефон внутренней связи. Дежурный офицер доложил, что в небе над фьйордом появились пять неопознанных самолетов. На попытки связаться самолеты никак не реагируют. Силуэты не удается идентифицировать из-за сильной низкой облачности. На всякий случай офицер включил сигнал тревоги на всей базе, но огонь пока не открывал. Зенитные батареи приведены в полную готовность. Дениц повесил трубку и направился к самому выходу их убежища. Не исключено, что это могли быть и свои самолеты. У входных бронированных ворот уже находились фон Бригель, фон Кац и фон Качински. При появлении адмирала все вытянулись по стойке смирно. Комендантом базы по совместительству был фон Бригель.
       * Ну, докладывайте ваши действия! * приказал Дениц коменданту.
       Фон Бригель предложил подождать пока самолеты сами как-нибудь не проявят себя. Если это свои, то их появление ничем не грозит, хотя никаких радиограмм из центра Бригель не получал. Если это противник, то рано или поздно он начнет атаку, что также не является опасным, поскольку зенитные батареи базы очень мощны. Никто не уйдет безнаказанным. Дениц еще не успел высказать свое мнение, как оно стало не нужным.
       * Господин генерал, * передал наблюдатель, * В облачности появились разрывы, сквозь которые удалось распознать самолеты. Это русские "Як-3" с красными звездами на крыльях. Они по-прежнему кружат над базой, не предпринимая никаких действий.
       В этот момент снаружи донесся вой пикирующего самолета. Застучали зенитки. Не отвечая на огонь, русский истребитель спикировал вниз и пронесся над самыми трубами суперлинкора. Под крыльями его дважды мелькнули маленькие вспышки. После чего самолет взмыл вверх и снова исчез в облаках. Ничего не понимая, Дениц продолжал наблюдать за странным поведением русского истребителя. Тот снова спикировал вниз, лавируя между огненных струй, изрыгаемых зенитными стволами, и снова пролетел над "Тирпицем" с кормы на нос корабля. Под крыльями мелькнули короткие вспышки. И тут до адмирала наконец дошло, чем занимается русский истребитель. До сих пор ни одна разведка в мире не знала точного месторасположения логова секретного германского суперлинкора и не имела ни одной четкой фотографии корабля. Теперь, если этот самолет сможет улететь целым и невредимым, все разведслужбы и армии противника получат точные изображения главного оружия Германии, а заодно узнают, где именно Фюрер скрывает свой суперлинкор. Это будет означать, что со дня на день надо ожидать армаду бомбардировщиков союзных сил.
       * Ураганный огонь! * заорал Дениц, что было сил, * Сообщить на аэродром охранения, поднять по тревоге все "Мессершмидты", какие есть в воздух. Догнать и уничтожить все русские истребители. Иначе расстреляю всех к чертовой матери. Быстро!
       На базе началась беготня. Застучали каблуки солдат, бежавших к зениткам второй линии обороны. Зазвонили телефоны * офицеры названивали на все близлежащие аэродромы. Сам линкор окутался дымами, начав палить в воздух изо всех своих зенитных орудий и артиллерийских башен, каждым залпом сотрясая скалу до основания. Дениц даже подпрыгивал при звуках выстрелов. Но, несмотря на все усилия зенитчиков, русские самолеты, сделав свое дело, устремились прочь от линкора. А вот то, что произошло затем, явилось для адмирала военно-морских сил Германии полной неожиданностью. Армады бомбардировщиков не пришлось ждать несколько дней, она появилась сразу же после ухода истребителей. Снова завыли сирены над фьордом, с остервенением застучали зенитки. Но на сей раз они имели дело не просто с вооруженными фотоаппаратурой легкими истребителями. В небе завыли пикирующие бомбардировщики и от их звука мурашки побежали по коже адмирала фон Деница * до того этот проклятый звук напомнил ему пронзительный вой пикирующих торпедоносцев из его кошмарных снов. У адмирала враз похолодели пятки, но он остался стоять на месте, словно загипнотизированный страшным воем. Первые мощные авиабомбы рванули там, где находились зенитки первой линии обороны. Зенитки мгновенно смолкли. Их заменили батареи левого берега и самого суперлинкора. Следующим заходом были уничтожены батареи левого берега. Русские, а теперь в этом не оставалось никаких сомнений, били на редкость точно, бесстрашно подставляя себя под удары артиллерии. Низкая облачность снова сомкнулась, перекрыв видимость летчикам бомбардировщиков, окутав суперлинкор нацистов непроницаемым туманом. Третий заход оказался неточным * бомбы упали в глубокую воду фьорда, вздыбив высоченные фонтаны холодной воды вокруг "Тирпица". Сквозь туман и шум зенитных выстрелов моторы самолетов звучали сейчас как-то обиженно, словно у них отобрали обещанную добычу.
       Дениц некоторое время смотрел из укрытия мутным взором на взрывы авиабомб, а затем вдруг в секунду изменился в лице -- у него созрел отчаянный, единственно возможный в этих условиях план. Адмирал подозвал к себе фон Каца и металлическим голосом отдал приказание немедленно подготовить суперлинкор к долгому плаванию. Фон Кац посмотрел на Деница так, словно тот рехнулся, однако, не стал перечить. Не соглашаться с начальством в вермахте означало расстрел самое большее на следующий день. Команда немедленно стала загружать на борт боеприпасы и продовольствие на месяц. Матросы сновали по трапу с корабля на берег и обратно со скоростью звука. Русские бомбардировщики тем временем не унимались и вокруг линкора постоянно рвались бомбы. Ни одна, правда, пока не угодила в сам корабль, и "Тирпиц" стоял целым и невредимым посреди разверзшегося ада. Несколько авиабомб попало в прибрежные строения для матросов и наружные наблюдательные посты, разметав их в клочья. Дюжину матросов из батальона охранения разнесло в клочки. И теперь по всему берегу были разбросаны в беспорядке чьи-то оторванные и окровавленные руки, ноги и головы. Когда погрузка закончилась, фон Кац доложил Деницу и тот быстро поднялся на борт суперлинкора по качающемуся трапу.
       * Полный вперед! * скомандовал адмирал фон Дениц, едва вступив на палубу гигантского корабля, * мы покидаем этот фьорд, капитан. Здесь больше небезопасно.
       * Наша цель, адмирал* * спросил фон Кац.
       * Русский караван.
       * Но ведь его охраняют англичане и американцы. Нам понадобится подкрепление, мой адмирал.
       Дениц смерил фон Каца с ног до головы презрительным взглядом.
       * К черту подкрепление! Пойдем одни. Плевать я хотел на американцев. Они все трусы. А мне нужен русский караван. Все равно это убежище нас больше не спасет. Завтра здесь появится новая союзная армада, а корабли и подлодки запрут выход из фьорда. Полный вперед, капитан. И * заткнитесь, а то расстреляю.
       Фон Кац отдал приказ к отплытию. Заработали мощные машины, бешено завращались гребные винты. Мимо потянулись заснеженные скалистые вершины, покрытые редкими сосенками. Бронированный мастодонт плавно двинулся к выходу из фьорда. С этой минуты время для русского конвоя начало обратный отсчет.
       Глава 6
       Когда наступает десятая жизнь
      
       Голова весила тонн десять, не меньше. Тело * абсолютно невесомое. Во всяком случае ощущение именно такое. Ноги и руки также не имели привычной тяжести, словно пушинки. А может их уже и не было вовсе* Одна голова осталась... Но ведь голова не может думать сама по себе, без тела... А может я уже в аду* Черт побери, прости Господи, как же здесь темно. Да и жарко в придачу. Дымом тянет. Нет, я наверняка в аду... Да, не сбылись мои мечты, видимо нагрешил в жизни все-таки больше, чем сделал хороших дел, вот и оказался в этом проклятом месте. Скоро ждать чертей. Нечеловеческим усилием воли Антон оторвал десятитонную голову от земли, в которую она была плотно впечатана. В нос ударил резко усилившийся запах дыма. Тянуло не древесной гарью, судя по запаху, неподалеку чадило что-то напоминавшее солярку, мазут или керосин. "Странно, * подумал Антон, * Неужели в аду начались перебои с углем и черти перешли на солярку?" Он открыл глаза. Вокруг была почти сплошная тьма, лишь вдалеке, где-то на краю сознания, теплилось несколько рыжих огоньков. Несмелые языки пламени лизали черный воздух, то расплываясь, то собираясь в четкие образы. Антон попытался двинуться, но тьма снова обрушилась на него.
       Когда он второй раз открыл глаза, их больно резанул дневной свет. "Вот уж не думал, что в аду бывает светло, * промелькнула первая мысль, * А может я все же попал туда, куда хотел*" Он снова, очень медленно, раздвинул заскорузлые веки. Вытерпел возникшую боль и заставил глаза смотреть во что бы то ни стало, и на что угодно. Но, на удивление, вместо рогатых и волосатых устрашающих парнокопытных уродцев с вилами и лопатами в руках, он, когда глаза привыкли к дневному свету, увидел перед собой бездонное голубое небо. А когда сумел, превозмогая боль, сесть и повернуть голову, которая к этому моменту весила уже тонн пять, то увидел небольшую зеленую лужайку, плавно переходившую в поле и уже почти желтый, но местами еще сохранивший остатки зелени в эту позднюю осеннюю пору, лес, возвышающийся с трех сторон. Повсюду вокруг него слабо дымились почти догоревшие останки самолета, некогда бывшего скоростным истребителем.
       Антон сидел в кольце слабокурящихся дымков и пытался осознать происходящее. Это занятие давалось ему с большим трудом. Бой, атака, мрак. И это было все, что можно было восстановить в отказывавшейся исправно работать в голове. Что с ним произошло и где он находится* Скорее всего, он схлестнулся с теми погаными "Мессерами" в лобовой атаке и они не отвернули. Теперь его самолет догорает на земле, а немцев что-то не видно. Дымят останки только одного самолета. Неужели они уцелели после столкновения* Ничего себе таран. А может он промахнулся* Да этого просто быть не могло. Хотя, какое это теперь имеет значение. Раз на тот свет еще рановато, надо подумать как отсюда выбираться. "Впрочем, какой "тот свет", * подумал Антон, * я же совсем забыл, что стал бессмертным." И тут же почувствовал дикую боль в плече. Чтобы не заорать, он стиснул зубы так сильно, что они заскрежетали. Странно, разве бессмертные духи и бестелесные эфирные оборотни чувствуют боль в плече* Антон так привык подолгу находиться в газообразном состоянии, что ощущение физической боли было ему в новинку. Он попробовал пошевелиться, но дикая боль снова пронзила плечо, словно в открытую рану вогнали ржавый лом. "Черт побери, * простонал Антон, * ведь эфирные оборотни не чувствуют боли, они способны возрождаться из пепла, перемещаться в пространстве с быстротой мысли и без всяких усилий, а я сейчас не могу даже пошевелиться. Что со мной происходит, в конце концов*" От злости Антон снова дернулся и свалился в обморок от третьего приступа жуткой боли.
       Когда он очнулся, была уже ночь. Точнее рассвет, потому что небо на востоке медленно серело. Над поляной висел низкий туман, от которого Антону было ужасно холодно. Именно от холода он и очнулся. Похоже, болевой шок плавно перетек в тяжелый и долгий сон. Антон чувствовал себя несколько лучше, чем днем, но пока не хотел экспериментировать с плечом и потому лежал недвижимо. Его одежда от тумана и росы пропиталась влагой, отчего измученному телу было еще неудобнее, но голова уже соображала немного лучше. Лежа в этом тумане и леденея от холода, он вдруг чертовски ясно осознал, что в одно мгновение перестал быть бессмертным. Был и перестал. Что-то странное и неожиданное случилось с ним в этом чужом по времени мире. Он вдруг враз перестал быть тем, чем уже привык себя считать * добрым эфирным оборотнем, вольным духом небес, их повелителем, если угодно. Он мог сталкивать самолеты друг с другом, когда хотел, становиться столбом у дороги, мгновенно пересекать океан, одновременно быть в десяти разных местах планеты, вызывать катаклизмы природы, менять ход вещей, останавливать время, не ведая страха умирать без конца и оживать... Умирать... Антон даже сел от жуткой догадки, забыв о плече. Умирать. Ну да. Сколько раз он умирал* Даже и не считал. А если все же посчитать. Семь* Восемь*... Девять. Это, черт побери, даже интересно. "Что же я, * подумал Антон, * кошка какая-то*" Но факт оставался фактом. Умерев в девятый раз в этом мире запасных жизней Антон больше не получил. Видимо, кто-то так решил за него. Видимо кому-то так было надо. Антон посмотрел на уже почти серое небо и вздохнул. Он вдруг ощутил себя удивительно маленьким и беспомощным на этой планете, под этим чужим серым небом, которое старше его минимум лет на сорок. Ужасно захотелось домой, пусть даже не на дембель, а хотя бы в родной зал радиоперехвата, за пост. Попить чаю с Малым и Майком, выкурить сигарету с фильтром. Но вокруг него сейчас расстилался темный бескрайний лес и не было видно ни одной живой души. Ночь выдалась удивительно не по-осеннему теплой. Мирно стрекотали сверчки. Где-то в глухомани гукала глупая сова, сидя на вершине сосны. Возвращались с ночной охоты хищники, волоча добычу в свои потаенные норы. Дневные звери только просыпались. А он лежал в высокой мокрой траве и слушал как растет его борода.
       Когда совсем развиднелось и наступил новый день, какой именно Антон уже не знал, да сейчас это и не имело особенного значения, он решил, что надо что-то предпринять, раз уж у него оставалась одна, своя собственная, Богом данная жизнь. Не отдавать же ее обратно вот так, просто померев в непонятно каком лесу или быть растерзанным дикими зверями, которым все равно что жрать с утра. В этой последней жизни он уже умел управлять истребителем и стрелять из разного оружия сам по себе, то есть изменять мир, пусть жутким способом, не превращаясь в радиоволну или ураган Торнадо. Что касается способа, то другого выбора ему просто не оставили. Если вдруг случится снова стать радиоволной, там и посмотрим, а пока остается надеяться только на себя. Антон медленно, очень медленно, пошевелился. Плечо слегка заныло, но болевого шока не последовало. Он внимательно осмотрел гимнастерку, на которой запеклось кровавое пятно и сквозь рваную материю виднелась глубокая рана, оставленная наверняка каким-то острым куском железа, полоснувшим по телу. Кровь уже запеклась, но о том, что в рану не попала грязь, Антон мог даже и не надеяться. Никакой аптечки у него не было и в помине, поэтому единственной слабой надеждой оставалось добраться до какого-нибудь ручья и промыть рану. Антон снова пошевелился * плечо заныло, но эту боль можно было вытерпеть. Он напрягся и медленно сел. Все прошло благополучно. Затем, опираясь на здоровую правую руку, слегка приподнялся, а потом и вовсе встал. Он стоял посреди поляны с высокой, доходившей до колен, травой и качался на ветру подобно ей. Но боль по-прежнему не усилилась, видимо, несколько ночей относительного покоя все-таки оказали целебное действие на организм. Антон огляделся: кругом валялись обгоревшие обломки его истребителя. И тут ему в голову, впервые в десятой жизни, пришла здравая мысль * а на чьей территории упал его самолет* Последний воздушный бой разыгрался почти над крышами Киля, даже если в пылу схватки с "Мессерами" его и отнесло не несколько десятков километров в сторону, подбитый самолет никогда не смог бы дотянуть до своей территории. Антон тоскливо осмотрелся. Вокруг мирно шумел немецкий лес. "Черт побери, не хватало еще попасть в плен * промелькнуло в мозгу, * А в таком состоянии это проще пареной репы". Повинуясь инстинкту самосохранения он побрел под спасительную тень леса, уходя с открытого пространства, где его было видно как на ладони. Добравшись до деревьев, он схватился за ствол сосны и перевел дух. Плечо заныло с новой силой. Антон стиснул зубы и побрел дальше в лес. Ветки с острыми иголками то и дело хлестали его по лицу, но надо было уходить как можно быстрее. Пробираясь меж деревьев он подумал о том, что пролежал на поляне не меньше двух суток. За это время, упади он в густонаселенной территории и будь немцы совсем рядом, его обязательно отыскали бы в пять минут и добили. В лучшем случае отправили бы в концлагерь. Хотя считать это лучшим исходом Антон не мог и в глубине души. Там, в своем времени, он видел немало фильмов о том, что творили фашисты с евреями и остальными неарийцами в своих застенках. А становиться куском мыла в молодые годы ему совсем не хотелось. Сейчас, почувствовав опасность, память начала понемногу оживать, поднимая со дна сознания какие-то яркие картинки. Перед Антоном промелькнули два несущихся на встречу размалеванных "Мессершмидта", летчики которых, как ему показалось, обладали спокойствием мертвецов и абсолютно не боялись лобового столкновения. Затем под крыльями заблестела вода. Она была совсем близко. Это могло быть что угодно, ведь Киль был портом. Не исключено, что падая, его истребитель пронесся над акваторией порта и упал в лесу. Но тогда его абсолютно точно нашли бы в момент и пристрелили как собаку, а он хоть и был ранен, до сих пор оставался жив. Все это никак не могло сложиться в голове у Антона в единую картину окружающего мира. Он сам себе напоминал сейчас человека, у которого на голове надет черный мешок с дыркой для одного глаза и, как ни вертись, все сразу увидеть не представляется возможным. Одно было ясно * он очень далеко от своих. И судьба его находится сейчас, как это не печально, только в его руках. Нет у него никаких потусторонних защитников, нет и сверхъестественных возможностей, которые позволяют чувствовать себя королем мира и не ведать страха. Да, к таким мыслям было очень трудно привыкнуть. Антон чувствовал себя сейчас тем самым голым королем, оставшимся без бронированной одежды и своей армии, загнанным в долину смерти враждебными полководцами, жаждавшими только одного * его крови.
       Меж деревьями мелькнула золотая полоска. Антон остановился. Если это река, то там можно будет промыть рану. Но если это река * там могут быть и люди. А людей Антон хотел сейчас видеть меньше всего. Он поколебался несколько минут, но все же осторожно двинулся вперед, стискивая зубы от резких болевых уколов в плече, пронизывавших его словно длинными тонкими спицами, и отводя ветки здоровой рукой. Надо было как-то определяться в пространстве, а иначе как с опасностью для последней жизни, это было сейчас не сделать. Золотая мерцающая полоска становилась все ближе и сияла все ярче, играя солнечными бликами. Это было вода, теперь у Антона не оставалось никаких сомнений. Но когда он наконец подобрался к самому краю леса и подполз поближе, у него перехватило дух. Перед ним раскинулась широкая водная гладь, переливавшаяся всеми цветами радуги. Антон даже зажмурился от ударившего в глаза яркого света, словно неожиданно выскочивший из чащи дикий зверь, привыкший к постоянному полумраку. Когда глаза, наконец, привыкли к свету, Антон обнаружил, что это не река. Сколько ни вглядывался он в обширную водную поверхность, другого берега было не видно. Все большие реки, по его прикидкам, остались где-то в стороне. В лучшем случае истребитель могли сбить неподалеку от Эльбы, но даже широкая в среднем течении Эльба имеет второй берег. А здесь наблюдалось его полное отсутствие. "Черт побери, * выругался вслух Антон, позабыв об осторожности, * Это куда же меня занесло. Может еще лет на сорок назад* Или вперед* В конце концов пора внести ясность". Он приподнялся, скорчив гримасу от боли, и побрел шатаясь к самому берегу. Но приблизившись к открытому месту, снова остановился, спрятавшись за большой сосной. В двадцати метрах желтела полоска песочного пляжа. Слева Антон заметил длинный мыс, далеко выдававшийся в море. На мысу не было заметно никаких признаков жизни. Никаких строений или пристаней. Полнейшая дикость природы. Справа его постепенно обретавшие былую зоркость глаза сразу наткнулись на произведение человеческих рук. Метрах в пятистах по берегу, почти у самой воды, стоял крепкий деревянный дом явно не славянского происхождения с аккуратной крышей и белыми ставнями. Приткнувшись у камней мирно дремали две большие, по всей видимости рыбачьи лодки. Еще в двадцати метрах за домом стоял сарай, у которого были натянуты сети на просушку. Во дворе не было видно ни одной живой души. Даже собак, которым сам Бог велел присутствовать в такой картине пейзанской жизни, не наблюдалось абсолютно нигде. Это было на руку. От собак, которые завидев чужака, наверняка редко появлявшегося в этой пустынной местности, моментально подняли бы лай, в состоянии пилота-подранка ему было не уйти. А окажись собаки посерьезнее * запросто могли и растерзать. Постояв минут десять за деревом и убедившись, что людей в округе не было, Антон решился зайти в избушку. Хорониться в лесу неизвестно от кого он не хотел. Лучше уж сразу узнать где и что. Можно конечно получить пулю в лоб или лопатой по голове, но война она и в Африке война. Другого пути нет. Да и рана давала о себе знать. Первая волна болевых шоков прошла, тело начинало бороться за жизнь и Антона уже иногда явственно знобило. Хуже все равно не будет. Но прежде чем отдаваться на волю случая, Антон решил промыть рану сам. Он медленно вышел на пустынный берег и, приблизившись к воде, встал на четвереньки. В лицо пахнуло приятным холодком. Глубина здесь была небольшая и сквозь воду виднелось песчаное, с редкими вкраплениями мелких камней, дно. Антон зачерпнул воду ладонью и плеснул ее на запекшуюся рану, для того чтобы смочить присохшую к телу гимнастерку. Заскорузлая грубая ткань намокала медленно. Антон подождал некоторое время, пока она пропитается насквозь, и сильно рванул, пытаясь оторвать окровавленную ткань от раны. Дикая боль обрушилась на него так неожиданно, что в глазах снова потух свет.
       Когда Антон пришел в себя, то с удивлением осознал, что лежит посреди широкой деревенской избы на мягкой подстилке и укрытый одеялом. В комнате, как Антон, привыкший в прошлой жизни к городским квартирам, для себя называл эту не то горницу, не то светлицу, никого больше не было. Стояла тишина. За окном мерно шумел прибой, убаюкивая сознание и вдыхая покой. Антон, приподняв голову с подушки, осмотрелся. Он лежал на широкой кровати, видимо хозяйской, поскольку в комнате больше никаких лежанок не было. Справа, у самого довольно широкого окна, стоял длинный дубовый стол, на котором виднелся кувшин и несколько кусков хлеба на плошке. Там же лежало нечто, отдаленно напоминавшее брынзу ли деревенский сыр собственного приготовления. Слева у дверного косяка стояло две крепкосбитые табуретки, которые могли выдержать довольно грузных людей. По всему было видно, что хозяин, кто бы он ни был, * мужик запасливый и делает все с расчетом на вырост. "Скорее всего, я в той самой избе, * резонно предположил Антон, вспомнив кто он и что он, * Только где же сам здешний хозяин* Неужели я так похож на покойника, что меня спокойно бросили в избе без присмотра. Готов поспорить, что сюда не каждый день захаживают сбитые русские летчики. Впрочем, оружия у меня нет, а дед наверняка не знает как выглядят русские. Может еще сойду за простого бродягу".
       В этот момент тяжелая дверь скрипнула и отворилась, впуская в дверь хозяина. Антон невольно вздрогнул, ожидая появления немцев. Но человек оказался всего один и без оружия. Правда, судя по мозолистым ручищам, силы у деда еще оставалось достаточно. При желании мог приласкать по голове одним из табуретов. Мало не покажется. Но пока никаких агрессивных движений старик не делал. Он мирно вошел в горницу и остановился у порога, выдохнув в усы, когда увидел, что нежданный гость пришел в себя. Дед был явно не русского происхождения. Он был одет в дубленую кожаную безрукавку, из-под которой виднелся длинный серый свитер, какой одевают моряки, отправляясь в плавание на холодном ветру. Ноги были обуты в хорошо сшитые сапоги, а не лапти. На голове находилась шерстяная черная шляпа с короткими загнутыми вниз полями. В общем, на русского деда, даже обитателя крайнего севера, он никак не походил. Скорее какой-то скандинав. Не то швед, не то датчанин, а может и обитатель норвежских берегов.
       Эту догадку дед почти сразу подтвердил, пробормотав в слух что-то непонятное, по интонации похожее на "Очнулся, сокол, наконец-то. Мы-то уж думали, что помер". Язык, как успел уловить Антон, был не визгливый немецкий, а скорее напоминал по звучанию речь человека, который подавился огурцом и, булькая и пуская пузыри, пытается что-то сказать. Это немного успокоило, но только немного. Почти вся Скандинавия была сейчас под немцами, и кто его знает, не служит ли гостеприимный дед осведомителем в местной полиции, отрабатывая право на жизнь и ловлю рыбы. В ответ на непонятные слова деда, Антон вымученно улыбнулся, но промолчал. Дверь за спиной хозяина избы снова скрипнула, и в горницу вошла женщина преклонных лет, видимо его жена, с кувшином в руках. Антон даже улыбнулся идиллической картинке, подумав: "Сейчас мне, видимо, дадут испить воды. Прямо как в сказке, черт побери". Старуха в самом деле, вопросительно взглянув на деда и получив в ответ молчаливый кивок, приблизилась к Антону, протягивая кувшин. Потом, решив что он еще слаб, сама налила воды в стакан и поднесла Антону. Он взял стакан правой рукой, заметив при этом, что его раненое плечо перевязано довольно искусно, и выпил до дна. Вода была свежая и приятная, чуть солоноватая на вкус, словно из минерального источника. Затем, пошептавшись между собой, хозяева молча вышли, оставив Антона в одиночестве. Так он пролежал на кровати до самого вечера. За окном мерно шумел прибой. В обширной горнице стояла тишина. Хозяева не беспокоили. Плечо, смазанное видимо каким-то целебным раствором, почти не болело и общее сознание грозившей опасности постепенно притупилось. Для русского летчика в немецком тылу, положение Антона было пока весьма неплохое. Спустя еще некоторое время Антон задремал, а потом и крепко заснул * усталость и нервное напряжение дали о себе знать.
       Утром он проснулся и почувствовал себя вдвое здоровее. Плечо почти не болело, лишь слегка ныло. Откинув какое-то теплое одеяние, служившее ему покрывалом, Антон встал и, отворив дверь, вышел на свет. Легкий ветерок пахнул ему в лицо свежестью моря, которое лизало берег в двадцати метрах. Антон огляделся в поисках тактичных хозяев дома. Обе лодки стояли на месте, значит в море дед не уходил. Сети все также были расставлены и слегка колыхались на ветру. Антон доковылял до сарая, но и там никого не оказалось. Неожиданно его чуткое ухо радиоразведчика различило в шуме прибоя какой-то посторонний звук. Это звук явно не принадлежал природе и был не естественного происхождения. Где-то неподалеку шумел мощный мотор, который мог принадлежать либо катеру, либо большой машине, а это было не к добру. У Антона засосало под ложечкой. Звук приближался, и теперь было явственно слышно, что идет он со стороны берега. Антон осторожно выглянул из-за сарая и увидел приземистую бронемашину с большим черно-белым крестом на борту, выползавшую из леса на песок. В пятнистом кузове, прикрытом со всех сторон броней, виднелось человек пятнадцать в нацистских касках и с автоматами. Никого не боясь, немцы попрыгали вниз и взяв "Шмайсеры" наперевес, мгновенно окружили домик. Кольцо окружения стало сжиматься. Антон, спрятавшись за поленницей дров в угол сарая, лихорадочно искал выход из ситуации. Осмотревшись по сторонам, он обнаружил аккуратно прислоненный к стене металлический багор с крюком на конце и мысленно поблагодарил деда за нерусскую аккуратность * что ни говори, а хозяйство дед содержал в исправности. Что, однако, не помешало Антону пожелать этой скотине-деду, сдавшему его, несмотря на свою елейную улыбочку и притворную заботу, немцам, гореть как смола в аду. А если удастся уйти живым, Антон не отказался бы всадить багор деду в задницу и повернуть пару раз, чтоб жизнь медом не казалась. Немцы, тем временем, уже подошли к дому со всех сторон. Дед видимо сообщил им, что раненый лежит не вставая и очень слаб, поэтому сарай особого внимания к себе не привлек. Двое фашистов, толкнув дверь, ворвались в горницу. Остальные взяли под прицел все двери и окна. Один фриц видимо от скуки все же решил проверить сарай на предмет чем-нибудь поживиться. В свободное время мародерство было любимым занятием доблестных солдат Вермахта. Фриц прошел мимо поленницы в самый угол сарая и остановился напротив сложенных в штабель коробок спиной к Антону. Он пнул ногой одну из коробок, которая глухо звякнула. Немец, решив, что обнаружил склад бутылок с самогоном, нагнулся и стал разгребать насыпанную сверху стружку руками, закинув автомат за спину. Такой случай Антон упустить просто не мог. Он медленно, затаив дыхание, вышел из-за поленницы с багром в руке. В этот момент в доме раздалась автоматная очередь. Фриц на секунду отвлекся от своего занятия и повернул голову к выходу из сарая. Антон сделал еще шаг и наступил на щепку, которая громко треснула, надломившись. Немец мгновенно обернулся и в страхе отпрянул к стене, пытаясь нащупать автомат, но было поздно. Антон всадил багор ему прямо в грудь с такой силой, что почувствовал, как металлическое острие уткнулось в дерево стены. Немец громко вскрикнул и обмяк. Не теряя времени Антон сорвал с него "Шмайсер" здоровой рукой и, накинув ремень себе на шею, передернул затвор. Быстро, но осторожно, снял притороченную к поясу фрица легкую гранату. Двое дежуривших у входа в дом немцев, привлеченные криком, медленно двинулись к сараю, поигрывая автоматами. За их спиной из дома показались еще двое, оживленно болтавшие и размахивавшие руками, показывая в разные стороны. Они явно были озадачены отсутствием раненого, который, как предполагалось, лежит без движения. У Антона не было никакого плана спасения, он просто боролся за свою жизнь, успев даже мельком сообразить, что только что убитый немец был первым убитым собственноручно, а не из пулемета истребителя. Но размышлять было некогда. Он вышел на открытое пространство, держа руку на спусковом крючке автомата. Двигавшиеся ему навстречу немцы от удивления на секунду замерли на месте, словно увидели Лохнесское чудовище, и этого оказалось достаточно. Антон открыл огонь на поражение первым. Немцы затряслись, словно в нелепом танце, и рухнули на землю почти одновременно. Антон слабо улыбнулся, подумав: "Если сдохну, так хоть уже не впустую". И, повернувшись направо, выпустил очередь по группе из пяти солдат, флегматично покуривавших напротив входа в дом. Еще двое рухнули как подкошенные, остальные бросились на землю с остервенением передергивая затворы автоматов. Антон лупил длинными очередями, не давая им подняться. В ответ немцы открыли беспорядочную стрельбу. Но Антон не обольщался. С первого взгляда было видно, что это слегка расслабившиеся на скандинавских хлебах, но все же опытные и обстрелянные солдаты. Еще минута и они придут в себя от такой наглости и тогда ему конец. В этот момент из-за дома выскочило еще двое солдат, поливая огнем направо и налево. Антон отступил в сарай и, спрятавшись за поленницу, продолжал стрелять из укрытия. Ему повезло. Один из нападавших повалился замертво, второй, получив пулю в живот, с диким воплем отполз за угол избы, уронив автомат. Не теряя времени, Антон бросился в открывшуюся брешь между сараем и домом, пытаясь достичь леса, начинавшегося метрах в пятидесяти от берега. Со стороны бронемашины по нему открыл огонь спрятавшийся в кузове автоматчик, видимо шофер. Очередь просвистела над самой головой. Антон пригнулся и продолжал бежать к лесу, петляя насколько позволяла дико болевшее плечо и болтавшийся на шее автомат. С берега вдогон застучало сразу несколько "Шмайсеров". Пули ложились совсем рядом, взрывая прибрежный песок. На ходу Антон зубами выдернул чеку и не глядя швырнул гранату назад в преследователей. Раздался взрыв, перекрывший несколько истошных воплей. Автоматный стрекот на секунду стих, но потом возобновился с еще большим ожесточением. Уже почти достигнув леса, Антон вдруг ощутил что-то больно ужалившее его в голень и упал как подкошенный, уронив автомат. Бегло взглянув на ногу, убедился, что пуля к счастью всего лишь царапнула, не задев кость. Спустя несколько мгновений со всех сторон к нему подбежали пятеро немцев, держа наготове "Шмайсеры". Один из них направил дуло автомата Антону в голову и палец его начал медленно нажимать на курок, но другой, в фуражке и с погонами лейтенанта на кителе, схватив рукой автомата, отвел дуло в сторону.
       * Нет, Вольф, * сказал он, * Капитан приказал взять его живым.
       Еле совладав с собой, откормленный Вольф нехотя подчинился. Он опустил автомат, но размахнувшись из всех сил врезал каблуком сапога по голове русского. Антон снова провалился в забытье.
       Когда сознание вернулось Антон, еще не открывая глаз, ощутил под собой дрожание металлической поверхности. Наверное, он лежал на полу бронемашины, которая везла его в неизвестном направлении. Но спустя пять минут, в течение которых Антон притворялся не пришедшим в сознание, он вдруг подумал, что находится не в бронемашине. Судя по окружавшему прибрежную полосу лесу, который рос на холмах, Антона должно было нещадно трясти на ухабах, а дрожание было довольно мерным и спокойным. Никаких рывков и смены передач, что не походило на работу двигателя бронемашины или тяжелого грузовика. Тем не менее дрожание было, а это означало, что он куда-то двигался. Только вот зачем* Не легче ли было просто пристрелить его на берегу? Антон еле заметно пошевелился, чем вызвал сильную боль в голове и плече, которая вырвалась наружу через сдавленный стон. Этого, однако, оказалось достаточно, чтобы его подхватили и поставили на колени, не отпустив. Антон медленно открыл глаза и увидел, что находится в большой комнате, обставленной дорогой мебелью. Напротив него, в кресле, расположился немецкий офицер, который курил длинную и тонкую сигару. Рядом стояло двое автоматчиков, направив дула "Шмайсеров" на Антона. В ногах у офицера лежала здоровенная овчарка. Антон перевел туманный взгляд на стену и обнаружил то, что объяснило ему дрожание устланного ковром пола * два круглых иллюминатора. Он находился на немецком корабле.
       * Ну, как вы себя чувствуете** спросил его офицер на неплохом русском языке.
       Антон не знал, что ему делать и что говорить. Никогда прежде ему не доводилось попадать в плен к фашистам, а тем более на допрос к немецкому офицеру, которому стоило только моргнуть глазом, и мирно дремавшая у ног овчарка вцепилась бы в горло пленному русскому. Антон ни на минуту не усомнился в ее предназначении, не допуская и мысли о том, что этот офицер просто любитель домашних животных и держит у ног такую псину только ради удовольствия облагодетельствовать братьев наших меньших. Сглотнув слюну, Антон все же выдавил из себя:
       * Не дождетесь.
       Немец слабо улыбнулся. Откуда-то слева, из за спины, мелькнула сжатая в кулак рука, и у Антона на секунду прервалось дыхание. Откашлявшись и едва успев глотнуть воздуха, он снова ощутил резкий удар под дых. Его отпустили и он упал лицом на ковер.
       * Скверно, дорогой мой. * душевно проговорил офицер, * Я к вам так тепло отнесся. Можно сказать, приютил в собственной каюте, а вы сразу хамить начинаете. Нехорошо.
       Антон попытался увернуться от летевшей ему в бок ноги, но не успел, и скорчился от боли. Подняв голову, он увидел почти рядом со своим лицом оскаленную пасть овчарки, равнодушно смотревшей на его мучения. Антон никогда не бывал на допросе и знал о них только то, что попав сюда партизаны обычно молчат. Но он не был партизаном. Хотя если бы признался в этом, то вряд ли спас бы свою жизнь. Немецкий офицер был далеко не глуп и смотрел на него так, словно видел насквозь.
       * Скажите, уважаемый, * заговорил офицер, закуривая новую сигару. * где вы оставили свой самолет* Ведь не приземлились же вы посреди белого дня прямо на главный аэродром Люфтваффе местных оккупационных войск* Нет, в самом деле, это меня чертовски интересует. Ведь вы же русский летчик, так* Ну не отпирайтесь. Я столько русских перевешал на своем веку, что научился разбираться в званиях и родах войск почти мгновенно, не сочтите за пустую похвальбу. Вот вы, я так полагаю, наверное лейтенант русских ВВС, судя по выражению лица * скорее истребитель, летали на "Як-3", не так ли*
       Антон поднялся в полный рост и отступил на шаг назад, молчал глядя немцу в лицо. "И откуда эта скотина так хорошо знает русский язык*" -- подумал он. Собака слегка пошевелила ушами. Автоматчики напряглись. "Тренированные ребятки", * снова подумал Антон, * отсюда так просто живым не сбежишь".
       * Не нервничайте, мой дорогой, * сказал офицер, * вы все понимаете совершенно правильно. Поэтому успокойтесь и давайте поговорим. Люблю, черт возьми, беседовать с пленниками перед расстрелом. Есть такая слабость у Генриха фон Райдера. Да, уважаемый, перед вами сам капитан этого крейсера, собственной персоной, а вы скоро будете расстреляны. Можете заказать себе что-нибудь в качестве последнего желания, я прикажу его исполнить.
       * Что б ты сдох, скотина! * в сердцах сказал Антон и даже хотел плюнуть в эту наглую ухмыляющуюся физиономию, но не успел и снова схлопотал ногой в пах.
       * Да, невоспитанные русские нынче пошли, * с сожалением протянул офицер, наблюдая как Антон корчится на полу, * Вот бывало до войны я заезжал к своему другу, фон Хольцу, который держал мясной завод под Санкт-Петербургом, так в те времена русские офицеры были не в пример учтивее. А столетием ранее мы вообще открыто управляли вашей лапотной страной. Хотя откуда вам это знать, вы ведь наверное большевик* Ну конечно же большевик, у вас ведь других сейчас больше нет. Всю аристократию давно расстреляли, а когда вы народились на свет, ее уже не было и в помине. Я ведь старше вас, молодой человек, и значительно опытнее. Ну да ладно, мне надоело с вами общаться. Вы совсем не умеете себя вести в приличном обществе, не хотите старика Райдера потешить своими рассказами. А жаль, я бы послушал.
       Офицер внимательно посмотрел на Антона и сказал куда-то в сторону:
       * Отведите его на корму и расстреляйте. И непременно из зенитного пулемета, предварительно привязав к дулу. Так чтобы здесь было слышно.
       Охранники подхватили Антона и вытолкали за дверь. Он оказался в длинном и узком коридоре, который резко переходил в лестницу, ведущую куда-то наверх. Не давая ему опомниться, Антона поволокли на расстрел. Неожиданно весь корпус корабля потряс мощный взрыв. Корабль качнулся и резко накренился на левый борт. Один из охранников, шедший сзади, покачнулся и, не устояв от неожиданного толчка, кубарем скатился вниз по крутой лестнице. Второй, тот что был уже сверху, также потерял равновесие, и упав оказался рядом с Антоном, который не думая не секунды выхватил у охранника из-за пояса длинный нож и всадил его немцу в сердце. Забрав автомат и оттолкнув от себя бесчувственное тело, которое рухнуло вниз по лестнице, Антон стал пробираться вперед. Когда он был уже почти на верхней палубе, раздался второй мощный взрыв с той же стороны. Корабль снова содрогнулся всем корпусом. Повсюду застучали каблуки сапог. Судя по всему, крейсер неожиданно был кем-то атакован и немцы в ужасе метались по кораблю, объятые паникой. Антон выскочил в какое-то помещение, с первого взгляда походившее на пустую штурманскую рубку, и столкнулся нос к носу с немецким морским офицером. Тот удивленно посмотрел на Антона и тут же получил короткую очередь в живот. Согнувшись он упал под ноги Антону, который, перешагнув через бесчувственное тело, выбрался наконец на открытое пространство через широкий выход.
       Его глазам открылось впечатляющее зрелище. Немцы скопились у левого борта, пытаясь спустить на воду шлюпки. Крейсер, сильно накренившись, уже почти черпал бортом воду. Носовая артиллерийская башня, задравшая орудия в небо, была уже абсолютно бесполезна. Антон осмотрелся вокруг, пытаясь обнаружить источник опасности, подорвавший военный корабль нацистов, но вокруг ничего не было видно. Поверхность моря была абсолютно пустой. Возможно, крейсер просто подорвался на минном поле, а возможно... Антон разглядел как из воды, метрах в двухстах от тонущего крейсера, показался перископ всплывающей подводной лодки. Спустя минуту вода вокруг забурлила и на поверхности показался обтекаемый черный корпус субмарины. Вода еще не успела стечь с него, как в рубке уже открылся люк и на палубе показались несколько матросов в черных робах. Ловкие, словно кошки, они пробрались по качающейся палубе к носовому орудию и завозились, наводя его прямо на борт беспомощно болтавшегося на волнах немецкого крейсера. Присмотревшись, Антон увидел нарисованную на рубке красную звезду и белую надпись С-461. В этот момент с кормы крейсера застучала пулеметная очередь, заставившая русских матросов спрятаться за орудие, служившее им слабым прикрытием. Один из них, схватившись за грудь, упал в море. Антон, не теряя ни минуты, бросился в направлении кормы. Пройдя правым бортом, он подобрался к пулеметному гнезду с тыла и увидел, что немец был прикован к пулемету короткой металлической цепью. Это был смертник, но он был тем более опасен. Антон нажал на курок и полоснул короткой очередью по пулеметчику, который мгновенно затих. С левого борта раздался орудийный выстрел и взметнулось пламя разрыва * заработало орудие подлодки. Затем, снова перебравшись на левый борт, Антон выпустил длинную очередь по сгрудившимся у шлюпок немцам и, отбросив автомат в сторону, нырнул в воду. Волны сомкнулись у него над головой. Вынырнув, он поплыл к подводной лодке, яростно работая здоровой рукой. С борта корабля раздалось несколько очередей. Ныряя в глубину, он ощутил еще один залп орудия подлодки. Мимо, вспенивая воду, пронеслись в глубину несколько пуль, обдав дыханием смерти. Он вынырнул снова. Силы таяли быстро. У Антона едва хватило сил, чтобы приблизиться к черному борту и схватиться за спущенный матросами шест здоровой рукой. Но сил подняться уже не было. Он увидел, как к нему спрыгнули двое в черных робах, обвязанные веревками, и втащили его на качающуюся палубу субмарины. Орудие рявкнуло еще раз. Проваливаясь в бездонный люк, словно в преисподнюю, Антон успел заметить как немецкий крейсер погрузился с кормы в пучину, высоко задрав в небо свой острый нос.
      
      
      
       Глава 7
       Новая миссия
      
       Когда Антон пришел в себя, ощутив, что кто-то насильно влил ему в горло стакан спирта, то узрел вокруг несколько столпившихся моряков в черных робах и одного с золотыми просветами на погонах. Увидев, что Антон очнулся, офицер приказал:
       * Всем разойтись по своим местам согласно боевому расписанию. Филипенко и Гнедой остаться здесь с оружием, поглядим что за хлопца выловили.
       При этих словах Антон оглядел себя, но не заметил ни стягивающих руки и ноги веревок, ни других пут. Он был не связан и мог свободно двигаться.
       * Да ты особенно не радуйся, * перехватил его взгляд офицер, * Мои солдаты с тебя глаз не спускают. Ежли ты конечно меня понимаешь.
       * Понимаю, * прохрипел Антон, * я тоже русский.
       * А что ты делал на корабле фашистов*
       * Был в плену.
       * Как попал в плен*
       * Сбили над Килем во время налета бомбардировочной авиации, которую мы прикрывали.
       * Кто это, мы*
       * Сто сорок первый истребительный авиаполк.
       Офицер достал папиросу и закурил.
       * Складно гутаришь. А документы у тебя есть*
       * Нет. Но мою личность могут подтвердить в полку. * при этом Антон еще раз оглядел себя и обнаружил, что одет в такую же черную робу как и все подводники. Если бы документы и были, то их уже давно осмотрели.
       * До полка еще добраться надо. * сказал офицер и ухмыльнулся, * даже если ты и русский летчик, как говоришь, проверить это мы сможем только вернувшись на базу. А до нее еще неделю идти, если повезет никого не встретить по дороге.
       * Где мы сейчас* * спросил Антон, сев на койке, которая была привинчена к стене.
       * А ты не знаешь* Ну да ладно, если что * тебе все равно первому пулю получать. Мы с тобой, милок, сейчас в Северном море, аккурат в датских проливах ошиваемся, где немецкой сволочи не счесть. И ходит она над нами целыми стаями, так что дорога домой будет пролегать через сплошные приключения.
       * Да мне все равно. Моя жизнь * уже сплошное приключение.
       * Да ты, я погляжу, юморист. Но не обессудь, сидеть тебе в этом самом кубрике до самой базы безвылазно под охраной моих орлов. Они за тобой присмотрят. Так мне спокойнее будет. Вдруг ты шпион какой, еще лодку подпортишь. А мне на ней фашистов бить.
       С этими словами капитан встал и выходя из кубрика сказал:
       * Фельдшера сейчас пришлю, я видал у тебя плечо немного продырявлено. Он у нас мужик умелый * враз поправит.
       Железная дверь, больше походившая на крышку от ведра-переростка, наглухо закрылась снаружи. Со скрипом провернулись болты. Антон был заперт надежно. Если лодку потопят, еще некоторое время сможет просидеть в этом герметичном отсеке на дне. В тамбуре, для пущей уверенности, дежурили хлопцы с автоматами. Спустя пять минут пришел обещанный фельдшер и перебинтовал рану чистыми бинтами. Как Антон успел заметить рана уже понемногу стала затягиваться и болела не так сильно, как раньше. Это обнадеживало. Значит заражения крови все-таки он избежал, несмотря на свои лесные брожения. Капитан не обманул. Лодка шла уверенным курсом и похоже действительно прямиком на базу. Предоставленный сам себе, Антон даже наслаждался свалившимся на него бездельем. Еще вчера он был в плену у фашистов и думал, что погиб, а сегодня все это уже позади. Он среди своих, лежит себе в теплом кубрике, ест два раз в день. Правда свои могут тоже не долго думая шлепнуть, приняв за шпиона, но Антон предпочитал сейчас об этом не задумываться. Вот дойдем до базы, а там и посмотрим. Капитан даже передал ему две книги, чтоб заключенный не скучал. Одна из книг оказалась сборником статей Сталина "воспоминания о Ленине", а вторая боевиком под названием "Морской устав военного флота СССР". От нечего делать Антон даже прочитал кое-что оттуда, но особенно не увлекся. Так прошло несколько дней. Сколько именно Антон не мог узнать, поскольку за окном каждое утро не вставало солнце, да и окна-то в сущности не было. Даже его круглого морского аналога в виде иллюминатора в кубрике не имелось. Относительная неподвижность, впрочем, была ему только на пользу * рана заживала быстрее. Он ел, спал, набирался сил. Капитан допросами Антона особенно не тревожил, резонно рассудив, что если это шпион, расстрелять мы его всегда успеем. А если нет, чего хорошего человека мучить допросами. Вот сдадим по приезду военной разведке, пусть с ним и мучаются, пытают сколько душе угодно, не флотское это дело. В море все проще * враг или над тобой плавает, или также как ты, за рыбами прячется. И все всем понятно.
       Однажды Антон проснулся от глухих ударов. Он сел на койке и прислушался. Взрывалось где-то над лодкой. При каждом ударе лодку сильно встряхивало. Все, что не было закреплено, рушилось и падало. Но моряки * народ опытный, и поэтому все в крохотном кубрике Антона было привинчено либо к полу, либо к переборкам. Никаких личных вещей у него давно не было. Взрывы от глубинных бомб грохотали почти целый час, видимо противолодочный корабль выследил лодку и преследовал ее, упорно стараясь потопить. Затем все внезапно смолкло и взрывы больше не повторялись. Подлодка смогла уйти от корабля нацистов.
       Спустя еще несколько дней люк в кубрик Антона отворился, когда он спал. Переступив через порог, в кубрик вошел капитан. Антон сел и протер ладонью глаза.
       * Слушай, летун, * приветствовал его капитан, * пришло радио с базы. Я запрашивал о тебе и вот получил ответ. Лейтенант Гризов из сто сорок первого истребительного полка, погиб смертью храбрых в бою над немецким городом Киль. Что скажешь*
       * А что говорить, * пробормотал Антон, * Интересно, кто это видел* А может и действительно подумали, что погиб, я ведь на таран пошел. А очнулся на земле * сам почти ничего не помню.
       * Ну, в общем так, мы уже почти на базе. К утру дойдем. Первым делом я тебя сдам в комендатуру.
       * Да куда угодно, * ответил Антон, * главное, что я уже не в немецком плену.
       * Ну да, * процедил капитан сквозь зубы, * Прощай. Больше я тебя навещать не буду. Поминай, как звали.
       Антон повернул голову и сказал:
       * Спасибо тебе капитан, ты ведь меня от смерти спас.
       Капитан еще раз внимательно посмотрел на Антона и молча вышел. Через несколько часов люк со скрипом отворился снова. На сей раз в проеме показался широкоплечий матрос Филипенко с автоматом в руках. Он повел дулом автомата в сторону люка и пробасил:
       * Выходи, да смотри мне, без фокусов.
       Антон осторожно, чтобы не удариться головой или плечом о переборку, перешагнул через порог.
       * Прямо и вверх по лестнице.* указал путь Филипенко.
       Антон медленно стал подниматься по узкой лесенке, ведущей, скорее всего, в рубку. Так оно и оказалось. Филипенко не отставал, но все время находился на таком расстоянии, что его невозможно было достать, захоти Антон его ударить. Поднявшись в рубку, Антон столкнулся там еще с двумя офицерами и несколькими матросами. И наконец, поднявшись еще выше, он оказался на свежем воздухе. Соленый ветер ударил в лицо. Антон жадно вдохнул, набирая полную грудь чистого кислорода, которым казался свежий воздух после спертого воздуха в подлодке. Голова закружилась, словно принял стакан чистого спирта. Долго блаженствовать ему, однако, не пришлось. Филипенко ткнул в спину дулом автомата и напомнил:
       * Вниз по лестнице и на пристань, медленно.
       Спустившись на палубу подлодки, Антон осмотрелся вокруг, насколько позволяло время, отпущенное шагавшим позади Филипенко. Подлодка стояла в довольно широкой гавани, образованной далеко выдававшимся в море мысом, благодаря которому гавань была защищена с трех сторон. На самом конце мыса виднелись несколько орудий береговой артиллерийской батареи. Впереди на берегу * приземистые строения, скорее всего казармы обслуги базы подводных лодок. Филипенко снова напомнил о себе, и Антон послушно поднялся по трапу на пирс. Они зашагали по небольшой дороге, ведущей к видневшемуся на холмах городку. Судя по всему это был оплот советского военно-морского флота город Мурманск. Ничего против Мурманска Антон не имел. Какая разница в каком именно месте, но он опять оказался на своей земле. Он так обрадовался этому, что ускорил шаг. Но очень быстро понял, что поторопился. В процессе ходьбы плечо снова разболелось и дало о себе знать приливом горячей волны к лицу. Так что в комендатуру Антон добрался уже шатаясь и, едва переступив порог, рухнул на пол.
       Очнулся он в лазарете. Рядом с ним сидела медсестра, а чуть поодаль -- сухопутный автоматчик, положив свое оружие на колени. Когда он очнулся, медсестра смочила его лоб мокрой тряпкой, стараясь облегчить страдания, а охранник, наоборот, насторожился. Из чего Антон заключил, что его личность все еще вызывает опасения. Его даже сфотографировали и отослали фото в сто сорок первый авиаполк. Ответ пришел неожиданно быстро. Особый отдел признал лейтенанта Гризова в лицо и предписывал переправить его в расположение полка для дальнейшего разбирательства в происшедшем как можно быстрее. Его срочно погрузили в самолет, направлявшийся в Белоруссию, где в данный момент базировался полк. Весь полет Антон провел в полузабытьи, время от времени приходя в себя и опять проваливаясь в черную темноту. В полусне-полубреду ему казалось, что он снова стоит на коленях в каюте немецкого крейсера и смотрит в пасть овчарке. Потом он снова отстреливался от фашистов около дома на берегу, пикировал куда-то на своем истребителе, шел на таран, снова пикировал, косил немцев из пулемета в пылу схватки.
       Когда он, неизвестно в который раз, пришел в себя, то обнаружил, что лежит в большой белой палате с высоким потолком. Рядом стояло еще пять коек, на которых лежали раненые бойцы. Антон попытался приподнять голову и едва смог это сделать * так сильна была слабость. Посмотрев вокруг, он увидел сидевшего на койке у окна бойца и спросил:
       * Что со мной было*
       Боец с перевязанной рукой повернул к нему свое небритое лицо и спокойно сказал:
       * Ты чуть не умер, паря, только и всего. Еле выходила тебя сестричка. Дохтуру, да ей жизнью обязан.
       Антон уронил голову на подушку и снова спросил:
       * А где я, боец, в Мурманске*
       * Да, видать тебя крепко задело, * проговорил боец с сочувствием в голосе, * Ты в Белоруссии, паря, недалеко от Гродно.
       * А немцы где*
       * Немцы* Да не боись. Немца уже далеко отбросили, аж за Вислу. Но повоевать еще успеешь, крепко дерется еще фашист. Да хребет уже сломали, недолго ему осталось.
       В этот момент в палату вошел Михась Боровой и увидев живого Антона едва не закричал от радости.
       * Жив, черт тебя подери, а мы уж тебя похоронили. Ну как ты, рассказывай.
       * Да что тут рассказывать, * Антон обвел взглядом палату. * лежу вот. Вспоминаю. Вы-то как, как ребята*
       Михась нахмурился.
       * После того налета из наших вернулись только я, Васька Сутулый да Егор Семенов. Генку Везухина, Пискунова, тебя и капитана Мацуру мы похоронили. Ждали долго, да потом замполит объявил вас геройски погибшими. Даже за упокой души уже всем миром выпили. А ты вот он * живой.
       * Да что со мной станется, * сказал Антон, * потом, как оклемаюсь немного, расскажу где меня носило.
       * Слушай, * сказал Михась, и заговорщически подмигнул, * Погоди немного, у меня тут фельдшер знакомый, враз со спиртом обернусь. Выпьем за здравие.
       Антон слабо попытался отговориться.
       * Да мне нельзя еще, наверно.
       * Слушай, лейтенант, * оборвал его Михась, * ты что, не знаешь, что спирт * самый полезный продукт в любом виде* Давай не ломайся, а то обижусь.
       * Ну валяй! * согласился Антон, и Михась исчез в коридоре. Не прошло и минуты, как он уже снова сидел на подоконнике палаты, разливая спирт по стаканам, предусмотрительно прихваченным у того же дружественного фельдшера. На радостях Михась налил всем, кто был в палате. Наполнив посуду наполовину, Михась поднял стакан и сказал:
       * Первую, за тех ребят, кто не вернулся.
       Все выпили, помолчали, каждый о своих погибших друзьях. Михась наполнил вторую и снова поднял стакан вверх. Делал он это бережно, словно держал в руке богемский хрусталь.
       * Ну, а теперь выпьем за тех, кто заново родился.
       * Да, лейтенант, точно. * поддержал Михася небритый боец с перевязанной рукой. * Ежли один раз помирал и не помер, то уж теперь жить тебе долго.
       У Антона едва не вырвалось, что помирал он уже целых девять раз, но промолчал, крепко стиснув зубы. Еще подумают, что умом повредился. Так молча он и выпил. В этот момент в палату вошла медсестра и, увидев больных со стаканами спирта, подняла такой крик, что Михась был вынужден в срочном порядке ретироваться. Особенно досталось Антону.
       * Вы что, товарищ лейтенант, * говорила обиженно молоденькая медсестра, обращаясь к нему, * Вы же только что пришли в себя. Едва не умерли, и сразу пить. Хотите, чтобы у вас поднялось давление и стало хуже?
       * Да когда же от спирта хуже становилось* * подал голос небритый больной.
       * А вы вообще, Федотов, не выступайте. Итак слишком много нарушений больничного режима. Я о вас доложу старшему военврачу. Он вас накажет.
       Федотов предусмотрительно замолк и больше голоса не подавал. По всему было видно, что медсестра была хоть и небольшого росточка, но с характером. И пользовалась среди раненых бойцов авторитетом. Все ее любили и побаивались, поскольку девушка спуска никому не давала, держала обитателей палаты в строгости. Антону она сразу понравилась. Несмотря на небольшой рост девушка была довольно стройна и красива. Из-под белой косынки выбивалась непослушная прядь светло-русых волос, которую она то и дело заправляла обратно. Карие глаза выдавали в ней мечтательность характера, которую она всячески скрывала от окружающих за внешней строгостью.
       * Как вас зовут, товарищ медсестра* * неожиданно прервал ее Антон.
       * Катя, * быстро ответила девушка и сразу смутилась, * Ефрейтор медицинской службы Катерина Истомина, товарищ лейтенант.
       * Товарищ ефрейтор, * сказал Антон, * разрешите вас называть просто Катей*
       Девушка смутилась еще больше и проговорила еле слышно:
       * А зачем* Можно ведь и по званию.
       * По званию как-то официально, мы ведь сейчас не в строю.
       * Ну, если хотите... * пробормотала она и вдруг набросилась на Федотова * А вы почему вчера в столовой не отдежурили* Сегодня за это второй раз пойдете, вы -- легкораненый.
       Бедолага Федотов покорно согласился. Отчитав бойца, медсестра Катя сразу ушла из палаты и Антон снова остался один. От нечего делать он стал смотреть в большое окно, за которым раскинулся парк. Госпиталь расположился в усадьбе какого-то помещика, после революции сбежавшего за кордон. Здание было красивое, трехэтажное с большими белыми колоннами у входа и двумя одинаковыми флигелями. Палата, где лежал Антон, находилась в правом. Все окна палаты выходили на живописный парк, посаженный и выпестованный садовниками прежнего хозяина усадьбы. Несмотря на войну и позднюю осень парк неплохо сохранился и еще являл собой великолепное зрелище. Вековые деревья, вернее те из них, что не пошли пока на дрова, а каким-то чудом пережили трудное время, красовались перед людьми своими раскидистыми кронами. Несмотря на то, что листва уже почти везде облетела, деревья казались по-прежнему величественными. Отдавало от них за версту характером прежнего хозяина, который, как поговаривали, был помещик знатный и богатый. Находясь здесь, все бойцы как-то незаметно менялись на время, словно забывали о войне, что ли. Те, что постарше, чаще вспоминали о доме и молодых годах, когда гуляли со своей зазнобой где-то под такими же деревьями, целовались. Молодежь, не имевшая опыта ни в чем, кроме войны, только смотрела на раскидистые кроны и пыталась торопливо осознать что-то неуловимое, словно скрытое за этими деревьями. Антон снова вспомнил про медсестру Катю. "Хорошая девушка, *подумал он, * Надо будет назначить ей свидание на окраине парка, когда буду здоров. Вдруг придет".
       Так прошла почти неделя. Антон постепенно выздоравливал. Частенько его навещали Михась с Васькой Сутулым, рассказывали о том, что происходило в полку, расквартированным неподалеку от госпиталя. Немцев уже почти выгнали из Польши и Чехословакии. Бомбардировщики постоянно летали на Берлин, по воздуху до него уже было почти рукой подать. Антон рвался за штурвал истребителя, но главный военврач Николаев пока отказывался выписывать его, поскольку рана Антона заживала плохо * слишком долго находилась в антисанитарных условиях, как он сказал. Антон согласился, добавив, что выздоровление идет медленно еще и потому, что его организм рос в условиях плохой экологии, но военврач Николаев его не понял. Как бы там ни было, пока Антон валялся в госпитале, пил чай, иногда тайно спирт с Михасем, и наблюдал за медсестрой Катей, которая после инцидента со всеобщей выпивкой стала появляться в палате намного реже. Заходила только перевязать легкораненых и прибраться в палате. Бойцы сразу заметили в ней эти перемены и решили, что молоденькая медсестра на них обиделась. Посовещавшись всей палатой, решили прекратить пить спирт в дневное время, а боец Федотов даже решил бросить курить махорку, от которой Катя иногда кашляла. Только Антону казалось, что дело совсем не в спирте. Однажды, когда ему уже разрешили ходить и даже гулять по парку, он встретил Катю в коридоре. Она шла усталая, держа в руках сумку с вещами. Плечи ее казались обвисшими, но глаза были по-прежнему живыми.
       * Здравствуйте, товарищ Катя. * сказал Антон.
       Девушка остановилась и несколько секунд молчала, словно собиралась с мыслями, которые блуждали где-то не здесь.
       * Здравствуйте, товарищ лейтенант. * сказала он потухшим голосом.
       * Вы устали*
       * Немного, если честно. Помогала на операции. Танкисту ампутировали ногу.
       * Да, * сказал Антон, * девушке на это смотреть нежелательно. А вы, кстати, не зовите меня "товарищ лейтенант", какая разница в каком я звании. Мы ведь с вами, наверное, ровесники.
       * Вы старше выглядите.
       * Да, жизнь моя не сахар, хотя, честно говоря, я вообще еще не родился.
       Катя подняла на него непонимающие глаза. Антон сообразил, что сказал лишнее и попытался исправить ситуацию.
       * В том смысле, что вот выйду я из госпиталя и начнется у меня совсем новая жизнь. Катя, да вы сейчас уставшая, можно я вас провожу и помогу донести вещи, все легче будет.
       Катя внимательно посмотрела на него и сказала:
       * Можно, товарищ лейтенант. Только я далеко, за парком на окраине города живу. Вам, наверное, еще туда нельзя ходить, еще простудитесь.
       * Кому суждено быть повешенным, тот не утонет, * подбодрил ее Антон, * давайте вашу сумку, Катя. И показывайте дорогу.
       Они спустились по широкой лестнице бывшего особняка, на которой курили выздоравливающие бойцы, и вышли в сад. На улице, несмотря на конец осени, было довольно тепло. Медленно побрели по центральной аллее, а затем свернули на узкую дорожку, ведущую к калитке на окраине парка. Антон усиленно размышлял о чем бы рассказать девушке, чтобы занять ее разговором, и в то же время не наскучить пустой болтовней. Ему показалось, что Катя не любит пустобрехов. Но она первая задала вопрос, который поверг его в изумление.
       * А вы, товарищ лейтенант, говорят, уже за многими медсестрами ухаживали*
       Антон даже сумку чуть не выронил от удивления. Но потом все же взял себя в руки и промямлил:
       * Это кто же, интересно, говорит*
       * Да так, случайно слышала, как товарищи ваши рассказывали о ваших подвигах на любовном фронте.
       Антон даже покраснел, чего с ним раньше никогда в жизни не бывало при охмурении какой-нибудь девушки. Да, эта медсестра сумела его одним ударом выбить из седла. И, кроме того, он никак не ожидал от этого хрупкого создания такой смелости в ближнем бою.
       * Да как вам сказать, Катя, * пробормотал Антон, * ухаживать-то конечно ухаживал, да только это все так было, несерьезно... Ну шутки ради.
       * Вы, значит, шутить любите, товарищ лейтенант. * проговорила Катя не без сарказма, * Да, почти так о вас друзья и говорили. Лейтенант Гризов * это веселый парень и большой мастер увлекать девушек своими рассказами.
       Антон опять замолчал. Нет, эта девушка его определенно видела насквозь, и от этого становилось как-то зябко и не очень уютно. Антон словно бы стеснялся своих мыслей, хотя надо сказать, в них не было ничего особенно предосудительного. Они прошли молча еще метров сто. Потом Катя снова заговорила:
       * Да вы не пугайтесь, товарищ лейтенант. Вы ведь с немцами в бою, наверное, не в пример смелее. Я ведь не кусаюсь. А что про подвиги ваши слышала, так это же случайно получилось. Могла ведь и не узнать.
       * Да уж, * пробормотал Антон, * Вы меня, Катя, теперь наверное завзятым бабником считаете. В общем, если честно, так оно и есть на самом деле. Вернее было. Но если хотите, я могу к вам больше не подходить.
       Он даже остановился от обиды на самого себя. Катя взглянула ему в лицо и улыбнулась.
       * Ну вы хоть сумку-то мою до калитки донесете*
       Антон послушно двинулся вперед. У Калитки он отдал девушке сумку и не оборачиваясь пошел в сторону госпиталя. Катя его окликнула.
       * Товарищ лейтенант, * крикнула он в след, * Вы не обижайтесь. Я завтра рано с утра опять на операции помогать буду. А потом заходите.
       Назавтра Антона вызвали к главвоенврачу. Николаев сообщил ему, что здоровье его уже почти на уровне нормы, еще два-три дня, и Антона отправят в полк. Но уже сегодня с ним хочет переговорить майор Шелегов из особого отдела, который ждет его через пятнадцать минут в кабинете помощника начальника госпиталя. Никакого майора Шелегова, тем более из особого отдела, Антон никогда в жизни не знал, но армия есть армия. Отдан приказ * надо идти беседовать. Только вот о чем пойдет беседа, он и предположить не мог. Вообще, встреча с особым отделом никогда не сулит ничего хорошего, а на войне особенно, поэтому Антон особенно не радовался предстоящему рандеву. Но делать нечего, выкурив на лестнице папиросу, лейтенант Гризов отправился в кабинет помощника начальника госпиталя. Постучавшись и услышав утвердительный ответ, Антон вошел в кабинет. За массивным столом, скорее всего оставшимся от прежнего владельца усадьбы, сидел невысокий человек в форме сухопутного майора и дымил папиросой.
       * Разрешите войти* * спросил Антон.
       * Входите, если не ошибаюсь, вы -- лейтенант Гризов* * спросил сидящий.
       * Так точно, * ответил Антон, * лейтенант сто сорок первого истребительного полка Антон Гризов.
       * Садись, лейтенант, * указал майор на стул, а сам встал и прошелся по кабинету, * разговор у нас будет неожиданный. Через пару дней, как сказал главвоенврач, тебя выпишут и отправят обратно в полк, за штурвал истребителя.
       * Так точно. * подтвердил Антон, пока еще не понимая куда клонит майор.
       * Так вот, то, что я тебе сейчас скажу, должно остаться между нами. Это не просьба * это приказ, который ты должен выполнить, если откажешься от моего предложения.
       Антон кивнул.
       * Так вот, лейтенант. На Северном Кавказе недавно в тяжелейших условиях завершилось строительство двух высокогорных электростанций, предназначенных для работы секретного завода по производству компонентов для нового мощного оружия, расположенного в том же районе. Подобного оружия у немцев сейчас нет и не будет еще полгода. А на войне это срок немалый. Неделю назад мы получили донесение из Германии от нашего разведчика, что в район Северного Кавказа, где находится завод и энергетическая база, готовится выброска десанта. Это не простые десантники. По нашим сведениям для выполнения диверсионного задания будет отправлена группа "Эдельвейс", специально подготовленная для боевых действий в высокогорных районах. Я знаю, что у вас есть опыт альпинистских восхождений, поэтому предлагаю войти в состав группы, которую мы формируем для нейтрализации диверсантов из подразделения "Эдельвейс". Повторяю, вы можете отказаться. Вы -- летчик и найдете в своем полку достойное применение, если откажетесь. Но нам очень нужны люди с опытом, которые бывали в горах и смогут выжить там, где другие погибнут.
       Антон задумался. В последнее время он уже часто видел себя за штурвалом самолета, а теперь вдруг, согласись он на предложение майора, вся его судьба могла круто измениться. Он не был горах уже почти пять лет, если не считать тех сорока, на которые его отбросило во времени. Помнить он, конечно, кое-что помнил, но ведь он никогда не воевал в горах. Майор смотрел на него испытующим взглядом, словно читая мысли. Антон помедлил еще минуту и спросил:
       * А могу я подумать немного*
       * Да, * ответил майор, * до завтрашнего утра я буду здесь, в госпитале. Если надумаете, придете завтра в десять в этот же кабинет.
       Антон поднялся.
       * Разрешите идти*
       * Идите.
       Антон вышел и прикрыл за собой дверь. Он ощущал желание с кем-то посоветоваться, но никого вокруг не было, и он пошел в парк в надежде, что решение придет само собой на свежем воздухе. Выйдя из здания госпиталя, он побрел в парк, не имея в голове никакого плана, просто хотел побродить немного среди деревьев. Антон ходил по аллеям и думал как ему поступить. С одной стороны он был уже почти здоров и способен управлять истребителем. В том, что медицинская комиссия это подтвердит, он не сомневался. Но с другой стороны полк уже довольно давно обходился и без него. Инструкторы обучили и посадили за штурвалы много молодежи. Конечно, она была еще не обстреляна, летала плохо, но на войне обучаются быстро. Цена за неумение летать была очень высока * смерть. А умирать не хотелось никому. Поэтому за состояние боеспособности полка Антон почти на беспокоился. Строго говоря, как альпиниста он ценил себя намного меньше, чем как летчика истребителя. Но в данный момент так сложилось, что требовались именно его способности альпиниста. Предстояло сражаться с умным и обученным врагом, который не раз бывал в подобных условиях, а это означало, что надо было уметь выжить и победить. И опыт бывалого горного туриста был не менее ценен, чем навыки пилота-истребителя. Антон закурил и присел на лавку под высоким тополем. В конце концов, его мало что связывало в этом мире именно с этим фронтом и этим полком. Да, конечно, он воевал вместе с этими ребятами, рисковал жизнью, но знал об отпущенной новой жизни. Так продолжалось вплоть до последних дней, пока он едва не умер. Теперь Антон словно стал другим. Решительным и смелым. Он снова имел только одну единственную жизнь и не мог ее заменить запасной. Приходилось надеяться исключительно на свое умение и живучесть.
       * Антон!
       Он обернулся. В десяти шагах от него стояла медсестра Катя.
       * Мне показалось, что вам надо с кем-то поговорить, * сказала она, * может быть я смогу помочь*
       Антон затянулся и шумно выдохнул дым из носа.
       * Может быть.
       Она подошла и села рядом.
       * У меня недавно закончилась операция и мне показалось, что вы хотите со мной встретиться. Я не ошиблась*
       Антон внимательно на нее посмотрел и сказал:
       * Я не знаю. Может быть так оно и есть. Я действительно хотел поговорить и посоветоваться с кем-то. Мне предлагают оставить свой полк и выполнять новое задание вдалеке отсюда. Скажите, Катя, если бы вам предложили поменять госпиталь на другой, более опасный и нужный одновременно, вы бы согласились на это*
       Она задумалась, но ненадолго.
       * Если бы от этого зависело больше, чем от моей службы в этом месте, то я согласилась бы. Сейчас надо делать то, что опаснее.
       Антон улыбнулся.
       * Спасибо вам, Катя.
       Он встал и зашагал к выходу из парка. Выйдя за калитку, Антон быстрым шагом направился на окраину городка. Туда, где располагался его истребительный полк. В расположение его впустили беспрепятственно * друзья постарались выправить ему новые документы, пока он лежал в госпитале недвижимо. Еще на подходе к штабу он повстречался с Михасем, который бежал к истребителю на ходу застегивая гермошлем.
       * Привет, старик! Рад видеть в добром здравии. * крикнул он, * Извини, не могу поболтать, вылет. Вернусь, поговорим.
       Антон проводил его завистливым взглядом. Михась запрыгнул в кабину темно-зеленого "Як-3" с большими красными звездами на крыльях и крикнул своему механику:
       * От винта!
       Истребитель вырулил на взлетную полосу, взревев мотором, и почти мгновенно, как показалось Антону, взмыл в воздух. Еще мгновение он был виден, а затем скрылся в облаках.
       * Куда* * спросил Антон у механика.
       * Да немцы бомбят кого-то по соседству. Полетел выручать.
       Антон направился к видневшейся на окраине аэродрома землянке, служившей походным штабом. По рассказам Михася сто сорок первым истребительным полком нынче управлял полковник Асеев. Прислали нового командира, который уже успел прославиться и отчаянной храбростью и командирской мудростью, с украинского фронта. У входа в землянку дежурил молодой сержант, на вид лет восемнадцать. Антон показал ему свои документы и, нагнувшись, шагнул в полумрак подземелья. На деревянном походном столе, сколоченном из двух табуреток, лежала карта укрепрайона немцев. Рядом сидел сам полковник Асеев.
       * Разрешите, товарищ полковник* * спросил Антон, вошел и представился . * Лейтенант Гризов, из госпиталя вернулся.
       * Заходи, заходи, герой, * приветствовал его Асеев, * Наслышан о тебе. Как здоровье* Плечо в порядке*
       * Так точно, * ответил Антон и решил не откладывать дело в долгий ящик, * Товарищ полковник, со мной вчера говорил майор Шелегов из особого отдела...
       * Знаю, знаю. Зовет в горы. Он у меня уже был. * прервал его Асеев, * Ну а ты, что думаешь* Летчики-истребители мне самому сейчас позарез нужны. Вон, видел, молодежи необстрелянной сколько. Полк на две трети пополнился новобранцами.
       * Я понимаю. Только, товарищ полковник, летать они научатся быстро. Асов у вас еще хватает, а остальному немцы научат за несколько дней. Главное за первый вылет не сгореть. Да вы это знаете. * сказал Антон, * Поэтому я прошу разрешить мне вылет на Кавказ. В данный момент там я буду нужнее.
       Асеев, медленно дымивший папиросой, затянулся в последний раз и затушил ее о пепельницу, сделанную из консервной банки. Было видно, что он ожидал подобной просьбы.
       * Ну, что-ж, лейтенант, * медленно проговорил он, * ты ведь уже все обдумал на досуге. Иначе не пришел бы ко мне с такой постной физиономией. Ладно. Даю добро. Как выполнишь задание особого отдела * первым же самолетом назад. Разумею я, война к тому дню еще не кончится. А значит и опытные летчики-истребители мне будут нужны постоянно. Командировочное предписание получишь у капитана Еременко. Свободен.
       Антон вышел из землянки на свет божий с необъяснимым чувством человека, судьба которого только что пошла совершенно по новому пути, и виноват в этом был только он сам. Откуда-то сверху раздался мощный гул. Антон поднял голову и увидел как в небе, то и дело пропадая за облаками, медленно проплывали немецкие бомбардировщики с ясноразличимыми крестами на широких крыльях и фюзеляже. Два из них отделились от основной массы и повернули к аэродрому. Завыла сирена воздушной тревоги. Летчики выскакивали из блиндажей. Кто-то бежал к истребителям, а остальные прыгали в вырытые по краям взлетной полосы траншеи. Бомбардировщики спикировали вниз с диким воем и сбросили первую партию гостинцев. Земля содрогнулась. Аэродром заволокло едким дымом. В местах падения авиабомб образовались огромные воронки, от которых несло гарью. В небо, взревев моторами, стартовало несколько "Яков". Антон, успевший спрыгнуть в траншею, поднял на мгновение голову и вдруг увидел, как от армады бомбардировщиков отделилось несколько самолетов и, изменив курс, повернуло по направлению к расположенному неподалеку госпиталю. Не понимая что делает, Антон выскочил из траншеи и, пригибаясь, побежал через взлетно-посадочную полосу на другой конец поля. Ему вслед орали что-то, но он не слушал. Вокруг рвались авиабомбы. Не обращая внимания, Антон сломя голову бежал сквозь дым. И ему повезло. Когда, преодолев открытое пространство, Антон вбежал в лес и бегло осмотрел себя, то понял, что не ранен и даже не задет. Но думать об этом было некогда. Он снова побежал, петляя между деревьев. Выбравшись в город, над которым уже кружила стая бомбардировщиков, Антон припустил прямо по центральной улице, нисколько не заботясь о том, чтобы остаться незамеченным для летчиков. В таком дыму его вряд ли можно было обнаружить.
       Когда он вбежал в парк через калитку, у которой они вчера расстались с Катей, бомбежка уже началась. В небе завыли пикирующие бомбардировщики, несущие скорую смерть. Парк содрогнулся от грохота разрывов. Антон бежал между высоких кряжистых древесных исполинов и ему казалось, что все это не по-настоящему. Что он вот-вот должен проснуться и открыть глаза. Но сон не проходил, а становился кошмаром. Треснув пополам, с диким грохотом поперек дороги обрушился пирамидальный тополь. Антон едва успел остановиться, чтобы не быть раздавленным его могучей кроной. Бросившись в обход, он выбежал на центральную аллею, уже изрытую воронками от разрывов, и устремился к зданию госпиталя, вокруг которого копошились люди, вытаскивая раненых. Кое-кто уже лежал ничком на траве, закрыв голову руками и вжавшись в землю так, что был, казалось, вровень с ней. Раздался еще один взрыв и другой тополь-исполин обрушился рядом со входом в госпиталь, придавив нескольких солдат. Своей кроной он угодил в окна палаты на втором этаже, со звоном вышибив стекла и проломив стену. Антон бросился вперед, но тут на его глазах авиабомба угодила прямо в крышу госпиталя. Грохнул взрыв, и некогда величественное здание обрушилось, словно бутафорский карточный домик. Рассыпалось в прах, погребя под собой всех, кто находился внутри. Антона отшвырнуло на траву и ударило об ствол поваленного тополя. Сознание выключилось.
      
      
      
      
       Глава 8
       Отряд специального назначения
      
       Антон очухался от резкого запаха нашатырного спирта. Кто-то сунул ему под нос кусок ваты, пропитанной этой ядреной жидкостью для пробуждения покойников. Открыв глаза, он разглядел стоявших над ним санитаров в белых халатах. Голова разламывалась от боли в затылке, но больше никаких ранений Антон не ощущал.
       * Оклемался, браток. * сказал высокий усатый санитар и, обращаясь к остальным, добавил, * пошли других в чувство приводить, кто жив остался.
       Санитары ушли. Антон еще раз внимательно осмотрел и ощупал себя, но снова не обнаружил никаких повреждений. Кости были целы, все остальное тоже на месте. Болела голова, но от такого удара это было не мудрено. У Антона даже возникло ощущение, что во время жестокого удара он наверняка свалил дерево. Оглядевшись вокруг, Антон обнаружил, что на месте некогда величественного здания госпиталя громоздились руины, дымившиеся, словно угли костра. Дым стлался также по всему парку, под деревьями, над самой землей, отчего все вокруг казалось нереальным. По колено в дыму бродили санитары и солдаты, отыскивая пострадавших после бомбежки и считая мертвых. И вдруг Антон вспомнил про Катю, которая оставалась в госпитале на дежурстве. Он вскочил и сделал несколько шагов. В глазах заискрилось, потом потемнело, но спустя несколько мгновений все пришло в норму. Антон медленно побрел сквозь дым и деревья, вглядываясь в лица раненых и убитых. Он обошел так почти весь парк, но девушки нигде не было. Антон очень не хотел, но заставил себя подойти к руинам госпиталя, где копошились бойцы, пытаясь в ручную разобрать завал. Среди них он узнал санитаров, следивших за больными в соседней палате и знавших Катю.
       * Ребята, * спросил Антон, * вы медсестру Катю не видели*
       Санитары оторвались от своей работы и отрицательно помотали головами. Антон непонимающим взглядом снова оглядел руины, развернулся и медленно побрел в парк. Дойдя уже почти до центрального выхода, на месте которого зияла теперь глубокая воронка, он вдруг услышал окрик.
       * Товарищ лейтенант!
       Обернувшись, Антон увидел под широченным, в три обхвата, вековым дубом нескольких раненых, около которых копошились две медсестры. Одной из них была Катя. Девушка помахала ему рукой, словно встретила старого друга. На ее лице не было видно ни капельки страха, только одна сосредоточенность на деле * надо было перевязать раненых. Антон даже подивился ее мужеству. Он был ужасно рад, что нашел ее живой.
       * Катя, * выдохнул он, * как хорошо, что вы живы.
       * Вы тоже живы, товарищ лейтенант Гризов, * сказала девушка и улыбнулась, * Это хорошо. Я так боялась, что вы попали под бомбежку и погибли.
       * Я был в полку, на аэродроме, а когда начался налет побежал сюда.
       * А зачем, отсиделись бы в блиндаже. Там безопаснее.
       Антон даже не знал, что сказать, но это было не важно. Главное, что Катя была жива и это Антона почему-то ужасно радовало. Пожалуй, больше всего остального.
       * Я решил лететь на Кавказ. * сказал он почему-то, * попробую разыскать майора из особого отдела, если его не убило.
       * В ста метрах отсюда около ограды я видела какого-то майора. Его ранило в ногу, но он жив. * сообщила Катя и указала направление, * это во-о-н там.
       Антон посмотрел в ту сторону и спросил:
       * Катя, а вы никуда не уйдете*
       * А куда мне идти* * переспросила девушка, * Я при госпитале, во всяком случае была.
       * Вот и хорошо, * обрадовался Антон, * Вы тут побудьте с ранеными, а я пока сбегаю майора разыщу. А потом сразу вернусь.
       Антон скрылся в дыму. Поплутав немного среди искореженных деревьев он, наконец, нашел майора Шелегова, сидевшего под чугунной решеткой ограды парка, сохранившейся от прежних хозяев. Майор был ранен в ногу и сейчас над ним колдовали санитары. Сам он безмятежно курил, словно это не его ногу тыкали иголками. Антон приблизился.
       * Товарищ майор. * обратился он.
       Майор поднял голову.
       * А, это ты, лейтенант. Ну, что надумал*
       * Лечу, товарищ майор.
       Шелегов прищурился и выдохнул вниз струю едкого дыма.
       * Спасибо, лейтенант. А насчет истребителей не переживай. Разберешься с немцами * вернем в полк. Снова сядешь за штурвал. Сейчас отправляйся на Семеновскую улицу, дом десять. Если не разбомбило дом, найдешь капитана Иванова. От него получишь все инструкции. Удачи тебе, лейтенант.
       Подошли санитары с носилками. Шелегова уложили и унесли в сторону развернутого походного лазарета. Антон вернулся к дереву, под которым его ждала Катя. Они отошли в сторону от раненых.
       * Катя, * спросил Антон, * можно я вам напишу*
       * А у меня же сейчас адреса нет, * с сожалением ответила девушка, посмотрев в сторону разрушенного здания, * хотя, на госпиталь писать можно. Нас ведь куда-нибудь переселят. А вы в полк свой вернетесь*
       * Должен. Если все будет хорошо.
       Он взглянул ей в глаза и быстро развернувшись зашагал в сторону центрального входа. Уже за воротами Антон обернулся и помахал Кате рукой. Она тоже помахала ему в ответ.
       * Вы только возвращайтесь в полк. Обязательно! * донеслось до него.
       Несмотря на то, что вокруг все дымилось и горело, Семеновскую улицу он разыскал довольно быстро. К счастью налет немецкой авиации не повредил нужный Антону дом. Убедившись, найдя слегка обшарпанную табличку с номером, что это именно дом десять, он постучал в дверь. Ему открыл солдат в длинной шинели с непонятными погонами, державший в руках автомат.
       * Мне нужен капитан Иванов, * сказал Антон.
       Солдат внимательно оглядел его, но не выказал никакого желания отойти в сторону.
       * Я от майора Шелегова, * добавил Антон.
       Слова оказались золотым ключиком. Солдат посторонился и сказал:
       * Второй этаж. Прямо.
       Антон вошел и поднялся по широкой дубовой лестнице на второй этаж. Изнутри двухэтажный домик походил скорее на особняк зажиточных купцов, чем на обитель офицеров войск особого назначения. Дверь в обширный кабинет, где располагался капитан Иванов, была открыта. Не успел Антон оказаться на площадке второго этажа, как его уже окликнули из дальнего угла кабинета.
       * Лейтенант Гризов* Заходите.
       За широким дубовым столом, покрытым зеленым сукном, сидел коренастый офицер на вид лет сорока пяти. Антон удивился, что этот человек в таком возрасте задержался в чинах капитана. На столе лежала карта и несколько бумажных папок без названий. Офицер курил, пуская в потолок кольца дыма. Антон вошел, откозыряв.
       * Садитесь. * приказал офицер и указал Антону на стул на против, * Я -- капитан Иванов. Будем знакомы. Судя по тому, что вы здесь, майор Шелегов вам уже все рассказал о нашей секретной задаче и вы успели согласиться. Итак, с этой минуты вы поступаете в мое распоряжение до самого конца операции "Эдельвейс". Я знаю о вашем опыте восхождений, поэтому сообщаю сразу * на время операции забудьте о своем звании. Отряд комплектуется из добровольцев и профессионалов. Преимущественно из офицеров различных родов войск, имеющих опыт горных походов. Поэтому вы все будете на равных. Командовать отрядом буду я.
       Капитан посмотрел в окно и выпустил изо рта струю дыма.
       * По последним данным отряд фашистских альпинистов-диверсантов уже высадился в одном из горных районов Северного Кавказа. В настоящее время они двигаются в направлении первой цели -- высокогорной электростанции на реке Ингури. Ваш вылет, лейтенант Гризов, состоится через полчаса на транспортном самолете с аэродрома бывшего места службы. Я и еще пять человек из отряда полетят вместе с вами. Немедленно по прибытии к месту выступления все получат специальное обмундирование и горное снаряжение.
       Иванов открыл верхний ящик стола и вытащил оттуда удостоверение на имя лейтенанта пехотного подразделения Кошкина с фотографией Антона. Увидев удивление на лице Гризова, капитан пояснил.
       * Ваши новые документы. На время похода вы * Сергей Кошкин. Таковы правила.
       Антон кивнул, забрал удостоверение со стола и засунул в верхний карман гимнастерки.
       * Немецкий знаете* * спросил неожиданно Иванов.
       * Никак нет, товарищ капитан, * ответил Антон, * А что, пригодится*
       * Возможно, что и нет, но на всякий случай не помешает. Вдруг случиться взять языка или еще что. Война, особенно в горах, * штука непредсказуемая. Лучше перестраховаться. До какой максимальной высоты поднимались*
       * Пять семьсот.
       * Хорошо. Думаю, вся операция пройдет на высотах значительно ниже, однако всегда надо иметь запас прочности. Пистолетом и ножом владеете*
       * Пистолетом владею, а вот ножом драться не приходилось. Но, думаю, как всякий мужик, совладаю.
       * По прибытии, перед выходом вся группа пройдет короткий курс боевой спецподготовки. В горах необходимо владеть не только автоматом, который, чаще всего применять не приходится. Нож и пистолет в ближнем бою * оружие незаменимое. Подрывной деятельностью, я так понимаю, тоже не занимались*
       * Не пришлось. Только самолетом управлять умею.
       * Вот самолет, как раз, нам и не потребуется. Слишком местность сложная. Итак, лейтенант Кошкин, через пятнадцать минут жду вас на аэродроме.
       Антон встал и вышел из кабинета. Спустившись по лестнице мимо молчаливого охранника, он снова оказался на улице и пошел в сторону родного аэродрома. Обитатели городка, придя в себя после бомбежки, бродили возле разрушенных домов в поисках раненых. Многие помогали разбирать дымившиеся завалы. По центральной улице в направлении госпиталя проехало несколько фургонов с красными крестами на бортах. Антон вспомнил про Катю, и ему вдруг очень сильно захотелось вернуться в госпиталь и поговорить с ней. Они о многом не успели поговорить, но времени уже не было. Теперь он себе не принадлежал. Антон прошел улицу до конца и, свернув на примыкающую, зашагал к аэродрому. Вдалеке раздался лязг гусениц. Антон повернул голову и увидел, что через город ползет колонна танков "Т-34", поднимая вокруг себя тучи пыли. Недалеко отсюда находился крупный железнодорожный узел, а по слухам командование готовило мощное наступление и концентрировало силы. "Жаль, что не придется участвовать в наступлении. Уж я бы задал фрицам перца". * подумал Антон. Но его жребий был уже решен. Скоро показался аэродром. У ворот дежурил молодой боец. Поглядев на удостоверение Антона, он презрительно ухмыльнулся с самодовольством летуна, увидев в приезжем офицере пехоту, но пропустил, видимо, был предупрежден. Проходя мимо, Антон тоже не сдержал улыбки: новобранец явно его не знал. "Эх, парень, * подумал он, * попади ты ко мне во взвод месяцем раньше, ох и полетал бы ты у меня, ас хренов".
       Разглядев на краю аэродрома, кое-где изрытого воронками от авиабомб, пузатый транспортный самолет, окрашенный в защитные цвета, Антон направился прямиком к нему. У короткого трапа прямо на траве сидело пятеро крепкосбитых бойцов без знаков различия, покуривая папиросы. По всей вероятности это были будущие сослуживцы Антона по отряду особого назначения. Оглядев внимательно всех и не увидев капитана Иванова, Антон сказал:
       * Привет, ребята! Закурить не найдется*
       * Отчего же, * откликнулся белобрысый боец, * угостим папироской.
       И протянул Антону пачку. Антон взял папиросу, размял ее между пальцами и, прикурив у белобрысого бойца, сел рядом на траву. Погода, как на грех, стояла очень теплая. В такое время надо гулять с девушкой по парку и шептать ей слова любви, а не готовиться к операции по умертвлению фашистских диверсантов. Антон вспомнил тихое мирное время прошлой жизни и слегка загрустил. А было ли это с ним или все сон* Сейчас он уже не мог утверждать, что все это было на самом деле. Вполне возможно, все окружающее нереально, а на самом деле он спит себе сном праведника в казарме полка радиоразведки и во сне ждет неизбежного, как смерть, дембеля. Но что-то из глубины подсознания говорило ему, что он себя обманывает. То, что с ним происходило сейчас * самая настоящая реальность, только не ему предназначенная. Только и всего. Антон уже готов был поверить в это, как происходящее снова приняло нереальные формы. На краю взлетно-посадочной полосы показался капитан Иванов в сопровождении... медсестры Кати, которая бодро несла на себе небольшой рюкзак. Приблизившись к самолету, Иванов сказал поднявшимся навстречу бойцам, указывая на Катю.
       * Прошу любить и жаловать, наша медсестра Катя, которая будет участвовать в походе и оказывать медицинскую помощь раненым, а таковые, увы, найдутся. Немцы * не дети малые, воевать тоже умеют. Всех прошу подняться в самолет, через пять минут стартуем.
       Бойцы взяли свою нехитрую поклажу и один за другим поднялись в самолет. Антон, остолбеневший от такого подарка судьбы, даже замешкался на минуту. Катя пока старалась в его сторону не смотреть, но было видно, что долго ей это не удастся. Во чреве самолета, которое в прошлой жизни Антон привык называть салоном, царил полумрак. Никаких удобств, кроме жестких скамеек, покрытых материей непонятного цвета, естественно, не было. Антон с тихой тоской во взгляде вспоминал мягкие кресла лайнера американского производства "Боинг-737" авиакомпании "Трансаэро", которым неоднократно довелось летать из Москвы в Питер, а один раз в Сочи. Перед глазами Антона проплывал нереально уютный салон, завтрак в воздухе, принесенный смазливыми стюардессами, утренние газеты, да... Он устроился на скамейке у левого борта, рядом с самым иллюминатором. Катя, поднявшись по короткому трапу в самолет, села впереди почти у выхода. Капитан Иванов поднялся на борт последним. Он внимательно оглядел бойцов, а теперь независимо от звания все они были просто бойцами отряда специального назначения, и сказал:
       * Товарищи, все дополнительные инструкции и снаряжение получите по прибытии в Минеральные Воды. Лететь нам почти четыре часа. Фашистские самолеты встречаются везде, поэтому напоминаю на всякий случай, если подвергнемся воздушному нападению * парашюты находятся под лавками.
       Закончив напутственную речь, капитан Иванов сел рядом с Катей и о чем-то с ней заговорил. Антон внимательно смотрел Кате на затылок, пытаясь послать ей мысленный сигнал обернуться, но ничего не выходило * Катя по-прежнему тихо говорила о чем-то с капитаном. Только один раз Иванов, словно в ответ на ее слова, повернулся и бегло окинул взглядом самолет, на секунду остановившись на Антоне. Или ему показалось* "А, черт с ней, не хочет смотреть в мою сторону, пусть и не смотрит."* подумал Антон и стал смотреть в иллюминатор. Откуда-то издалека донеслась команда "От винта!". Под крыльями возникла вибрация * мощные лопасти винтов завращались все быстрее и быстрее. Корпус задрожал. Наконец самолет тронулся с места и стал выруливать на взлетно-посадочную полосу. В иллюминаторе мелькнул блиндаж командира полка. Антон бросил прощальный взгляд на аэродром, с которого стартовали успевшие стать родными "Яки" и увидел, что два истребителя также готовятся к взлету. "Интересно, * подумал Антон, * это они на задание или нас провожать*" Транспортник вырулил на полосу и начал разбег. Тяжелая машина тряслась на каждой кочке, а когда вибрация достигла апогея, Антон подумал, что сейчас спокойно можно разбить голову о низкий потолок, и старательно пригнулся. Естественно, никаких ремней в этом самолете не было. Приходилось держаться за лавку. Наконец, "Ил" грузно оторвался от земли и стал медленно набирать высоту. "Да, * сказал Антон сам себе, * Это тебе не "трансаэровский боинг". Но выбора у него не было. В этом времени авиакомпания еще не существовала. Ее создатели только готовились родиться на свет, впрочем, как и создатели того самого "Боинга-737". Только знаменитый конструктор Сикорский, сотворив после первых неудач гигантского "Илью Муромца", бросил все и уехал в Соединенные Штаты Америки, чтобы вернуться к своему любимому детищу * вертолету. В то время, в котором обретался сейчас Антон, Сикорский уже достиг апогея своей конструкторской славы и создал первый военный вертолет, который будет вскоре принят на вооружение армии США. Антон вглядывался в небесный пейзаж, возникавший за бортом самолета и вслушивался в новые ощущения, ведь ему в первый раз довелось лететь на военно-транспортном самолете времен войны. До этого дня от летал на истребителе, а ощущение от нахождения в кабине истребителя, как ни странно, почти не отличались от тех, которые он испытывал сейчас. В кабине "Яка" было узко и неудобно, но Антон как-то свыкся с этим за время боев. А в салоне этого транспортника в связи со скоплением народа тоже было узко и неудобно. Единственным отличием было то, что он сидел в салоне и не управлял самолетом. Его жизнь сейчас полностью зависела только от Бога и мастерства пилотов. Но про Бога он, естественно, никому не говорил. В этом времени полагались только на мастерство пилотов, остального как бы не существовало.
       Рассматривая облака, Антон вдруг заметил летевший чуть позади "Як" и удовлетворенно улыбнулся * он были под охраной собственных истребителей. Может быть их и не будут провожать до самых Минеральных Вод, но на первое время охрана есть. Честно говоря, Антон не очень надеялся на встроенный в хвостовую часть "Ила" пулемет-вертушку в случае незапланированной встречи с "Мессерами". Одним пулеметом тут много не навоюешь. А сейчас его прикрывали свои же ребята. "Интересно, * подумал Антон и попытался разглядеть истребитель, * чей именно "Як" сопровождает нас по левому борту. Может это Васька Сутулый или Михась Боровой. А может и кто из новобранцев. Хотя, командир полка вряд ли послал бы на такое сопровождение молодежь. Скорее всего все-таки истребители вел кто-нибудь из стариков. Но как ни старался Антон разглядеть лицо пилота, с такого расстояния это было невозможно * истребитель держался сзади метрах в ста.
       Так они летели уже больше двух часов. За время полета Антон познакомился со своим соседом, который оказался тоже лейтенантом Егором Погорельцем, только, в отличие от него самого, был из саперов. Егор служил также на белорусском фронте, а до войны бывал несколько раз на Кавказе в горных походах с ребятами из своего института. Тогда он учился в Харькове на инженера-технолога, да так и не доучился * началась война. Специальностью Егора был подрыв вражеских объектов, как недвижимых, так и движущихся с относительно большой скоростью. Он вообще, как оказалось, был пионером в области радиоуправляемых зарядов, поскольку параллельно горам увлекался до войны радиолюбительством. Ему не давала покоя необходимость сапера находиться в постоянной опасности неподалеку от места диверсии. Егор прекрасно знал, что сапер ошибается один раз и не видел смысла в том, чтобы погибать тогда, когда можно было выполнить боевую задачу и самому выжить. Командование Егора считало за сумасшедшего изобретателя, неуместного в саперных войсках, но это продолжалось до тех пор пока он не подорвал с расстояния в пятьсот метров вражеский эшелон с танками, заложив самодельный радиоуправляемый заряд на рельсах стратегически важного моста. Эшелон рухнул прямехонько в пропасть. Фашистов полегла тьма-тьмущая. И командование наконец обратило внимание на Егора с его радиоуправляемыми зарядами. Его назначили командиром взвода саперов и с тех пор в этом взводе наблюдалась самая низкая смертность. Боевые задачи по большей части выполнялись безукоризненно, а люди не гибли понапрасну, как везде и всюду в других саперных взводах, имевших менее разумное начальство. Люди на войне представляли по всеобщей мысли начальства натуральное пушечное мясо, которого было предостаточно и не имелось надобности его беречь. А тем более саперов, которым сам Бог и Сталин, казалось, на роду написали короткий век. Насчет Сталина Егор не сомневался, но вот насчет Бога его иногда посещали совсем некоммунистические мысли. Дело в том, что бабка Егора была из поповской семьи и с детства научила внука священному писанию, где говорилось как раз обратное тому, чему Егора учила вся последующая жизнь. Знания эти, после того как бабку со всей семьей без особых разбирательств поставили к стенке за распространение вредной и несоответствующей историческому моменту поповской идеологи, Егор был вынужден запрятать очень глубоко, также как и свои поповские корни. Но с течением времени знания эти стали возникать в его голове все чаще и влиять на мысли, несмотря на то, что он изо всех сил старался их позабыть. Не знал Егор, что раз приобретенные знания из головы уже никогда не стираются. Их можно не замечать и не использовать, но позабыть нельзя. Хочешь или не хочешь, а будут они определять твои поступки. Конечно, про подсознание Егор и понятия не имел, но образ мыслей у него сложился совсем не коммунистический, отчего чувствовал он себя в этой стране крайне хреново.
       Поговорив с Егором, Антон проникся к этому парню симпатией. Его положение сейчас немногим отличалось от Погорельца и было, пожалуй, еще сложнее. Он не знал как и кем себя чувствовать в этом времени и этой стране, таких одновременно родных и чуждых ему сейчас. Мысли у него самого бродили стаями, и причем самые разные. От желания повеситсья до желания стать генералиссимусом. Первое до недавнего времени было невыполнимо по причине отсутствия для него смерти как таковой, а второе он оставлял себе на случай, если полностью потеряет надежду выбраться отсюда в свое время. Пока же, как почитатель еще не родившегося Дейла Карнеги, которому только предстояло вернуть миллионы людей к нормальному существованию и радости жизни, Антон на крайний случай решил смириться и жить той жизнью, которая разворачивалась вокруг него. Он имел преимущество перед всеми аборигенами этого времени, поскольку абсолютно точно знал что и к чему приведет этот народ, и на кого нужно ставит, а кого следовало боятся как огня. Такая ситуация его даже иногда забавляла своей предсказуемостью и соблазнительной возможностью вмешаться в ходи истории.
       Неожиданно прорвавшийся сквозь гул моторов треск пулеметной очереди заставил Антона вновь спуститься на грешную Землю. Была война, а он был уже не бессмертен. Антон прильнул к иллюминатору и увидел заходящую со стороны солнца четверку "Мессеров". Стрелял, видимо, кто-то из наших истребителей. "Мессеры" прошлись под самым носом русского транспортника и развернулись в боевой порядок для атаки. Застучали крупнокалиберные пулеметы, засвистели пули в непосредственной близости от обшивки неуклюжего в воздушном бою "Ила". Пулеметчик выскочил из кабины и пробравшись между бойцами, не отрывавшими взглядов от иллюминаторов, залез в свое гнездо под потолком в хвостовой части самолета. Прозрачная полусфера с пулеметом на крыше транспортника повернулась по ходу движения "Мессеров" и огрызнулась для начала короткой очередью. Немецкие летчики не обратили на это тявканье никакого внимания, для начала им предстояло разделаться с охранением, а потом транспорт будет представлять для них очень увесистую мишень, в которую промахнуться невозможно. Но охранение, как сразу же понял Антон, оказалось состоящим далеко не из новобранцев. Видимо, командир полка действительно послал кого-то из стариков. "Яки" завертелись в воздухе как заводные. Они мгновенно перемещались в пространстве, как-то успевая одновременно и неуловимо прикрывать собой транспорт. После первого же захода один "Мессер" задымил и, оставляя после себя шлейф черного дыма, скрылся под облаками. Остальные предприняли новую атаку на русский истребитель, который находился дальше от транспорта. Второй сторожил хвост "Ила". Антон понял, что из-за того, что их только двое, они не могут слиться в звено и прикрывать друг друга, как положено в воздушном бою. Вся надежда сейчас была на мастерство пилотов. Новобранцы сгорели бы моментально, но в воздухе были настоящие асы. Вот задымил уже второй "Мессер" и, на секунду замерев, превратился в яркую вспышку * очередь попала в бензобак. Но и немцы успели зацепить "Як". Антон видел как крупнокалиберные пули прошлись по прозрачной кабине русского летчика, оставив в ней зияющие дыры. Сам пилот, уже мертвый, навалился всем телом на штурвал, уткнувшись головой в стекло кабины и окрасив его в красный цвет. "Як", потеряв управление, ушел в штопор, из которого не было выхода. Всем своим естеством Антон рвался в бой, но вынужден был сидеть у иллюминатора и созерцать как фашисты убивали его друзей. Остальные два "Мессера" устремились на последний самолет охранения, по-прежнему прикрывавший хвост транспорта. Столкнувшись с неожиданно сильным сопротивлением, теперь они были уже куда осторожнее. Разойдясь в разные стороны, они начали атаку так, чтобы взять истребитель в клещи. "Як", наконец, отлепился от хвоста транспорта и устремился навстречу одному из них. В завязавшейся схватке русский оказался сильнее. Он перебил пулеметной очередью "Мессеру" маслопровод и тот моментально ретировался, спасая свою жизнь. За это время второй фашистский истребитель выпустил очередь по транспортнику, продырявив обшивку у самого хвоста. Раздался вскрик. Антон обернулся и увидел, что двух бойцов, сидевших сзади, убило наповал. Они лежали в проходе, заливая пол густой кровью. Их пытались спасти, но было уже слишком поздно * отряд таял, еще не успев приступить к выполнению задания. Из пулеметного гнезда свисал труп пулеметчика. Сквозь образовавшиеся от пуль отверстия внутрь стал задувать ледяной воздух. Антон взглянул на Катю, ей было страшно, но девушка держалась молодцом. "Е-мое, если застряну в этом времени навсегда, * пронеслась у него неуместная мысль, * возьму и женюсь на ней!" Додумать он не успел. "Мессер" схлестнулся в последней схватке с "Яком". Это было так близко от транспорта, что Антону показалось, что он разглядел лицо русского пилота * это был Михась Боровой. "Як" по прямой взмыл в небо и выключив на секунду мотор, беззвучно стал падать на круживший около транспорта "Мессер". Немец его терпеливо ждал, и когда, казалось, русские пули неминуемо должны были прошить его насквозь, рванулся в сторону и Михась промахнулся. В ответ застучал пулемет нациста и истребитель Михася воспламенился, словно бочка с бензином. Не веря в такой исход, Антон наблюдал как объятый пламенем "Як" медленно, словно в замедленной съемке, падал вниз и вскоре исчез из видимости. Этого не могло быть. Но было. Все его боевые друзья теперь находились среди мертвых. Антон с бессмысленным взором наблюдал как "Мессер" спокойно разворачивается, чтобы покончить с русским транспортом. Затем, не отдавая себе отчета в том, что делает, Антон рванулся в хвост самолета, и, вытащив бесчувственное тело пулеметчика из полусферы, забрался туда сам. Сфера тяжело повернулась в сторону "Мессера". Антон слился с вороненым дулом крупнокалиберного пулемета, став с ним одним целым. Прицел остановился на быстрорастущем хищном силуэте черного "Мессершмидта", уже заполнившим собой всю окружность.
       * Стреляй! * раздалось снизу из полутьмы.
       Но Антон медлил. "Мессер" уже вылез за пределы кольца прицела и стал необъятным. Гризов видел, казалось, лицо нациста. Летчик ухмылялся, предвкушая легкую победу и не открывал огонь до последнего. Подождав еще секунду, Антон нажал на курок. Пулемет словно взбесился и с оглушительным треском стал выбрасывать в пространство огненные заряды. Антону показалось, что лицо нацистского летчика вдруг изменилось и стало непонимающе удивленным и разочарованным. Он стал похож на ребенка, у которого неожиданно отобрали любимую игрушку. Очередь попала прямо в кабину. "Мессер" вспыхнул и черный дым заклубился вокруг него. Истребитель отклонился от курса, тяжело рухнул вниз, и устремился к земле, словно пытаясь догнать только что сбитого Михася.
       По самолету пронесся вздох облегчения.
       * Молодец, Кошкин. * крикнул капитан Иванов, * это тебе зачтется.
       Но Антону было ровным счетом наплевать что и куда ему зачтется. Он спасал не себя и, увидев в глазах Кати откровенной восторг и радость, оказался на седьмом небе от счастья. Она молчала, еще подавленная недавней близостью смерти, но глаза ее были очень красноречивы. Антон спустился из полусферы и пробрался на свое место, бросив ей благодарный взгляд.
       В салоне становилось холоднее. Температура за бортом была в хорошем минусе. Антон видел как Катя ежилась, кутаясь в свою гимнастерку и хотел было подойти к ней и отдать свою куртку, но капитан Иванов уже накинул ей на плечи теплый бушлат. Антон испытал при этом острый укол ревности и даже отвернулся от избытка чувств. Он не видел, как Иванов прошел в кабину пилотов и вышел оттуда помрачневший. Через несколько минут капитан все же решился и громко выкрикнул, перекрывая вой двигателей.
       * Товарищи бойцы, лететь нам осталось недолго, всего каких-то полчаса, но фашисты повредили нам топливную систему. Мы не взорвались, хотя постепенно теряем горючее. Возможно, его не хватит до аэродрома и придется садиться с пустыми баками там, куда дотянем. Всем надеть парашюты и быть готовыми к десантированию.
       Антон чуть не подпрыгнул на своем месте. Этого еще не хватало. Так не долго и отдать Богу душу, не успев начать операцию. Ведь немцы уже шли где-то сквозь горы с целью уничтожить важные объекты, а их отряд пока даже не долетел до места посадки. И, возможно, не долетит. Но делать было нечего и Антон стал натягивать парашют. Ему, как летчику, это было делать не впервой, а вот Катя, как он заметил, откровенно запуталась в ремнях и кнопках. Иванов, сидевший рядом, ей помог, а Антон наблюдал за происходящим чуть ли не с удовольствием, хотя и стыдился своих мыслей. Было ясно, что парашют она видела впервые в жизни, впрочем, как и большинство остальных бойцов отряда. "Хорошо еще, что садимся не в море". * подумал Антон.
       Самолет, тем временем, быстро терял высоту. Видимо, пробили не только топливную систему, а еще кое-что из механики, потому что транспортник рыскал носом, плохо подчиняясь штурвалу. Это Антон просто чувствовал. В разрывах облаков показалась земля, которая была уже совсем близко. Удалось разглядеть небольшие возвышения местности, блеснула синяя извилистая лента неизвестной реки и желтый прибрежный песок пляжа. Судя по всему, уже начались предгорья Северного Кавказа. Из кабины вышел летчик и, нагнувшись, что-то прошептал на ухо капитану Иванову. Тот помрачнел еще больше и снова заговорил, обращаясь к оставшимся в живых бойцам.
       * Ребята, дело плохо. Топливо почти иссякло. До Минеральных Вод нам не дотянуть, поэтому будем десантироваться прямо сейчас. Мы находимся в стороне от курса, уже почти в предгорьях Северного Кавказа. Другого выхода нет. Выше гор самолет не сможет подняться.
       Иванов приказал трем оставшимся бойцам надеть теплые бушлаты и подойти. Достав карту, он указал местонахождение самолета. Ткнув пальцем в соседний квадрат и ромбик, обозначавший поселок, капитан сказал:
       * Здесь находится село Турсун-Аяк. Если нас разнесет ветром далеко друг от друга, собираемся в этом месте. Там находится походный штаб отряда и его остальные бойцы. Если что случится со мной, найдете капитана Жестнева. Это мой заместитель. Все понятно*
       Все молча кивнули. Антон посмотрел на Катю. Перспектива прыгать с парашютом ей абсолютно не нравилась. Она даже посерела от страха, но тоже кивнула. Капитан продолжал, довершив ее паническое настроение своими следующими словами:
       * Первой прыгает медсестра, вторым я, поскольку у Кати совсем нет опыта, я ее подстрахую. Затем идет Кошкин, Семиверстов и замыкающим -- Погорелец. Все.
       Иванов обернулся к Кате.
       * Ну, делать нечего, дочка, тебе прыгать первой. Я буду рядом, подстрахую. Не забудь дернуть за кольцо.
       Катя неуверенно кивнула и поднялась. Капитан махнул рукой и стоявший у двери летчик дернул за ручки, открыв выход. В самолет с громким хлопком леденящей струей ворвался забортный воздух, разом выстудив все замкнутое пространство и сравняв давление. Катя робко двинулась к выходу. Схватившись за поручень, специально приделанный у выходного отверстия, она на секунду обернулась назад и, зажмурив глаза, прыгнула в бездонную пропасть холодного неба. Почти сразу за ней прыгнул капитан. Антон остановился перед прыжком и попытался взглядом отыскать две черные точки или белые купола, но самолет летел в облаках и почти ничего не было видно. Не исключено, что сразу под облаками находились горы. Антон прыгнул вниз и оказался в белесой мгле, обхватившей его со всех сторон. Ветер рвал его тело на части, швыряя из стороны в сторону как невесомую оберточную бумажку. Рука нащупала кольцо, рванула его изо всех сил. С облегчением Антон ощутил хлопок над головой и резкий рывок вверх. Парашют раскрылся, его падение замедлилось. Неожиданно, словно по команде, облака кончились, резко оборвавшись, и Антон провалился в абсолютно чистое небо. Взглянув вниз, он обомлел * в нескольких сотнях метров под ним раскинулась зелено-бурая земля, ощетинившаяся тупыми вершинами предгорий Кавказа. Расстояние до ее каменистой поверхности таяло на глазах.
      
      
      
       Глава 9
       Кавказ
      
       Когда Катя пришла в себя, то обнаружила, что лежит на жесткой каменистой земле, а рядом полощется на ветру купол парашюта. Она ощупала ноги и руки, пошевелилась, но никаких повреждений не обнаружила. Только ноги побаливали, видимо от ушиба о землю, да на лбу и руках кровоточило несколько ссадин. Налетевший порыв ветра наполнил безвольно полоскавшийся купол силой и рванул ее ослабевшее тело в сторону, протащив полтора метра по камням. Изогнувшись, Катя отцепила парашют и, освободившись, села. Только теперь она смогла осмотреться. Первый прыжок, надо сказать, оказался для нее на редкость удачным. Бывает и хуже. Она приземлилась прямо в центр небольшого плоскогорья, с двух сторон усеченного возвышавшимися зелеными холмами. Никого из спутников рядом не оказалось, скорее всего их снесло ветром за эти холмы и они находятся в соседней долине. К востоку плоскогорье сужалось и переходило в довольно живописную долину. Что находилось за холмами рассмотреть не представлялось никакой возможности, а долина уходила вниз под уклоном. И Катя предпочла идти в низ. Кроме того, как ей казалось, поселок, указанный капитаном, должен был находиться у выхода из какой-то долины. Вполне вероятно, что как раз из той, поблизости от которой она находилась. Катя встала, надела свой рюкзак и медленно пошла в выбранном направлении. Погода стояла довольно сносная, иногда налетал ветер, но пока было не очень холодно. На небе висело несколько небольших облаков, медленно плывших куда-то в сторону Черного моря. Хотя в настоящий момент светило солнце, ему, однако, ничего не стоило в пять минут исчезнуть за облаками. Катя была наслышана о переменчивости местной погоды * сама несколько раз ходила в горные походы с друзьями. Поэтому невольно ускоряла шаг, стараясь быстрее оказаться в укрытии от непогоды.
       Пройдя несколько сотен метров по камням, Катя вспомнила, что в горах бегать не стоит, надо выбрать определенный ритм, более всего подходящий организму, и идти с "крейсерской скоростью". Иначе можно очень быстро истратить все силы. К счастью она была еще только в предгорьях, а не высоко в горах и воздух был не такой разряженный, как на высоте. Она опять вспомнила о ребятах из отряда. Где их искать теперь* Вдруг взгляд ее наткнулся на выступ каменной гряды, за который зацепился край белого парашютного купола. Катя снова пошла быстрее и через минуту уже стояла на самом верху невысокой гряды. То, что она увидела, заставило ее вскрикнуть. На камнях, лицом вниз, лежал окровавленный солдат. Он угодил в небольшую расщелину и, скорее всего, разбился насмерть. Парашют, зацепившись за камни, подрагивал на ветру безвольной тряпкой. Катя заставила себя подойти к нему и перевернуть вверх лицом. А вдруг он еще жив* "Только бы это оказался не он", * стучало у нее в голове, пока она делала последний шаг. Обмякшее тело было тяжелым. Катя едва смогла перевернуть его на спину, почувствовав, что у солдата перебиты все кости. А перевернув, она едва не вскрикнула от радости, но тут же подавила свой крик * ей стало стыдно, что она радуется чужой смерти. Это был Семиверстов.
       Катя, успевшая привыкнуть за время войны и службы в госпитале к виду смерти и крови, почти спокойно покопалась в рюкзаке Семиверстова, где оставались его личные вещи. Она взяла именной кисет, чтобы показать капитану при встрече, а потом отослать родным погибшего. Спрятала его в свой рюкзак и зашагала прочь. Через час она уже спускалась к выходу из долины. Впереди послышался шум бьющейся о камни воды. Скоро Катя вышла на берег небольшой речушки. Она наклонилась, сделала пару глотков холодной воды и пошла дальше вниз по течению. Еще через полчаса медсестра вышла из-за поворота реки и увидела в пятидесяти метрах от себя человека в военной форме. Он сидел на камне у самой воды, вперив в бегущую воду тяжелый взгляд, и нервно курил папиросу. Это был капитан Иванов. Катя окликнула его и помахала рукой. Капитан вскочил, бросился ей навстречу.
       * Ну, слава Богу, жива! * сказал он радостно, а то я уж и не знал что думать.
       * Семиверстов мертв, товарищ капитан, * сказала Катя упавшим голосом, * он вон там лежит, километрах в пяти вверх по течению. Разбился о камни.
       Она достала кисет и протянула капитану. Иванов внимательно посмотрел на кисет, помолчал, спрятал его к себе.
       * Пойдем, * наконец сказал он, * нам надо быть в поселке до темноты. Тут несложная дорога. Остальных снесло в соседнюю долину, я видел. Так что, если приземлились нормально, скоро встретимся.
       Они подхватили рюкзаки и пошли по тропе, петлявшей меж камней по самому берегу бурной горной речки. Солнце постепенно затягивали облака. Погода менялась на глазах. Капитан и Катя ускорили шаг. Иванов шел привычным размеренным шагом, аккуратно и чисто автоматически переступая через камни, ставя ногу так, чтобы не повредить ее нечаянно. Катя, напротив, постоянно спотыкалась о камни, и от этого нервничала еще больше. У нее перед глазами до сих пор стоял труп Семиверстова с размозженной головой. Ей мерещилось, что тоже самое могло случится и с Антоном. Что он не приземлился благополучно в соседней долине, а ударился о камни и лежит уже бездыханный. Катя, как ни старалась, никак не могла прогнать это видение. Кроме того, ей не хотелось признаться самой себе, что этот русоволосый лейтенант уже давно ей небезразличен. Она старалась убедить себя изо всех сил, что на войне нельзя влюбляться, что это расслабляет и делает из солдата тряпку, но ничего не получалось. И она очень боялась, что лейтенант погиб, даже не узнав ее мыслей.
       ...До земли оставалось несколько сотен метров. Антон молился Богу, чтобы ему хватило времени затормозить падение и смягчить удар. Он уже ясно мог различить узор окрестных скал и холмов. В ушах свистел ветер. Еще пять секунд, четыре, три, ой-мама страшно-то как, две, ... ой... одна... земля... Антон сгруппировался и принял удар на согнутые ноги, спружинив о землю. Его отбросило влево и в сторону. Парашют потух. Купол сдулся и упал на Антона, на какое-то время лишив его кругового обзора. Несколько минут он пролежал недвижимо, прислушиваясь к тому, что говорило тело. Тело молчало. Боли нигде не было. Можно было констатировать, что Антон остался жив. Он немного побарахтался, стаскивая парашют с головы. Потом плюнул и, достав нож, прорезал в куполе большую дыру. Мир вокруг был скалист и неприветлив. Но, черт возьми, он был жив и это радовало его больше всего. Антон Гризов совершил свой первый в этой, да и той тоже, жизни прыжок с парашютом. "Надо будет отметить это, когда вернусь с задания, * подумал он радостно, * а теперь не помешает найти остальных". Антон наконец выбрался из-под парашюта и встал, осматриваясь. Чуть правее, на склоне холма, лежал второй парашютист и пытался погасить свой купол, который упорно стаскивал его вниз в долину. Видимо, это занятие ему скоро надоело и он применил почти ту же тактику, что и Антон. Достал нож и отрезал стропы. Купол сразу же превратился в кусок белой тряпки.
       * Эх, * сказал Антон с сожалением, * а какие были парашюты.
       И направился к парашютисту. Погорелец, а это был он, не меньше Антона радовался своем удачному приземлению. Ничего не сломано, да и унесло не очень далеко от места высадки * есть чему радоваться. Когда прилив первой эйфории прошел, бойцы решили спустится вниз по долине. Где-то там был расположен поселок. Антону даже показалось, что он его успел заметить в полете. Полностью уверен он не был, но короткий отпечаток в памяти чего-то похожего на скопление домов сохранился. Стоило проверить эту версию. Закинув рюкзаки за спины, бойцы зашагали по извилистой тропе вниз. Вокруг раскинулись предгорья Северного Кавказа. Слева и справа поднимались травянистые холмы * первые признаки начинавшихся неподалеку настоящих гор. На Антона даже нахлынули воспоминания о его далеком будущем, когда он ходил по этим, уже окультуренным, местам вместе с друзьями. Было чертовски весело и интересно. Они пели песни под гитару на привалах, пили айран, который продавали им местные горцы, жгли костры, пока попадались дрова. А на самом верху любовались живописными видами, абсолютно не боясь, что какой-нибудь нацистский снайпер всадит им пулю в затылок. И вот теперь Антон никак не мог поверить в то, что скоро ему предстоит бегать по этим же самым местам с автоматом в руках и убивать немцев. Что-то чудовищное было во всем этом. Строгая красота гор и неизбежная смерть. "Хотя, * подумал Антон, * сами горцы убивают друг друга десятками и ничего особенного не чувствуют. Это наверное мое восприятие городского романтика заговорило. Как хорошо, что Погорелец меня не слышит".
       Егор действительно шагал позади, не подавая никаких особенных признаков буйного восторга по поводу окружающей красоты. То ли сильно задумался о чем-то, то ли ему было просто наплевать на все это великолепие. Спустя час они оказались у выхода из долины. Склоны здесь почти сходились один с другим, оставляя лишь небольшое место для прохода. Сюда же выходила соседняя долина, по которой протекала горная река, образовывая что-то типа широкой и относительно ровной площадки. Дойдя до реки, они скинули рюкзаки и остановились на привал, предварительно набрав воды во флягу. Антон закурил и, предложив подождать возможного появления остальных минут двадцать, привалился к рюкзаку. Солнце светило прямо в глаза, но Антон заметил наползавшие с юга облака. Еще час, и погода может значительно ухудшиться. Особенно долго оставаться здесь не хотелось, но место было стратегически важное. Судя по всему, остальных отнесло в соседнюю долину и скорее всего они должны были выйти сюда. Рано или поздно. Даже если приземление прошло удачно, то в другой группе была Катя, которая вряд ли умела быстро ходить по горам. Значит в любом случае они с Егором опередили остальных, поэтому следовало подождать хотя бы двадцать минут. Словно в ответ на его мысли через пять минут они услышали чей-то радостный окрик. Повернув головы, бойцы заметили спускавшихся вдоль реки капитана Иванова и Катю. Семиверстова с ним почему-то не было. Когда вновьприбывшие дошли до места привала, Антон с радостью отметил, что Катя жива и здорова, если не считать нескольких ссадин на лице и руках, и того, что она слегка прихрамывает. От его глаз не ускользнул радостный огонек, возникший в глазах гордой медсестры при виде Антона, который она не успела предусмотрительно погасить. Этот огонек о многом поведал смышленому лейтенанту. Между тем, Катя слегка передохнула, а капитан вообще не нуждался в отдыхе, и пора было выдвигаться. Погода ухудшалась на глазах. Небольшой отряд продолжил движение вниз вдоль реки. Перед выступлением капитан сверился с картой и выяснил, что они находились уже в нескольких километрах от пункта назначения и шли в правильном направлении. Им оставалось еще пару часов ходу. В пути капитан рассказал про Семиверстова. Как-то все не складывалось с самого начала в этой операции. Словно кто-то сильный и невидимый мешал им. С момента вылета с аэродрома отряд потерял уже трех бойцов, а сам не нанес урона фашистам, если не считать сбитый Антоном "Мессер". Антон гнал черные мысли прочь, но с этого момента среди прочих его мыслей поселился один тоненький и гаденький червячок, постоянно буравивший подсознание и рождавший плохие предчувствия. Чем-то здесь пахло, до боли знакомым Антону еще по прошлой жизни. Только вот чем* Еще там, в родной части, он в последнее время своих эфирных забав чувствовал, словно вокруг него сжимается кольцо, готовое вот-вот удушить. Но понять и постичь природу этого чувства он не мог, сколько ни старался. А там, в небе над Килем, у него на долю секунды снова возникло это ощущение петли, но с тех пор больше не появлялось, будто бы он в последнее мгновение успел выскользнуть из нее. И вот знакомое чувство возникло опять. Это было не к добру. Антон ощущал, что вокруг него снова сгущаются тучи непонятного происхождения. Не земные, несущие в себе только дождь, снег или град, этого он не боялся, а иные, способные растворить его навсегда.
       Спустя некоторое время небо совсем заволокло низкими серыми облаками и начался дождь. Находиться в конце октября в предгорьях в плохую погоду не очень приятно. Особенно если ты не имеешь плащ-палатки или другой защиты от дождя. Через пять минут бушлаты бойцов намокли и повисли на плечах лишней тяжестью. Дождь все усиливался. Вода заливалась за шиворот, пробегая холодными струйками по спине и заставляя ежиться при каждом шаге. Мокрые камни под ногами представляли из себя лишние препятствия. Стоило немного подскользнуться, и можно было запросто расшибить голову о камень. Движение замедлилось. Один раз Катя чуть не подвернула ногу, когда перепрыгивала с камня на камень. Гризов шел следом и старался, как мог, подстраховать ее. Но это не всегда получалось. На следующей излучине измученная дорогой медсестра все-таки подскользнулась, и Антон не усмотрел. Она упала и больно ушиблась плечом. К счастью это был всего лишь ушиб, а не перелом, и Катя смогла идти дальше. Иванов снова коротко проинструктировал всех, как надо ходить в горах, чтобы не сломать себе шею, и отряд отправился дальше. Спустя еще полчаса они уже входили в нужную долину.
       Сначала из дождя, словно Дастин Хофман, возник человек в плащ-палатке, под которой явственно угадывался автомат. Он остановил путников негромким окриком, но узнав капитана, которого он почему-то назвал "товарищ полковник", пропустил всех беспрепятственно. Из-за дождя силуэты небольших деревянных домишек поселка Турсун-Аяк, притулившихся по краям естественной каменной дороги, казались расплывчатыми и нереальными. Их едва можно было с близкого расстояния различить на фоне такого же серого неба, плавно переходившего в дождь. Быстро темнело. У третьего от края поселка домика стоял еще один часовой, а в окне горел тусклый свет. Капитан Иванов не раздумывая направился туда, так, словно всю жизнь провел в заливаемых дождем горных поселках и различал нужные дома в темноте на глаз по мельчайшим признакам. Отряд молча последовал за ним, тихо радуясь близкому спасению от мерзкого мокрого дождя, теплу и свету, и, вероятно, горячей еде. Сказав часовому пароль, капитан Иванов вошел в дом, толкнув тяжелую дверь. Шагнув за ним, Антон и Погорелец с Катей оказались в довольно узкой комнатушке, посреди которой стоял стол и сидел один единственный человек в форме Капитана. Видимо, это и был капитан Жестнев. При виде вошедшей процессии капитан даже встал из-за стола от удивления и шагнул навстречу Иванову.
       * Григорий Петрович, какими судьбами* Вы же должны были сесть в Минеральных Водах, и только оттуда со снаряжением прибыть сюда на машинах.
       * Так бы оно и случилось, если бы не фашистские истребители. Нас подбили. Пришлось десантироваться прямо в предгорьях. А сел ли самолет, я вообще не знаю. Что слышно о диверсантах* Садитесь, ребята, грейтесь.
       Последние слова Иванов сказал, обращаясь к столпившимся в дверях трем мокрым фигурам. Все сбросили промокшие до нитки бушлаты, разом почувствовав облегчение. И присели к горевшему в печке-буржуйке огню. Жестнев внимательно осмотрел бойцов и спросил:
       * Вас же должно было быть пятеро*
       * Должно было. Только троих уже нет, погибли в воздушном бою, все те же "Мессеры" постарались, словно чувствовали, сволочи, кто летит. А медсестру я решил взять в последний момент. Она сама попросилась, имеет опыт горных походов, а мне сейчас любая помощь потребуется в операции, тем более медицинская.
       При этих словах Антон быстро взглянул на Катю, которая, наоборот, отвернула лицо в сторону от огня.
       * Так что с немцами* * повторил Иванов, усаживаясь за стол, скидывая мокрый бушлат, и с наслаждением закуривая папиросу.
       * По нашим последним данным, спецгруппа диверсантов "Эдельвейс", имеющая своей целью взорвать высокогорную электростанцию и секретный завод, была выброшена вчера в районе перевала Узункол и в настоящее время движется к Ингури-ГЭС. Персонал на станции оповещен, но в связи со сходом лавин послать туда усиленное охранение не представляется возможным. Все подъезды и подходы погребены под снегом, машины долго не смогут добраться до этих мест.
       * Какая охрана на электростанции*
       * В тот день, когда происходила смена взвода охранения электростанции, состоявшего из обычных пехотинцев, на специально обученных солдат, все они погибли в дороге под сошедшей лавиной. Поэтому пока на Ингури-ГЭС остается только персонал и десять солдат, остававшихся до прихода новой смены. Боезапас ограничен. На вооружении имеются только карабины и один пулемет.
       * Ну, это для диверсантов из "Эдельвейса" раз плюнуть. Работы на десять минут. А что на заводе*
       * Там все в порядке. Целая рота охранения, состоящая из автоматчиков, пять пулеметов, три грузовика и даже одна легкая пушка. Только они также заперты лавинами в своем ущелье и с ним со вчерашнего дня нет связи. Им понадобится еще три дня, чтобы выполнить срочный оборонный заказ по выпуску изделия.
       * А диверсантам только два, чтобы добраться до них. Понятно, * сказал Иванов и глубоко затянулся, * Значит времени нет вообще. Придется идти диким темпом. Ну, ребята, сказал он, оборачиваясь, подъем!
       Все с встали, с сожалением отодвигаясь от огня.
       * Где остальные бойцы* * спросил Иванов у капитана.
       * Через два дома, на окраине. Ждут вашего прибытия. Арсенал, снаряжение и обмундирование -- там же.
       * Понял, * ответил капитан Иванов, * Значит так, в течение двух часов мы обсохнем, перекусим и экипируемся. Затем, три часа сон. И на рассвете выступаем в путь. Передашь в центр обо всех изменениях в первоначальном плане операции. Времени ждать больше нет. Иначе можно потерять все.
       Затушив папиросу, Иванов первым вышел на улицу, накинув мокрый бушлат. Дождь уже почти перестал и лишь моросил. Антон, Погорелец и Катя шли за капитаном не отставая. Через сто метров они свернули к стоявшему на окраине дому, который оказался чуть ли не вдвое больше только что виденного. У дверей дежурил неизменный часовой. "Ничего охраняется деревушка". * подумал про себя Антон. Войдя внутрь они обнаружили там еще пять человек в военной униформе, сидевших за длинным деревянным столом. Все встали при виде Иванова, которого, похоже, знали в лицо.
       * Здравствуйте, товарищи. * приветствовал их капитан Иванов, * прошу знакомиться * это также члены нашего отряда. Напоминаю, вы все сейчас * бойцы отряда специального назначения, поэтому забудьте о своих званиях и именах. Делать придется все и очень быстро. Немцы, по последним данным, уже почти вышли в заданный район. Грузовики нас не смогут подбросить, поэтому пойдем сами. Выступаем на рассвете.
       * Кривенченко, * обратился капитан Иванов к сидевшему у окна смуглому бойцу, * выдайте вновьприбывшим оружие, боеприпасы, экипировку и горное снаряжения. Медсестре * собрать необходимые медикаменты из имеющихся в запасе. Затем всем есть и спать. Выступаем на рассвете.
       Кривенченко поднялся и пошел впереди всех в соседнюю комнату. Войдя в которую, Антон даже присвистнул от удивления. На полу, от одной до другой стены, ровными рядами лежали короткоствольные автоматы с облегченным прикладом и прямоугольным магазином для патронов, десантный вариант, которого пехота никогда в жизни не видела. Рядом расположились узкие и длинные гранаты без запалов, лимонки, и толовые шашки, узрев которые Егор засветился от удовольствия, так ему не терпелось что-нибудь подорвать. Еще левее лежало несколько хорошо сработанных карабинов с оптическими прицелами. Подняв один, Антон разглядел на ложе карабина австрийское клеймо. Пушечки были неплохие. Следом шли длинные и острые ножи-финки и ножи поменьше с короткими кривыми лезвиями, предназначенные для неожиданных ситуаций. В противоположном углу столь же аккуратно было сложено военное обмундирование и горное снаряжение. Рядками стояли ботинки с вбитыми в подошвы шипами, лежали ледорубы и бухты альпинистских веревок. Солнцезащитные очки, шерстяные шапки, свитера, перчатки и рукавицы.
       * Подбирайте себе обувь по размеру, чтобы не натереть ноги, * сказал Кривенченко, * оружие можно брать то, которое понравится, но не более одного крупного ствола: либо автомат, либо карабин. Пистолет тоже один. Гранат * до пяти штук. Остальное снаряжение разложено по комплектам.
       Переодевшись во все новое и сухое, пока Катя ушла в соседнее помещение собирать аптечку, Антон и Егор принялись выбирать оружие. Несмотря на то, что предстояло тащить все на себе, хотелось взять и автомат и карабин, очень уж попались редкие экземпляры. Хотя Антон прекрасно помнил, что каждый лишний килограмм на высоте тяжелел с каждой секундой марша. В итоге Егор выбрал десантный автомат, а Антон остановился на австрийском карабине с оптическим прицелом. Оба заткнули за пояс по гладкоствольному вороненому пистолету. Рассовали по внутренним и внешним карманам новых теплых курток запасные обоймы для всех видов оружия. Взяли по финке и по три узких гранаты. Егор, кроме того, с загадочным видом присовокупил к арсеналу все имевшиеся в наличии толовые шашки. Антон не спрашивал его зачем, капитан Иванов наверняка подбирал людей в отряд по специальностям. Затем перешли к горному снаряжению и долго выбирали ботинки по размеру. Вскоре к ним присоединилась Катя. Кривенченко был на сто процентов прав: ноги в горах * самое главное после головы. Если сломаешь или собьешь * считай труп, даже если никто и не застрелит. Антон выбрал ледоруб по росту, взял солнцезащитные очки в белой маскировочной оправе и, закинув на плечо бухту веревки, вернулся в главную комнату.
       Остальные бойцы уже садились ужинать. Сложив в угол возле обширной лежанки свое снаряжение и оружие, Антон присел за стол. Следом за ним вышла Катя в сером шерстяном свитере и шапочке похожая на школьницу, решившую выехать на каникулы в горы. Она также сложила свое снаряжение и молча села рядом. С другой стороны примостился Егор, уже колдовавший над толовыми шашками с видом заправского волшебника. Местный кашевар по кличке Бормотун, а по-настоящему Борька Веселов, притащил на стол горшок вареной картошки и десяток банок американской тушенки. Питание, как успел отметить Антон, в отряде было не в пример лучше, чем даже в его истребительном полку. По приказу Иванова всем налили по полстакана спирта, так сказать, на ход ноги. Антон, стараясь не смотреть на сидевшую рядом Катю, залпом выпил ядреную смесь. Спирт оказался мощнейший, такой, что глаза чуть из орбит не повылазили. Антон поперхнулся и сразу закусил хлебом с тушенкой. Огненная вода медленно разливалась по телу, принося в него приятный жар. Скоро Антон, наконец, согрелся после нескольких часов под холодным дождем, и даже слегка захмелел. Ему снова нравилось в этой жизни.
       После ужина капитан Иванов назвал всех поименно и познакомил. Всего в отряде оказалось пятнадцать человек, вместе с самим капитаном. Он еще раз рассказал о том, что задача перед ними стоит чертовски сложная * во что бы то ни стало уничтожить более опытный и подготовленный для горных боев отряд "Эдельвейс". В крайнем случае -- задержать немцев на двое суток при подходе к электростанции и стоять до последнего. Иванов показал всем карту с обозначенным на ней маршрутом нацистов и их собственным. Пунктиры сходились на перевале высотой в две тысячи восемьсот метров, носившем звучное название Узункол. До этого момента немцев еще можно было просчитать, но дальше предстояло действовать как карта ляжет. Если диверсанты из группы "Эдельвейс" смогут прорваться через перевал, то придется их преследовать или попытаться обойти по соседней с их маршрутом долине Мырды-Далар, выйдя первыми к Ингури-ГЭС. При этом названии Антон вздрогнул * именно там, в живописной горной долине Мырды-Далар, через сорок лет он будет бродить с рюкзаком за плечами и вместе со своими друзьями после окончания техникума. Или уже не будет* Впрочем, сейчас это не имело никакого значения. Иванов продолжал рассказывать диспозицию. Затем, если немцы все-таки прорвутся и выведут из строя высокогорную ГЭС, они непременно попытаются также достичь и уничтожить, или хотя бы повредить завод, где полным ходом идет выполнение оборонного заказа, который не должен сорваться. Слишком многое поставлено на карту. Нацисты прекрасно это понимают, понимают, что их ждут, но все равно будут до последнего пытаться сорвать работу завода.
       После своей длинной речи Иванов встал и скрылся в соседней комнате, а затем появился вновь с дюжиной планшетов, внутри каждого находилась карта горного района с маршрутом возможного продвижения немцев, названиями перевалов, долин и ориентировочным месторасположением завода. Точного расположения не было сообщено никому, поскольку карта могла случайно попасть в руки немцев. Хотя нацисты почти наверняка имели достаточно точные данные о его местонахождении, командование решило подстраховаться. Иванов лишь приблизительно обозначил последние рубежи обороны в горах, до которых можно было отступать. Отряду предстояло умереть, но не пустить за них врага.
       Когда капитан закончил рассказывать диспозицию и показывать карты, всем было приказано привести себя в порядок, перекурить и спать. Выступление отряда, как уже неоднократно повторял Иванов, должно было состояться на рассвете. Через десять минут Антон, одетый в новую шерстяную одежду, завернувшись в плащ-палатку, стоял на углу дома и курил. Огонек его папиросы призывно горел в ночи. Егор Погорелец уже лег спать в избе вместе с остальными бойцами, и только Антону хотелось растянуть последние минуты сегодняшней относительно спокойной жизни. Дождь уже давно прекратился, облака раздуло, и над его головой раскинулся бездонный звездный шатер, перечеркнутый Млечным путем. Антон откровенно любовался звездами, висевшими здесь почти над самой головой, когда из темноты неожиданно показался знакомый силуэт, вопросив женским голосом:
       * Не спится, товарищ лейтенант Гризов*
       Это была Катя, одетая в теплую военную куртку.
       * Да, вот, * ответил нейтрально Антон, * Курю.
       * Как вы думаете, мы успеем перехватить немцев*
       * А долго вы меня еще на "вы" называть будете* Я ведь и обидеться могу.
       * Не надо, * сказала девушка, * я не хотела вас расстраивать, но надо было с чего-то начать разговор. А с немцами, как выражается капитан, как карта ляжет. Скажите, а вы не боитесь смерти*
       Антон затянулся и выпусти в бездонное звездное небо струйку дыма. Было видно, что девушке очень трудно перейти с официального "вы" на простое "ты". Это обращение еще содержало для нее некий защитный барьер, за которым хранилось самое сокровенное. Антон понял, что для нее это означает очень много сказать человеку, после чего отношения должны были резко измениться, и не стал настаивать. Пусть все идет как идет.
       * Раньше я об этом не думал, * ответил Антон на ее вопрос, * А теперь боюсь, но не за себя.
       * А за кого*
       "Прикидываешься или правда не понимаешь* Вроде бы не дура." * подумал про себя Антон, а вслух сказал:
       * За одну знакомую медсестру, которая, как неожиданно выяснилось, умеет лазить по горам. И за каким-то хреном поперлась в самое пекло.
       Катя обиделась.
       * Не за каким-то, а известно за каким. За вами, товарищ лейтенант. А по горам я лазить совсем не умею, это я наврала все капитану. И страшно мне очень, да уже поздно, деваться некуда.
       Антон выкинул окурок и чуть ли не заорал на нее:
       * Ну на кой черт ты сюда прилетела* В госпитале что ли острых ощущений не хватало, под бомбежками* Обязательно было в отряд набиваться, на верную смерть, амазонка чертова*
       Катя неожиданно тоже перешла на сдавленный крик:
       * А ты не кричи на меня, я не маленькая. Что хочу, то и делаю. И вообще не подходите ко мне больше, товарищ лейтенант Гризов. Я вас знать не желаю.
       Она резко повернулась и побежала в дом. Антон стоял как оплеванный, не зная, что делать дальше. Разговор получился совсем неожиданный и не тот, которого хотелось. Но было уже поздно. В растерянности лейтенант достал новую папиросу и опять закурил. Молчаливые звезды висели над его головой и, казалось, в них звучал немой укор. Было мгновение, когда Антон хотел броситься за ней и попросить прощения, но мгновение минуло, и снова заговорила мужская гордость, заглушив раскаяние. "И правда, ну чего она сюда прилетела, под пули. * рассуждал сам с собою Антон, * Ждала бы себе спокойно в госпитале. Вернулся бы и нашел. А теперь думай каждое мгновение, что с ней будет и мучайся. Ну зачем это надо". Простояв так еще минут пятнадцать, Антон вошел в избу и лег на свое место с края лежанки. Ему показалось, что в другом углу комнаты кто-то тихо плачет.
       На рассвете в комнату вошел капитан Иванов и громко крикнул "Подъем!". Все быстро встали со своих мест и стали собираться в дорогу. Одевая куртку и рассовывая по карманам запасные обоймы, Антон бросал на Катю вопросительные взгляды, но она почти все время старалась повернуться к нему спиной, и делала вид, что видит его в первый раз. Она быстро собрала сумку с медикаментами, положила ее в рюкзак, засунула за пояс пистолет, и вышла на улицу. Антон натянул горные ботинки, надел рюкзак со снаряжением и боеприпасами. Рассовал гранаты. Взял австрийский карабин и вышел вслед за Егором на свет Божий. На дворе еще стояла почти непроглядная темень, хоть глаз коли. Солнце вставало где-то в соседней долине и окрасило слабым розовым светом только далекие заснеженные вершины горных пиков. Утренний заморозок покрыл редкую траву прозрачным инеем. Антон выдохнул и тотчас окутался паром, словно линейный паровоз. В воздухе чувствовалось приближение зимы.
       Отряд построили во дворе. В результате осмотра капитан Иванов констатировал наличие десяти хорошо обмундированных автоматчиков и пяти бойцов с карабинами, такой баланс его устроил. Медсестра была вооружена только пистолетом и гранатами, но большего ей и не требовалось. Группа была поголовно оснащена финскими ножами. Из снаряжения почти у всех в рюкзаках находились двадцатипятиметровые бухты альпинистских веревок, карабины, ледобуры и прочие прибамбасы, необходимые для сложных восхождений. У каждого имелся свой ледоруб. Капитан Иванов остался доволен внешним осмотром.
       * Ну, что-ж, орлы, * сказал он весело, * Теперь посмотрим, каковы бойцы на марше. Выступаем. За Родину. За Сталина. Вперед ребята.
       И первым зашагал по горной тропе, круто уходившей вверх по склону. Как рассмотрел сквозь редеющую мглу Антон, поселок ютился у подножия горного отрога, выдававшегося далеко в еще относительно ровные земли. Почти сразу за ним виднелись внушительной высоты горные хребты. А еще дальше торчали уже совсем высокие, покрытые снегом и льдом, пики. Это был Кавказ. Старый добрый Кавказ, куда в его родное время, возили туристов-чайников в первые горные походы. Это происходило потому, что Кавказ живописен намного больше остальных гор. Он самый зеленый из всех имеющихся на территории вечно необъятной, сколько бы от нее не отрезали ломтей, родины, различных горных массивов. Именно здесь, и только здесь, до высоты две тысячи метров растет настоящий лес. В других горах такого не увидишь, в лучшем случае набредешь на какой-нибудь чахлый кустарник или чертополох. Здесь находились небывалой красоты горные пики Эрцог, Ушба и знаменитый Казбек. По всей территории были разбросаны тысячи горных озер, многие из которых образовались в бывших кратерах потухших некогда вулканов. Миллионы рек сбегали по склонам гор, рождая множество шумливых водопадов. В общем, Кавказ был идеальным местом для отдыха до революции и будет после второй мировой войны, но сейчас, когда Антон царапал подкованными подошвами горных ботинок камни на тропе, Кавказ был просто высокогорным участком русско-немецкого фронта. Антон на секунду остановился и бросил взгляд на горы. Где-то там, впереди, сейчас точно также пробирались потаенными ущельями фашистские диверсанты из знаменитой группы "Эдельвейс", специально натасканные в Альпах для своего черного дела. И сколько их было на самом деле, точно не удалось установить даже всесильной разведке. Но сколько бы ни было, им на встречу шел отряд всего из пятнадцати человек, одной из которых была молодая девушка.
       Через сорок минут хода капитан Иванов остановил отряд и, спустившись вниз, осмотрел всех до последнего бойца. Пока все шло нормально, но завтра должны были проявиться первые признаки акклиматизации, то есть горная болезнь. У всех она протекает по-разному, но в основном на человека сваливается страшная тяжесть и появляется огромное нежелание двигаться. Хочется лечь и лежать прямо на камнях, хоть трава не расти. Скоро это проходит и больше на повторяется. Но второй день всегда самый тяжелый для новичков.
       * Будем идти в таком ритме, * объявил капитан, * По пятьдесят минут, и делать привалы на десять. Так мы сможем пройти быстрее большую половину пути. Если кому станет плохо, сразу докладывать мне. Не молчать. Лучше сразу сказать, пока свои близко. Завтра обратного пути уже не будет.
       Передохнув десять минут, отряд перевалил через отрог и стал спускаться в долину, за которой начинался новый подъем.
      
      
      
       Глава 10
       Ночной штурм
      
       Шаг за шагом отряд продвигался вперед. Когда наступило утро и вокруг просветлело, с того места где они находились стал виден перевал Кичкинекол. Сразу за ним начиналась длинная и узкая долина, другим концом выходившая к подножию горы Сваги, на правом плече которой находился перевал Узункол. Именно сюда, по предположению капитана Иванова, и стремились выйти диверсанты из спецгруппы "Эдельвейс". Через соседний с Узунколом перевал-близнец протекала бурная горная река, регулярно сносившая все временные мосточки в верхнем течении, а в нижнем ее мощь была вынуждена подчиниться единственной рукотворной преграде на сотню километров вокруг * плотине Ингури-ГЭС. Если диверсанты, специально обученные для выполнения подобных заданий в глубоком тылу врага, сумеют достичь перевала раньше отряда Иванова то, спустившись с него всего на несколько километров вниз по течению реки, преспокойно взорвут электростанцию. А это будет уже половина победы. Охранения на электростанции практически нет, что фашистам только на руку. Оставшихся простых пехотинцев, хоть и с автоматами, эти натасканные убийцы прикончат в момент. Никто не успеет даже вскрикнуть. Затем нацистам останется провести аналогичную диверсию на заводе, для чего потребуется спуститься еще дальше вниз в долину, а затем подняться вверх на три тысячи метров, пройти по западному склону Ушбы и, перевалив через несложный Чоргор, спустится в другую долину, где расположен завод. На это у них уйдет целый день пути. Если им удастся подорвать электростанцию, то завод останется без энергии и оборонный заказ будет сорван, даже если нацисты до завода и не доберутся. А если не пропустить их через Узункол, то они затратят на обходной маневр едва ли не двое суток. Это уже срок и многое решает. Поэтому капитан Иванов, хотя и старался держаться заданного ритма, то и дело поторапливал бойцов: до Кичкинекола предстояло дойти еще засветло и, преодолев его, постараться до наступления темноты достичь Узункола. Если потребуют обстоятельства * заночевать на спуске с перевала. В любом случае необходимо было торопиться.
       Антон шагал почти замыкающим, вместе с Егором. А медсестра, как один из слабых членов отряда, шла впереди. Ставить впереди медленно идущих * закон всех, кто ходит в горы группами больше одного. Остальным, волей-неволей, приходилось равняться на них. Шагая впереди, Катя понимала, что сейчас минуты решали все, и старалась идти изо всех сил. Так быстро, как только было возможно, чтобы не подводить ребят и капитана. Когда тропа изгибалась серпантином вдоль склона, Антон смотрел, как она старательно переставляет ногу с камня на камень и тихо радовался, что девчонка ничуть не уступает здоровым мужикам в сноровке. Сейчас это было самым главным. Он и понятия не имел, чем ей дается такой ритм. Жесткие лямки рюкзака впивались в ее, не привыкшие к такой нагрузке, плечи, оставляя на них красные полосы. Когда объявляли короткий привал, Катя с облегчением скидывала рюкзак на камни, а когда время передышки заканчивалось, с ужасом надевала его обратно, стараясь не подавать вида. На одном из таких привалов от Антона все же не ускользнуло молниеносно появившееся и исчезнувшее на ее лице выражение просьбы о помощи. Ему захотелось подойти и взять часть ее вещей себе, но капитан бы этого не позволил. Он и так уже о чем-то догадывался и косо посматривал на Антона, словно это он обманом заманил медсестру в горы, а не сам капитан взял девушку в отряд.
       За почти полдня пути Антон успел составить себе первое впечатление об обмундировании. Это конечно были не фирменные пластиковые ботинки с шипастой подошвой и яркое капроновое снаряжение из альпинистской истории его прошлой жизни, но выданные куртка и брюки пришлись впору и нигде не жали, свитер грел исправно, а черные кожаные ботинки пока не натирали ноги. Немного мешала болтавшаяся за спиной австрийская винтовка с оптическим прицелом, да оттягивавшие карманы узкотелые гранаты, но скоро Антон привык к их ритмичным тупым ударам по телу, и перестал обращать внимание. После трех часов солнца погода опять начала портиться и, когда отряд подошел под перевал Кичкинекол, внезапно поднявшийся из долины вязкий туман почти лишил людей видимости. Капитан Иванов принародно покрыл матом местные метеоусловия и приказал начать подъем при плохой видимости * времени ждать не было. По счастью перевал был не очень сложным. Не надо было вешать страховочных веревок, поскольку крутизна и высоты были еще не те. По сути дела пока все расстояние, которое они прошли, было только продолжением предгорий, но еще не самими горами. А то, что называют Кавказом, только теперь начиналось за Кичкинеколом. Первая серьезная долина, с двух сторон над которой возвышаются мощные хребты, уже слегка увенчанные снегом, предвещавшие скорое появление горных вершин, с чьих отрогов снег не спадал никогда.
       Первые бойцы поднялись на двадцать метров по тропе и сразу исчезли в тумане. Иванов приказал всем снять притороченные до поры к бокам рюкзаков ледорубы, чтобы использовать их для страховки. Камни, обильно смоченные промозглой туманной влагой, стали казаться еще более мокрыми и скользкими. Бойцам приходилось очень осторожно ставить ноги, чтобы не споткнуться и не съехать вниз, свалив кого-нибудь из идущих сзади. За Антоном шел только Егор, который умудрялся даже иногда любоваться красотами окружающих видов, и угрюмый боец, имени которого Антон не успел спросить, но знал, что друзья кличут его Емелей. На каждом перевале, видимо желая подбодрить остальных, Емеля негромко, как бы невзначай, высказывал вслух предположение о том, что немцы уже давно прошли Узункол и наверное спускаются к электростанции, а потому весь их поход потерял смысл. Но мысль свою Емеля ничем не заканчивал, а говорил словно сам с собой. Когда Антон смотрел на Емелю, то у него возникало стойкое ощущение, будто такие жизнерадостные люди в отряде нужны исключительно для того, чтобы остальным жизнь медом не казалась. Впрочем, Емеля был мужик выносливый и пер как вол, потому и стоял замыкающим. По первой военной специальности он был артиллерист, а теперь считался снайпером, так же как и Антон.
       Все время, пока отряд непрерывно поднимался, Антон видел только расплывчатые очертания мелькавшей в тумане спины впереди идущего бойца, он думал о том, что случилось вчера вечером. Теперь он не сомневался в том, что нравится Кате, но чувство радости было слегка подпорчено недавними грустными воспоминаниями. Временами ему хотелось догнать ее и при всех попросить прощения за то, что накричал на нее вчера, но первое желание быстро сменялось желанием этого не делать, а подождать пока она сама подойдет и заговорит. Ведь, в конце концов, он был прав, черт возьми. Нечего ей было делать в горах, где большинство из них почти наверняка скоро ждала верная смерть, потому что они были не столь обучены и опытны как немцы. Опасностей хватало и там, откуда она пришла. И там тоже можно было служить родине. Но в глубине души Антон знал, что там Катя имела бы больше шансов выжить, и злился оттого, что она отказалась их использовать. Отказалась из-за него. И теперь Антон чувствовал тревогу и за свое и за ее будущее, ответственность за которое как бы легла на него самого. Добровольцами из отряда двигало только одно желание * остановить врага, но враг был хитер, жесток и беспощаден, а потому Антон старался не думать о том, что должно было скоро произойти. Каким-то подсознательным чувством он надеялся на то, что останется жив. Кроме надежды никаких гарантий у него не было, но тем не менее он шагал по мокрым холодным камням вверх, сжимая гладкий приклад австрийской винтовки, и надеялся победить. Так прошло три часа.
       Наконец, впереди раздался негромкий окрик, это Семен Ершов, впередиидущий, повторил переданную по цепочке команду Иванова остановиться на привал. Антон снял с плеча винтовку, скинул рюкзак на большой плоский камень, присел на него сверху и закурил. Осмотрелся. Туман слегка поредел и теперь взгляд проникал сквозь него метров на двадцать-тридцать. Чуть впереди скалы сужались и между ними был виден распадок, уходивший вниз. Это означало, что отряд уже поднялся на перевал и сейчас начнет спуск. Рядом присел Егор.
       * Ну, как ощущения, сапер* * поинтересовался Гризов.
       * Хорошо, * бодро ответил Егор, прикуривая папиросу, * Даже не хочется ничего взрывать, такая кругом красота. Идешь себе, любуешься окрестными видами и не верится, что где-то в соседнем ущелье прячутся фашисты, готовые в любой момент пристрелить тебя как собаку. Ну не могут они мирно сосуществовать с такой красотой. Не стыкуется все это.
       * А они и не стараются мирно сосуществовать. Им дела нет до красоты, поскольку задание имеется: уничтожить побольше русских военных объектов. * ответил Антон, * Идут себе они чрез горы и размышляют только о том, как бы нам напакостить, сукины дети. А мы идем им на встречу и думаем о том же. Так что, жизнь не так проста, как кажется * она еще проще. А задание у нас вообще проще некуда * остановить немцев. Как уж это получится, один Бог ведает и верховное командование. Хотя, я думаю, что верховное командование на самом деле понятия не имеет чем эта операция может закончиться.
       Егор молчал. Было видно, что он над чем-то усиленно раздумывает.
       * Ты о чем задумался* * спросил Антон, * Изобретаешь новую бомбу, террорист*
       * Навроде того, * ответил Егор, * Соображаю, сколько взрывчатки надо заложить в заряд, чтобы одновременно и народу положить немало, и лавину себе на голову не вызвать. Проблема, понимаешь.
       * Да уж, * протянул Антон, * Проблема. Горы, они сотрясения воздуха и камней не переносят. Чуть перебрал * и разгневаются горные духи, забросают тебя камнями.
       * Ладно тебе, * прервал его Егор, услышав негромкую команду капитана продолжать движение, * кончай. Как нас учили на рабфаке * духов не существует. И вообще, пора идти.
       * Это ты-то говоришь про духов, что их не существует* * переспросил Антон, * Ты, потомок священнослужителя*
       Егор нахмурился.
       * Я забыл об этом. И вообще, мои родители со мной ничего общего не имеют. Пойдем, капитан сигналит.
       Антон не стал продолжать. Они встали, затушили папиросы, кинув их в снег, и медленно зашагали за остальными солдатами, включаясь в общий ритм движения. Отряд вновь вытянулся по тропе, образовав ломаную линию, походившую на плавно извивавшуюся в тумане огромную змею. Антон осмотрелся по сторонам. Распадок резко расширялся на восток, и не будь тумана, с перевала открывался бы наверняка живописнейший вид. Но, увы, на этот раз не повезло. Кругом висела серая хмарь, позволявшая видеть только на несколько метров перед собой. Тропа круто шла вниз и Антон передвигался теперь прощупывая путь ледорубом * кто его знает, что может оказаться под ногами. Тем более, что справа скала резко переходила в довольно глубокий обрыв, дна которого не было видно. Выскользни какой-нибудь камешек из-под ноги, и костей не соберешь, а идущие рядом и моргнуть не успеют, как будет покоиться твой труп на дне глубокого ущелья. На память почему-то пришел эпизод из прошлой жизни. Антон тогда ходил в поход на далекий и знойный Тянь-Шань. Группа начинающих туристов уже почти закончила все свои восхождения и спускалась в последнюю долину, у выхода из которой начинались цивильные места. И вот, проходя вдоль последнего обрыва, одна из молоденьких девушек на глазах всей группы по чистой случайности сорвалась в пропасть. Раздался крик, все обернулись, но на краю обрыва уже никого не было. Люди застыли на месте, не в силах пошевелиться и осознать случившееся. И только руководитель группы приблизился к обрыву, постоял несколько секунд смотря в пропасть, и вдруг бросился следом. Никто не мог понять почему. Потом Антон узнал, что ему все равно грозила бы тюрьма, а он не хотел садиться. Наверное * решил все ускорить.
       Спуск продолжался почти час. Антон сверхосторожно переступал с камня на камень, инстинктивно стараясь держаться как можно дальше от близкого обрыва, глубину которого он чувствовал чуть ли не печенкой, хотя и не мог рассмотреть глазами. Катя шла далеко впереди, и ее было совсем не видно. Гризов изо всех сил надеялся, что с ней все будет хорошо. По расчетам Антона где-то через пару часов отряд должен был спуститься вниз с перевала и втянуться в долину. Шли, в принципе, неплохо. Если удастся сохранить такой темп, то к вечеру могли добраться и до Узункола. Антон поправил свой карабин и ощутил холодную сталь оптического прицела. Раньше он был летчиком. Теперь * снайпером. Надо сказать, что это начинало ему нравиться. Сказывалось магическое влияние австрийской игрушки за плечами. Антон никогда не ощущал жажды убийства, но имея на плече столь качественное ружьишко, так и подмывало передернуть затвор, прицелиться кому-нибудь, стоявшему на расстоянии километра, прямо в глаз, и спустить курок. Увидеть, как где-то далеко, словно в кино, человек хватается за голову и медленно заваливается навзничь. Он падает, руки его разлетаются в стороны, безвольные, словно ветки ивы. На лице застывает маска смерти. Антон так явственно это представил, что позабыл, где находится и едва не свалился в пропасть, оступившись. Но когда он удержал равновесие, качнувшись, впереди раздался истошный крик.
       Первые секунды Антон стоял, прислушиваясь к раздававшимся звукам. Тишина. Затем негромкий перестук посыпавшихся в пропасть камешков. И где-то далеко внизу * тупой удар о камни живого тела. Все повторялось. Почти так, как произойдет через сорок лет, если не считать, что сейчас в горах отряд специального назначения, а не бесшабашные студенты. По цепочке разнеслась негромкая команда * "отряду сгруппироваться к голове колонны". Антон медленно пошел вперед, предчувствуя непоправимое. Он не ошибся. Метров через тридцать, у кромки бездонного обрыва, в глубине которого клубился непроницаемый туман, стоял капитан Иванов и несколько бойцов. Они смотрели в пропасть с выражением застывшего ужаса на лицах. Когда Антон приблизился, капитан вытер проступивший холодный пот со лба, взглянул в его сторону и медленно проговорил:
       * Егоршин оступился. * и, помолчав, добавил, * всем удвоить осторожность. Мы не можем погибать вот так, не нанося урона нацистам.
       Отряд снова растянулся по тропе. Спустя пару часов, как и предполагал Антон, крутой спуск вдоль обрыва закончился и началась довольно пологая тропа, петлявшая меж огромных валунов. Чувствовалось, что местность немного выравнивается, и уже где-то недалеко находится долина. По наблюдениям Антона в долину они вышли и уже шагали по дну широкого ущелья, обрамленному с двух сторон высокими горами, но осознать это смогли только спустя четыре часа, когда туман понемногу рассеялся. Глазам уставших бойцов предстали величественные скалы, давившие людей своей непрошибаемой мощью. По дну ущелья тек неглубокий ручеек. Иванов остановил отряд и дал двадцать минут на отдых. Это было много.
       * Орлы, * сказал он, * До Узункола нам осталось четыре часа ходу. Если поторопимся * успеем подняться до половины и заночевать под самым перевалом. А если пойдем без отдыха * должны успеть взять перевал раньше срока. Не исключено, что фашисты идут быстрее нас. Разрешаю высказаться.
       Он посмотрел в уставшие лица бойцов. Никто из них не возразил капитану. Антон поискал глазами Катю, которую закрывали от него тела других солдат, но так и не нашел.
       * Ну вот, * удовлетворенно проговорил Иванов, * Принято, так сказать, единогласно. Перекурить, отдохнуть на десять минут дольше положенного, и марш-бросок.
       Антон скинул рюкзак и повалился на холодные камни. Полежал несколько минут, расслабляясь. Потянулся, посмотрел в небо. Очень высоко бежали стайками рваные серые облака. Когда-то давно, сейчас ему даже казалось, что этого вообще могло с ним не быть, он запросто летал меж этих серых облаков со скоростью мысли, резвясь и обгоняя эфирные радиоволны и иные сотрясения. Быть радиоволной ему нравилось, что ни говори. Можно перемещаться в пространстве, ощущая себя только частью этих безбрежных воздушных масс, наполненных снегом и дождем. Никаких тебе моторов и крыльев, просто часть неба, которая перемещается сама по себе, лишь иногда прихватывая с собой с одного места планеты в другое какие-нибудь небесные прибамбасы в виде неучтенных прогнозом погоды молний и града. Полная власть над временем и пространством. Почти что король небес. А теперь этот король лежал себе в теплой куртке на голых и острых камнях посреди кавказских гор, созерцая самого себя. Он был и не был одновременно.
       * По-о-о-дъем! * разнеслось по долине. Капитан Иванов уже стоял на тропе с рюкзаком за плечами и автоматом на шее. Ледоруб за ненадобностью в долине был засунут за боковые стяжки рюкзака. "Здоровый мужик" * подивился выносливости немолодого уже капитана Антон. Хотя, действительно ли Иванов ходил в столь невысоком звании для своих лет, Гризов очень сомневался. Особенно после обмолвки часового в поселке. Но вопросов не задавал, в особом отделе свои порядки и причины. Лучше их не знать. Меньше знаешь * дольше живешь.
       Бойцы нехотя поднимались, бряцая оружием. Предстоял недолгий, но изматывающий марш-бросок. Иванов подождал, пока все приготовятся, развернулся и быстро зашагал по тропе. До самого Узункола оборачивался только пару раз, чтобы посмотреть не упал ли кто от изнеможения. Через час ходьбы окружающее для Антона стерлось и слилось в нечто расплывчатое. Он не видел окрестных гор, а лишь шагал как заводной автомат или робот, неосознанно переставляя ноги. Шумно вдыхал воздух как загнанная скаковая лошадь. Мысли, между тем, текли своим чередом. Он снова вспомнил про Катю и захотел извиниться. Потом вдруг перед его глазами всплыл родной зал микрофонщиков, посты радиоперехвата и сидевшие за ними солдаты. Они курили, пили чай и о чем-то переговаривались. Затем появился полковой плац, по которому, лихо задирая ноги в кирзовых сапогах, шагала строем целая рота. В сторонке стоял прапорщик Жмень и удовлетворенно попыхивал папиросой * ему безнаказанно удалось стянуть мешок картошки со склада. Неожиданно все заслонила долговязая фигура комбата. Волков словно бы смотрел на Антона сквозь увеличительное стекло, моргал и злорадно потирал руки. Антону неудержимо захотелось врезать комбату по носу, но рук своих он не чувствовал. В настоящий момент для него существовала только растущая с каждым шагом тяжесть за спиной. Она придавливала Антона к земле. Винтовка оттягивала плечо так, что хотелось ее сдернуть и выкинуть -- былой мистической любви к австрийской игрушке уже не чувствовалось. Только тяжесть. Ноги постепенно отказывались сгибаться и переставлять их приходилось большим усилием воли. Видимо, все остальные бойцы находились в таком же положении, поскольку за все время марш-броска никто его не окликнул и не спросил о чем-нибудь. Со всех сторон слышалось лишь натужное молчаливое сопение. Когда Антон услышал откуда-то издалека команду, означавшую привал, то не поверил и продолжал шагать автоматически. А потом, осознав, медленно повалился на камни и задышал словно паровоз после пробега Владивосток-Питер.
       Мысли медленно приходили в стройное соответствие. Горы, небо, долина, снег. Снег* Антон приподнял голову и огляделся. Отряд остановился у самого подножия огромной горы, все склоны которой были усыпаны глубоким на вид снегом. Видимо, это и была долгожданная Свага. Справа от ближайшего склона виднелась широкая морена. Кругом * горы чуть пониже, но тоже высокие, увенчанные островерхими шапками, на которых кое-где на предзакатном солнце тускло блестел лед. Антон поднял глаза на солнце и понял, что день быстро гас. Еще час и наступят сумерки, а почти сразу затем ночь. Темнело в горах мгновенно. Идти на подъем ночью и с профессионалами было делом опасным, а с необученным отрядом вообще представлялось верной гибелью. К тому же Антон разглядел на вершине ледник, двумя языками пересекавший подъем. Но выбора у них не было. В конце концов в отряд набирали добровольцев, сами напросились. Так что теперь оставалось уповать кому на Бога, а кому на компартию. Тем не менее, нельзя сказать, что услышав команду "Подъем", Антон сильно обрадовался. Тело уже ныло нещадно * такие переходы, особенно по суперпересеченой местности неподготовленным людям, даются нелегко. Рядом стоял Егор, растиравший скрюченные от холода пальцы. Катя уже находилась рядом с капитаном. Только сейчас Антон вдруг почувствовал высоту. Стало заметно холоднее, вокруг уже не было той живописной растительности, как внизу. Одни голые камни. Скорее всего они поднялись почти на две с половиной тысячи метров над уровнем моря. Сам Узункол был обозначен в три семьсот и был очень непрост. Иванов собрал бойцов вокруг себя и сказал:
       * Ребята, настал решающий момент. Перед вами Узункол, за ним * немцы. Мы должны взять этот перевал первыми и устроить на нем засаду. "Эдельвейс" идет из другой долины, которая заканчивается перевалом, примыкающим к Узунколу. Если немцы нас опередят, то расстреляют на подъеме. Прятаться здесь негде. С Узункола прямой путь вниз к электростанции. Поэтому быстрый штурм * наш последний шанс.
       Он указал на стоявшего рядом здорового черноволосого бойца.
       * Если меня убьют или случится что-то непредвиденное * капитан Семенов займет мое место.
       Иванов повернулся и посмотрел в сторону Сваги, нависавшей необъятной громадой.
       * Дело нелегкое, но вы все в прошлом альпинисты, хотя и давно без тренировки. Времени нет, придется вспоминать на ходу. Ночь нас застанет на середине подъема. Будем идти, пока сможем. В крайнем случае заночуем прямо на скале. Перевал высокий, но отвесных подъемов всего два, и все в средней части горы. Выше * рыхлый снег и ледник. Сейчас пять минут перекусить и оправиться. Затем начнем штурм перевала. Всем обвязаться страховочными веревками по трое.
       Антон подошел к своему рюкзаку и достал из специального непромокаемого мешочка небольшую плитку шоколада с горстью изюма. Перемешал, закинул все это в рот и медленно прожевал. Показалось мало. Он достал еще сухофруктов и снова набил рот. Постепенно появилось чувство легкой наполненности желудка. Открывать тушенку Антон не хотел, поскольку идти на подъем с полным желудком не рекомендовалось. Лучше открыть ее наверху, после успешного подъема, с чувством глубокого удовлетворения жизнью на данном отрезке времени. Ведь нет ничего лучше, чем съесть банку тушенки, сидя в спокойной обстановке посреди ледника на высоте почти четыре тысячи метров и плюнуть оттуда вниз, ощутив власть над пространством.
       Рядом сидел Егор и тоже жевал сухофрукты. Оглядевшись, Антон увидел, что практически все бойцы разделяют его чувства * никто не ел тушенку, хотя имелась она у всех. Катя лизала шоколадку, сидя на камне, подложив под себя увесистый моток веревки. Как он заметил, девушка вообще ела очень мало * хорошая черта в хозяйстве.
       * Подъем! Выходим на штурм. Всем разобраться по тройкам и начать движение. Первой идет моя тройка. Затем капитана Семенова и все остальные. Замыкающей * тройка Кошкина.
       Антон вздрогнул * ведь это его звали сейчас Кошкиным. Он очень хотел бы взять в свою тройку Катю, привязав ее к себе веревкой он был бы спокоен, что она не сорвется, а если что * уж лучше погибать вместе. Но Катя было определено место в первой тройке с Ивановым, а в одной упряжке с Антоном шел Егор и Емеля, которому Антон дал новую кличку "чтоб жизнь медом не казалась". Далать было нечего. Отряд разобрался по связкам и двинулся на штурм.
       Снег и правда оказался глубоким и чем выше поднимался отряд * тем глубже. Первым приходилось тропить, то есть утаптывать снег ногами, оставляя другим проторенный путь. Так шли час. Движение резко замедлилось, а вскоре начался и первый отвесный участок. Перед отрядом возникла стена высотой метров двадцать, без видимых путей обхода. Иванов отвязался от своих спутников и, прицепив с помощью карабина страховочный трос к твердому кожаному поясу, полез вверх по стене, засовывая пальцы в видневшиеся щели и забивая в них стальные крюки с отверстиями, через которые капитан пропускал веревку. Преодолев отвесный участок, он дал команду остальным на подъем, а сам страховал сверху. Второй пошла Катя. Антон снизу следил за тем, как она неумело передвигается по стене, то и дело сползая вниз на несколько метров, обдирая руки в кровь. К счастью, Иванов ее страховал хорошо. В конце концов, когда каким-то чудом ей удалось забраться метров на десять, капитан просто вытянул ее вверх как куклу за счет собственной силы. Затем пошли остальные бойцы. Кто лучше, кто хуже, но постепенно все преодолели отвесный участок. Кое-кто даже в связках. У Антона подъем прошел гладко и быстро, он даже не ожидал от себя такой прыти * видимо сказывалась любовь к скалолазанию.
       Когда Антон, первым из тройки, вылез наверх и подстраховал остальных, отряд уже вытянулся по склону метрах в ста вверху. Снова пришлось догонять. На ходу Антон пытался отогреть руки, замерзшие во время разминки на отвесной стене, от которой веяло мертвенным холодом. Кажущееся преимущество замыкающего, которому полагается двигаться уже по протоптанной тропе сводилось на нет, поскольку по ней прошло уже такое количество народа, что снег опять стал рыхлым и лишь немного примятым. Но это все равно было лучше, чем идти по целине. Антон старательно вгонял ледоруб в снег, чтобы в случае падения успеть "зарубиться" и не сползти обратно к отвесной стене. Погибнуть * дело недолгое. А вот попробуй выстоять и победить. Немного мешала винтовка. Антон даже немного пожалел о своем выборе оружия, поскольку на подъеме короткий автомат был гораздо предпочтительнее. Но передумывать было уже поздно, его считали в отряде за снайпера.
       Отряд поднялся метров на двести, петляя между камнями и причудливыми изгибами скал. Иногда Гризов поглядывал на солнце и видел как приближается закат. Воздух уже заметно посерел и сгустился. Лучи солнца иногда не пробивались сквозь облака. Светило медленно, но верно падало за скалистый хребет. Надо было торопиться и Иванов это понимал. Еще через полчаса отряд подошел ко второму отвесному подъему, метров на пятнадцать выше первого. На этот раз все повторилось, только Катя шла третьей, а двое мужчин страховали ее сверху. В противном случае был большой риск не удержать ее в случае срыва. Вообще, Антон заметил, что Иванов вел отряд довольно грамотно, наверное сам в прошлом собирал медали за восхождения и принадлежал к тем первым альпинистам, которые штурмовали непреступные пики ко дню рожденья Сталина и по заданию партии без всякого снаряжения. Родись Иванов в его время, то наверняка бы получил звание тигра скал, за покорение всех семитысячников планеты. Как бы это ни было, сейчас он был как нельзя кстати. Без него отряд вряд ли смог бы слаженно передвигаться.
       За вторым подъемом начинался ледник. Когда Антон преодолел отвесную стену, едва не уронив в пропасть ледоруб, солнце почти скрылось за хребтом и светило откуда-то снизу из соседней долины. По темному небу разлился матовый отблеск алых лучей. У Гризова появилось ощущение, что разом похолодало градусов на десять. В горах солнце * это все, оно и светит и греет. Если его нет, лучше сидеть у костра в палатке, а не шариться по сложным перевалам впотьмах в поисках верной гибели. Антон успел разглядеть начинавшийся метрах в ста мощный ледник, а это означало большую опасность, чем вся встречавшаяся до сих пор. Скрытые под снегом глубокие трещины и разломы и днем-то было не разглядеть, а сейчас траверз через ледник представлялся самоубийством. Еще никто и никогда не ходил по ледникам ночью. Иванов подождал, пока связка Гризова подтянется к остальным, сгруппировавшимся на краю ледника. Солнце уже село и стало совсем темно, лишь снег белел, давая слабые ориентиры и едва светился, казалось уже так близко, провал на правом плече горы * это был Узункол. Но предстояло еще пересечь ледник. Когда Антон, медленно шагая по рыхлому снегу, потому что тропы было уже не видно, привел свою тройку к краю ледника, капитан наставлял бойцов.
       * Передвигаться очень медленно, прощупывая ледорубом каждый сантиметр под ногами. Сами знаете, под снегом масса трещин. В лучшем случае сломаете ногу и не сможете идти дальше, а в худшем * поминай как звали. Один уже лежит на дне пропасти не похороненный. Так что * от каждого шага зависит выполнение задания. Фонарики включать нельзя * свет видно с такой высоты очень далеко. А немцы поблизости. Ну все. Вперед.
       И первым ступил на ледник. Горные ботинки, с вколоченным в подошву подобием шипов, скребанули по гладкой и скользкой поверхности. Капитан сделал несколько шагов и остановился. Вторым шагнула на лед Катя. В темноте лиц было не видно, но и отделенный от нее тремя связками бойцов, Антон чувствовал как колотится ее сердце * один неверный шаг и тебя больше нет. А вместе с тобой и еще двоих. Веселая перспектива. На секунду у Антона даже промелькнула предательская мысль "И на кой хрен я поперся в эти горы*", но была тут же подавлена усилием воли. Мандраж на леднике означал смерть еще более верную. Такое состояние в своем времени его спутники определяли фразой "Я эти горы в телевизоре видал!". Но здесь еще не было телевизора и Антона никто бы не понял, вздумай он жаловаться на жизнь такими словами. Но он и не жаловался. Просто, когда подошел его черед, мысленно перекрестился и вступил не ледник. Тонкий слой снега скрипнул под окантованной подошвой ботинок. Ледоруб выбил стайку льдинок. Последний бросок на перевал начался. В группе установилось гробовое молчание. Казалось и ветер, дувший на высоте сильнее, а на леднике вообще заставлявший едва ли не скользить под парусом словно буер, немного стих, проникшись сложностью обстановки. Шли молча, так что было слышно дыхание связанных с тобой одной веревкой людей. Антон изо всех сил старался не думать ни о чем, а только наступать осторожно в снег, десять раз проверив его на прочность жалом ледоруба. Он не раз вспомнил свои швейцарские "кошки", одев которые на подошвы, возникало ощущение, что ходишь не по льду, а по пластилину * так глубоко впивались тонкие и прочные стальные шипы в твердый лед. Эти же ботинки скользили едва похуже коньков.
       Один раз Антон ткнул ледорубом перед собой и едва не потерял равновесие * стальное жало прошло сквозь снег, как сквозь масло и не воткнулось ни во что. Значит впереди была трещина. Антон прощупал ее вправо * все та же пустота под снегом. Слева ледоруб глухо стукнул об лед. Антон повернул влево и обошел трещину, уведя за собой остальных. Что творилось с остальными бойцами, было абсолютно неизвестно, сверху раздавались только мерные удары железа об лед и натужное сопение. И вдруг тишину разорвал истошный крик. Антон вскинул голову, но ничего не увидел. Только темнота. Инстинктивно он ускорил шаг, и вдруг правая нога ушла по колено под снег. У Антона перехватило дыхание. "Вот оно" * пронеслось в голове. Но провалившись на полметра, он не уходил дальше. Значит зацепил край широкой трещины, либо угодил в узкую. Антон попытался взять себя в руки * сердце стучало как бешеное * и медленно, положив ледоруб на поверхность плашмя, стал вытягивать увязшую ногу. Сзади остановился как вкопанный Егор, от неожиданности превратившийся в соляной столб, вместо того, чтобы обеспечить Антону страховку. Сантиметр за сантиметром Гризов вытягивал ногу из трещины, и в конце концов ботинок снова оказался на поверхности. "Повезло. * подумал Антон, * Очень повезло". И только сделав шаг, осознал окончательно, что с ним могло произойти. На секунду он застыл недвижимо. Подошедший сзади Егор тронул его за плечо и тихо спросил:
       * Ты как*
       Антон словно очнулся ото сна и ответил металлическим голосом:
       * Нормально. Идем дальше.
       Сзади показался Емеля, осторожно обходивший трещину, в которую провалился Антон. Связка прошла еще метров тридцать и стало видно группу бойцов, сгрудившуюся над чем-то. Они тихо переговаривались вполголоса. Антон разобрал голос капитана, который сказал:
       * Включите фонарик, надо посмотреть что с ними. Только светить вниз, не ерзать по окрестностям.
       Вспыхнул и уткнулся вниз тонкий луч, показавшийся ослепительно ярким в кромешной темноте. Антон, приблизивший совсем вплотную к бойцам, увидел широченную трещину с обсыпавшимися краями. Она явно была полностью скрыта под снегом. Боец посветил фонариком в глубину, но яркий луч терялся во мраке, так и не достигнув дна. Трещина изгибалась и уходила под основной язык ледника. Судя по всему, до дна было не меньше пятидесяти метров. Упав туда, не уцелел бы никто. Бывали конечно всякие случаи, но смерть наступала в девяноста пяти процентах. Иванов тяжело вздохнул и стиснул зубы.
       * Их уже не вернуть.
       И обернувшись к остальным приказал:
       * Продолжать движение.
       Погас луч фонарика. Молча и в кромешной тьме отряд двинулся дальше вверх. Судя по всему, в трещину свалилась вторая связка, причем все трое. Падение произошло так неожиданно, что никто из них не успел вогнать острый язык ледоруба в лед и закрепиться. Теперь все они покоились на дне глубокой трещины. Не исключено, что чудом кто-то остался жив, но Антон ему не завидовал. Лучше было пустить себе сразу пулю в лоб, поскольку выбраться оттуда одному было абсолютно невозможно. Здесь нужна была спасательная операция, и не ночью. Через полчаса утомительной и нервной ходьбы по льду Антон вдруг почувствовал под ногами твердый камень. Не веря своим ощущениям, он ударил ледорубом в снег и услышал глухой стук о каменную поверхность. Ледник кончился. Значит скоро будет перевал. Антон снова ускорил шаг. Еще немного, и в лицо ударила струя ледяного ветра, врывавшегося в широкую расщелину между скал. Это был перевал Узункол.
      
      
       Глава 11
       Двойной капкан
      
       Утро наступало ужасно медленно. Антон лежал в снегу между камней в полузабытьи и грезил наяву. Порой ему казалось, что он спит, видя сказочные сны об уютном кирпичном доме, в котором горит огонь, распространяя вокруг себя благословенное тепло. Вокруг сидят друзья, неторопливо и с наслаждением курят сигареты, ведут беспечную беседу о прелестях жизни. То вдруг перед ним возникала черная ломаная линия перевала с белым пятном снега посередине. Потом он снова оказывался в доме и пил глинтвейн. Потом снова перевал. Антон не мог поручиться, где именно он находится в настоящий момент, но был абсолютно уверен, что глаза его широко раскрыты, а рука сжимает снайперскую винтовку.
       Отряд, потерявший на подъеме троих человек, полукольцом охватил перевал. Оставшиеся одиннадцать бойцов лежали зарывшись в снег и ждали наступления рассвета. Небо на востоке едва окрасилось в серо-розовые тона. Капитан Иванов уже битый час наблюдал за перевалом в мощный бинокль, но пока было все спокойно. Никакого движения. Вдалеке, сбегая с соседнего перевала-близнеца, шумела горная река, в нижнем течении упиравшаяся в Ингури-ГЭС. Немцы ожидались как раз со второго перевала, перейдя через который они могли углубиться в долину и достичь электростанции. Но на спуске со второго перевала они неминуемо должны были пересечь небольшое плато перед Узунколом. Плато идеально простреливалось с близкого расстояния, но вот с того места, где сейчас находился отряд, его полному обзору мешали отроги. Отчетливо виднелась только левая сторона плато. В конце концов Иванов принял решение передвинуться вперед и сделать засаду в отрогах, ответвлявшихся от основного массива скалы. Там должно было быть много удобных позиций для автоматчиков, и тем более для снайперов. Немцев могло оказаться значительно больше, поэтому необходимо было использовать укрытия по максимуму. Капитан подозвал к себе капитана Семенова и приказал ему выдвинуться вперед с тремя бойцами. Весь отряд уже переоделся в белые маскхалаты и почти сливался с окружающим пейзажем. Антон, наконец сфокусировав зрение на одном объекте, разглядел лежавшую в десяти шагах Катю. Она спряталась за большим валуном и напряженно вглядывалась в перевал. Ни тени страха. Лицо ее даже раскраснелось от волнения, а в глазах появился азарт. Глядя не нее можно было сказать, что охота на фашистских диверсантов * ее любимое дело. "Вот упрямая баба", * подумал Антон и, отвернувшись, тоже стал разглядывать перевал, приблизив к себе винтовку. Выдвинувшись вперед бойцы во главе с капитаном Семеновым проползли по-пластунски добрую сотню метров и, достигнув первого отрога, присели на корточки, держа автоматы а руках. Затем двинулись дальше короткими перебежками. Спустя минуту последний из бойцов скрылся за скальным выступом. Им было приказано разведать подступы к плато. Почти несколько минут стояла гробовая тишина, и только отдаленный шум речки напоминал о наличии жизни в горах. Антон повертел головой по сторонам, разглядывая нависавшие с двух сторон над перевалом вершины Сваги, почти полностью укрытые снегом. Прошло еще минут десять. Все было по-прежнему тихо.
       Иванов забеспокоился * если впереди все нормально, то Семенов с бойцами уже должен был вернуться назад, но его не было. Помедлив еще минуту, он приказал четверым двигаться за ним, а Антону, Егору и Емеле прикрывать тыл. С ними же оставалась и Катя, чему Антон несказанно обрадовался, но тут же подавил неуместные на войне чувства. Капитан с бойцами передвинулся к отрогам. Двое держали склоны, еще двое и капитан -- центр спуска. Очень медленно они преодолели перевал и спустились вниз на сто метров. Все вокруг дышало спокойствием, от обилия белого цвета горы сливались в глазах в сплошную картину. Но разведчиков нигде не было видно. Капитан выглянул из-за камня и вдруг увидел прямо перед собой, метрах в пяти, черные подошвы ботинок с металлическими кантами. Там, лицом в снег, лежал человек в белом маскхалате. Рядом, на расстоянии вытянутой руки, валялся компактный десантный автомат. Приглядевшись, Иванов увидел черную рукоятку финского ножа, торчавшую из спины бойца, и небольшое алое пятно на белом маскхалате вокруг нее. До капитана еще не полностью дошел смысл увиденного и он скорее почувствовал, чем заметил боковым зрением, едва уловимое движение на скале слева. Капитан вскинул автомат и, резко развернувшись, хлестнул короткой очередью наугад. Раздался сдавленный крик, от скалы отделился человек в белом маскхалате и, схватившись за живот, рухнул с двадцатиметровой высоты вниз на камни, выронив автомат с узким прямоугольным магазином. Иванов еще на лету опознал в оружии немецкий "Шмайсер". И тотчас горы словно ожили. С двух сторон откуда-то сверху грянуло сразу несколько автоматных очередей. Боец, прятавшийся за камнями слева от капитана, схватился за грудь и рухнул замертво. Еще двое стали отступать, отстреливаясь на звук от засевших в складках горы нацистов. Они смогли пройти всего метров двадцать и оба задергались в конвульсиях, поймав в грудь несколько кусочков свинца. Капитан укрылся за огромным камнем, лихорадочно соображая двигаться назад или ждать здесь, пока не подойдет подкрепление. Камень был очень удачно расположен. Рядом с ним лежал другой, поменьше, и между ними находилось углубление, которое и спасло капитану жизнь. Пули свистели над головой, отскакивали от камней, но не могли поразить его. Капитан знал, что долго он тут не продержится. Пока немцы стреляли, Иванов успел насчитать по крайней мере десяток автоматов, а сколько еще снайперов. Не исключено, что это вообще половина группы. Скоро немцы перестали стрелять, поняв, что его сейчас не достать. Пальба разом смолкла, и наступило затишье, словно ничего и не произошло на перевале. Только шум речки стал отчетливее.
       Услышав стрельбу, Антон встрепенулся. Перестрелка длилась всего минуту и быстро смолкла, что могло означать только одно * кто-то кого-то победил. Судя по тому, что Иванов не возвращался, он лежал сейчас мертвый на спуске с перевала. "Ни хрена себе устроили засаду." * мысленно выругался Антон, и даже сплюнул на снег. Все насторожились. Егор и Емеля, передернув затворы автоматов, стали озираться по сторонам. Антон задумался * надо было что-то решать, ведь теперь в группе командовал он. Положение, нечего сказать, было веселое. Сзади отвесные стены и ледник, испещренный глубокими трещинами. Спереди вооруженный до зубов и натасканный специально для войны в горах отряд нацистских альпинистов со звучным названием "Эдельвейс". В активе трое мужиков с оружием и одна насмерть переруганная девушка * услышав перестрелку, Катя подползла к ним поближе, с нее слетела напускная гордость и на лице был только безотчетный страх. "Поняла наконец, * злорадствовал про себя Антон, * Что не в бирюльки играем." Но молчал, потому что жалко было, если она тоже погибнет. Он, хоть и молодой, но мужик. У него призвание такое * воевать, если что случится. А она застряла на этом перевале в конечном итоге из-за него. "Нечего было в госпитале к медсестрам приставать", * отругал себя Антон задним числом. В пассиве находилось одиннадцать бойцов, погибших ни за грош. "А может продал кто* * подумал Антон, * Хотя теперь это уже неважно". И вдруг его осенило.
       * Слушай, Егор, * сказал он шепотом, * Ты свое устройство с радиовзрывателем сварганил*
       Егор посмотрел на него, еще не совсем улавливая мысль.
       * Ну, да. Готово. Лежит у меня в рюкзаке. При желании небольшой железобетонный мост можно подорвать. Только что ты хочешь здесь рвануть* Нет ведь никаких коммуникаций.
       * Есть идея. Мы не пойдем через перевал, там нас как птенцов перещелкают. Фрицы засели на скалах с двух сторон и простреливают все проходы. Поэтому и живым никто не вернулся. Но и внимание у них на этом самом проходе сконцентрировано.
       Антон повернулся на бок и указал на нависавшую над ними левую вершину Сваги.
       * Мы пойдем туда. Поднимемся на вершину и обозреем ситуацию. Наверняка ребята из "Эдельвейса" залегли чуть пониже и держат на мушке перевал. Значит, если повезет, с вершины можно увидеть всех, или почти всех, засевших на левом отроге. Мы бросим твою игрушку прямо им на голову и рванем. Грохнет так, что мало не покажется. Если кто и уцелеет от взрыва, то лавина следом им обеспечена. Надо будет только найти такое место, чтобы самих не снесло. А потом, положив фрицев, спустимся под прикрытием отрога в долину. С правой стороны нас не достанут, да и лавина им засыплет дорогу, если в погоню двинутся. Ну а мы -- прямиком вниз на электростанцию. Там посмотрим, что к чему. Все же стены. Да и охрана там должна быть.
       Егор даже присвистнул от такой перспективы. Даже если это грозило смертельной опасностью, от предложения взорвать что-нибудь он никак не мог отказаться. Катя смотрела на них, как на сумасшедших. Емеля выслушал план и молча согласился. После перестрелки он как-то подобрался и предпочитал не выдвигать своих идей, а выполнять чужие приказы. В конце концов они были на войне, а Антон сейчас остался за командира.
       Небольшой отряд короткими перебежками достиг скалы и начал лихорадочно карабкаться вверх. К счастью подъем на левую вершину Сваги не был особенно трудным. Антон поблагодарил Бога за то, что им не пришлось лезть на правую вершину, которая выглядела почти неприступной. Смогли обойтись без крюков и веревок, хватило собственных навыков скалолазанья. Даже Катя, у которой это получалось слабо, на сей раз смогла без страховки преодолеть шестиметровый почти голый выступ. В экстренной ситуации организмы использовали все резервы. Антон только диву давался, как легко прошел подъем еще метров на пятьсот над перевалом. Вскарабкавшись на вершину, он остановился и посмотрел вниз. Отсюда было видно как через перевал с противоположной стороны медленно двигалось несколько фигур в маскхалатах. Еже несколько, создавалось такое ощущение, зачем-то окружали огромный валун. У Антона на секунду промелькнула догадка, но оформиться в мысль не успела. Он двинулся вперед и, осторожно высунувшись, посмотрел вниз на отрог. Остальные прильнули к гладкой скале рядом.
       Антон оказался абсолютно прав. Почти в двухстах метрах под ними, в складках отрога лежали немецкие десантники в белых маскхалатах, абсолютно незаметные снизу, но отчетливо видные отсюда на фоне тыльной стороны черных скал. Их было пятнадцать. Наверняка на другой стороне перевала еще столько же. Антон едва не присвистнул от удивления. Значит отряд был с самого начала вдвое меньше немецкого по количеству бойцов, а теперь и вообще не шел с ним ни в какое сравнение по боеспособности. Десять нацистов были вооружены выкрашенными в белый цвет "Шмайсерами", а остальные прильнули к оптическим прицелам карабинов. Ближе всего к вершине находилось еще двое в маскхалатах с биноклями в руках. Они смотрели в долину и о чем-то переговаривались. Антон подозвал Егора и показал ему немцев.
       * Как думаешь, докинем*
       Егор осмотрел место наметанным глазом и сказал:
       * Нет, не докинем. Вот если бы спуститься вон туда, влево, метров на пятнадцать ниже. Это будет идеальный плацдарм.
       Антон посмотрел по направлению вытянутой руки и разглядел небольшой скальный выступ, расширявшийся настолько, что четверо человек могли там спокойно уместиться. Выступ был огражден с трех сторон большими камнями и находился чуть ниже того места, где они прятались сейчас. В обычном положении им хватило бы десяти секунд, чтобы перемахнуть через это расстояние, но добраться до него не привлекая внимания нацистов будет невозможно. Их успеют заметить и, если не застрелят сразу, окружат и добьют чуть позже. Выходов оттуда абсолютно не было, хотя убежище и позволит отстреливаться достаточно долго. Антон лихорадочно соображал что делать, но вдруг далеко внизу раздался взрыв. Немцы как по команде повернули головы на звук. Антон злым шепотом крикнул
       * Все за мной.
       И заскользил вдоль отвесной стены по узкой полочке. Егор, Емеля и Катя бросились за ним, прижимаясь к скале. Подними сейчас хоть один из нацистов голову вверх и оберни назад, он заметил бы четыре беспомощные фигуры, быстро двигавшиеся по открытой скале. Одной автоматной очереди было достаточно, чтобы свалить всех. Но им повезло. Антон первым запрыгнул на площадку и спрятался за камни. Следом вскочил Егор, потом Катя. Емеля споткнулся и упал, зацепившись ногой за небольшой камень, попавшийся на пути. Он вполз за укрытие и затащил свой рюкзак, но задетый камень сорвался вниз. Камень падал, отскакивая от каждого излома скалы, и наконец достиг площадки, где прятались немцы, звонко ударившись. Это не ускользнуло от обостренного слуха немцев. Трое автоматчиков разом обернулись на звук и, увидев заползавшего в укрытие Емелю, открыли беглый огонь. Кругом запели пули.
       * Давай твою игрушку, * заорал Антон Егору, * больше ждать нечего.
       Егор вытащил из рюкзака четыре связанных вместе толовых шашки, в самую середину которых было вживлено загадочное устройство, походившее на допотопный радиоприемник (хотя допотопным он был только для Антона), и подготовил его, нажав едва видимую кнопку. Потом достал из рюкзака нечто похожее на портативную рацию с короткой антенной.
       * Кидай прямо на головы.* приказал Антон, * Сразу над ними висит снежный козырек. От сотрясения он обязательно упадет и засыплет всех. Давай!
       Егор чуть-чуть привстал и, подождав пока огонь немного ослабнет, метнул бомбу на голову немцам. Пальба разом прекратилась, видимо, нацисты приняли ее за обычную гранату и вжались в камни, ожидая скорого взрыва. Не теряя ни секунды, Егор еще больше высунулся из укрытия, вытянул вперед руку и нажал на кнопку дистанционного взрывателя. Скалу потряс мощный взрыв. У сидевших в укрытии бойцов гора заходила ходуном под ногами от сотрясения. В разные стороны, словно пущенные из пращи, разлетелись сотни мелких камней, забарабанив по окрестным скалам. Внизу родился какой-то гул, который все усиливался по мере удаления. Антон не утерпел и высунулся, когда над головой перестали летать камни, а скала успокоилась. Его глазам предстала абсолютно белая площадка. Там, где только что лежали немцы в маскхалатах, теперь был насыпан пятиметровый слой снега * могила для доброй половины отряда "Эдельвейс".
       * Получи, фашист, гранату! * радостно заорал Антон, и готов был заплясать на месте, если бы не вспомнил о том, что он командир.
       Однако фашисты на другой стороне перевала были еще живы и тут же напомнили о себе. Над головой Антона взвизгнула снайперская пуля, расплющившись о скалу. Гризов спрятался обратно в укрытие и приказал остальным:
       * Спускаемся по одному и быстро. Снайперы держат нас на мушке, но если проскакивать по одному, можем выпутаться. Я иду первый. Остальные следом и не задерживайтесь долго.
       Антон закинул за плечи рюкзак и, выскочив из укрытия, рванул что было сил обратно к спасительной вершине. Пуля взвизгнула, прошив рюкзак насквозь, но не причинив вреда самому Антону. Последние несколько метров он преодолел за два гигантских прыжка и рухнул на камни, когда был уже вне опасности. Спустя несколько секунд рядом упала Катя. Антон даже оторопел от неожиданности.
       * Я же сказал по одному. А ты что, сразу за мной бросилась*
       Катя молчала, натужно дыша. Потом сказала.
       * Я так испугалась, что тебя вдруг убьют.
       Антон перевел дух и чуть не рассмеялся. Ситуация вдруг показалась ему комичной.
       * Интересно, ну и как же ты меня спасла бы*
       Катя виновато улыбнулась.
       * Не знаю.
       Она была сейчас такой близкой и желанной, что Антон не удержался. Он вдруг притянул ее к себе и крепко поцеловал в губы. Катя не отстранялась, а ответила на поцелуй. Где-то далеко, как им показалось, застучала автоматная очередь. Засвистели пули. Но они целовались и на все было наплевать. Еще как минимум полчаса немцам сюда точно не добраться. Рядом упало что-то тяжелое и выругалось матом. Это был Егор.
       * Они тут целуются, ё-моё. Бежать надо, а не целоваться.
       Антон и Катя с сожалением оторвались друг от друга, и посмотрели на Егора с укоризной, словно он сорвал им разговор о помолвке. Егор, еще не пришедший в себя после бега под пулями, отвернулся и сказал в сторону:
       * А мне-то что. Целуйтесь себе. Я свое дело сделал.
       Но миг счастья миновал очень быстро. Пора было действительно уносить отсюда ноги, пока вторая половина диверсантов из "Эдельвейса" не вернулась рассчитаться за своих. Троица отползла от прохода в скалах, освобождая место Емеле, который вот-вот должен был показаться в проеме. Он и показался. Выскочил, волоча рюкзак в левой руке, и побежал к поджидавшим его бойцам. На самой середине он вдруг зачем-то остановился и ударил себя рукой по нагрудному карману, а когда убрал с него руку стало видно крошечное красное пятнышко на уровне сердца. Емеля выронил в пропасть рюкзак и посмотрел на застывших в двадцати метрах Антона, Егора и Катю как-то удивленно, словно не верил в то, что с ним произошло. Затем качнулся и сорвался вниз. Удара от падения не было слышно * Емеля упал в пятиметровый слой рыхлого снега. Первым в себя пришел Антон, ему нельзя было раскисать ни при каких обстоятельствах.
       * Пора, * сказал он, поднимаясь во весь рост. С этой стороны скалы надежно хранили их от пуль немцев. Антон осмотрел спуск с вершины и указал на наиболее пологий склон, спускавшийся в противоположную сторону от перевала. Склон выходил в долину, где стояла Ингури-ГЭС. Антон первым стал спускаться по нему, Катя следом, а замыкающим был Егор. К счастью с этой стороны Свага была менее крутой, чем с права. Лавируя между скальных выступов и страхуя друг друга на спуске, они благополучно спустились с вершины на небольшое плато. Отдохнув несколько минут, троица двинулась дальше. Через двести метров им пришлось вешать веревку для спуска, поскольку в этом месте склон резко обрывался вниз. Первой спустили Катю, обвязав веревкой. Когда ее ноги коснулись камней внизу, она отвязалась и помахала рукой. Следом спустился Антон, вбив для более надежной страховки пару крюков с проушинами в скалу. Егор забил еще один крюк на самом верху, перед спуском пропустил через него веревку, и съехал вниз быстрее всех, отталкиваясь от скалы ногами.
       * Классный дюльфер! * похвалил Антон его способ спуска, когда Егор достиг остальных.
       * Чего* * не понял тот.
       * Да так, ничего, * осекся Антон, * спускался хорошо, говорю. Профессионально.
       * А! * только и ответил Егор, сдергивая веревку сверху. Когда она, выскользнув из проушин, соскользнула вниз, Егор смотал ее в бухту и прикрепил сбоку рюкзака. А вот крюками пришлось пожертвовать.
       Когда они спустились до самой долины, уже начинались сумерки, которые очень скоро должны были перетечь в темную ночь. Холодало. Поэтому приходилось постоянно двигаться, даже на привале. Немцев не было видно, видимо лавина все-таки здорово нарушила их планы, перекрыв дорогу в долину. Но на полный отрыв от остатков "Эдельвейса" Антон и не рассчитывал. Это были слишком опытные и битые волки, чтобы отказаться от своего задания. Поэтому война продолжалась. Они сидели на берегу реки Ингури, по имени которой и назвали электростанцию бедные на фантазию коммунисты, и прикидывали дальнейший план действий. Антон хоть и был за старшего, все же советовался с остальными. После поцелуя под обстрелом между ним и Катей как бы сломались последние барьеры. А Егор был нормальным парнем, без особых задвигов.
       * Предлагаю отдохнуть еще минут пять и двигаться вниз к электростанции. Судя по карте, если она не врет, нам идти всего несколько часов. * предложил Антон.
       * Ночь наступает. * высказал опасение Егор, * Может переждем здесь до рассвета*
       * Нет, * решительно сказал Антон, * Мы рискуем не проснуться. Я более чем уверен, что нацисты уже почти спустились с перевала и пойдут ночью. У них времени тоже в обрез. Завтра должно закончиться выполнение заказа на заводе. Остановить их мы не смогли, только слегка задержали. На электростанции ничего ни о них, ни о нас не подозревают. Поэтому надо спешить прийти туда первыми. Иначе нас могут настичь еще на подходе.
       Антон встал и передернул затвор карабина, вогнав патрон в ствол.
       * Есть еще один вариант. Я останусь на тропе и подожду немцев здесь, а вы отправитесь вниз и предупредите наших.
       * Я останусь с тобой, * решительно сказала Катя.
       Егор посмотрел на обоих и ухмыльнулся.
       * Ну а толку-то* Угрохают вас двоих как цыплят. Легче от этого станет* Их ведь там еще человек пятнадцать, и все небось с автоматами. Успеешь разве что одного или двоих уложить, прежде чем самому сгинуть.
       Антон подумал и качнул головой.
       * Пожалуй, ты прав, уважаемый. Идем все вместе вниз. Ходить ночью по горам нам после Узункола не привыкать. Дорога по каменистой долине покажется загородной прогулкой. Итак, я иду первый, за мной следом Катя, а ты с автоматом прикрываешь тылы.
       Небольшой отряд из трех человек устремился вниз по тропе, которая петляла меж камней, в точности повторяя причудливые изгибы горной реки. Ингури была рекой мощной, иначе на ней не поставили бы электростанцию. Ее сильные волны постоянно переворачивали огромные камни на дне, отчего из-под воды несся постоянный глухой скрежет, который издают камни при ударе о другие валуны. Ни за что на свете Антон добровольно не согласился бы искупаться в такой речушке. Лучше самому застрелиться, это будет гуманнее.
       Очень скоро на горы опустилась кромешная тьма, только низкие звезды служили слабым источником света. Бойцы продолжали передвигаться, пытливо вглядываясь под ноги, чтобы не споткнуться и не размозжить себе голову о камни. Несмотря на усиленное внимание, Антон пару раз все таки спотыкался, но все обошлось удачно * отделался парой ссадин. Шедшая сзади Катя при каждом падении Антона бросалась к нему желая помочь, чем задевала его мужское достоинство. В такой ситуации Антон холодно отстранялся и ворчал на нее. Егор со стороны наблюдал за этой картиной и тихо посмеивался. Его забавлял набиравший силу роман, и все бы было хорошо, если бы не абсолютно неуместный в такой лирической обстановке отряд диверсантов, стремившихся между делом перерезать им глотки, и бушевавшая в некотором отдалении война, никак не способствовавшая амурным экзерсисам.
       Через час Антон, первым обогнув выступ скалы, увидел в трехстах метрах вытянутые в линию тускло светившие огоньки, которыми был обозначен верх довольно длинной, по здешним меркам, бетонной плотины. Огоньками также было обвешано здание непонятного предназначения, где, скорее всего, располагались какие-то агрегаты. Издалека все вместе походило на светившийся в кромешной тьме среди скал сказочный город, в котором жил обедневший султан. Антон даже на секунду остановился, залюбовавшись. У вышедшей из-за его спины Кати также невольно вырвалось восторженное восклицание.
       * Как здорово! * сказала она, * Плотина похожа на игрушечный город.
       * Только игрушек нам сейчас не хватало. * вымолвил Антон.
       Подошел Егор и вгляделся в огоньки.
       * Чего стоим, командир* * спросил он, оставшись абсолютно индифферентным к светящимся красотам
       * Вот, * сказал Антон кивая на Егора, * Трезвый взгляд на вещи.
       И добавил.
       * Размышляю, не опередили ли нас немцы. Что-то не нравится мне такая иллюминация.
       Егор обвел взглядом плотину. Помолчал. С того места, где они находились, мало что можно было разглядеть, но бетонная стена плотины различалась во мраке довольно отчетливо. Ингури, разбиваясь о нее, теряла силу и становилась послушной рекой. Рождая озерцо перед бетонной стеной, она затем уходила в трубу. Правда, с другой стороны плотины река снова начинала шуметь вполне убедительно, по высокогорному, не желая признавать за собой полного поражения.
       * Да вроде ничего подозрительного, * высказал предположение Егор, * Плотина как плотина. Может у них по уставу полагается включать по ночам свет над всеми сооружениями.
       * Может быть, * согласился Антон, * Это возможно, если они не получали никаких сигналов из центра о предполагаемой диверсии. В конце концов в таком виде плотина представляет из себя идеальную мишень для бомбардировщика. И что-то я не вижу на ней ни одного часового.
       Егор всмотрелся пристальнее и вынужден был согласиться. На освещенной огоньками бетонной дорожке не было видно никаких признаков жизни, хотя ее сам Бог создал для патрулирования.
       * Ладно, * решил Антон, * Другого выхода у нас все равно нет. Действуем так. Я иду первым. Егор сзади с автоматом прикрывает мне спину и смотрит по сторонам. Катя остается внизу и до поры прячется в скалах, держа под прицелом плотину. Махнемся не глядя * ты мне свой пистолет, я тебе австрийский винтарь с оптическим прицелом. Если увидишь что-то неладное и убедишься, что это немцы * стреляй. Мы как-нибудь выпутаемся сами. Если все нормально * я тебе два раза махну рукой. Если увидишь другой знак, то уноси ноги. На всякий случай, если преодолеть этот хребет, на той стороне долина, по которой можно дойти до Кичкинекола, а оттуда и до наших рукой подать.
       Антон взглянул на Катю и по глазам понял, что она никуда не пойдет, но убеждать не стал. Он давно подметил, что девушка попалась не слишком разговорчивая, но на редкость упрямая. Она безропотно отдала пистолет с двумя обоймами, который Антон тут же поставил на боевой взвод. Запасную обойму засунул в нагрудный карман. Показал как действовать с винтовкой. После чего они все вместе отыскали удобное место среди скал, откуда плотина была видна как на ладони. Все рюкзаки сложили там же, предварительно забрав из них гранаты и увесистый металлический фонарик. Катя устроилась на рюкзаках, положила винтовку дулом к плотине, и осталась ждать Антона с Егором как верный боевой товарищ и заправский снайпер по совместительству.
       Кое-как прикрыв дальние тылы, за ближние, которые охранял Егор, можно было почти не беспокоиться, Антон осторожно двинулся берегом к плотине. Судя по всему, едва видневшееся во мраке единственное неосвещенное приземистое строение кубической формы служило входом. Строение притулилось у самой скалы слева, примерно в двадцати метрах от Ингури, еще представлявшей из себя горную реку. Если на плотине и были немцы, то за таким шумом несущейся воды осторожные шаги по камням двух бойцов были абсолютно не слышны, а движущиеся силуэты в темноте скал не видны. Сжимая в правой руке холодную сталь пистолета, а в левой массивный фонарь, Антон приблизился к строению, прижимаясь к воде. Егор крался вдоль скалы. Пока все было тихо, но никаких часовых они до сих пор не увидели, что было немного странно для военного объекта стратегической важности, пусть и затерянного в горах. Антон подошел к двери и прислушался. Все тихо. Потянул на себя * никого. Вошел в помещение, тонувшее во тьме и, сделав шаг, остановился прислушиваясь. Ничего особенного он не услышал: за стенами шумела река, заглушая все тихие звуки, а громких не было. Сделал еще шаг и нога наткнулась на что-то мягкое. Сзади скрипнула дверь, впуская Егора с автоматом наперевес. Антон помедлил еще секунду и включил фонарь. Луч света вырвал из темноты металлическую лестницу, которая круто уходила вверх. На стенах помещения висело несколько щитов-распределителей, в углу стоял грубо сколоченный стол, а прямо под ногами Антона лежал мертвый красноармеец с перерезанным горлом в луже собственной крови. Антон махнул лучом света по комнате, мгновенно напрягшись, и сжав пистолет. Но в помещении никого больше не было, если не считать второго трупа под лестницей, также плававшего в собственной крови. Этот боец был зверски и хладнокровно убит тем же способом, что и первый. Вероятно, застали врасплох. Охранники не успели даже и пикнуть. Оружие валялось здесь же на полу, рядом с убитыми, которые не смогли им воспользоваться. Теперь у Антона не оставалось никаких сомнений, что "Эдельвейс" добрался сюда раньше их и времени даром не терял.
       Антон прицепил фонарь к поясу, молча указал Егору на лестницу и стал медленно по ней подниматься, держась левой рукой за невысокие перила. Он осторожно поднялся на второй этаж и осветил его лучом света. Увиденное не очень удивило. В дальнем от лестницы углу находился огромный металлический шкаф, в котором хранились инструменты. А в центре заваленного всевозможными деревянными ящиками помещения стоял длинный стол с несколькими алюминиевыми мисками. Судя по виду это была небольшая столовая. За столом, в неестественных позах, навалившись грудью на поверхность, сидели четверо солдат в бушлатах. Когда Антон приблизился к ним, то разглядел торчавшие из спин рукоятки финских ножей. "Да, похоже из немногочисленной охраны электростанции не уцелел никто". * подумал Антон. И тут ему в голову пришла мысль, которая заставила его осмотреться вокруг с утроенным вниманием. "Если электростанция еще не взорвана и успешно функционирует, то значит они еще где-то здесь. Не исключено, что как раз сейчас диверсанты минируют плотину. А где лучше всего заложить заряд*" Он жестом подозвал поднявшегося на второй этаж Егора и указал на мертвецов. Егор кивнул, понимая. В углу заваленного ящиками помещения находилась неширокая дверь, ведущая, скорее всего на поверхность центрального бетонного сооружения. Антон выключил фонарь, который мог послужить отличной мишенью, и плавно приоткрыл дверь. Снаружи в помещение ворвался шум клокотавшей внизу реки. Гризов уже хотел перешагнуть через порог, но вдруг отчетливо услышал немецкие голоса, нервно спорившие о чем-то. Голоса приближались с той стороны плотины и Антон мгновенно скрылся обратно в комнату.
       * Немцы, * крикнул он злым шепотом Егору, * прячемся в металлический шкаф. Быстро.
       И первым забрался внутрь гигантского сооружения, служившего для хранения инструментов и всякой всячины. Егор протиснулся рядом, прижал автомат к телу, и затаил дыхание. Антон наблюдал в щель. Спустя несколько секунд дверь отворилась и в помещение вошли двое диверсантов с болтавшимися на шее "Шмайсерами" и в маскхалатах, белевших в ночи, словно одеяния заблудившихся привидений. Они зажгли фонари и, оттолкнув ногами мертвецов, с глухим стуком упавших на пол, освободили зачем-то стол. Затем один из них направился к металлическому шкафу (Антон уже приготовился стрелять) и притащил оттуда небольшой, но тяжелый на вид черный ящик, в котором Антон опознал походную рацию. Нацист установил ее на деревянном столе, вытянул антенну, надел наушники, пощелкал тумблерами, и начал бормотать в микрофон что-то на немецком. Единственное, что Антон сумел разобрать, обладая полным отсутствием знаний немецкого, было слово "Люфтваффе". Хотя при чем тут самолеты было абсолютно непонятно, сесть им было здесь абсолютно негде. Закончив сеанс связи и, видимо, получив все, что хотели от далекого командования, нацисты вдруг заторопились, быстро собрали рацию и вышли через туже дверь. Антон подождал еще минуту для вящей убедительности и, приоткрыв тяжелую дверь, испустившую легкий скрип, вылез из шкафа. Рядом тяжело дышал Егор.
       * Ты понял о чем они говорили* * спросил он Антона.
       * Да нет, * шепотом ответил тот, * Только что-то про самолеты разобрал.
       * Я немецкий в школе, конечно, плохо учил, * сказал неуверенно Егор, * но мне показалось, что у них кончилась взрывчатка.
       В этот момент за дверью раздался негромкий хлопок винтовочного выстрела. Тот час в ответ застучали "Шмайсеры". Не сговариваясь бойцы рванулись наружу. Антон толкнул дверь ногой и, выскочив, дважды выстрелил на звук. Один из нацистов, находившихся почти на другом конце плотины, схватился за живот и упал, выронив автомат. Другой в ответ полоснул длинной очередью. Над головой взвизгнули пули. Антон бросился на бетонную поверхность и выстрелил еще раз, но промахнулся. Сзади заработал автомат Егора, яростно поливавшего огнем. Немец огрызался короткими очередями, прячась за трупом. Тем временем Антон вытащил из-за пояса гранату и размахнувшись швырнул ее вперед. Раздался громкий взрыв, после которого автомат на той стороне замолк. Когда дым рассеялся, Антон осторожно встал и, выждав немного, пошел в сторону убитых немцев. Сзади, на расстоянии двадцати метров, передвигался Егор. Немцы были мертвее мертвых. Антон пнул одного ногой и поднял валявшийся рядом белый "Шмайсер". Вдруг его чуткое ухо уловило до боли знакомый звук. Точнее, это был гул мощного мотора, раздававшийся откуда-то сверху. Антон задрал голову, но в этом уже не было необходимости, он итак все понял.
       * Кончилась взрывчатка, говоришь, * сказал он смотря на Егора, и вдруг заорал истошным голосом, * Сматываемся отсюда, быстро!!! На берег!
       Бомбардировщик гудел уже над самыми головами. Бойцы бросились бежать изо всех сил к противоположному концу плотины, как вдруг неожиданно со стороны озера раздались автоматные очереди. Повернувшись в ту сторону, Антон разглядел на воде две лодки, уходившие к берегу, на котором находилась Катя. Огоньки выстрелов выдавали их положение. Но вместо того, чтобы выпустить очередь по лодкам, он остановился и полоснул по висевшему над головой кабелю со множеством лампочек. Взорвавшись фонтанчиком искр, провод оборвался и плотина погрузилась во мрак. Дворец сказочного султана словно испарился, исчез в одно мгновение. Антон запрыгнул в дверь и слетел вслед за Егором вниз по металлической лестнице. Едва не споткнувшись о трупы красноармейцев, они выскочили наружу и бросились бежать в полной темноте вдоль берега реки вверх по течению. Позади послышался свист падающей бомбы. Затем раздался страшный грохот и все вокруг осветилось ярчайшей вспышкой. В небо взметнулись столбы огня и воды. В адском зареве, казалось охватившем всю долину, стало видно как огромная бетонная стена треснула в нескольких местах и разлетелась на куски. Проломившись под напором воды, плотина рухнула, открывая неистовой реке путь на свободу.
      
      
       Глава 12
       Ледник тает, блин...
      
       Антон шел по тропе медленно, цепко обшаривая подозрительным взглядом окрестные скалы * черт его знает, за какой из них притаился эдельвейсовец со снайперской винтовкой. Хотя, если рассуждать здраво, из снайперской винтовки он все равно шмальнет первым, поскольку увидит издалека. Но береженого, как известно, Бог бережет, а не береженые все давно под снегом лежат. Антон не торопился к ним присоединяться. Катя шла следом и мужественно несла на плече винтовку, из которой смогла ночью пристрелить фрица с расстояния метров четыреста. Если бы дело происходило где-нибудь на равнине, подчиненной товарищу Сталину, то ей немедленно дали бы значок Ворошиловского стрелка. Но здесь, в самом центре горной страны, Антон смог ее только похвалить за меткость. Даже не поцеловал * не удобно было как-то чувства свои показывать при Егоре, хотя тот все знал и видел, да и не время было. Сам Егор, ушибивший при ночном падении колено, ковылял в хвосте импровизированной колонны и периодически тихо ругался для облегчения телесных страданий.
       Бомба с немецкого бомбардировщика угодила в самую середину Ингури-ГЭС, в одно мгновение превратив ее в кучу бетонных обломков. Почувствовав свободу, горная река расшвыряла эти обломки по сторонам и устремилась вниз, сметая все на своем пути. Когда основная вода схлынула, то все приняло первозданный вид, на котором куски железобетона и остовы зданий смотрелись как обломки инопланетного космического корабля на таежной земле. Не было здесь места для плотины * горные реки нельзя покорить, на то они и горные. Все это Антон смог рассмотреть, когда наступил рассвет, и бродя вдоль берега он попытался выяснить, что же стало с нацистами, которые сидели в лодках в момент бомбардировки. Судя по тому, что никаких следов нигде не было, освободившаяся стихия в момент размазала добропорядочных бюргеров по скалам. В конце концов, у самого края бывшей плотины Антон все-таки разыскал белую каску и потрепанный горный ботинок, явно не принадлежавший бойцам русского отряда. Удостоверившись, что с немцами покончено, он слегка успокоился, но что-то не давало ему полностью расслабиться. Что именно * Антон пока не понимал. Какое-то смутное предчувствие, ничем неподтвержденное опасение, гнездившееся где-то в подсознании.
       Немного поразмышляв в одиночестве, Антон вернулся к своим спутникам. Катя и Егор сидели на рюкзаках и наблюдали за его непонятными маневрами. Закурив и немного помолчав, Антон сказал:
       * Я так думаю * надо идти к заводу. Чует мое сердце, что там не все спокойно.
       Его спутники восприняли известие о продолжении похода с неожиданным спокойствием и даже оптимизмом.
       * Идти так идти. * сказал Егор, покачав головой, и добавил. * Один черт выбираться отсюда надо. А до завода по карте ближе, чем до поселка. Да там наверняка и какая-нибудь подъездная дорога есть. Если фрицы передохли и завод фунциклирует, значит нас домой отправят с комфортом, на грузовиках. Или на лошадях, что тоже неплохо. Главное -- добраться до своих и сообщить о судьбе отряда, а там и до аэродрома подкинут.
       Катя его поддержала:
       * Наверное, правда, надо на завод идти. Там наши.
       Антон еще раз осмотрел свое немногочисленное войско и подытожил:
       * Значит идем на завод, граждане. По дороге смотреть не только под ноги, но и по сторонам, * чует мое сердце, не вся эта нечисть сгинула. Хотя, может и ошибаюсь.
       Перекусив находившимися в рюкзаках консервами и перевязав колено Егору извлеченным из аптечки бинтом, боевая троица собралась в дорогу. Перебравшись через бетонные завалы, они шагали уже третий час с рассвета, но пока вокруг все было спокойно. Снежные вершины гор позолотило солнечными лучами. Выглянувшее впервые за последние два дня светило несказанно радовало Антона, в голову которому по причине временного отсутствия опасности для жизни полезли всякие философские мысли. "Почему так просто, черт возьми, устроен мир, * размышлял лейтенант Гризов, переступая через валуны, * Исчезло солнце * грустим, а стоить ему выглянуть только на минуточку * сразу радуемся. Сплошные рефлексы кругом, и никак ведь умной голове это не поддается, как ни старайся. Можно, конечно, заставить себя радоваться посреди непогоды, но только это будет напряженно и неестественно. А естество, как ни крути, больше солнцу радуется." Антон остановился, поправил лямки рюкзака, окинул высоченные окрестные горы удовлетворенным взглядом, вдохнул полной грудью воздух, по составу ничем не уступавший чистому кислороду, и зашагал дальше. "Почему плохие мысли сильными считаются, а хорошие наоборот* * продолжал он дискуссию сам с собой, и сам себе отвечал * Наверное, потому, что плохие намного проще. Всегда легче что-то потерять, оставить без боя, чем воевать до последнего. А бороться сложнее, вот и весь секрет. Во всяком случае, так кажется. Миллионы обретаются в непрошибаемой уверенности, что неприятностям невозможно перечить и даже не представляют, глупые, как калечат такими мыслями свою жизнь. Мысль, она ведь завсегда главнее всего. Через нее одну и меняется мир".
       На этой сентенции он снова остановился и посмотрел назад. Катя шла метрах в десяти, а Егор только спускался между больших, в человеческий рост, валунов, находившихся на расстоянии ста метров. Справа шумела Ингури. Антон посмотрел вперед и узнал видневшуюся уже внизу другую долину, которая на карте называлась долиной Аргочь. В ней Ингури разделялась на два более слабых потока и больше не казалась такой свирепой. На другой стороне глубокой и узкой долины высилась молчаливая громада горы Ушбы. Ее заснеженные склоны казались отсюда неприступными, но Антон знал, что по левому плечу есть относительно несложный путь. Если в этом районе оставались какие-нибудь неучтенные немцы, то они обязательно прошли бы тропой через перевал Двугорбый, за которым начиналась следующая долина, приютившая в своем чреве тот самый секретный завод. Именно этой тропой Антон собирался пройти к заводу. Между тем, у немцев, если таковые имелись, оставался еще запасной вариант * в обход Ушбы по ее правому плечу. Там находился перевал Ичмет, маленький и узкий, но его было вполне достаточно, чтобы пропустить в долину отряд пеших диверсантов. А сердце вещало Антону все настойчивее, что ночная бомбардировка, случайно уничтожившая остатки группы "Эдельвейс", все же кого-то из них пощадила. И этот кто-то двигался в направлении завода. И очень возможно был не один. С кончиной электростанции энергии на заводе не предвиделось долго, но заказ мог быть уже выполнен и ждать отправки. А что с ним намеревалось делать дальше, высокое командование Антону не сообщили. Немцы наверняка попытаются уничтожить результаты работ по спецзаказу, а потому не помешает быть там раньше. "Хотя, * подумал Антон, * Чего я собственно переживаю* Они наверное погибли все."
       Он уже хотел продолжить движение, как вдруг услышал впереди тихий монотонный звук, напоминавший не то бормотание заплутавшего Муллы, не то интимный разговор ветра и кустарников. Но поскольку кустарников поблизости не наблюдалось, то заинтригованный Антон решил подождать развязки событий, предусмотрительно переключив трофейный "Шмайсер" на боевой взвод. Загадочный звук, между тем, медленно приближался, и вскоре между находившихся на расстоянии пятидесяти метров живописных камней показался всадник верхом на дохлой кобыле неизвестной миру масти, которая еле волочила ноги. К кобыле был приторочен сверток неизвестного назначения, при ближайшем рассмотрении оказавшийся чем-то вроде походного шатра или прообраза палатки. Позади бежала маленькая изможденная собачонка. Всадник был одет в длинный брезентовый плащ-дождевик, порванный во многих местах, и медленно качал головой в такт своей заунывной песне. Увидев направленный на него автомат он никак не отреагировал, словно видел автомат впервые в жизни и понятия не имел, что он опасен, а вознамерился проехать своей дорогой вверх по течению Ингури. Секунду помедлив, Антон преградил ему дорогу.
       * Куда путь держим* * поинтересовался он вполне мирно, успокоенный тем, что Егор уже взял на прицел неизвестного странника.
       Странник остановил своего скакуна, не выразив по этому поводу никакого возмущения, и посмотрел на Антона мутным взглядом. Затем он прервал свою нескончаемую песню, поднял глаза к небу, вздохнул, и с невероятным акцентом сказал по-русски:
       * Моя в другая долина едет. Коров пасти.
       * Понятно, * кивнул Антон, * Ковбой значит.
       Затем он указал на своих спутников свободной от автомата рукой и пояснил.
       * Мы, понимаешь, вниз идем, в ту долину. Аргочь называется. Устали как собаки, да и рюкзаки тяжелые. И очень ты тут кстати появился. Извини за беспокойство, мужик, но придется тебе нам подмогнуть немного. Довези девушку и поклажу хотя бы до перевала на левом плече Ушбы, а потом иди своей дорогой.
       Путник еще раз посмотрел на небо, вздохнул и честно ответил:
       * Моя в другая долина едет, коров пасти.
       Антон с пониманием качнул головой и сказал:
       * Твоя едет с нами, иначе нам никак нельзя. Да и выше в долине мертвяков много, туда ходить не стоит. Гиблое место.
       Услышав про мертвяков, всадник наполнился благоговейным ужасом и подтвердил.
       * Моя дикий гром вчера слышал в той стороне. Шаман говорил, наверно, плохо там.
       * Очень плохо, * подтвердил Антон, * Шаман не наврал. Короче, принимай поклажу и разворачивай Росинанта. Едем вниз.
       На этот раз прообраз Прожевальского и Буденного в одном лице последовал совету повстречавшихся ему людей и развернул коня, которому было абсолютно все равно в какую сторону идти. Вниз даже легче. Егор и Антон закинули на седло позади всадника рюкзаки с едой, одеждой и боеприпасами. А потом помогли залезть на лошадь Кате, которая, судя по лицу, испытывала не меньший ужас перед парнокопытным животным, чем ездок перед высокогорными мертвяками.
       * Ты уж потерпи немного, * подбодрил ее Антон, * нам всего день пути. К вечеру под перевалом будем, а ты хоть силы сбережешь.
       Антон хлопнул лошаденку по крупу и сказал:
       * Ну, поехали. Неторопливым аллюром.
       После хлопка терпеливое животное начало неуверенно переставлять ноги между камнями. Антон обогнал его и пристроился в голове отряда. А Егор, как всегда, прикрывал тылы. Позади всех в отдалении бежала собачка. Как только движение в новом для него направлении приняло столь же монотонный ритм, подчинившийся судьбе всадник опять затянул свою песню горных странствий, услышав которую Антону захотелось пристрелить ни в чем не повинного обитателя скал. Песня нагоняла на Антона дикую тоску. Видимо в ней пелось о молчаливости окрестных скал в период затяжных осенних дождей и нелегкой судьбе местных жителей, вынужденных пасти скот на горных склонах, покрытых чахлой растительностью, охраняя его от хищных животных. Когда прошло полчаса, а ритм песни так и не изменился, Антон, чтобы хоть на время прервать этот концерт, решил поговорить с горцем.
       * Слушай, * сказал он, оборачиваясь на ходу, * А как тебя звать-то*
       Всадник, которому понадобилось пять минут, чтобы выйти из состояния нирваны, ответил:
       * Моя Кадыр зовут.
       И приготовился снова надолго отойти душой в небесные просторы. Антон, не в силах больше слушать эти потусторонние звуки, постарался отвлечь его от любимого занятия.
       * А коня твоего как зовут*
       * А кто как хочет, так и зовут.
       Антон пытался придумать новые уловки, но ничего более умного не придумал:
       * А собаку твою*
       Кадыр пренебрежительно усмехнулся и сказал:
       * Да разве это собака. Из нее даже шапки не сошьешь.
       Гризов покосился на бежавшую сейчас почти вровень с кобылой собачонку и вынужден был согласиться, что из нее шапки не сошьешь. Да и глядя на ее облезлую пегую шкуру и выпиравший во все стороны скелет, вряд ли у какого мастера-болваньшика поднялась бы рука лишить жизни это немощное создание. Антон исчерпал набор аргументов и замолчал. Кадыр, между тем, снова затянул свою бесконечную песню, от звуков которой вероятно гибли все окрестные микробы. Еще через пару часов, когда отряд десантников, подкрепленный кавалерией, спустился в узкую и глубокую долину Аргочь, где порядком поднадоевшая река Ингури разделялась на два более хлипких потока, Антон был уже близок к состоянию тихого помешательства. То и дело ему мерещились пасущиеся на склонах стада коров с выжженными на боках большим канадским листом и цифрами 99 * номером великого хоккеиста бомбардира Уэйна Гретцки. Вспоминалась строчка из песни, в которой пелось о том, что "над Канадой небо сине", и что она "похожа на Россию, только все же Канада". Вдалеке мелькали многочисленные ковбои в шляпах и с двумя "кольтами" в кобурах, охранявшие эти самые многочисленные стада. И неудержимо тянуло запеть вместе с Кадыром. Антон это обязательно сделал бы, если бы знал слова. Но, к счастью, слов он не знал и это его спасло. Когда Кадыр неожиданно прекратил петь, мир словно потерял свою остроту. Лейтенант Гризов осмотрелся вокруг и заметил, что стоит на дне глубокого ущелья у довольно обширной каменистой площадки, рядом с которой река раздваивается на независимые бурлящие потоки. Когда абсолютно остановившийся мыслительный процесс начал понемногу приходить в норму, Антон догадался, что судя по всему это была долина Аргочь. А подняв голову, обнаружил нависавшую над ним громаду горы, которая очень походила на Ушбу. Снова обретя дар речи, лейтенант скомандовал "Привал" и первым опустился на холодные камни. Егор помог слезть Кате с лошади и снял рюкзаки. Кадыр продолжал сидеть в своем седле, словно в нем родился и провел всю сознательную жизнь.
       Катя достала из своего рюкзака три банки тушенки и передала их Егору. Тот вытащил из ножен трофейный финский нож, вскрыл тонкую жесть, и поставил банки на плоский камень, заменивший стол. Вскоре рядом возник небольшой кусок черствого хлеба. Сходив к ручью, Катя принесла флягу с холодной водой. Увидев еду, все трое резко почувствовали дикий голод, который как-то не возникал во время стрельбы и прочих приключений. Зато теперь все готовы были съесть не то что полбанки тушенки, которую надо было беречь * неизвестно сколько еще продлится поход, но и изредка бросали странные взгляды на тощую лошадь Кадыра. К счастью пока еще тушенка не кончилась, и лошадь можно было не трогать, да и пользы от нее в живом виде было больше, чем в виде тушенки. Вскрыв все банки, Егор окликнул по-прежнему сидевшего на лошади Кадыра, походившего на вождя обедневшего, но гордого индейского племени.
       * Эй, ковбой, иди обедать.
       Кадыр с минуту поразмыслил, а потом нехотя, словно отобедал десять минут назад, слез с лошаденки и направился к примостившейся за камнем троице.
       Тушенку уплетали за обе щеки, так что только треск стоял за ушами. Естественно, расправились с ней в мгновение ока, но голод только усилился. Антон пытался уверить себя, что это исключительно психологическое ощущение, и что через десять-пятнадцать минут чувство голода притупится, но оно только возрастало. Чертовски хотелось жареной картошки с курицей или любым другим мясом в сметане, но подобные мысли могли привести только к нервному срыву, который мог стоить жизни ни в чем не повинной безымянной лошади Кадыра. Поэтому Антон изо всех сил старался не смотреть в ту сторону. Чтобы отвлечься на коротком привале, он опять попытался завязать беседу. Его спутники и друзья, видимо до сих пор находившиеся под впечатлением бесконечной песни, откровенно обрадовались звукам обыкновенной речи. Гризов обвел взглядом строгие и величественные вершины, укрытые со всех сторон снегом, поправил бушлат и сказал:
       * Красиво, черт возьми, здесь. Слово и нет никакой войны.
       Неожиданно в разговор вмешался молчаливый житель гор:
       * А какой война говоришь* Абхазы напали*
       Антон удивлено посмотрел на Кадыра, но вспомнил, что в горах люди живут своей особенной жизнью, нисколько не интересуясь тем, что происходит за соседним хребтом. Скорее всего он и понятия не имел не только о том кто такие немцы, но и честно не подозревал в какой стране в настоящий момент живет. Ему было абсолютно наплевать на это. Судя по местным жителям, с которыми Антону приходилось сталкиваться в горах там, в его родном времени, они вообще не меняются. А о событиях, происходящих в отдаленных цивилизованных местах, узнают только если кто-нибудь из туристов, вконец уставших от больших и душных городов, невзначай забредет в высокогорный аул в поисках экзотики и дешевых шерстяных носков, которые можно сменять на какую-нибудь безделушку. Да и то, безделушка может заинтересовать значительно больше, чем что-то происходящее с какими-то не горными жителями где-то там, на краю света, где нет даже козьего молока и айрана. А люди передвигаются не на лошадях, как все нормальные обитатели гор, а на каких-то железных грохочущих повозках. Несмотря на усиленную колонизацию Кавказа в течение сорока лет, Антону казалось сейчас, что носители прогресса не принесли туда ничего кроме пустых консервных банок и оберток из под конфет "Барбарис". Это только казалось, что один более цивилизованный мир с электричками и самолетами поглотил другой, основанный на лошадях и облаках. На самом деле они просто не замечали друг друга и жили по-прежнему. Хотя, через сорок лет, уже можно было встретить горца в джинсах и с американским транзистором, но он представлял из себя довольно убогое зрелище * и еще не полнокровный цивил, и уже не совсем горец. Поговорив с ним, поскольку этот переходный тип уже неплохо владел русским, становилось ясно, что джинсы он выменял на кинжал, а тот факт, что висевшая на плече штуковина в состоянии издавать звуки, повергал его в неописуемый восторг. К сожалению таких становилось все больше. Особенно в предгорьях, куда было легче донести прелести цивилизации. Обитателей же высокогорных аулов совсем не затронули эти изменения до сих пор, и еще долго русский язык будет там восприниматься как нечто экзотическое, только наоборот. Гризов подумал, что им все-таки повезло. Повстречавшийся всадник сносно говорил по-русски, хотя и происходил, судя по раскосым глазам, к невесть как попавшим на Кавказ коренным жителям средней Азии. Антон не стал расспрашивать его о подробностях происхождения и семейном положении, предвидя столь же конкретные ответы, какие получил еще на спуске в долину, а просто ответил:
       * Да нет, напали вообще не местные. Ты их не знаешь. Но они все равно опасны, и лучше их обходить стороной. Если увидишь кого в белых одеждах, то прячься, а то несдобровать.
       * У моя ружье есть и кинжал, * сказал гордо Кадыр.
       * Оно, конечно, хорошо, * согласился Антон, * только ихние ружья бьют быстрее и наверняка. Да и больше их. Обходи стороной * целее будешь.
       Антон выскреб дочиста банку тушенки и не глядя выкинул ее далеко в сторону. Почти тотчас он услышал странный скрежещущий звук, раздавшийся неподалеку от места падения банки. Оглянувшись, Гризов заметил как тощая собачонка набросилась на банку с неистовством пираньи, почуявшей вкус крови. Собачонка с таким остервенением грызла пустую банку, что у Антона невольно вырвался вопрос:
       * Скажи, Кадыр, а ты собаку-то свою кормишь хоть иногда*
       Кадыр удивленно посмотрел на сидевшего рядом лейтенанта и ответил.
       * А зачем* Ведь она есть не просит.
       У Антона появилось стойкое ощущение, что пока эта несчастная собака человеческим голосом не попросит у Кадыра поесть, он даже и не вспомнит о ней. Да, с любовью к братьям нашим меньшим в этих краях обстояло все нормально. Кадыр дожевал свою долю тушенки, обвел взглядом горные вершины, освещенные помаленьку начавшим клониться к закату солнцем, и философски сказал:
       * Ледник тает, блин...
       Последнего слова Антон от него никак не ожидал. Видимо горец успел пообщаться с кем-то из русскоговорящих жителей Кавказа и слегка проникнуться их жизненной философией. Остальные участники импровизированного обеда, плавно переходившего в полузабытое для одних и неизвестное для других понятие "полдник", тем временем слушали и думали о своем. Покончив первым со своей порцией тушенки, Егор достал из рюкзака две оставшиеся толовые шашки и стал мастерить из них адскую машину. Катя допила воду, вытряхнула оставшиеся капли на камень, встала и спросила, обращаясь к Антону:
       * Товарищ лейтенант, не проводите меня воды набрать, а то вдруг немцы поблизости.
       И пошла по направлению к ручью, уходившему по левой стороне долины и в двухстах метрах превращавшемуся в небольшой, но живописный водопад. Егор молча ухмыльнулся, не отрываясь от своего занятия. Кадыр участливо посоветовал вслед:
       * Если кого увидишь * обходи стороной. Целее будешь.
       Катя оставила слова аборигена без внимания. Антон поднялся и пошел следом, машинально поправив пистолет за поясом. Когда они дошли до водопада и скрылись за перекрывавшему к нему доступ с одной стороны валуном, Катя произнесла, укоризненно качая головой:
       * Что же вы, товарищ лейтенант, меня совсем вниманием не жалуете. Али уже не люба боевая подруга* С местными жителями о немцах и собаках рассуждаете, а мне хоть бы слово сказали.
       Антон обернулся, и удостоверившись, что из-за камней их не видно, притянул девушку к себе.
       * А что зря говорить.
       С этими словами он крепко и нежно поцеловал ее в губы. Через минуту глубокого поцелуя Антон почувствовал как девушка обмякла в объятиях, и обвила его шею своими руками. Весь мир вокруг перестал для Антона существовать и вместился в этот долгий поцелуй. Гризов упивался запахом ее волос и нежной кожи. И казалось, что они находятся сейчас не у шумного водопада в окружении высоких скалистых вершин, облаченные в грубую одежду, а целуются стоя на балконе роскошного особняка с изящными белоснежными колоннами. На Антоне надет гусарский мундир с золотым шитьем, а на ней воздушное бальное платье. И только для них звучит сейчас музыка из соседнего зала, и в их честь поднимают тосты друзья-гусары.
       Антон почувствовал, что задыхается от счастья. Он с трудом оторвался от этих губ и не поверил тому, что особняк исчез. В его сознании все еще звучала мазурка и танцевали веселые пары. Катя молчала, прижавшись к его груди. Антон вдруг подумал, что должно случиться так, чтобы именно ее душа переселилась в ту Катю, из его времени, поскольку не может же так быть, чтобы существовало две любимые женщины в разных временах, с одинаковыми именами и разницей в возрасте на сорок лет. Недавно ему опять показалось, что скоро он покинет это время. Он чувствовал это, но не мог себе помыслить потерять эту Катю. То, что с ним происходило, просто не укладывалось в голове. Этого не могло быть. А может этого и не было, и скоро он проснется. Антону всегда казалось, что человек любит не оболочку, а родственную душу, которая может путешествовать по времени и представать каждый раз в новом виде. Внешний вид мог не иметь абсолютно ничего общего с нарисованным себе идеалом красоты, потому что такой идеал всегда обманчив. В одном времени, на одной планете, но на разных континентах, от разных по характеру и внешнему виду родителей, могут родиться разные с виду люди с абсолютно одинаковыми мыслями. Они могут прожить, всю жизнь считая себя уникальными или одинокими, пока не натолкнутся на другого такого же человека и не ужаснутся схожести, словно увидели себя в зеркале. Но вряд ли они пробудут вместе долго * они слишком похожи. Этот закон действовал с неумолимой силой на всех континентах. В дружбе это хорошо, но не в любви. В любви важен полет. Бывают низколетящие души, но бывают ведь и наоборот. Часто души бродят по свету не подозревая, что рядом бродят другие по их душу. Но не видят друг друга за идеалами. За красотой. За книжками, гороскопами, самообманом, трусостью и иллюзиями выбора, сулящего большую долю вероятности счастья. Но счастья не бывает чуть меньше или чуть больше, оно либо есть, либо его нет. Антон раздваивался. Он обрел счастье, но не мог объяснить себе, где подлинное * здесь, сейчас, или там, потом, через сорок лет. А может это одно и то же* Ведь в любом времени существует только одна родственная душа, а это значит, что перед ним один и тот же человек. Антон оторвался от девушки и посмотрел ей в глаза. Он увидел там пропасть любви. Сколько они так простояли, он не помнил. Очнулся, только когда рядом послышался вежливый кашель Егора.
       * Я, конечно, извиняюсь, * сказал он, * но дело к вечеру. Пора и выступать, если хотим засветло дойти до перевала.
       Антон и Катя нехотя расцепили объятия и Антон на секунду почувствовал себя словно голым.
       * Мы сейчас идем, * ответил он Егору, который кивнул головой и вернулся к стоянке.
       Они еще раз переглянулись и молча двинулись следом.
       Кадыр уже сидел в своем седле, обозревая окрестности. Сытый и довольный жизнью он приветствовал вернувшихся Катю и Антона новым философским восклицанием.
       * Ветер дует, блин...
       Затем он указал пальцем на небо и добавил
       * Погода меняется, однако. Торопиться надо.
       Антон взял рюкзаки и закинул их на круп лошади позади Кадыра. Помог взобраться Кате. Затем он надел на шею "Шмайсер", поставил его на боевой взвод и двинулся вверх по тропе. Как ни странно, Кадыр ехал молча и песню не пел. Спустя полчаса, словно по предсказанию обитателя гор, с неба повалил густой снег, моментально устилая все вокруг мягким ковром. Антон поднял воротник бушлата, то и дело вглядываясь в видневшийся на высоте перевал, но никаких признаков немцев пока не обнаружил. Скорее всего оставшиеся в живых пошли в обход и выйдут к перевалу Ичмет. Если их не перехватить, то к заводу они выйдут первыми. Антон непроизвольно ускорил шаги и тут же подскользнулся, но сумел удержать равновесие. Мысли о душе он пока оставил * не ко времени. Если уцелеет, то еще будет время поразмыслить, а если нет, то сам станет душой и, наконец, все узнает точно.
       Снегопад усиливался, перекрывая видимость, и у Антона вновь возникло ощущение, что за ним кто-то наблюдает. Он чувствовал непонятную враждебную силу вокруг, но по-прежнему не мог объяснить ее происхождение. По большому счету снегопад только на руку. Если они не увидят нацистов, то и те их вряд ли смогут заметить издалека. Это значит, что снайперских винтовок пока можно было не опасаться. Но Антон тем не менее старался не терять бдительности, пытаясь пронзить взглядом белую мглу, которую выстроил вокруг снегопад. Бушлат понемногу промокал, и это было пожалуй наиболее неприятным сейчас. По такой погоде не хватало только промокнуть, и тогда случись что в пути, замерзнуть было раз плюнуть. Осень кончалась. А в горах, особенно наверху, поздняя осень это уже ранняя зима. И опять Антон подумал о Кате. Если бы не она, он никогда бы так из-за себя не беспокоился. Но делать было нечего. Кадыр ехал молча и размышлял о чем-то своем, неведомом никому рядом, и Антон с интересом наблюдал за происходившим внутри него борением философской мысли, ожидая следующего перла в ближайшее время. Солнце падало за массивную Ушбу. Через полчаса наступит ночь, которая в горах всегда приходила быстро, в отличие от рассвета, которого приходилось ждать часами. Антон вновь ускорил шаги.
       К счастью перевал Двугорбый, хоть и находился на значительной высоте, подходы имел довольно простые, поэтому не только пешие путники, но и всадник на лошади не испытывали особенных трудностей при подъеме. Неказистая лошадка Кадыра, казавшаяся в долине абсолютно немощной, готовой упасть при первом дуновении ветерка, довольно уверенно перла вверх свой ценный груз в виде рюкзаков и Кати. Хотя, чем выше поднимался небольшой отряд, тем сильнее Катя ерзала в седле, глядя на неожиданно возникавшие из снежной пелены по сторонам тропы глубокие сбросы, плавно переходившие в неглубокие пропасти. В конце концов она остановила Кадыра, слезла с лошади и зашагала следом за Антоном. Кадыр продолжал свой путь конным, с одними рюкзаками на крупе лошади. На подходе к перевалу он вдруг снова затянул свою заунывную песню, при первых звуках которой Антон схватился за автомат и только диким усилием воли заставил себя не стрелять в певца. Кадыр пел как умел, а чужое мнение о музыке тоже надо уважать, даже если музыка тебе не нравится. Хотя в душе Антону хотелось заткнуть Кадыру глотку любой ценой и не помогали никакие психологические установки.
       Скоро стемнело совсем. Белый снег, устлавший камни, запорошил тропу и Антон принял решение остановиться на ночлег. Идти дальше вслепую и понятия не имея, где немцы, было невозможно. В такой снег и темень, когда не разобрать, что происходит на расстоянии трех метров, брать перевал было безумием. Кроме того, в данный момент это не имело смысла. Гибнуть просто так, не нанося урона врагу, Антон считал самой глупой вещью на свете. Он решил дождаться рассвета и с первыми лучами солнца двинуться дальше, а пока устроиться на ночлег, расставив походный шатер Кадыра. Шатер, сшитый из кусков козьей кожи, оказался на редкость пахучим и не очень большим. Четырех человек худо-бедно он, однако, вмещал, а это было сейчас главное. Установив шатер, который Антон про себя окрестил палаткой-минингиткой, одной стороной у горного склона, и укрывшись таким образом от сильного ветра, отряд устроился на ночлег. Кадыр оставил лошадь у склона, не к чему ее не привязав, видимо, руководствуясь мыслями, что идти ей все рано некуда. Собачка пригрелась у Кати на руках. Между тем, Кадыр снял с лошади седло и затащил его в шатер. Войлочное седло, впитавшее не меньше литра конского пота за день, благоухало весьма настойчиво. Антон, Егор и Катя неоднократно просили Кадыра выставить седло из палатки, но обитатель гор был неумолим. Он наотрез отказывался их понимать * что тут особенного* И как это возможно * спать без седла под головой* В конце концов остальные обитатели палатки-минингитки смирились, ведь это они были непрошеными гостями у Кадыра, а не он у них. Если бы они его не остановили, он ехал бы себе спокойно в соседнюю долину пасти коров, а не торчал бы под перевалом в жуткий снегопад. Единственное преимущество, которое выторговал себе Антон, это спать у выхода, что позволяло время от времени высовывать нос наружу и дышать свежим воздухом. Остальные были лишены и этого. Тем не менее, через полчаса философских бесед, все заснули как убитые, нисколько не беспокоясь о своей безопасности и наплевав на специфический запах конского пота. Даже если немцы находились поблизости и были первоклассными альпинистами, никакой немец не попрется ночью по неизвестным горам да еще в снегопад. На это были способны только русские, а русские очень хотели спать.
       Во сне Антон все же страдал от окружающих запахов, поэтому не удивительно, что ему всю ночь снились гестаповские застенки и газовые камеры. Какой-то жирный эсэсовец был его палкой по голове и хотел запихнуть головой сначала в горящую топку паровоза, а затем велел швырнуть его в газовую камеру. Перед тем как привести приговор в исполнение, эсэсовец попытался выведать у него план оборонительных сооружений секретного завода в горах. Антон долго сопротивлялся и не выдал. За что был отправлен в газовую камеру. Просидев там несколько часов, он был освобожден подоспевшей Красной Армией, награжден и отправлен в тыл. По дороге он простудился, так как кругом была зима, и его срочно откомандировали в крымский санаторий на лечение верхних дыхательных путей, где он благополучно проснулся. Открыв глаза, Антон еще долго лежал, приходя в себя после жуткого кошмара, терзавшего его во сне. Собственно, наполовину сон был правдой. Ощущения были такими, словно он действительно просидел всю ночь в газовой камере.
       Антон протянул руку и отодвинул полог закрывавшей выход козьей шкуры. Кругом был один белый цвет. Судя по всему рассвет уже почти наступил и Антон, накинув бушлат, поторопился вылезти из палатки. В первые секунды он зажмурился от яркого света, больно резанувшего глаза, и задохнулся от дикого количества кислорода, ворвавшегося в пропитавшиеся за ночь ядом легкие, * воздух просто не бывает таким чистым. Несколько минут он словно заново учился дышать. Потом, наконец, медленно приоткрыл глаза и осмотрелся вокруг. Снег прекратился. За ночь тропу завалило основательно, придется идти по целине. Но самое неожиданное и радостное заключалось в том, что перевал Двугорбый зиял своим долгожданным провалом всего в нескольких сотнях метров над местом ночевки. Антон запахнул бушлат и полез обратно в палатку будить остальных. Первым проснулся Егор и пулей вылетел из палатки на свежий воздух. Он растер холодным снегом лицо, достал папиросу и с наслаждением закурил. Следом вылезла Катя, глубоко дыша и имея вид погорельца из бани. Последним, как ни в чем не бывало, показался Кадыр. Он вылез на свет Божий, потянулся и сказал:
       * Солнце встает, блин.
      
      
      
       Глава 13
       Последний бой, он, черт возьми, последний
      
       Минингитку собрали довольно быстро, поскольку особенных вещей кроме седла и пары подстилок в ней не было. Антон выкурил папиросу, с минуту полюбовавшись на окрестные мирные виды, и надел на шею ремень "Шмайсера". Егор уже стоял приблизительно в том месте, где до снегопада была тропа. Катя находилась рядом с ним, опираясь на ледоруб. Кадыр свернул свое походное жилище, прикрепил его к седлу, и с третьей попытки взобрался на лошадь. Наблюдая за этим, Антон невольно вспомнил ковбойские боевики, где парни в джинсах и коже проделывали подобный маневр за пару секунд, успевая пристрелить по дороге десяток врагов. Но видимо у местных кавказских ковбоев врагов не было, чего не скажешь о них самих.
       * Ну, Кадыр, прощай. * сказал Антон, * Спасибо за помощь. Дальше мы уж сами доберемся, тут недалеко осталось.
       * Прощай. Моя опять в другая долина едет, коров пасти. * ответил Кадыр и тронул лошадь, которая начала медленно спускаться по глубокому снегу вниз по тропе, осторожно перебирая копытами.
       Снова ставший исключительно пешим отряд двинулся вверх к зиявшему большой впадиной перевалу. Спустя пару минут снизу послышалась заунывная песня странствий. Антон ускорил шаги, несмотря на то, что приходилось идти по глубокому снегу. Песня послужила ему отличным катализатором восхождения. С остервенением Гризов распахивал снег впереди себя как молодой бульдозер, и вскоре отряд преодолел уже половину пути. На одном из скальных выступов Антон остановился и оглянулся. Солнце позолотило верхушки заснеженных гор. Кое-где поблескивали ледники. Здесь, наверху, рассвет уже почти наступил, но глубоко в долине еще царила мгла. Песня Кадыра слышалась уже очень тихо и Антон начал успокаиваться. Самого ковбоя было хорошо видно * маленькая черная точка перемещалась почти на середине склона, значит часа через два он будет внизу. Антон мысленно пожелал незадачливому пастуху не повстречать на своем пути кого-нибудь из немцев. В этом случае его пристрелят просто как свидетеля их пребывания на Кавказе.
       Гризов обернулся и взглянул вверх. Перевал Двугорбый, прозванный так за широкую седловину, увенчанную с двух сторон тупыми скалами-горбами, был уже совсем близко. Хотя последний предперевальный взлет был довольно крутым, особой сложности он не представлял. Стена была однородной, без острых выступов. Сразу под ней начинался заснеженный склон, так что если кто и сорвется, то в пропасть не улетит. В худшем случае поцарапается и спланирует в глубокий сугроб. Сейчас снегопад можно было только поблагодарить. Антон решил не связываться в тройку, а идти по одному.
       Он шел первым уже полчаса, с силой вбивая ботинок в снег, делая более удобные ступени для остальных. За ним шла Катя, которая, было видно, уже освоилась в горах и поход ей даже нравился. Третьим, как всегда, шел Егор. В наиболее крутом месте подъема в голове у Антона исчезли все посторонние мысли и запульсировал только один ритм: "Шаг левой ногой, удар ледорубом, закрепился, шаг правой ногой...", и так непрерывно. Почти перед самым выходом на перевал, когда уже стало ощутимо чувствоваться дыхание ветра, дувшего сквозь седловину, Антону пришла мысль о возможной засаде. Он вдруг подумал, что если немцы сейчас ждут их на перевале, то в данную минуту они все трое представляют великолепную мишень. Можно развлекаться как в тире. Бах! И один покатился по склону, а затем заскользил в низ со все возрастающей скоростью. Ба-бах! Второй схватился за грудь и рухнул следом. Бах! И нет больше никого. Но к счастью предчувствие его обмануло. Поднявшись первым на перевал, он судорожно сжимал "Шмайсер", но так никого и не обнаружил. "Да уж, * отругал он сам себя, * так можно и с ума сойти. Ну откуда им взяться здесь и сейчас*". Но подсознательно он ожидал их в любую минуту отовсюду. Что ни говори, а легенды о враге, которые действуют еще до того как ты увидел врага, это уже часть его победы, если ты не смог им противостоять в своем воображении. А заочно Антон уважал "Эдельвейс", хотя и собирался его уничтожить до последнего солдата.
       Он подождал, пока Катя и Егор поднимутся до седловины, и медленно пошел вверх к перевалу. Когда он его достиг, то глазам открылась живописная картина. Над Кавказом висело яркое солнце, заливая все вокруг жизнерадостным светом. Слева от Ушбы находился цирк, бывшее жерло вулкана, в который вело сразу несколько небольших перевалов. Справа и впереди, на сколько хватало глаз, открывалась обширная горная страна, на самом краю которой лежали девственно-чистые высокогорные снежные поля. Далеко, почти у самого горизонта, плато заканчивалось новым хребтом, ломаной линией разрезавшим небо. А внизу, под перевалом, в самом центре долины стояло, казавшееся с высоты миниатюрным, кирпичное сооружение рук человеческих, обнесенное высоченным забором с колючей проволокой по кромке и пулеметными вышками по периметру. Во дворе стояло несколько грузовиков. От ворот завода через долину к дальнему хребту петляла узкая горная дорога. Со своего наблюдательного пункта Антон разглядел несколько человек, бродивших по территории завода с оружием в руках. Это были явно часовые. Значит завод еще в наших руках и не подвергался нападению. Взглянув в сторону цирка, Гризов уловил какое-то незначительное движение на дальних подступах. Он полез в рюкзак и вытащил бинокль, предусмотрительно захваченный у мертвых красноармейцев из охраны плотины. Мертвым бинокль ни к чему, а живым еще послужит. Антон приложил бинокль к глазам и стал внимательно вглядываться в то место, где уловил шевеление. Так и есть. По дальнему склону к цирку поднимался отряд в белых маскхалатах. Антон насчитал двенадцать человек. "Черт побери, * пробормотал он себе под нос, * откуда могло взяться двенадцать человек* Я рассчитывал максимум на пять. Это что, второй отряд*". Затем он для пущей убедительности обшарил взглядом остальные перевалы, ведущие в долину, и, наконец, остановился на перевале Ичмет. Перевал был пуст. Но по отвесной стене к нему ползли крошечные фигурки в белых маскхалатах. На этот раз Антон насчитал шесть человек. Видимо те, кто уцелел после экстренной бомбардировки. Со стороны завода их закрывал высокий отрог скалы, так что до перевала они могли добраться абсолютно незамеченными.
       Антон опустил бинокль. "Итого * восемнадцать человек, * подытожил лейтенант, * Неплохо для троих человек, из которых одна девушка." Он достал последнюю папиросу, размял, закурил. Скомкал пачку и бросил ее на снег. Грязно-коричневая пачка казалась чем-то нездешним на этом девственно-чистом снегу. Сзади подошли тяжело дыша Егор и Катя.
       * Ну как дела, командир* * поинтересовался весело Егор.
       * Лучше не бывает, * в тон ему ответил Антон, * слева в цирк поднимается отряд нациков из двенадцати человек. А справа к Ичмету ползет еще шесть.
       Егор даже присвистнул.
       * Да сколько же их сюда повыбрасывали* Целую роту что ли*
       * Понятия не имею. Но судя по результатам осмотра окрестных горушек, на нашу долю пара взводов еще наберется. Я дальше так думаю. Ты свою адскую машину смастерил*
       * Ну да, в рюкзаке дожидается. * ответил Егор.
       * Великолепно. * похвалил Антон, * Значит пойдешь с Катей траверсом вершины на перевал. Здесь проще, чем с их стороны. Поэтому будете там раньше. Установишь бомбу над перевалом и рванешь, когда все фашисты туда втянутся. Взрыв будет первостатейный, в непосредственной близости от завода. Так что нас услышат и успеют подготовиться. Как закончите с этими орлами, спускайтесь вниз за подмогой. А я пойду влево, и на выходе из цирка устрою засаду. Там место узкое, как в Фермопильском проходе, постараюсь продержаться до подхода подмоги. Все понятно*
       * Я с тобой пойду! * сразу сказала Катя.
       * Этого я и ожидал. * спокойно ответил Антон, * Нечего тебе со мной делать. Я иду один. Дашь мне только свою винтовку, а я тебе обратно пистолет верну. Вам на двоих этого оружия хватит, у вас задача немного другая.
       * Не отдам я тебе винтовку. Я сама из нее умею стрелять. * уперлась Катя.
       * Слушай, командир, * сказал Егор, * Может и вправду она с тобой пойдет. С этой шестеркой немцев я и один справлюсь. Делов-то: бомбу заложить, да рвануть. Это-ж мое любимое занятие. А на тебя там двенадцать человек придется и все с автоматами. Она хоть и девчонка, а все же подмога. Видал, как немца на плотине ссадила.
       * Видал. * нехотя подтвердил Антон.
       Он внимательно посмотрел на Катю и последний раз пожалел о том, что она не осталась в госпитале.
       * Ладно, * сказал он обращаясь к Кате, которая стояла в двух шагах и смотрела на него так, словно он только что своими руками попытался задушить котенка, * Пойдешь со мной. Ты, Егор, двигай на перевал прямо сейчас. Я бы на твоем месте забрался на левую вершину, там снега меньше, лавиной не снесет. Хотя, смотри по обстановке. Как сделаешь дело, сразу дуй вниз. После операции встречаемся на заводе, если живы будем. Ну все, удачи.
       * Бывай, командир. Смотри там, осторожнее.
       Егор развернулся и зашагал по неглубокому снегу к скалистому гребню Ушбы. Ему предстояло в одиночестве пройти траверсом по самому верху крутого лавиноопасного склона и достичь перевала Ичмет раньше немцев. Егор повесил автомат на шею, прикрепил его, чтоб не болтался бечевкой, и, опираясь на ледоруб, стал осторожно выходить на заснеженный склон, вдоль которого дул сильный ветер.
       Антон снова посмотрел на Катю.
       * И откуда ты только взялась на мою голову такая упрямая * * беззлобно спросил он, глядя ей в глаза. Катя молчала. * Ладно, пошли.
       Им предстояло спустится на километр вниз с перевала до того места, откуда начиналось небольшое плато. Дальше спуск раздваивался. Одна тропа часов через шесть приводила к заводу в долине, а вторая резко уходила в сторону цирка. Антона и Катю интересовала как раз последняя, следуя которой они могли часа через четыре добраться до нужного предперевального взлета, а затем и подняться на узкий перевал, где должны были пройти немцы. В том, куда именно выйдут нацисты, Антон не боялся ошибиться. Другого пути у остатков отряда "Эдельвейс" просто не было. И именно там он и собирался устроить горячий прием непрошеным гостям. Силы были конечно не равны, но Антон не чувствовал себя народным героем выступая против превосходящего противника. Ведь, сколько ни крути, помирать он особенно не хотел, ни в своем времени, ни в чужом. Особенно сейчас, когда он больше не был защищенным неведомыми силами. Просто у отряда было задание * остановить врага, а он за проведенное в этой жизни время как-то свыкся со своим положением солдата в воюющей армии и хотел выполнить приказ. Там, в конце двадцатого века, его армия только называлась действующей, а здесь она действительно воевала. И это были, как говорят в Одессе, две большие разницы. Хорошо бы конечно было спуститься за подмогой вниз в долину и предупредить охрану завода, но времени уже не было. Они еле-еле успевали пройти на перевал и занять выгодное для обороны место. Антон надеялся продержаться до подхода охранения завода, а после того как начнется канонада из долины, просто должны будут выслать отряд.
       Гризов шел первым, не оглядываясь на Катю, ступавшую по его следам. С неба весело светило яркое солнце. Снег под ногами переливался миллионами микроскопических радужных шариков. В такие дни как-то не верилось в смерть и болтавшийся на шее автомат воспринимался ирреальным предметом, не имевшим своего назначения. Антон глядел на солнце и живописный вид широчайшей горной страны, простиравшейся до горизонта, абсолютно не веря в данную минуту, что пройдет несколько часов и ему придется убивать людей, пусть даже и врагов. А может быть настанет время умирать. В такую погоду убивать совсем не хотелось, а тем более умирать. Хотелось кататься на горных лыжах, проносясь вихрем по заснеженным склонам в ярко-красном комбинезоне, загорать, стоя в одних трусах по колено в снегу, пить пиво, смотреть на красивых девушек в солнцезащитных очках и делать еще массу приятных вещей, но вот убивать совсем не хотелось. Почему природа устроила все так, а не иначе* Ведь случись дождь или пурга все было бы значительно легче. Ни о каких приятностях и мысли даже не возникло бы, но сейчас... Антон мотнул головой, словно стряхивая ненужные расслабляющие мысли. Впереди был враг, коварный и хитрый. И ему было наплевать на твое настроение. Наплевать, что ты из будущего и хочешь покататься на лыжах и попить пива, уж он-то точно пришел сюда за тем, чтобы убивать. "Так что выбора у тебя, брат, не осталось. Либо ты, либо тебя." * успокоил себя Антон, стараясь настроиться на воинственный лад. Но проклятое солнце светило очень ярко, щекотало теплыми лучами лицо, нагревало одежду. Антон монотонно продолжал переставлять ноги, стараясь поскорее достичь перевала и закончить этот поднадоевший поход.
       Скоро показался стиснутый двумя моренами предперевальный взлет, который выводил прямо к одному из перевалов, ведущих в цирк. Этот перевал находился ближе всего к той части долины, где находился завод. Отсюда к заводу даже вела неширокая тропа, змеей извивавшаяся между валунов. Перед последним броском Антон остановился на несколько минут передохнуть и присел на камень, сняв рюкзак. Катя последовала его примеру. В низу под ними едва виднелся завод, похожий с высоты на усадьбу фермера-предпринимателя, задумавшего в одиночку стать главным буржуином. Солнце палило нещадно. Близился полдень. В такое время ледники высоко в горах размягчаются под действием солнца и становятся опасными. В прошлой жизни у Антона погибло несколько друзей, не успевших спуститься с ледника на рассвете. Ввинтив в лед несколько ледобуров и закрепив веревку, группа уже заканчивала спуск, когда из-за соседнего пика выглянуло солнце. За пятнадцать минут лед успел подтаять. Последним шел Ленька Шестов. Он уже ушел на отвесный спуск, когда ледобур вырвало из подтаявшего гнезда. Ленька успел только пронзительно крикнуть и полетел в пропасть, вырывая своей тяжестью из гнезд другие ледобуры и увлекая за собой еще спускавшихся по веревке ребят. Никто из них не уцелел. От группы остался только один рваный рюкзак, который спасатели нашли на снегу. Трупы смогли откопать только следующей весной * они покоились под толщей снега на дне ущелья.
       * Ну как настроение, товарищ медсестра* * спросил Антон Катю, явно ерничая.
       * Отличное, товарищ лейтенант! * в тон ему ответила Катя, а потом стиснула ладонью дуло снайперской винтовки и спросила озабоченно * Ты как думаешь, мы сможем выжить*
       * А что, жить хочется* * поинтересовался лейтенант Гризов тоном завзятого бретера.
       * Хочется, если честно, * сказала Катя.
       Антон обвел взглядом окрестные вершины, закинул за плечи рюкзак, и встал, поправляя автомат.
       * Живы будем * не помрем. Больше я тебе ничего успокоительного сказать не могу. Я не господь Бог.
       Они снова зашагали по тропе вверх на перевал. Крутизна выросла настолько, что Антон переставлял ноги в горных ботинках, постоянно опираясь на ледоруб. То и дело из-под ног срывался и начинал свой долгий путь в долину какой-нибудь маленький камушек. Он ударялся о другие, иногда срывая их за собой, так что спустя мгновения внизу начинался небольшой камнепад. Вряд ли немцы поднялись раньше их на перевал, эдельвейсовцам нужно было преодолеть втрое большее расстояние, но все же лишний шум был абсолютно не нужен и Гризов, ругая себя за каждую неловкость, старался ставить ногу осторожнее. Катя молча шла сзади на расстоянии десяти метров, держась чуть левее по склону, чтобы не угодить под рождаемые ботинками Антона небольшие камнепады. Нечаянно угодив в лоб, такой камушек мог запросто лишить сознания человека, если, конечно, успевал набрать достаточную скорость полета.
       Так они поднимались в довольно быстром темпе, словно совершали квалификационный штурм перевала. Антон уже немного устал и время от времени останавливался ненадолго передохнуть на ходу. В такие минуты ему страстно хотелось, как в прошлой жизни, забраться в вертолет "Ми-8" и вознестись спокойно почти на самую вершину горы. Единственным делом в таких случаях оставался штурм самой вершины и последующий спуск до уровня базового лагеря. Все нудные подходы и переходы с тяжеленными рюкзаками исключались. В базовом лагере уже ждал импровизированный стол в палатке, а во времена особого шика и прямо под открытым небом. Причем не мифический, а самый натуральный деревянный стол, сколоченный из досок. Откушать за таким столом на высоте нескольких тысяч метров над уровнем моря считалось ритуалом. Таким же ритуалом считались и сто грамм за взятую вершину. Сто грамм спирта, конечно. Водка, как содержащий большое количество ненужной воды продукт, на высоте из-за больших претензий к лишнему весу не котировалась. Воспоминания о вертолетах натолкнули Гризова на воспоминания об интересном случае, который произошел с ним в горах Тянь-Шаня неподалеку от китайской границы. В тот раз вертолет забросил альпинистов на горное плато Угрэ и обещал вернуться через неделю на то же место. За это время группа из шести человек намеревалась пройтись траверсом через две вершины и четыре высокогорных перевала, что и было успешно сделано. Когда группа благополучно прибыла обратно на место встречи с вертолетом, то не обнаружила там никаких следов последнего. Вертолет не прилетел ни на следующий день, ни через день, ни через два дня. Обескураженные альпинисты, имевшие запас продуктов всего на три дня и не имевшие карт и достаточно времени для спуска собственными силами в обитаемые места, решили экономить продукты и все же дождаться вертолета. Возможно, у него кончилось горючее, которого не оказалось и по близости, поэтому пришлось послать за горючим машину в соседний район. Все это могло случиться на самом деле и отнять несколько дней, но прилететь за ними должны были в любом случае. Для того чтобы скоротать время, альпинисты стали играть в разные игры. Самая интересная из них была географическая игра с политическим уклоном. Она заключалась в следующем: район, в который их забросила судьба, находился на нейтральной территории. Это был клочок высокогорной земли между российской и китайской границами. В связи с этим, пока не прилетит вертолет, альпинисты решили отделиться от России и образовать собственное независимое государство. В первый день ожидания винтокрылой машины определились только со столицей * столица самопровозглашенного государства находилась в палатке. Затем, как во всяком государстве, необходимо было выбрать правительство. Его выбирали двое суток. В результате долгого дележа портфелей из шести человек один стал президентом, другой -- премьер-министром, третий -- министром обороны, четвертый -- министром топливно-энергетической промышленности, пятый -- министром финансов, а последний альпинист стал народом. Министры сразу после получения портфелей принялись обсуждать положение в стране, топливный кризис в которой привел к столь бедственной ситуации. В результате они вынесли общественное порицание министру топливно-энергетической промышленности. В продолжении дебатов, которым суждено было длиться целую неделю, народ безмолвствовал, поскольку очень хотел есть. А когда вертолет все-таки прилетел, он первым сказал "Блин", а потом сказал "Какого хрена вы так долго*" и залез внутрь. Министры последовали за ним. Так закончилась история неизвестного миру самопровозглашенного государства альпинистов между Россией и Китаем, просуществовавшего ровно неделю.
       Антон снова остановился и взглянул вниз. Теперь завод казался игрушечным домиком из детского конструктора "Сделай сам" в модификации для народов крайнего севера, поскольку смотрелся он на фоне окрестных гор крайне аляповато. Антон вдохнул полной грудью и посмотрел на восток в сторону перевала Ичмет. С такого расстояния он ничего не увидел, кроме самих гор. Поэтому осторожно снял рюкзак и достал бинокль. Приставив его к глазам, Антон, спустя минуту детального осмотра скалы, обнаружил одинокую черную точку, двигавшуюся со стороны перевала Двугорбый в сторону перевала Ичмет. Егор прошел уже почти половину пути по склону и приближался к пункту назначения. Двигаясь с такой скоростью, он через полтора часа должен был достигнуть перевала и заложить заряд. Антон направил бинокль в сторону появления остатков отряда "Эдельвейс" и с удивлением констатировал, что немцы также преодолели почти половину пути, хотя двигались по отвесной стене. Гризов еще раз оценил ситуацию и немного успокоился * все говорило за то, что Егор выйдет к перевалу первым и сделает свое дело.
       Антон достал последнюю пачку папирос, вытряхнул одну и закурил. На самом перевале курить было чревато * ветер затягивало в цирк. Папироса, конечно, не дымовая труба паровоза, но не ровен час, немцы могли учуять запах дыма на подъеме. Ведь Антон собирался подпустить их почти вплотную, чтобы убить как можно больше, не тратя много патронов. Поэтому он решил покурить напоследок прямо сейчас. Солнце уже стояло в зените. Воздух казался таким теплым и свежим, что Антону вдруг ни с того ни с сего захотелось бросить курить. "А, * махнул он на себя рукой, помучившись с минуту, * Теперь-то уже все равно. Может последний раз курю". Катя сидела рядом, зажав между ног гладкий приклад винтовки, и смотрела в долину. Она сняла шапочку и ее красивые волосы теребил ветер. По глазам было видно, что она совсем забыла о предстоящем сражении и откровенно любовалась высокогорной природой. Антон даже позавидовал такой беспечности. Сомнения его не терзали. Внутренне он был готов на все, но вот так спокойно любоваться горами у него не получалось. Он почти постоянно думал о скорой встрече с противником и прикидывал варианты. Говорят, что нужно уметь расслабиться перед схваткой, но в данную минуту у него это никак не получалось. Он много читал о йогах и самураях, но все эти восточные прибамбасы напрочь вышибало из головы при появлении первых признаков смертельной опасности. В такой ситуации Антон начинал действовать чисто автоматически, повинуясь какому-то внутреннем подсознательному инстинкту самосохранения, заставлявшему падать вправо, когда пуля летела влево. Спроси его потом почему он так поступил, он ни за что на свете не смог бы объяснить свои действия. Но, к счастью, его никто не спрашивал.
       Антон украдкой посмотрел на Катю и, словно испытывая неловкость, что отрывает ее от столь увлекательного занятия, тихо сказал, тронув за плечо:
       * Пойдем, Катя. Пора.
       Она обернулась так неожиданно, что Антон даже немного отпрянул.
       * Ты меня почти в первый раз назвал по имени. Так странно.
       Антон помолчал немного и повторил:
       * Пойдем, нам надо идти. Время кончилось.
       Она молча встала, надела рюкзак и взяла винтовку. Антон бросил прощальный взгляд на долину, просунул голову под ремень "Шмайсера" и пошел вверх. Спустя пятнадцать минут они уже лежали рядом посреди узкого перевала, спрятавшись за небольшими камнями. Антон внимательно изучал в бинокль окрестные склоны гор, спускавшиеся в жерло потухшего вулкана. По одному из склонов быстро спускался отряд альпинистов в белых маскхалатах. Антон сосчитал немцев, их было ровно двенадцать человек. Значит никто не пошел в обход или через соседние перевалы. Антон оказался прав, выбрав именно этот перевал для засады. Немцы считали себя нераскрытыми и никого не боялись. Вполне вероятно, что тот, первый отряд, на который напоролись бойцы капитана Иванова, оказался просто приманкой. Немецкое командование при планировании операции не могло не предусмотреть, что диверсантов обязательно попытаются остановить. Лучшим выходом могла послужить выброска двух независимых друг от друга диверсионных отрядов, которые имели одну цель, но шли к ней разными путями. И, что самое интересное, могли абсолютно не подозревать о существовании друг друга. В случае засады вероятность прорыва хотя бы одного отряда из двух, с учетом уровня подготовки нацистских альпинистов, была обеспечена. А в случае прорыва сразу двух отрядов, налет на электростанцию и завод мог походить на блиц-криг немцев в Европе. Блиц-крига не получилось, но вот основная опасность секретный завод пока не миновала. Судя по беспечному поведению часовых, там пока никакого нападения не ждали, а это могло кончиться плохо, если не остановить диверсантов здесь. Антон подождал пока отряд, словно змея, выползет на открытый склон и начнет подниматься на перевал. В пятидесяти метрах от перевала тропа зигзагом круто уходила влево, а затем возвращалась обратно. Именно в этом месте, когда нацисты растянутся в горизонтальную цепочку перед перевалом, Антон и хотел открыть огонь. Немцы быстро приближались к намеченному Гризовым рубежу. Наклонившись к Кате, приникшей к своей снайперской винтовке, Антон прошептал ей на ухо:
       * Целься в замыкающих. Сначала сними последнего, потом бей остальных сколько сможешь. Отрезай им отход.
       Катя молча кивнула. Антон неожиданно притянул ее к себе и поцеловал в щеку. Затем оттолкнул и прицелился в высокого немца, шедшего впереди колонны диверсантов.
       * Готова* * спросил он сдавленным голосом.
       * Да. * ответила тихо девушка.
       * Огонь!
       Короткая автоматная очередь и винтовочный выстрел слились воедино, расколов тишину.
      
       Егор шел осторожно, стараясь не подскользнутся и не улететь вниз. Он хорошо понимал ситуацию как сапер, а ситуация была такой же опасной * один неверный шаг и лавина тебе обеспечена. Не надо даже никакого взрыва. Он шел по самой верхней кромке крутого лавиноопасного склона. Над ним возвышался снежный козырек, а под ним находилось несколько сот метров сыпучего снега, готового в любую минуту превратиться в белый водоворот. Егор спинным мозгом чувствовал бомбу, которая лежала у него в рюкзаке и должна была принести смерть немцам. Но если он вызовет лавину до намеченного срока, это будет самая бесполезная смерть, а глупо погибать Егор не хотел. Время для него словно остановилось. Он переставлял ноги с такой осторожностью, словно действительно шел по минному полю и в миллиметре от подошв его башмаков торчали усики противопехотных мин. Шаг влево, шаг вправо * мгновенная смерть. Вот уже до конца склона, за которым твердая скала, осталось пятьдесят метров. Вот уже сорок. Егор остановился на секунду и вытер пот со взмокшего лба. Еще несколько мучительно долгих шагов, в течение которых он не чуял своих ног, словно это и не он ступал по снегу. Вот до спасительной скалы осталось двадцать метров. Черт побери, сейчас эти несчастные меры казались едва ли не длиннее километров. Еще несколько шагов, закрепился ледорубом, сделал следующий шаг. Как медленно тает расстояние! Шаг. Еще один. Вот уже остается не более десяти метров. Рукой подать. Но спешить нельзя. Егор передвигается подобно улитке. Вот еще несколько бесконечных метров остается позади. Вот уже и скала. Шаг, и левая нога заскользила вниз. За ней поехала правая. Егор прыгнул вперед, изо всех сил изогнувшись в падении схватился за скальный выступ. Подтянулся на руках и оказался на твердой почве. Под ногами спасительный камень.
       * Черт побери, * выругался Егор и изодранными руками вытащил папиросу из пачки. Нервно закурил, радуясь жизни. * Чуть было не отправился покататься на лавине.
       Выпустив пару густых колец едкого дыма, он уставился в долину. Внизу, прямо под ним находился завод. Невооруженным глазом с этой скалы можно было разглядеть два казавшихся небольшими корпуса и высокие опутанные колючей проволокой ограждения. По периметру ограждения завода располагались вышки с пулеметами, но был ли кто-нибудь на них, с такого расстояния было невозможно рассмотреть. Прямо перед ним уходила вниз бездонная пропасть. Егор подошел к ее краю и попытался заглянуть вниз. Он не боялся высоты, но вдруг в нем возникло странное чувство, похожее на эйфорию. Страха не было вообще, скорее было сильное ощущение власти над пространством. Ему вдруг захотелось бросится вниз и полететь, поймав восходящий поток воздуха. Егор ни на секунду не усомнился, что взлетит, и абсолютно не боялся упасть в пропасть. Постояв так несколько минут, он с некоторым сожалением отодвинулся от края на несколько метров и перевел взгляд в ту сторону, в которой скрылись Антон и Катя. Цирк был залит солнцем. Вершины гор сияли. Там должно было быть жарко. "А скоро станет еще жарче, если они уже достигли предперевального взлета. * очнулся Егор от своего состояния, * Поэтому мне надо торопиться". Он кинул недокуренную папиросу в снег и стал подниматься по камням на возвышавшуюся над перевалом Ичмет вершину.
       Метров через триста Егор остановился. Он уже почти достиг вершины и решил осмотреться. Судя по всему, немцы появятся на перевале не ранее, чем через полчаса. Они поднимутся, передохнут чуток, и двинутся дальше вниз. Егор внимательно всматривался в расщелины и складки горы стараясь обнаружить удобное убежище, где можно было бы пережить взрыв и остаться невредимым, но перевал Ичмет был на удивление гладок. Не обнаружив ничего примечательного, Егор пришел к выводу, что успешно заложить бомбу можно только на западной оконечности перевала, там где ожидалось вступление на него диверсантов. Но для этого Егору надо было спуститься с вершины на перевал, а в первом варианте операции этого не планировалось. Если немцы неожиданно появятся на перевале, то он вряд ли успеет унести ноги обратно на вершину. Егор минуту раздумывал, но потом решил рискнуть. В противном случае, даже после взрыва немцы могли уцелеть. Он обошел вершину и стал спускаться по северному склону на перевал со всей скоростью, на которую только был способен. Склон был довольно крутой и Егор трижды падал, прежде чем достиг самой седловины перевала. Здесь прямо в лицо дул противный ветер. Егор приблизился к левой части перевала, снял рюкзак и достал оттуда взрывное устройство. Он едва успел установить его в глубокий сугроб на самом краю перевала, как неожиданно услышал треск автоматной очереди и свист пуль над головой. Бросившись на снег, Егор успел заметить человека в белом маскхалате, который показался на краю склона. Человек держал в руках "Шмайсер" и стрелял длинными очередями. Мысли понеслись в голове Егора с лихорадочной быстротой. Подняться обратно он уже не успеет. Долго отстреливаться против шестерых тоже, просто не хватит патронов. Остается одно * взрывать заряд. Но как* Надо попытаться бросить заряд как можно ближе к немцам, а самому уходить на другую сторону перевала. В этот момент Егор заметил еще двух немцев, отделившихся от скалы и вступивших в седловину. Они сразу начали стрелять. Пули свистели над головой Егора не переставая. Он вытащил из рюкзака блок дистанционного управления и засунул его в нагрудный карман. Затем приподнялся над поверхностью и изо всех сил швырнул самодельную бомбу в немцев. Ныряя в снег Егор ощутил резкий укол в правое плечо. Горячая волна разлилась по телу. Снег вокруг мгновенно стал алым. Егор посмотрел на свое плечо и увидел на нем огромное красное пятно, которое увеличивалось на глазах. В этот момент что-то больно ужалило в левое бедро и голень. Уже не пытаясь бежать, он нащупал в нагрудном кармане блок дистанционного управления и вытащил его. В ладони хлюпала кровь. Егор собрал последние силы и еще раз приподнялся, чтобы посмотреть на немцев. Уже все шестеро находились на перевале. Они шли бесстрашно распрямившись во весь рост с автоматами на перевес и поливали огнем со всех сторон небольшой засыпанный снегом камень, за которым прятался Егор.
       * Ну, прощайте, братцы. * сказал Егор, посмотрел на девственно чистое небо и нажал на кнопку.
       Перевал содрогнулся от мощного взрыва.
      
       Короткая автоматная очередь и винтовочный выстрел слились воедино. Первый и замыкающий колонну фашисты нелепо вскинули руки, хватаясь за грудь, и повалились в снег. Не теряя драгоценных мгновений, Антон дважды с секундной задержкой перевел автомат влево, полоснув очередью по второму и третьему диверсантам. Оба рухнули как подкошенные. Остальные успели упасть в снег и открыли ответный огонь. Над головами Антона и Кати запели свинцовые птицы.
       * Четверо! * радостно крикнул Антон сквозь треск автоматных очередей Кате, * Неплохо для начала. Молодец! Ловко сняла замыкающего.
       Снизу послышался тяжелый и глухой стук ручного пулемета. Об камни застучали крупнокалиберные пули.
       * А вот это не очень хорошо, * сказал Антон, * попытайся снять пулеметчика.
       Катя чуть-чуть высунулась из-за камня и приникла к оптическому прицелу. В перекрестье возникла морда нациста, лупившего очередями из чернотелого пулемета с дырчатым устрашающим стволом. Катя прицелилась и плавно спустила курок. Сухой щелчок винтовочного выстрела потонул в грохоте пулеметной трескотни. Но вслед за этим трескотня резко смолкла. Пулеметчик уткнулся лбом в снег рядом с еще дымившимся стволом собственного пулемета.
       * Пятеро! * констатировал Антон.
       Он вытащил гранату и ждал случая, чтобы кто-нибудь из диверсантов решился сменить позицию для стрельбы. Долго ждать не пришлось. Двое нацистов, привстав, короткими перебежками устремились к перевалу. Антон прицелился и метнул гранату, которая угодила под ноги второму диверсанту. Раздался взрыв. Бежавший первым немец согнулся и, упав на снег, забился в агонии, видимо, с перебитым осколками позвоночником. От второго осталось кровавое месиво. "Семь." * мысленно сосчитал Антон. Но оставалось еще пятеро нацистов, которые успели расползтись по склону, как тараканы, и почти не стреляли, выжидая. Наверняка у кого-нибудь из них была снайперская винтовка. Эту догадку Антон проверил очень быстро. Едва он попытался высунуть голову из-за своего укрытия, как щелкнул негромкий выстрел и в воротнике его бушлата образовалась аккуратная дырочка. Пуля пролетела в такой близости от кожи, что Антон успел почувствовать обжигающее дыхание смерти. Он спрятался назад. Неожиданно в голову Гризову пришла идея. Антон подполз к Кате и сказал:
       * Оставайся здесь и держи подступы под прицелом. Вот тебе пистолет. Я обойду немцев сбоку, там в двух сотнях метров есть небольшой проход, и добью оставшихся. Если что * сразу стреляй.
       Катя посмотрела на него с мольбой во взгляде, но ничего не сказала. Антон отполз назад метров на десять, приподнялся, и, пригнувшись, бросился бежать к левому плечу перевала. Обогнув несколько скальных выступов, он нашел то что искал, что заметил еще на подъеме * небольшую промоину в снежном покрове, которая вела на самый верх левого гребня перевала. Не теряя времени, он стал карабкаться наверх. В этот момент со стороны перевала послышались автоматные очереди. Обдирая руки и лицо об острые камни, Антон изо всех сил вскарабкался на гребень и увидел как четверо немцев с автоматами со всех сторон склона уже почти вплотную подобрались к камню, за которым пряталась Катя. Раздался сухой щелчок. Один из них вдруг схватился за живот и, выронив автомат, упал на колени. Еще секунда, и Катю возьмут в кольцо. Антон это видел, но лихорадочно искал глазами пятого немца со снайперской винтовкой. Искал и не находил. Его нигде не было. Но он должен был где-то быть, черт побери. Он был! Антон это явственно чуял. Автоматчики подползли уже почти вплотную. Вот они вскочили и бросились к камню. Все, будь что будет! Антон поднялся во весь рост, опустил дуло автомата вниз и нажал на курок. Трофейный "Шмайсер" застучал, поливая огнем своих создателей. Немцы, не ожидавшие нападения с тыла, ловили свинец кто в спину, кто в бок, а кто, инстинктивно повернувшись на звук выстрелов, прямо в лицо. Антон стрелял до тех пор пока курок не стал щелкать вхолостую, и остановился, только когда увидел под собой застывшие в нелепых позах тела в белых маскхалатах с расплывшимися красными пятнами. На секунду над цирком повисла бездонная тишина. Антон стоял и смотрел на распластанных мертвых немцев, силясь поверить в то, что они победили, как вдруг краем глаза он уловил шевеление внизу на склоне, но даже не попытался укрыться. Один из немцев, казавшихся мертвее мертвых, вдруг вскинул винтовку и выстрелил. Дикая обида и злость захлестнули Антона, что-то горячее и мерзкое ударило в грудь. Уже падая вниз, в небо, как ему казалось, он услышал второй выстрел, гулким эхом отозвавшийся в долине.
      
      
      
      
       Глава 14
       Охота на "Тирпиц"
      
       -- Еще двадцать минут и начнется обледенение двигателя, -- доложил Антону штурман Бомберидзе, -- пора возвращаться на базу.
       -- Будем искать еще пятнадцать минут, -- приказал Антон, -- он должен быть где-то здесь.
       Штурмовик "Ил-2" уже около двух часов кружил у береговой полосы Норвегии, занятой немцами, словно нарочно подставляя свои бока под зенитный огонь. Пока, к счастью, все шло благополучно. Антон пролетел над немецкой территорией в тумане и остался незамеченным -- зенитчики приняли его за своего. К вечеру, однако, развиднелось. Ветер растащил облака, обнажив широкую полосу арктических льдов. В ветвистых, словно вены, разломах заиграло предзакатное солнце. Пора было подумать о возвращении на аэродром, а дело это представлялось нелегким. Три остальных штурмовика, посланных на разведку трассы к запретным фьордам, до цели не добрались. Выбрав неверный курс, звено вознамерилось пройти вдоль береговой полосы и попало под шквальный огонь немцев. Два штурмовика рухнули в море. Третий дотянул до ближайшего аэродрома и врезался в ангар с топливом, надолго запомнившись немцам. Честно говоря, Антон и сам толком не знал, что за корабль он ищет. По донесениям разведки где-то здесь нацисты прятали свой секретный суперлинкор "Тирпиц". Корабль этот толком еще никто никогда не видел, потому что участия в войне он принял пока только пару раз. Фюрер опасался часто использовать свое новое детище -- один залп из орудий этого линкора стоил несколько миллионов немецких марок. И атаковали его только дважды -- десять английских бомбардировщиков типа "Ланкастер" при переходе из Германии в Норвегию, никто из них не вернулся на базу, и русские бомбардировщики в густом тумане норвежских фьордов. Тогда же был сделан единственный расплывчатый снимок суперлинкора. Следующий массированный налет на логово "Тирпица" не дал ничего * суперлинкора там уже не было. Значит немцы его успели перепрятать. Линкор был грозен, а скоро в Мурманск должен был прийти караван с оружием. Командование авиаполка специального назначения требовало от Антона срочно обнаружить "Тирпиц". В противном случае корабль мог сорвать проведение крупной операции союзников. К этому дню прибывающий в Мурманск караван с оружием, боеприпасами и стратегическим сырьем из США уже пересек семьдесят пятую параллель. Охранять его должны были английские и американские корабли. Однако, невидимой преградой маячил где-то немецкий суперлинкор.
       Специально сформированная на Карельском фронте группа из летчиков-асов должна была найти и уничтожить нацистский линкор раньше, чем тот успеет пустить ко дну половину русского каравана. "Легко сказать "найти", -- думал Антон, вглядываясь в изрезанный узкими проходами берег, -- их тут сотни, черт ногу сломит". Однако чуял Антон -- где-то здесь таится фашистский дредноут. Прячет жерла своих огромных пушек до поры до времени за норвежскими скалами. Антон взглянул на отметку топлива -- осталось только на обратный путь. "Ну, ладно, -- подумал лейтенант, -- все равно отыщу". И бросив прощальный взгляд на скалистый берег, махнул рукой штурману: "Идем домой!"
       Все что случилось с ним до этой минуты и происходило прямо сейчас Антон воспринимал так, словно пребывал бесконечном тягучем кошмаре. У него перед глазами стоял тот заснеженный горный цирк, полный немецких трупов, а в ушах висел звон от одиночного выстрела снайпера. Нет он не умер, хотя и провалялся в больнице почти три месяца. Пуля угодила в правую часть груди. Долгие недели Антон находился на волосок от гибели, в беспамятстве, потерял много крови, но его снова выходили. Он был жив. Как рассказал ему потом лейтенант Григорьев, доставивший его на самолете с Кавказа в Мурманск, когда его обнаружили, Антон казался настоящим мертвецом. Нашел его отряд охранения секретного завода, под началом майора Прохорова, подоспевший на поле битвы уже после того, как все закончилось. Майор пересчитал трупы нацистов и обалдел от их количества, особенно, когда нашел на поле битвы одного смертельно раненого Антона. Он приказал срочно доставить лейтенанта вниз, где ему в походных условиях сделали первую операцию, и, спустя несколько дней, когда восстановилась связь с внешним миром, отправить на большую землю. Антона вывезли с завода на грузовике и доставили в расположенный в предгорьях аэродром, откуда самолетом перевезли в Мурманск. Вместе с ним майор Прохоров отослал представление к званию героя Советского Союза. Если лейтенанту Гризову суждено было умереть в пути, то умереть героем. Почему его доставили именно в Мурманск Антон узнал только спустя три месяца, когда пришел в себя после пятой операции и окончательно поправился. Несмотря на свою отлучку на Кавказ, Антон по-прежнему считался асом в пилотировании самолетов. К этому времени на северном фронте сложилась чрезвычайная обстановка. Страна задыхалась от нехватки боевой техники, топлива и боеприпасов, необходимых для ведения войны с нацистами. Эту помощь, естественно не бескорыстно, оказали Соединенные Штаты Америки, послав в Мурманск несколько караванов с необходимыми припасами и техникой. Нацисты яростно пытались задержать поставки в Мурманск. Для того, чтобы сорвать планы союзного командования, по данным агентуры, они даже готовы были пойти на широкомасштабное использование своего нового супероружия * гигантского линкора "Тирпиц". Командование русских ВВС получило приказ от ставки верховного главнокомандующего экстренно обнаружить, уничтожить или вывести из строя суперлинкор. Для чего создавалось авиационное спецподразделение из асов, прославившихся в трудных операциях. За Антоном закрепилась слава одного из трех летчиков, сумевших уцелеть после массированного налета воздушной армады на немецкий порт Киль. По донесениям разведки в тот день нацисты бросили на отражение налета втрое превосходящие русских силы, которые были уничтожены более чем наполовину. Именно поэтому смертельно раненого лейтенанта доставили в Мурманск, неподалеку от которого базировался специально создаваемый из асов авиаполк, в надежде на его скорое выздоровление. Все это гвардии лейтенант Гризов понимал и смог разложить в своей голове по отдельным полочкам, когда пришел в себя. Но вот чего он никак не мог уразуметь, так это почему на все его вопросы о медсестре Кате, вместе с ним защищавшей перевал, никто не мог дать ему никакого ответа. То есть, вообще никакого. Слыша вопросы о Кате, лейтенант Григорьев делал удивленные глаза и отрицательно мотал головой, объясняя, что впервые слышит о таких подробностях. Немного подлечившись, когда его уже выпускали одного на прогулки по парку и улице, Гризов сходил в штаб нового спецподразделения и отослал запрос на Кавказ. Ответ пришел неожиданно быстро. Из штаба полка сообщали, что согласно показаниям майора Прохорова в тот день на перевале был обнаружен только смертельно раненый лейтенант Гризов. Никакой медсестры Катерины Игнатьевой на месте схватки обнаружено не было. Это сообщение повергло Антона в изумление. Как это не было* А куда же она подевалась* Не сквозь землю же провалилась в самом деле. Если бы ее убили немцы или она даже свалилась в пропасть, то ее нашли бы бойцы из отряда майора Прохорова. А ему отвечают, что никаких следов ни живой ни мертвой Кати не обнаружено. У Антона путались мысли. Он часами теперь просиживал в коридоре у окна госпиталя бессмысленно глядя в пустоту, дымил как паровоз, опаздывал на процедуры, забывал принимать лекарства. Врачи стали им недовольны, а ему стало абсолютно наплевать на свое состояние. Иногда хотелось выть на луну и лезть на стены от безысходности, а иногда просто достать пистолет и застрелиться. Хорошо, что у Антона сейчас не было пистолета, иначе он обязательно бы это сделал Он не мог себе представить, что остался жив после этой смертельной схватки, а она бесследно исчезла, растворилась словно дым или утренний туман. Словно ее и не было никогда. Но это было не правдой. И воспоминания говорили о том, что Катя была даже более реальной чем он сам в этом мире. Но кроме собственных воспоминаний ничто в мире не хотело признавать Катю живой или хотя бы когда-то существовавшей.
       К счастью, как это не дико звучит, шла война. Скоро Антон выздоровел и стал вполне боеспособным летчиком, а их-то сейчас и не хватало. Спустя несколько дней прямо в госпиталь ему поступило предписание явиться в штаб спецподразделения, носившего кодовое название "Северные крылья", неожиданно романтическое для скупого на фантазию командования. Подразделение располагалось недалеко от Мурманска на бывшем аэродроме подскока, расширенным для того, чтобы на нем могли садиться не только истребители, но и штурмовики. Антон явился к новому месту службы и был препровожден прямо в кабинет командира подразделения полковника Залетова, находившийся в большом одноэтажном каменном доме на краю взлетной площадки. Полковник был высок ростом и грузен, как медведь в пору обжорства. Принимая во внимание всеобщее голодное время, Антон решил, что полковник чем-то болен. Как только Антон появился в кабинете, полковник поздоровался с ним и спросил по-отечески:
       * Ну, как самочувствие, гвардии лейтенант*
       * Нормально, товарищ полковник. * ответил Антон без особого энтузиазма.
       Залетов оглядел его тяжелым внимательным взглядом из-под седых бровей, но сказал только:
       * Ну, вот и хорошо. Самолетом управлять ты, я знаю, умеешь. А это нам сейчас как раз и понадобится. Наслышан о твоих подвигах на Кавказе, но это теперь уже позади. Впереди новая задача. И задача сложнейшая. Куришь*
       Антон взял из портсигара полковника папиросу и безразлично закурил.
       * В настоящее время проводится операция союзных сил по доставке в Мурманск боеприпасов и вооружения для нашей армии. Везут это все на кораблях под конвоем американских и английских сил, самолетов и кораблей. По данным нашей агентуры в штабах германских морских сил ходят упорные слухи о том, что именно этот караван "PQ-17" будет атакован германским линкором "Тирпиц", самым сильным кораблем на Балтике. Сам понимаешь, лейтенант, насколько важен для нас сейчас этот груз. Потерять мы его не можем.
       Полковник прервался и сделал длинную затяжку.
       * Кроме того, есть и вторая сторона дела. Наши союзники, американцы, хотят первыми найти и уничтожить этот линкор. Это конечно хорошо, но ставка верховного главнокомандующего дала четкий приказ * первыми это должны сделать именно мы. Наше подразделение "Северные крылья". Задача архиважная и в политическом смысле первостепенная, хотя наше дело выполнять приказы, а курс за нас определяют другие.
       Залетов докурил папиросу. Затушил о пепельницу, сделанную из гильзы от снаряда среднего калибра. Затем продолжил.
       * Ты, лейтенант, я знаю, истребитель. Всю войну летал на "Яках". Однако, ситуация в данный момент потребует летать на штурмовиках. Истребитель против кораблей * штука несерьезная, так что придется переучиваться. Но это дело недолгое. Быстро освоишь.
       Залетов снова пристально посмотрел на лейтенанта Гризова, медленно курившего с безразличным видом.
       * Лейтенант, В 141 истребительном полку тебя считают асом. Поэтому с тебя и спрос будет особый. Я хочу назначить тебя командиром звена штурмовиков, которым будет поручено решить исход операции в нужный момент.
       На Антона, казалось, эта информация не произвела никакого впечатления. Он не выказал особенной радости, продолжая молча курить. Залетов, слегка удивленный таким безразличием бравого лейтенанта к собственной судьбе, на всякий случай поинтересовался:
       * Возражения есть*
       Антон все также не торопясь сделал последнюю затяжку, затушил папиросу о пепельницу на столе полковника, прибавив к одному сиротливо лежавшему окурку второй, и сказал:
       * Нет. Возражений у меня нет, товарищ полковник.
       * Ну, вот и хорошо. * удовлетворенно проговорил Залетов, * Значит с завтрашнего дня приступайте к своим обязанностям. О плане полетов получите инструкции от начальника аэродрома майора Седова.
       Со следующего дня для гвардии лейтенанта Гризова, которому по секрету сообщили из родного 141-го истребительного полка, что вместе со званием героя Советского Союза он получит внеочередное звание капитана, начались жаркие дни. Он учился летать на штурмовике "Ил-2", снова на время став желторотиком. Но Антон не зря считался асом, поэтому учение шло быстро. Сначала новая машина показалась Гризову, привыкшему к большим скоростям, едва ли не медлительнее кукурузника. Но затем, совершив на ней более двадцати тренировочных вылетов, часть из которых автоматически превращалась в боевые из-за кишмя кишевших в северном небе истребителей нацистов, Антон постепенно начал смотреть на "Ил-2" другими глазами. По-своему это была неплохая машина. Не столь скоростная и маневренная, конечно, как истребитель "Як", но и выполняла она другие функции. "Ил-2" был довольно мощным штурмовиком, способным нанести фашистским кораблям ощутимый урон. Во время одного из тренировочных вылетов над акваторией Северного моря Антон заметил подвсплывшую подводную лодку нацистов, видимо чинившую неполадки в машине. Эта встреча стала для нацистов роковой. Сначала Антон прошелся по корпусу подлодки из шестиствольного крупнокалиберного пулемета, затем сбросил на нее две бомбы, одна из которых угодила прямо в кормовую часть подлодки. За несколько минут, в течение которых длилась атака, немецкая субмарина перестала существовать. На поверхности от нее осталось только большое масляное пятно. Единственно, о чем жалел Антон при таких встречах с немецкими кораблями, так это то, что он не летает на торпедоносце. "Ил-2" был конечно мощным штурмовиком, но торпедоносцы привлекали Антона своей отчаянностью. Атака самолета-торпедоносца на ощетинившийся всеми зенитными орудиями корабль на высоте трех метров над водой волновала Антону кровь. Глядя на такие самолеты, ухитрившиеся добраться каким-то чудом до базы после боевого вылета, превращенные вражеской артиллерией в натуральное решето, гвардии лейтенант Гризов каждый раз преисполнялся неописуемого восторга и боевого настроя, вдохновлявшего его на долгое время. "Интересно, спустя сорок лет мы будем балдеть от каких-то самураев и камикадзе, * думал он, * а сейчас эти летчики вытворяют такое, за что где-нибудь в Японии их наградили бы золотым самурайским мечом и пожизненным правом не склонять голову перед императором. А они и понятия не имеют об этом. Для них все это * обыкновенная война. Тяжелая опасная работа, только и всего."
       В один из таких вылетов звено из четырех штурмовиков, которым Гризов учился управлять, как когда-то учился воевать в составе звена истребителей, столкнулось в воздухе с морским самолетом-разведчиком нацистов, кружившем неподалеку от Мурманска. Антон решил не спускать немцу такой наглости и бросился в атаку, но немецкий самолет оказался значительно быстроходнее русских штурмовиков и стал уходить в сторону Норвегии с большим отрывом. Пока длилась безуспешная погоня, немецкий пилот успел вызвать подкрепление и в тот момент, когда Антон решил оставить затею с погоней и приказал звену повернуть домой, из облаков вынырнуло два черных "Мессера" с желтыми драконами на фюзеляжах. Они моментально подожгли замыкающий штурмовик Васьки Брыкова и набросились на следующий. Пока Антон пытался огнем из своих пушек и пулеметов отогнать верткие истребители, у него в душе росла уверенность, что он уже встречался с этой сладкой парочкой раньше. Помимо уверенности рос, словно снежный ком, и дикий необъяснимый ужас, недостойный советского летчика. Антон чувствовал себя так, словно пожал руку костлявой старухе-смерти. Никогда ранее при встрече с немецкими истребителями он не испытывал такого панического ужаса, наоборот, только становился собраннее. Был готов ответить на любые выпады вражеских асов. Теперь же ему захотелось улепетывать со всех ног подальше от "Мессеров" с желтыми драконами. Чувство это захлестнуло его так быстро и было столь всепоглощающим, что Гризов едва удержался, что бы не выйти из боя. Между тем, немецкие истребители вели себя как-то странно. Они сбили один русский штурмовик и принялись кружить вокруг самолета Антона, не открывая огонь. Пулемет его штурмовика выплевывал огненные заряды не переставая, но никак не мог даже слегка задеть немцев. Наконец, словно им надоела эта игра, "Мессеры" исчезли в облаках и больше не появлялись. Приземлившись на аэродроме спустя полчаса, Антон доложил обо всем полковнику Залетову и зашел в медсанбат, квартировавший неподалеку от аэродрома. Там он выпросил у знакомого фельдшера банку спирта, уединился в землянке, и стал думать. Однако, как ни старался, ничего объяснить себе не смог. Природа панического ужаса осталась неразгаданной. Единственное, о чем неожиданно вспомнил раскрепощенный мозг гвардии лейтенанта, так это о смутном и мгновенном ощущении ужаса, которое он испытал в те секунды, когда падал с пулей в груди вниз со скалы. Ощущения как две капли воды походили на сегодняшние, но те, кавказские ощущения, можно было списать на предсмертные судороги, а сейчас он был в относительно здравом уме и светлой памяти. Опустошив банку спирта, лейтенант решил пойти проветриться по взлетной полосе. Наступал вечер, вылетов на сегодня не предвиделось, а спать он пока не хотел. Порядки в "Северных крыльях" были чуть попроще, поскольку подразделение состояло сплошь из асов. Обычно часовые никого не подпускали к летному полю, но для своих пилотов делалось исключение. По дороге к аэродрому Антон повстречал Леньку Крестовского, от которого узнал о том, что в соседней зенитной части, казармы которой располагались в трех километрах от аэродрома, сегодня показывают американскую кинокомедию. Круто изменив свой маршрут, Антон отправился вместе с Ленькой в гости к зенитчикам. Всю дорогу Крестовский болтал о чем-то без умолку, но Антон его абсолютно не слушал. Он думал о Кате. Она ведь даже не считалась без вести пропавшей, все делали вид, что ее просто не было. Почему* Может операция против диверсантов из дивизии "Эдельвейс" была настолько секретной, что ее, или ее труп, решили спрятать даже от него. Чушь! Антон был не столь важной птицей. Тогда его, по логике вещей, самого должны были первым запрятать куда-нибудь в Сибирь. Да и что в сущности он знал такого секретного* Практически ничего. Ну, есть на Кавказе какой-то завод. Делает какую-то секретную продукцию. Но ведь Антон даже отдаленно не представлял какую именно, да и знать не хотел. Гораздо увереннее он чувствовал себя при самолетах. Да, загадок было значительно больше, чем ответов.
       Когда Крестовский и Гризов добрались, наконец, до клуба зенитчиков, который был устроен в одном их блиндажей, совсем рядом с огневой батареей, американская кинокомедия уже началась. На экране бодрые и сытые, не нюхавшие пороха американские женщины катались на велосипедах по парку, потом разъезжали там же на лошадях, пили шампанское и в конце концов стали швыряться друг в дружку тортами. По сюжету и постановке фильм представлял третьеразрядную подделку под наиболее известные работы Чарли Чаплина. Раскритиковав кино в душе, Антон, тем не менее, от души посмеялся в нескольких местах. Поскольку других шедевров искусства под рукой не оказалось, приходилось учиться радоваться тому что было. Антон ненадолго забылся, и даже мысли о любимой девушке его не будоражили во время фильма. В конце киноленты как всегда образовался хэппи энд * все незамысловатые девушки встречали миллионеров и выходили за них замуж, одним ударом получая от жизни все.
       Когда фильм закончился, Крестовский пригласил Антона к знакомым зенитчикам на банку спирта, и Антон, у которого хмель уже почти выветрился из головы за время просмотра киноленты, с радостью согласился * он не хотел так скоро возвращаться в реальность и вспоминать панический ужас сегодняшнего дня. Расставив на походном столе несколько банок спирта, зенитчики и их гости несколько часов пили за победу, за смерть фашистским гадам, за то, чтобы остаться в живых, и, когда Антон все же собрался в свой полк, на ход ноги. Крестовский остался еще на часок, благо спирта хватало. Антон, между тем, был уже близок к своей норме. Для того чтобы снова выветриться перед тем как заявиться в родную часть, он решил пройтись пешком по проселочной дороге, которая вела из расположения зенитчиков к аэродрому. Запахнувшись в теплый бушлат, гвардии лейтенант Гризов нетвердой походкой зашагал к дому. На дворе стояла холодна зимняя ночь. Полярная, как называли ее на севере. За время пути Гризову несколько раз мерещилось, что далеко позади него маячили две темные фигуры. Каждый раз, когда у Антона возникало это чувство, он оборачивался и пристально вглядывался в темноту, плотно укрывавшую все пространство вдоль неосвещенной дороги * ночной иллюминации в целях маскировки от налетов вражеских бомбардировщиков на аэродроме не включали, поэтому Антон брел впотьмах, едва различая на ощупь колею, разбитую военными грузовиками. Но если следовать колее, то сбиться с пути было невозможно, дорога вела только в одно место * на аэродром. Иногда ночью по дороге проходили конвои с боеприпасами для зениток, береговой артиллерии и кораблей, но сегодня выдалась на удивление безлюдная ночь. Через десять минут ходьбы на морозном воздухе Антон начал постепенно трезветь. Вдоль дороги росли чахлые деревца, днем еще кое-как служившие ориентирами, но сейчас абсолютно бесполезные, в лучшем случае казавшиеся мутным тенями. Еще через десять минут небо на западе слегка просветлело. Антон поднял голову, что бы рассмотреть причину неожиданного появления зыбкого света и увидел вышедшую из-за облаков полную луну. Круглая серебристая тарелка зловеще светила с низкого небосвода. Антон непроизвольно ускорил шаги * до аэродрома должно было быть уже не так далеко. Неожиданно он снова услышал за собой отдаленный шум, напоминавший скрип снега под башмаками. У гвардии лейтенанта отчетливо возникло чувство сжимающегося вокруг него невидимого кольца злобной силы. Он обернулся. Метрах в ста, по колено в зыбком тумане, стояли два человека с головами волков. Пасти их были оскалены, торчавшие языки подрагивали от учащенного дыхания, злобные глаза поблескивали в темноте. Одно из этих существ подняло голову, и окрестности огласил душераздирающий волчий вой. Антон трясущейся рукой вытащил из кобуры пистолет и выстрелил в направлении человеко-волков. Выстрела он не услышал, но мог поклясться, что пистолет не дал осечки. Гильза послушно отскочила в сторону и утонула в снегу. Антон выстрелил еще раз и, опять не услышав звука, бросился бежать по направлению к аэродрому. Он бежал не оглядываясь, и волосы шевелились у него на голове от одной только мысли посмотреть назад. Жуткий волчий вой раздался снова, окунув Антона в ледяной холод панического ужаса, но слышался он уже в отдалении. Существа не преследовали Антона, словно были уверены, что ему не уйти. Он бежал в полном молчании, не видя ничего вокруг. Бежал долго, уже давно должен был показаться аэродром, но его не было на своем месте. Гризов бежал через бесконечное снежное поле и не мог понять, где очутился. Наконец, спустя почти час, он увидел мутные огни впереди. Огни походили на свет в окнах деревенских домов. И действительно это была деревня. Добежав до одного из крайних домов, Антон рванул дверь на себя и оказался в темных сенях. Он дернул следующую дверь и, ввалившись в горницу, рухнул на пол. Его подняли, усадили на устланную войлоком лавку, всунули в руки стакан водки. Антон не глядя выпил, не почувствовав облегчения. Но все же спустя какое-то время он немного успокоился и огляделся. Вокруг него сгрудилась большая деревенская семья * дед с бабкой, несколько взрослых мужиков и женщин. Из дальнего угла за ним с опаской наблюдали две маленькие девочки. Антона трясло.
       Поздним утром, когда на улице просветлело, он наконец успокоился настолько, что решил выяснить свое местоположение. Оказалось, что его занесло на двадцать километров левее аэродрома, в деревушку Опеги. Естественно, здесь не было ни телефона, ни рации. Поэтому пришлось взять у крестьян лошадь и на санях двигаться восвояси. Чтобы снова не сбиться с пути, Антон взял с собой в проводники местного кузнеца и попросил его прихватить с собой на всякий случай двустволку. Конечно, он не сильно надеялся на огнестрельное оружие, но все же так было немного спокойнее. Через несколько часов Антон прибыл в полк и предстал пред светлы очи полковника Залетова. Полковник был хмур и молчалив. Он не стал разносить Антона в пух и прах за опоздание на вылет, а только спросил:
       * Ты где шатался, лейтенант* Ты знаешь, что за такие выкрутасы тебе полагается трибунал*
       Антон молчал не из чувства стыда. Он просто не знал, как объяснить этому правоверному советскому полковнику то, что случилось с ним этой ночью. Да и было ли это все с ним на самом деле, а не являлось плодом спиртовых галлюцинаций, Антон сам не мог с уверенностью утверждать. Он еле смог выдавить из себя:
       * Знаю, товарищ полковник. Готов искупить кровью.
       Полковник Залетов нервно прошелся взад вперед и, остановившись, сказал:
       * На кой черт мне твоя глупая кровь* Мне нужно, чтобы твое звено утопило "Тирпиц". Сегодня ночью его обнаружила наша воздушная разведка. "Тирпиц" идет в сторону конвоя. Операция вступает в свою завершающую стадию. Идите, лейтенант, готовьтесь к вылету.
       Антон пошел к себе в блиндаж и переоделся в запасной комплект формы, поскольку его гимнастерка была вся мокрая от пота. Затем он сел на лежанку и перекурил, пытаясь успокоить нервную дрожь в пальцах, появившуюся со вчерашней ночи. Покончив с непослушной папиросой, Антон отправился на аэродром, проигнорировав офицерскую столовую * есть сейчас он абсолютно не мог, просто кусок в горло не лез. Добравшись до своего штурмовика, стоявшего первым в ряду с правого края на взлетной полосе, гвардии лейтенант Гризов поздоровался со штурманом Бомберидзе и радистом Епихиным, травившими друг другу анекдоты про немцев. Копошившиеся в самолете механики закончили обычную проверку двигателей штурмовика. Когда они удалились, успокоив его насчет надежности моторов, Антон проводил их непонимающим взглядом и полез в кабину. Остальные члены экипажа заняли места по своему расписанию. Так что там говорил полковник о задании* Караван "PQ-17", состоявший из двадцати русских транспортов, двух линкоров и четырех английских крейсеров, двух американских эсминцев и десяти миноносцев охранения был уже на подходе. Пока все шло тихо. Висевшая над конвоем на всем пути следования американская авиация никаких столкновений с нацистами не имела. "Тирпиц" не показывался рядом с конвоем, но, как доложила воздушная разведка, крался неподалеку. По договоренности между союзниками русские штурмовики должны были встретить караван и вместе с истребителями принять на себя его охрану у американцев. Однако, тайной целью для Антона по-прежнему оставался "Тирпиц". После смены воздушного караула в небе над караваном звену лейтенанта Гризова предписывалось сменить курс и идти на поражение суперлинкора.
       Получив по рации сигнал, Антон запустил двигатели самолета. Взревели моторы, и шесть мощных штурмовиков "Ил-2" поднялись в морозное небо над Мурманском. Махнув на прощание крыльями, штурмовики выстроились в одну линию и взяли курс на север к Баренцеву морю. Семидесятилетний советский полковник Залетов проводил их взглядом и выдохнул в морозный воздух:
       -- С Богом, ребятушки.
      
       Глава 15
       Конвой смертников
      
       Вторую неделю океан вел себя спокойно. С капитанского мостика линкора Nelson королевского военно-морского флота Великобритании, сопровождавшего русский конвой с оружием, открывалась впечатляющая панорама. Огромные серые волны мерно вздымались и опускались в пучину океана. Не сильный, но промозглый ветер заставлял офицеров кутаться в воротники плащей и пить горячительное, а матросов делать тоже самое, спрятавшись куда-нибудь поглубже в трюм. Нацисты, как ни странно, до сих пор не проявляли большого интереса к каравану. За все время пути была замечена лишь тройка "Юнкерсов", пролетевших вдалеке от растянувшегося на несколько миль конвоя кораблей. Однако, капитан линкора Nelson Питер Хаммел, руководивший всем составом кораблей охранения, печенкой чуял, что все это неспроста. Несмотря на то, что весь экипаж линкора был расставлен по своим местам согласно расписанию, а дозорные буравили взглядом седые просторы океана, Хаммел был неспокоен и постоянно требовал докладов о состоянии боеготовности линкора и рапорты от капитанов остальных кораблей эскадры. Ответ был неизменным -- ничего существенного ни в воде, ни в воздухе никто не заметил. К полудню Хаммел позволил себе спуститься в кают-компанию корабля и выпить глоток рома. Это его слегка согрело и успокоило, однако печень начала пошаливать еще сильнее. Капитан опрокинул в себя следующий стаканчик рома, чтобы заглушить болевые ощущения непокорной печенки, и тут началось.
       Более двух десятков "Юнкерсов" свалилось из подкравшейся облачности прямо на конвой русских, английских и американских кораблей. Со всех сторон застучали крупнокалиберные пулеметы, по надстройкам кораблей забарабанили пули. За первой волной "Юнкерсов" пошла вторая. Зенитки линкоров Nelson и Rodney работали на полную мощность с такой скоростью изрыгая огонь, что скоро корабли стали походить на плюющихся огнем сумасшедших морских змеев. Но немецкие асы вертелись как заводные и совсем не обращали внимания на военные корабли. Словно хищные птицы они снова и снова бросались на транспорты, стремясь любой ценой пустить на дно ценные для русских грузы. Два "Юнкерса М-37" уже рухнули в океан, объятые пламенем, но остальные продолжали поливать огнем корабли. От обстрелов загорелся бывший лесовоз "Анадырь", груженый авиамоторами, подшипниками и деталями танков. Вслед за "Юнкерсами" пошла волна тяжелых "Хенкелей". От надсадного воя пикирующих самолетов и свиста падающих авиабомб у моряков рвались перепонки. На палубах кораблей одни зенитчики сменяли других, уже плавающих в собственной крови. И тут и там валялись покалеченные и раненые люди. Взрывы бомб заглушали стоны умирающих. От раздавшегося внезапно мощного взрыва содрогнулся корпус громадного танкера "Советский полярник", груженого топливом для самолетов * увлеченное отражением воздушного нападения нацистов охранение англичан прозевало атаку немецкой субмарины "U-20", выпустившей торпеду по русскому танкеру. "Полярник" вспыхнул факелом и стал медленно погружаться с носа. Глядя на поднимавшуюся корму русского танкера, Питер Хаммел приказал уничтожить субмарину и в район пуска торпеды тотчас устремились два миноносца охранения Eagle и Glorious. Раздавшийся через пять минут грохот убедил Хаммера в том, что в зоне боя действует не одна нацистская подлодка -- Eagle был объят пламенем и завалился на правый борт. Отражение атаки продолжалось еще десять минут, после чего все неожиданно стихло -- немецкие самолеты улетели, а субмарины и корабли затаились.
       Хаммер получал доклады от командиров уцелевших кораблей, и понемногу вырисовывалась неприглядная картина. Атака немцев застала бывалых моряков врасплох. После первого же нападения нацистам удалось утопить один сухогруз, один танкер и вывести из строя два военных корабля. Конвой потерял убитыми около двухсот человек и ранеными более полусотни. В активе: три сбитых "Юнкерса". Капитан линкора Nelson закурил трубку, спустился в кают-компанию, и опустошил бутылку рома.
       В шесть часов вечера из военно-морского ведомства Великобритании пришла шифрованная телеграмма от лорда Черчилля, повергшая Питера Хаммера в недоумение. Боевому охранению предписывалось оставить конвой и следовать в сторону Англии до получения дальнейших указаний. Такая же телеграмма пришла на линкор Jason заместителю Хаммера -- капитану Джону Лисовски. Старый морской волк Хаммер достал новую бутылку рома, раскурил трубку, вспомнил залитую кровью корму танкера "Советский полярник", и устроил в хрустальной пепельнице маленький костерок из телеграммы Черчилля. Наутро он обнаружил, что остался в одиночестве охранять русский конвой.
      
       Этого момента адмирал Дениц ждал несколько долгих лет, хотя и боялся по старой памяти. Он стоял на капитанском мостике суперлинкора "Тирпиц" и буравил взглядом непроницаемо-серый горизонт, сливавшийся с водой воедино. В эту минуту вокруг словно не существовало неба и воды, а была только одна непроницаемая мутность. Адмирал Дениц держал в своих руках мощный цейсовский бинокль, пытаясь разглядеть сквозь эту мутность русский конвой, который теперь стал для него целью всей жизни. От исхода операции могла сильно измениться не только судьба всей Германии и рейха, но и самого адмирала * Фюрер обещал расстрелять его в случае неудачи. И адмирал Дениц ему почему-то верил.
       С того момента, когда суперлинкор покинул свое логово в норвежских фьордах и вышел на охоту прошло уже много дней. За это время он пустил на дно три английских военных корабля, более двух десятков американских штурмовиков, пять крупных пассажирских лайнеров, принадлежавших, судя по флагам, к нейтральным странам, но, к большому сожалению адмирала, не повстречал на своем пути ни одного русского корабля ли самолета. У Деница, уже успевшего привыкнуть к тому, что его детище неплохо плавает и стреляет, теперь просто чесались руки продырявить дюжину-другую русских кораблей. Русских адмирал не очень любил. И потому, когда из рейхсканцелярии был передан и подтвержден приказ Фюрера идти на уничтожение русского конвоя, пересекавшего в настоящий момент семьдесят пятую параллель и постепенно втягивавшегося в Баренцево море, адмирал пришел в полный восторг. Как и полагалось по такому случаю, Дениц закатил банкет для высших офицеров корабля, не забыв при этом и матросов, которым выдали по стакану шнапса.
       Для сохранения секретности на первом этапе суперлинкор шел в полном одиночестве, без кораблей и самолетов охранения, полностью полагаясь на мощь своих пушек и системы противолодочной обороны. По плану ставки "Тирпиц" должен был повстречаться с пятью крейсерами вице-адмирала Шредера уже в расчетном квадрате встречи с русским конвоем. Капитаны подлодок нацистов знали о дне и часе выхода русских транспортов и англо-американского охранения задолго до момента его отплытия из Нью-Йорка * разведка в рейхе была поставлена хорошо. Но больше всех знал, естественно, сам адмирал Дениц. И знания эти невольно вызывали кривую самодовольную усмешку на его скуластом лице. Он знал о том, что уже полгода назад на секретном заводе под Мюнхеном гениальные германские химики синтезировали новый вид топлива, которому принадлежало будущее. Новое топливо приготавливалось без использования нефти по достаточно простой технологии, которую держали в строжайшем секрете, и в абсолютно неограниченных количествах. Выброшенное на мировой рынок, оно спровоцирует эффект гораздо более мощный по разрушительной силе, чем одновременный взрыв десятка американских атомных бомб по всему миру. Новое топливо одним ударом подорвет экономику всех оставшихся европейских стран, пока неподвластных Германии, свалит Соединенные Штаты Америки и Англию, а также сделает ненужными Арабские нефтяные источники. Недавно посланцы великого Фюрера провели тайные переговоры с американцами и англичанами, поведав им о новом топливе. Эффект, как и было задумано, превзошел все ожидания. Американцы сразу же сообразили, что их ждет в ближайшем будущем, и предложили тайно платить Германии миллионы долларов только за то, чтобы немцы не использовали этот вид топлива. Англичане согласились с союзниками. Гитлер принял условия сделки. Но в последнее время из-за успехов русских он немного пересмотрел эти условия. Теперь ему был нужен этот конвой. Американцы и англичане думали не очень долго. И сейчас, стоя на капитанском мостике суперлинкора, Дениц знал наверняка, что в назначенное время под мифическим предлогом корабли охранения оставят конвой навсегда. Груженые танками, самолетами, топливом и еще массой стратегически важных вещей, бывшие мирные транспорты останутся в полном одиночестве на растерзание вооруженным до зубов нацистам. Слабое сопротивление смогут оказать только русские военные корабли, но к тому времени, когда они успеют достигнуть квадрата смены охранения, все будет уже кончено. В это время отовсюду к конвою стягивались стаи немецких подводных лодок, кораблей и самолетов, заранее уверенные в полной безнаказанности. Немцы намеревались провести очередные стрельбы по движущимся мишеням и оттого, что мишени были до отказа набиты настоящей военной техникой и управлялись живыми командами моряков, развлечение становилось только интереснее. "Постреляем." * сказал себе адмирал Дениц и велел принести на мостик бутыль шнапсу. Для того, чтобы поддержать компанию, адмирал велел также вызвать на мостик фон Бригеля и фон Бубу. Когда офицеры появились в рубке, ежась от холода и кутаясь в теплые воротники шинелей, адмирал предложил тост за процветание великой Германии. Выпили стоя, закусили огурцом, и трижды пальнули в воздух из табельных парабеллумов.
      
       Старпом танкера "Советский полярник" Еремей Кузнецов сидел на корме и курил трубку, до краев набитую крепким матросским табаком. Густые и вязкие кольца дыма, едва они успевали оторваться от трубки, уносило сильным боковым ветром в океан и рассеивало за секунду. Серые волны покачивали огромный танкер как игрушечный кораблик, навевая мысли о безбрежности и всесильности водной стихии, но Еремей Кузнецов размышлял сейчас совсем не о море. Его мысли были в эту минуту очень далеки от корабля и блуждали где-то посреди бескрайних донских степей, откуда происходил родом старпом. Одному Богу да случаю известно как мальчуган, с измальства привыкший к безбрежным просторам земной тверди, покрытой высокой, по пояс, травой, оказался вдруг моряком. Он рос при шашке и коне отца-казака. Пас многочисленные табуны в степи, ночевал там, жарил картошку на костре у мелководного ручья. Иногда отец брал его с собой, когда уезжал по делам службы в ближайшие волости. Еремке очень нравилось путешествовать с отцом. Он с жадностью впитывал впечатления, которыми были богаты все путешествия. Каждый день он узнавал что-то новое и потом взахлеб пересказывал свои дружкам, редко выбиравшимся дальше окраины собственной станицы. И вот однажды отец привел Еремку с собой на берег необъятной и бесконечной, как тогда казалось мальчугану, реки, прозывавшейся Доном. Увидев, как ходят вверх и вниз по реке под парусом рыбачьи лодки, малец так зачарованно наблюдал за ними, что свалился в воду с моста. Отец, находившийся неподалеку, нырнул за ним и вытащил Еремку, но с удивлением увидел, что тому даже понравилось купание и он ничуть не испуган. Потом они вернулись в станицу и все забылось, как показалось отцу. Матери они ничего не сказали. Но с той поры в душе насквозь сухопутного пацана, которому Бог на роду написал быть удалым казаком и скакать по полям в составе лихой казацкой сотни, громя неприятеля, зародилась необъяснимая тяга к водным просторам. Чуть повзрослев, Еремка был отдан в военное обучение в регулярную армию, но тут грянул гром * случилась революция. Весь мир пошел наперекосяк, расколовшись по принципу радуги. Еремей, подкованный большевистскими агитаторами, понял сущность жизни и пошел воевать против царских защитников. Спустя два года войны судьба забросила его в Петроград, где он впервые увидел открытую воду, которая была значительно шире реки Дон. То была Балтика. В первый же день красный конный командир Еремей Кузнецов попросил перевести его в моряки на один из военных кораблей, на любой. Какой точно, он и сам не знал еще толком. Выслушав обвинения в неверности пролетарским интересам главного конника товарища Буденного, Еремей все же настоял на своем. Его отпустили * в конце концов он не дезертировал, а воевать просился, только на корабле. Для революции это не имело решающего значения и Еремею разрешили. Он стал матросом на миноносце "Стерегущий", а затем на крейсере "Буря". И носило его на пролетарском корабле, в полном соответствии с необходимостью времени, по всем морям, где хотелось установить народную власть. Был Еремей в Финляндии, во Франции с дружественным визитом, ходил помогать немецкому пролетариату побить своих буржуев на море и установить после этого на суше власть рабочих и крестьян, только этот последний поход закончился для красных плохо. Немецкий рейдер потопил недалеко от Клайпеды пролетарский крейсер, большая часть экипажа которого состояла из необученных, но сильных духом, крестьян. Увы, политическая подкованность не пересилила врагов революции в этот момент. Еремей все же спасся и добрался до своих. Никакие опасности не могли отвратить этого казацкого хлопца от скитаний по морям. Он готов был плавать куда угодно и на чем угодно, лишь бы постоянно находится в пути и на воде. Судьба была к нему благосклонна, только он не подозревал о ее существовании. Раз пятнадцать он тонул, погибал среди вражеских кораблей и чужеродных берегов, но ни разу не задумал сменить боевую профессию. Честно говоря, он и не обращал большого внимания на войну и революцию. Если бы политрук, исполнявший в Красной Армии функции психоаналитика, попытался поговорить с ним по душам в течение достаточно долгого времени, то понял бы, что устремления этого крепкого парня направлены вовсе не на установление мирового господства пролетариата, как наиболее прогрессивного слоя человечества, а просто на бесконечные путешествия по морям. За новыми боевыми операциями Еремей видел только новые возможности куда-нибудь сплавать. Сквозь дым и пепел непрерывных классовых разборок ему виделись далекие неизведанные земли, иные миры и моря. Он смотрел сквозь и видел то, о чем другие даже и не задумывались. В те времена вообще думать было не принято, это считалось привилегией только одного человека. Остальным предлагалась полная и ясная свобода * жить жизнью цветов, или умирать. Так прошло много лет. Кончилась революция и началась великая стройка. Еремей Кузнецов возмужал. Увидев в нем исключительно морскую жилку, командование временно откомандировало его на принудительное обучение во вновьсозданную морскую академию при штабе. Учение Еремей освоил с большим удовольствием и даже получил на выпуске медаль за сообразительность и наградной кортик. Став красным офицером, лейтенант, а потом капитан третьего ранга Еремей Кузнецов, отплавал еще лет десять на военных кораблях, служа изо всех сил своей стране, а потом вдруг загрустил. Загрустил сильно и по непонятной ему самому в течение целого года причине. Еремею понадобилось пройти через многие годы войн и мирной службы, чтобы осознать как он ненавидит армию. Он вдруг понял, что всю сознательную жизнь армия мешала ему во все глаза смотреть на море, самую дорогую вещь, которую он имел. Когда капитан третьего ранга осознал эту грустную мысль, то не колеблясь послал к чертям службу в армии, и ушел в вольнонаемные моряки на рыболовную шаланду * общаться с селедками для него было значительно проще и интереснее. Но скоро началась война и Еремей снова был вынужден смотреть на море армейскими глазами. Его снова призвали служить в Балтийский флот и снова вокруг рвались снаряды, а он смотрел сквозь. На сей раз судьба, о которой он не знал ничего, привела его на танкер. Старпом танкера "Советский полярник" Еремей Кузнецов сидел на корме и курил трубку, до краев набитую крепким матросским табаком. Густые и вязкие кольца дыма, едва они успевали оторваться от трубки, уносило сильным боковым ветром в океан и рассеивало за секунду.
       Все вокруг дышало суровым покоем. И вдруг из низких облаков с диким воем на голову старпому стали падать самолеты. На крыльях пикирующих истребителей с черными крестами вспыхивали огоньки * вода вокруг танкера вспенилась от тысяч извергаемых пуль. Матросы бросились к зениткам, установленным на корме и носу танкера, превращенного в боевой корабль. "Советский полярник" яростно огрызался огнем на вьющиеся над ним словно коршуны, немецкие самолеты. Бой разгорался с каждой минутой. Англичане и американцы изо всех сил сдерживали натиск с воздуха, но особой меткостью пока не отличились * старпом видел как загорелись и упали в море только два "Юнкерса", а сколько их еще кружило в небе над конвоем. Линкоры британцев старались во всю, однако силы были не равны. Скоро вокруг развиднелось и стали хорошо различимы немецкие корабли, охватившие полукольцом конвой. Кораблей нацистов было почти вдвое больше, чем кораблей охранения. Особенно среди них выделялся громадный линкор, никогда прежде старпом его не видел и не знал, что бывают на свете такие большие корабли. Еремей Кузнецов даже на секунду залюбовался этой завораживающей громадой. Почему-то корабли нацистов пока не участвовали в открытом бою, а находились поблизости, словно выжидая удобный момент. За них делали черное дело авиация и подлодки. Когда пулеметной очередью прошило капитана, старпом Кузнецов принял командование полуживым танкером на себя. Из команды осталось не более десяти человек. Шестеро матросов управлялось с двумя зенитками, а остальные были ранены, но, сидя на палубе, продолжали палить из автоматов по пикирующим самолетам. Взрыв раздался, когда Кузнецов пробирался на нос, чтобы посмотреть что стало с зениткой, неожиданно замолчавшей после очередного налета "Юнкерса". Сквозь дым он успел рассмотреть распростертые на палубе тела мертвых матросов. Танкер тряхнуло так, что Еремей упал, как подкошенный. Его глаза оказались совсем рядом с остекленевшими глазами одного из мертвых матросов, в которых, казалось, не было никакой смерти * он улыбался чему-то неизвестному. Еремей закрыл ему ладонью глаза и попытался встать. Когда он поднимался, палуба вдруг стала уходить из-под ног. Корма танкера задралась высоко вверх. "Советский полярник" нырнул носом в стальную воду и стал быстро погружаться. Еремей упал вниз, совсем как в детстве с моста, но когда волны сомкнулись над его головой, его уже некому было спасти. На этот раз его судьба совершилась.
      
       Дениц наблюдал за битвой в цейсовский бинокль и не разрешал своим кораблям вступать в бой до тех пор, пока асы Геринга основательно не потреплют конвой союзников, который до сих пор не покинуло охранение. Адмирал счел это странным, но решил не торопиться * пока времени хватало, а аргумент Фюрера не мог не подействовать. Союзники хотели сохранить в глазах общественности хотя бы часть престижа. Второй раунд игры однозначно должен был разворачиваться по германскому сценарию, хотят этого союзники или не хотят. Германские подводники, судя по потерям, которые уже понес конвой, делали свое дело отнюдь не спустя рукава. Особенно адмиралу понравилась дерзкая атака танкера. Капитан подлодки блестяще справился со своей задачей, пройдя сквозь сети охранения, и был достоен высшей награды рейха. Дениц приказал сделать об этом необходимые записи в походном журнале. Скоро туман опять начал сгущаться и снова скрыл корабли адмирала от глаз дозорных охранения. Так прошла тревожная ночь. Всю ночь Дениц не смог сомкнуть глаз и играл со своими офицерами в карты. За игрой адмирал незаметно опустошил три бутылки шнапса. Тем не менее, ему ужасно не везло и хотелось всех расстрелять, но делать этого пока было нельзя. Вот когда закончится операция и корабль вернется на базу, вот тогда адмирал лично разберется с теми, кто мог так опрометчиво с ним спорить, а пока даже ему приходилось сдерживать свои душевные порывы. Когда наступил долгожданный рассвет, адмирал даже не стал допивать свою шестую чашечку кофе. Он первым выскочил на мостик и, схватив бинокль (визиров Дениц не признавал), стал обшаривать взглядом волны. Туман рассеялся и то, что он увидел, его несказанно обрадовало. Конвой из русских транспортов со стратегическим грузом был на месте, вытянувшийся в слегка поредевшую цепочку. Но вот довольно сильного охранения союзников, способного причинить кораблям адмирала большой ущерб, не было и в помине. Лишь один линкор сиротливо рассекал волны по правому борту от транспортов конвоя. Дениц решил, что капитан линкора либо перепил со страха, либо у него на корабле неожиданно сломалась рация и он не получил личного приказа Черчилля уходить.
       * Ну, что-ж, * сказал адмирал Дениц, потирая руки в предвкушении легкой добычи, * И в том, и в другом случае * тем хуже для него. Кто не спрятался, я не виноват.
       И приказал начинать операцию.
       Словно повинуясь жесту злого волшебника ожили немецкие корабли. Мощнейшие пушки их бронированных орудийных башен стали нащупывать беззащитные транспортники. С тяжелым скрипом носовая башня суперлинкора "Тирпиц" повернулась в направлении единственного корабля англичан, не покинувшего конвой. Адмирал Дениц заткнул уши и приказал: "Пли!" Со страшным грохотом рявкнули пушки. Линкор Nelson превратился в пылающий факел, несущийся по волнам неизвестно куда. Остальные корабли эскадры нацистов открыли огонь на поражение. К тонущим транспортам устремились словно хищные пираньи, почуявшие кровь, стаи подлодок. Небо скрылось за крыльями самолетов. Конвой приготовился умирать.
      
       Рассел уже начал уставать от бесплодных поисков суперлинкора в бескрайних просторах серо-стальной воды. За время долгого перелета через Атлантику, с той поры, когда повинуясь тайному приказу командования "Б-52" отделился от конвоя и лег на собственный курс, время текло удивительно скучно. Честно говоря, полагаясь на книги и фильмы, Рассел Кремп представлял себе войну немного иначе. Повсюду ему мерещились сплошные опасности, ловушки, шпионы, а особенно коварные немецкие самолеты, которыми должны были быть нашпигованы все встречные облака. Между тем, экипаж стратегического бомбардировщика повстречал на своем пути всего пару "Юнкерсов", на которых пришлось израсходовать очень небольшую часть боезапаса. Экипаж откровенно скучал. Джони Питфайер медленно курил одну сигарету за другой. Пит Джассини пытался выловить из эфира что-нибудь похожее на рок-н-рол, но его попытки пока оставались безуспешны. Тем не менее, Джассини упорно отказывался верить, что в этом времени еще не изобрели такой чудесный ритм. Билл Хармен, Дик Биллинго и Лэсли Форд играли в карты в штурманском закутке. Проигравшему полагался щелбан по лбу. Сам Рассел следил за показаниями автопилота, который, к счастью, был в полном порядке несмотря на то, что помолодел лет на сорок, и размышлял о том, где именно может прятаться этот проклятый линкор нацистов. Судя по описанию разведки штуковина была не из маленьких. Такую спрятать нелегко. И, тем не менее, до сих пор это удавалось немцам вполне хорошо. Помогала суровая норвежская природа. Эти глубокие и нависающие над водой фьорды словно были созданы для того, чтобы хранить чужие тайны. Недаром именно в этих местах обитали злые тролли. Облетев почти всю прибрежную полосу, Рассел решил изменить курс и двигаться обратно в сторону конвоя * очень может быть, что командование не ошиблось, и этот треклятый "Тирпиц" выполз из логова и собирается поохотиться. Бомбардировщик, уверенно гудя своими четырьмя мощными моторами, лег на крыло и, сделав полукруг над Норвегией, устремился в сторону конвоя. Спустя почти два часа полета чуткие приборы неожиданно уловили большое скопление кораблей в квадрате 63.11. Кремп был сильно удивлен такой точностью прогноза командования. Судя по всему, в этом квадрате "Тирпиц" был далеко не один. И похоже там уже шел бой между немецкими кораблями и охранением союзников. Не мешало помочь соотечественникам. Рассел еще раз внимательно осмотрел данные прибора и приказал:
       -- Всем внимание! Приготовиться к бою. Громоотвод, готовь оружие * впереди много надводных и воздушных целей.
       Билл Хармен довольно осклабился:
       -- Я только того и жду, командир. А наши пушечки всегда в порядке, не то что рация Пита.
       Неожиданно прощупывавший эфир Джассини уловил переговоры неизвестной авиации. Несколько секунд он удивленно слушал, а затем сообщил:
       -- Разрешите доложить, сэр, -- сказал он, -- на подлете к месту сражения по меньшей мере четыре русских штурмовика. Они тоже ищут "Тирпиц".
       -- Ну вот, -- подытожил Джони Питфайер, -- начинается соревнование: кто первый.
       -- Они уже заходят на бомбометание, -- снова проговорил радист.
       -- Да, надо поторапливаться, -- сказал Рассел, -- хоть мы и мощнее, но их все же больше. Если русские разнесут в щепки этот суперлинкор раньше нас, что мы тогда скажем в штабе. А, парни? Вперед, и да поможет нам Бог!
      
       Полет будоражил кровь, заставляя крепче сжимать руками штурвал самолета. Все время полета под жужжание моторов Антон думал о тех чудищах, преследовавших его ночью, и готов был поклясться, что ему не привиделось. Сейчас даже сам бой и неуловимый "Тирпиц" волновали его значительно меньше. В эту ночь лейтенант Гризов почувствовал, что все необъяснимые страхи, преследовавшие его в этом времени, получили свое воплощение. Но от этого было не легче, а скорее наоборот * все запутывалось с невероятной скоростью. Воплощение было, но объяснения не было. Никакого. Словно кто-то неведомый доселе приоткрыл маску, и Антон увидел его изуверское лицо. Однако, лица этого он никогда раньше не видел, а потому не знал, что от него ждать, и почему терзают именно его, ни в чем не повинного. А еще был страх. Ютившийся ранее где-то в глубинах сознания, теперь он вышел на поверхность. Антон много крестился, но страх не проходил. Напротив, становился все гуще и сильнее, словно затвердевающее тесто. Обволакивал. Душил. И Антон стремился скорее ввязаться в бой, что ы хоть на минуту забыть о нем.
       На "Тирпиц" вышли довольно быстро. Зарево от горящих кораблей и вспышки орудийных выстрелов были видны издалека. Выстроившись в воздухе в колонну, словно в очередь, штурмовики приготовились для нанесения точного удара. Пилоты знали: мощнее зениток нет ни у одного корабля, а потому времени для точного бомбометания было в обрез. Антон, командовавший звеном, выдержал паузу, а затем выдохнул в микрофон:
       -- "Восемнадцатый", начали!
       Первый штурмовик с выключенными моторами стал камнем падать на линкор. Следом пошел второй. Третий. Не смолкавшая ни на минуту артиллерия "Тирпица", топившая транспорты, продолжала методичную пальбу на поражение. Самолеты встретила кормовая зенитная батарея, выстроившая в небе сплошную стену огня. Как только русские штурмовики начали атаку, капитан фон Бригель ворвался в кают-компанию "Тирпица", где фон Карацупа и Дениц играли в карты, отдыхая от созерцания панорамы сражения. Задыхаясь, фон Бригель доложил:
       -- Мой адмирал, нас атакуют русские штурмовики. Что прикажете делать?
       Дениц, уже дважды оставшийся "в дураках", был раздосадован тем, что его прервали, а потому молниеносно выхватил парабеллум и уложил фон Бригеля на месте. Когда тот, держась за живот, сполз по косяку и распластался на полу кают-компании, Дениц удовлетворенно улыбнулся и побил "валетом" "десятку" фон Карацупы.
       Первый русский штурмовик разнесло на мелкие брызги. Второй также превратился в кучу горящих обломков и просыпался огненным дождем в море, так и не успев сбросить бомбы на цель. Когда перестал существовать третий штурмовик, Антон почувствовал, как давно забытое чувство зашевелилось у него в груди, чуть правее сердца. Словно невидимая игла уколола сознание, и Антон вдруг ощутил себя большой белой птицей, летящей над полосой безвременья. Где-то вдали рушились в океан с небосвода звезды, падали с шипением ржаво-красные метеориты, рождались дети, умирали мухи. В который раз сходил с ума мир. Очень высоко над горизонтом были видны прятавшиеся в облаках заснеженные горные пики, на которых отдыхало уставшее за день солнце. А прямо перед ним, непонятно откуда, мерцало пронзительное сияние. "Странно, -- подумал Антон, разглядывая непонятный источник света, -- это не может быть солнце. Ведь вокруг густой туман." И вдруг вывалился из этого видения, переродившись в остроклювый "МИГ-29".
       Рассел Кремп чуть не свалил свой стратегический бомбардировщик в штопор, когда увидел соткавшийся из вспышки ярчайшего света серебристый самолет. "МИГ-29" летел окруженный сиянием. Джони Питфайер прилип к стеклу, до боли в суставах сжав штурвал. Да, черт побери, это был он, тот самый русский "МИГ", забросивший их в это проклятое время. Словно зачарованные американские летчики наблюдали за происходящим, не в силах оторваться. Первым в себя пришел Рассел, и процедил сквозь зубы:
       -- Спокойно, парни. Сначала "Тирпиц".
       Одна за другой из-под крыльев "Б-52" стали вырываться самонаводящиеся ракеты. Рассел успел заметить, что русский "МИГ" открыл огонь чуть раньше, и его светящиеся снаряды добрались до цели быстрее. Мгновенно, с носа до кормы, гигантский суперлинкор нацистов заполыхал огнями, как рождественская елка. Рушились мачты связи, в разные стороны разлетались орудийные башни, налету превращаясь в расплавленный металл. Взрывались артиллерийские погреба, то тут, то там прорываясь наружу фонтанами огня. Воздух вокруг линкора стонал. Огромный корпус корабля на глазах принимал бесформенные очертания и все более походил на кучу горящего пластилина. Словно поверженный динозавр, "Тирпиц" медленно погружался в пучину. Спустя короткое время на поверхности воды остались только грязные маслянистые пятна и пузыри воздуха. Супероружия нацистов больше не существовало.
       Когда дым рассеялся, к своему удивлению Рассел Кремп увидел, что "МИГ-29" бьется в воздухе с двумя чернотелыми "Мессершмидтами", взявшимися непонятно откуда. "МИГ" уворачивался изо всех сил, но у него это плохо получалось. Ракеты улетали мимо, пули бесцельно рассыпались веером по небу. Рассел не верил своим глазам * грозное оружие восьмидесятых проигрывало в силе и маневренности этим недоделанным этажеркам нацистов. Еще секунда, и "Мессеры" исчезли также внезапно, как и появились, а "МИГ-29" поблек, словно потерял свое сияние. Между тем, он взял курс на восток, призывно махнув крыльями американцам, всем своим видом показывая, что не намерен вступать с ними в бой. Громоотвод, до сих пор державший русский "МИГ" на прицеле, спросил у Рассела:
       -- Что будем делать, командир?
       Рассел не знал, что сказать, но ответ пришел сам собой.
       -- Ничего. Мы летим следом. Быть может, он знает, что делать.
      
       Флагманский броненосец "Асама" военно-морского флота Японии на полном ходу резал корпусом кучевые облака. Ровно в полдень сидевшему на мостике в походном кресле адмиралу Того подали холодный чай. Адмирал осторожно взял изящную фарфоровую чашечку и молча стал потягивать чай, наблюдая за небесами. Кругом царил полный покой. Чуть позади броненосца, на такой же скорости летел русский крейсер "Изумруд", на корме которого боцман Батарейкин чистил на обед картошку и посмеивался в усы, глядя на японского адмирала Тогу. Спустя пару часов к ним в кильватер стали пристраиваться всплывавшие из-под облаков новые корабли. Батарейкин быстро опознал в них своих соотечественников и стал зазывать матросов с появлявшихся кораблей на обед. Через полчаса невдалеке начали проявляться "еропланы", как их называл боцман. Только странные то были "еропланы". Не нашенские, с крестами на крыльях. Впрочем, чуть погодя пришли и нашенские, со "звездами". И уж совсем под вечер на горизонте появились два самых диковинных "ероплана" -- серебристый и темно-серый. Пролетев немного параллельным с кораблями курсом, самолеты повернули на восток и стали удаляться в сторону сияния. Каждый свои курсом. Батарейкин призывно помахал им рукой и даже покричал, но услышан не был. Допивший свой холодный чай, адмирал Того поставил чашечку на белое блюдце и тихо сказал:
       * Не кричи. Им с нами не по пути.
      
      
      
      
       Часть третья
      
      
       Война со всех сторон
      
      
      
      
      
      
      
      
      
      
      
      
      
      
      
       Глава 1
       Теплый прием
      
       Ощущение было такое, словно мощным насосом затягивает в какую-то бесконечную трубу. Миллионы цветовых сочетаний в секунду мелькали перед... глазами... внутренним взором* А может вообще не мелькали, а стояли на месте неподвижно, а он проносился мимо со скоростью еще не созданного космического корабля. Антон не знал, видит он это буйство красок или чувствует, оставаясь в бессознательном состоянии. У него уже не осталось вообще никаких точек опоры, за что могло бы зацепиться это самое сознание, ни под ногами, ни в мозгу, ни физических, ни ирреальных. Наверное именно такие ощущения испытал бы человек всю свою долгую жизнь проживший на земле под тяжестью всемирного тяготения, которое вдруг раз и отключили, щелкнув тумблером, и, оторвавшись от земли, он полетел в небо вниз головой. Именно в таком полете и чувствовал себя Антон. Временами ему казалось, что прямо ему на голову падают планеты. Обжигая огненными хвостами, с длиннющим искристым шлейфом, проносятся мимо сумасшедшие кометы навевая дыхание смерти. Вот он миновал массивный Уран и громоздкий Плутон, вот позади остался Сатурн с его кружащимся поясом астероидов. По направлению к Земле пронесся последний сигнал американской космической станции "Пионер", которая взорвалась при столкновении с одним из шальных астероидов. И вдруг последнее зыбкое равновесие, царившее в этом космическом пространстве, нарушилось. Планеты стали падать друг на друга, взрываясь и разбрасывая вокруг огненный дождь. Звезды гаснуть и вспыхивать за мгновение. Потерялся последний смысл пространственного бытия. Антон увидел (услышал, почуял) несущуюся на него огненно-красную раскаленную планету из Альфы Центавра и попытался спрятаться, превратиться в вакуум. Раскаленная планета уже почти поглотила его существо, как вдруг совсем рядом неожиданно разверзлась черная дыра. В диком ужасе Антон провалился в бездонную пустоту...
       Глаза открылись сами собой, словно кто-то подключил их к электрической сети и нажал выключатель. Перед глазами оказался черный круглый стол и полумрак, в котором тонула большая комната без углов и конца. Напротив сидел невысокий человек в форме полковника российской армии и внимательно смотрел на оживающего Антона. "Черт побери, я опять не умер". * подумал Антон и сразу же услышал ответ "В обычном понимании ты мертв уже десять раз, но, к счастью, ты не похож на обычные явления природы". Человек за столом молчал. Антон готов был поклясться, что он не раскрыл рта за эту минуту, но, тем не менее, слова были слышны отчетливо. Так, будто они звучали прямо у него в мозгу. Антон оглядел стол и комнату, затем себя. Ничего нового в комнате он не увидел. Точнее, он не увидел самой комнаты. Ее углы тонули во мраке, отчего казалось, что стол с безмолвными собеседниками стоит посреди огромной бескрайней равнины, на которой царит темная ночь. Пола, кстати, Антон тоже не почувствовал. Похоже, если где-то поблизости и была равнина, то ее совсем не было видно. Стол неподвижно висел в воздухе. Нигде не наблюдалось никаких ориентиров. "Наверное, я все-таки мертв, * опять подумал Антон, * Но никогда не предполагал, что на небесах есть черные столы". Он осмотрел себя и с удовольствием отметил, что не связан и не скован ничем, а значит свободен. Но, попытавшись сделать движение рукой, не смог передвинуть ее хотя бы на миллиметр.
       * Бесполезно, мой дорогой друг, * сказал не открывая рта человек в форме полковника, * абсолютно бесполезно.
       Антон пристальнее вгляделся в немого собеседника, но глаза говорили ему о том, что ранее они никогда не встречались. Впрочем, можно ли верить глазам своим, когда не берешься утверждать с точностью на этом ты свете, или на том. Антон снова попытался пошевелиться.
       * А вы настырный, как я погляжу. * прокомментировал полковник все также беззвучно, не шевеля губами, * Впрочем, приблизительно таким я вас и представлял.
       В этот момент полковник встал и прошелся вдоль стола. Антон с радостью подумал, что пол все-таки есть. Но радость его угасла, когда полковник обогнул круглый стол и стало видно, что он плывет по воздуху. У Антона по коже побежали ледяные мурашки, а волосы проявили устойчивую тенденцию к вставанию дыбом. Полковник проплыл обратно за стол и снова сел. Взгляды их встретились, словно лазерные лучи во мраке. Антону стало страшно. Полковник наклонился над столом и по отечески прошипел:
       * Ну, что-ж, младший сержант - лейтенант - герой Советского Союза Гризов, не буду вас больше держать в неведении. Перейдем в отчасти более привычное вашему сознанию состояние.
       Полковник щелкнул в воздухе костяшками пальцев и тотчас мрак сменился неярким светом. Но переход был столь неожиданным, что Антон зажмурился. Когда он снова открыл глаза, то увидел, что стол остался на месте и по-прежнему был черным, но только не с мистическим отливом, а обыкновенный, добротного черного дерева. У пространства появились края, обозначенные четырьмя стенами светло-коричневого цвета. На стенах висели довольно практичные и изящные одновременно светильники в золотой оправе. На полу, который теперь точно был, лежал мягкий персидский ковер необъятных размеров. Сверху на расстоянии двух с половиной метров находился потолок, в центре которого висела тяжелая люстра из массивной бронзы.
       * Люблю, знаете ли, находясь в этом мире, роскошь. Есть грех. * как бы извиняясь сказал полковник по-прежнему не шевеля шубами, * Ну да нам вроде и по штату полагается находиться в перманентном состоянии греха, вот и приходится обставляться. Впрочем, это все мелочи. Теперь о главном.
       Глядя на полковника, Антону все время казалось, что тому приходится прикладывать неимоверное количество усилий, чтобы просто сидеть за этим столом в человеческом облике. Просто потому, что гораздо привычнее было летать огненным смерчем над планетой, палить города и терзать неповинных людей. Или, являясь на рогатом коне в образе костлявой старухи, укрытой белым саваном, с горящими дьявольским огнем глазами стучаться в двери домов и кричать, что час настал. Ничего этого демонический полковник в данную минуту не делал, но Антону, тем не менее, было жутковато. Отовсюду по-прежнему веяло могильным холодом, хотя и выглядело все теперь абсолютно стандартно * какой-нибудь командный центр, засекреченный под скромный офис нового русского. Впрочем, если принять за чистую монету состояние окончательной жизни, то мысль о местонахождении казалась отнюдь не праздной и вполне своевременной. Словно в ответ на размышления Антона у него в мозгу появилась новая информация.
       * Не торопите события, уважаемый. Именно о вашем положении я и собираюсь вам поведать. Не слишком много, конечно, но вполне достаточно для того, чтобы сделать жизненно важные выводы. Итак, начнем с главного.
       Антон взглянул на полковника. Тот сидел за столом со скрещенными на груди руками.
       * По земным меркам вы снова находитесь в том самом времени, где появилась ваша телесная оболочка -- в двадцатом веке. В настоящем времени вам было уготовано наибольшее самовыражение, это ваша, так сказать, двенадцатая жизнь. Не округляйте глаза * не слишком верится, что маги вашего уровня столь наивны. Хотя, признаюсь, мне пришлось немало постараться, чтобы сначала отыскать, а потом изловить вашу мятущуюся по запредельному душу. Слишком странно и непосредственно для высшей силы вы себя ведете. Допускаете множество ошибок и вместе с тем проскальзываете сквозь расставленные капканы. Но, видимо, на то и была вам дана сила.
       Глядя, как Антон пытается сделать хоть малейшее движение рукой, полковник пояснил.
       * Осведомлен о вашем могуществе. Именно поэтому принял меры предосторожности. Ваша телесная и духовная субстанции сейчас зажаты во всех тоннелях смерти и жизни моим сильнейшим заклятием, которое держит вас в физическом объеме, данном вам этим веком, и не позволит вылезти из него или сделать что-либо помимо моей воли. Вы -- маг и я -- маг. Вы -- белый, я * черный. Если бы вы могли лизнуть мое сердце, то отравились бы * в нем только яд. Но, кроме всего, вы маг плененный, вы * мой раб. И я могу держать вас во временном заточении бесконечно. Я бы очень хотел сделать с вами что-нибудь дикое, но вы не простой смертный. И вы, признаюсь честно, мне сейчас нужны для того, чтобы проникнуть туда, куда мне путь заказан в силу неинтересных причин. Уничтожать вашу сущность просто так, без пользы для наших сил, в высшей степени глупо, выражаясь человеческим языком. Разметать вас по времени я всегда успею. А менять ход истории вы в состоянии только добровольно, по собственному желанию. Поэтому нам придется договориться.
       Антон напрягся. Увидев это, полковник слегка улыбнулся, и вдруг с него слетела напускная любезность. Он резко перешел на ты.
       * Сейчас, младший сержант Гризов, ты находишься на моей секретной точке, замаскированной под исследовательский центр. Собственно, для всех это и есть исследовательский центр войск радиоразведки. А я * полковник этих войск Герман Бергмозер. Да, да. Мы с тобой оба относимся в этой жизни к епархии радиоразведки, только никто и не подозревает о нашем действительном предназначении. Никто. Ни твое тупоголовое командование, ни мое, полагающее себя мудрым. Ну и пусть себе полагает, до поры, до времени. А пока час не настал, мы с вами, товарищ младший сержант, вы уж, извините, в этом времени не герой Советского Союза, потрудимся на благо черных сил. Да, да. Именно для них ты будешь пахать в поте лица, сколько ни рыпайся, сколько ты там ни крутись, зажатый в своей оболочке.
       Последнее относилось к новой, особенно сильной попытке Гризова вырваться из невидимых пут. Но заклятие, если это действительно было оно, держало крепко. "Черт побери, * неистовствовал Антон, бессильный что-либо сделать * Какое на фиг заклятие* Какие черные силы* Какое предназначение* Этот полковник-телепат, похоже, совсем сбрендил. Несет околесицу с таким видом, словно сам верит в то, что говорит или телефонирует мне мысленно. Я * белый маг! Ну вообще класс. А может я и не приходил в сознание с тех пор как попал в больницу* Может все это, и этот стол, и полковник, и поход в горах, и охота на "Тирпиц", и даже любимая женщина, все это лишь бред в голову ударенного радиоразведчика* Может я в бессознательном состоянии пребываю и вижу летаргические сны* Хотя на летаргические сны это все не похоже. Хоть я их и не видел никогда, но такое ощущение, что все это на самом деле. Впрочем, техника сейчас существует такая, что любой мозг, особенно ушибленный, обработает в пять минут и заставит поверить во что угодно. Будем ждать".
       * А вот это благоразумно. * раздалось тотчас в мозгу. * Наконец-то слышу неплохую мысленную субстанцию. Хотя ловко ты разыгрываешь вопли потерявшего сущность. "Я * белый маг!* Какой ужас!" Натурально получается.
       Антон осекся. У него возникло стойкое ощущение, что все его мысли Бергмозер, кто бы он ни был на самом деле, читает запросто, словно они возникают на экране компьютера.
       * Да. Мысли твои мне ведомы, удивление на эту тему мог бы и не разыгрывать * читать мысли человекообразных существ для мага твоей категории занятие плевое. Если бы не мое заклятие и защитные поля, то ты запросто считывал бы мыслеформы всех людей на расстоянии доброй тысченки километров в округе и явственно чуял что происходит за океаном. Пространство нам не помеха, не категориями расстояния оно измеряется. Так что не выпендривайся, младшой. Давай поговорим о деле.
       Бергмозер встал и на сей раз по-человечески прошелся до стены и обратно. Привычным жестом достал сигарету и закурил. Антон разглядел в его кармане пачку "Мальборо".
       * Понимаешь, младшой. Выпало мне быть полковником местной армии. А армия эта, как тебе известно, охраняет шестую часть планеты, которая в данный исторический момент называется на языке аборигенов этой планеты Россией. И мой хозяин по какой-то роковой случайности поддерживает именно эту страну. Потому-то она до сих пор и существует, хотя и видоизменилась немного за последнее время. А потому, хочешь не хочешь, приходится мне бороться с вредоносными субстанциями, которые поддерживают другую не маленькую часть земли * Соединенные Штаты Америки и еще некоторые части. Увы, даже на одной отдельно взятой планете пока никак не возможно установить единую правильную власть на запредельном уровне. Но время идет, и, как заметил один местный самовлюбленный выскочка, которому я подсказал эту мысль, все течет, все меняется. Очень скоро на Земле настанет правильное царство. Запомни! До конца века осталось три года, а затем * новый Рубикон. Властвовать будет мой хозяин, а твой будет перед ним пресмыкаться и ползать на коленях. Уже сегодня власть моего хозяина над душами людей распространяется с неимоверной скоростью, а власть твоего хозяина хиреет и рассыпается в прах. Люди, населяющие планету, рады жить по моим правилам. Им так легче. Но пока нет окончательной победы, моя задача убивать свет, а твоя противостоять мне. Мы с тобой * небесные воины. Но ты уже не воин, ты * мой раб. А потому слушай, раб!
       Вспыхнул столб света и перед Антоном возник черный всадник, закованный в латы, верхом на огромном вороном коне, также укрытым доспехами и тяжелой попоной. В прорезях массивного рыцарского шлема с изогнутыми рогами, как две капли походившего на шлем магистра крестоносцев в пору похода на Русь, сверкнули жутким светом огненные рубины глаз. Ноздри коня раздулись от натуги, и Антона обдало жаром раскаленного дыхания ада. Комната вокруг исчезла, и все снова стало погружаться во мрак, словно наступала ночь. Откуда-то издалека, с самого неба, до Антона донеслись слова.
       * Отныне ты будешь делать то, что я тебе прикажу, раб. Ты позабудешь свои мысли и станешь моими мыслями. Ты будешь полностью подчинятся мне, или умрешь!
       Миллионы черных хищных птиц заслонили от Антона слабеющий с каждой секундой свет. Он снова падал в пропасть, а птицы вились над ним, то и дело падая камнем вниз и впиваясь острыми когтями в грудь, ноги, и бока. Антон истекал кровью и кричал от боли, но его никто не слышал. Дно ущелья приближалось с каждой секундой, острые камни скал росли на глазах. Еще секунда, и он превратится в кровавое месиво, и кости его достанутся в пищу воронам.
       * Не буду, * тихо, но твердо сказал Антон вслух, впервые раскрыв рот.
       Мрак вдруг раскололся и рассыпался, обнажив вокруг все те же замкнутые стены комнаты. Напротив Антона стоял прежний Бергмозер в виде полковника и задумчиво курил.
       * Что ж, сказал, * недавний магистр, * придется продемонстрировать свой трофей. А потом повторить предложение.
       Полковник сделал неуловимый жест, или Антону показалось, что сделал, поскольку он больше никого не видел в комнате. Прошла минута, но пока никто не появился. "Что там еще приготовил мне этот рогатый кретин*" * откровенно подумал Гризов, зная, что его мысли Бергмозер слышал прекрасно. Но полковник никак не отреагировал на откровенно хамство в виде агрессивной мыслеформы. В задумчивости Антон поднял правую руку и провел по волосам. Затем пошевелил левой рукой. И вдруг младший сержант осознал, что его никто не держит. Радость освобождения захлестнула Антона и он уже хотел было броситься на Бергмозера и надавать ему по морде, пусть потом хоть в дизбат отправляют, но остановил себя усилием воли. А вдруг этот хитрожопый служитель черных сил испытывает его, а за дверью наверняка дежурит рота молодцов с черными поясами по карате, а то и того хуже * каких-нибудь телепатов, практикующих астральное кунг-фу. И тогда начнется круговерть больного сознания и в лучшем случае замаячит на горизонте гостеприимная палата "Степана Скворцова". А банальной смерти ему придется ждать до скончания века, хотя и осталось всего три года, но ведь Бергмозер мог и пошутить насчет двадцатого. С нечистой силой такое случается часто.
       Между тем, дверь бесшумно отворилась, впуская трех человек. Антон поднял глаза и едва не закричал от радости и боли одновременно. В дверях стояла Катя, а за ее спиной два плечистых молодца в униформе с рожами, не отмеченными печатью интеллекта. Антон забыл про свои опасения и бросился вперед в диком прыжке, пытаясь достать ногой правого охранника. Еще в полете он успел краем глаза уловить странное спокойствие громилы. Тот и бровью не повел * очень странно для человека, которому в челюсть летит массивный ботинок. Но спустя секунду, Антон понял в чем дело. Со страшным грохотом он со всего маху ударился о невидимую преграду и, скорчившись от резкой боли, обрушился к ногам охранника. Бергмозер не наврал, тут действительно попахивало нечистой силой. Полковник медленно подошел к корчившемуся на полу Антону и с усмешкой сказал, впервые заговорив:
       * Нет, я не перестаю удивляться, ну где берут таких магов* Ты что, даже не попытался прощупать окружающее пространство и не смог разглядеть невидимую стену времени* Ты что, смотрел своими глазами и действительно надеялся прошибить ее ногой, недоносок*
       Антон обиделся и это придало ему силы. Он вскочил, бросил быстрый взгляд на Катю, которая стояла в двух шагах, широко раскрыв глаза и что-то кричала, но Антон не слышал слов * невидимая стена не пропускала также и звуки.
       * Отпусти ее, скотина. * сказал он тихо и злобно.
       * С какой стати* Она * моя рабыня, так же как и ты * раб. Я могу сделать с вами все, что захочу. Но просто и быстро убивать людей за миллион лет я устал. С тобой веселее, тебя можно помучить вечностью. А она-то * простой человек, из плоти и крови. Красной крови. Люблю этот цвет. Ей умирать придется как можно дольше.
       * Отпусти ее, скотина. * повторил Антон, чувствуя как в нем закипает лютая злоба.
       Бергмозер медлил с ответом, разминая пальцами сигарету.
       * Это ведь я ее тебе подставил перед самой армией. И развел вас потом, чтобы от страстного желания возникла меж вами космическая энергия. Два поля, создающие любовь, притягивают к себе с небес дикое количество энергии. Ваш отец небесный вас любит. Но он глуп и расточителен. А я * вампир, и мне эта энергия очень даже нужна, тем более, что получить ее от таких глупых созданий, как люди проще простого. Горите себе синим пламенем в огне любви, а энергию забираю себе я для правильных дел.
       Антон сжал кулаки.
       * Ты что же думаешь, * продолжал неторопливо рассказывать Бергмозер, * что магу такой категории позволено просто любить земную женщину без всяких последствий* Ты думаешь, что я не воспользуюсь этой слабостью отца небесного* Какой же ты глупый волшебник. Истинно от любви на Земле тупеют все: и ангелы и люди. Правда, мне от этого только легче. Ты ведь знал, что душа человека бессмертная и неизменна, как бы не выглядели ее оболочки в разные времена. И ты не угомонился, когда потерял любимую в своем времени. Ты сумел притянуть к себе ее душу в другом, чужом для тебя времени, в котором оказался случайно. Тебе повезло. И мне повезло, * я украл ее сущность с заснеженного перевала через тоннель смерти. Ты думал, что ее там убили. Но в последнюю секунду я перенес ее снова сюда и связал тебе руки дважды * обе ее сущности, слившиеся в одну, теперь у меня в плену. Ты любишь по-прежнему, а я становлюсь от этого только сильнее. Плененная любящая душа для меня неисчерпаемый источник энергии, вечный источник.
       Бергмозер не договорил. Антону показалось, что он потерял контроль над собственными мыслями и чувствами и превратился в сгусток света. Ему страстно захотелось стать сейчас лазерной пушкой и испепелить стоявшую перед ним сволочь. И он стал этой пушкой. Огненный луч сверкнул в комнате, озарив все вокруг электрическим светом, и пронзил насквозь неподвижную фигуру полковника. Когда дым рассеялся, стало видно, что в животе Бергмозера зияет огромная дыра, по краям которой слегка дымилось запекшееся мясо. Лазерный луч вспыхнул во второй раз и голова, отделившись от тела, покатилась под стол из черного дерева, разбрызгивая вокруг кровь. Антон испускал лучи до тех пор, пока на полу комнаты не остались только обугленные куски тела, напоминавшие хорошо прожаренное мясо. Только тогда он немного успокоился и снова стал самим собой. Но в этот момент он услышал голос откуда-то сбоку и, повернувшись на звук, с удивлением увидел невредимого Бергмозера. Полковник стоял, скрестив руки на груди.
       * Как мне смешно с тобой. Ты недостоин даже носить титул мага. Ты поддаешься страстям. Но сейчас это мне только на руку.
       Антон бросил Кате, бившейся в молчаливой в истерике за невидимой и непроницаемой стеной, полный страдания взгляд. Они были так близко и так бесконечно далеко. Сила их слившихся воедино душ делала их при встрече с вампиром только слабее. И все это происходило из-за него, если верить этому психопату-полковнику. Антон подошел к невидимой стене и погладил заплаканную девушку по лицу. Она тоже приникла к преграде с другой стороны, пытаясь дотронуться до него пальцами. Наблюдавший за этой сценой Бергмозер дико расхохотался. Затем он перестал насмехаться и спросил:
       * Ну, что, будем подчиняться или сразу превратить вас в коллапсирующие звезды* Может быть ты предпочитаешь прятаться от стыда на темной стороне луны* Если я использую всю твою энергию и достигну своих целей, то, кто знает, может я и разрешу вам соединиться. Выбирай, младшой. У тебя есть только одна возможность.
       Антон погладил заплаканную щеку девушки через невидимый барьер. Приник к нему и как бы поцеловал Катю. Затем быстро развернулся и сказал, словно выплюнул слова из глотки:
       * Говори, чего ты хочешь, тварь!
       Бергмозер словно ожил, радостно потер руки, и едва не выкрикнул, довольный собой:
       * Вот так бы давно.
       И тотчас комната со светильниками исчезла. Вместо нее вокруг Антона образовалась другая, скорее похожая на помещение для монтажа телепередач или кинофильмов, чем на командный пункт. Антон сидел в мягком кожаном кресле светло-коричневого цвета. В одной его руке его находился бокал "Мартини", а в другой сигарета "Мальборо". Повсюду находилось множество мониторов и пультов непонятного назначения. Каждый из мониторов показывал что-то свое. Антон увидел на одном из них летящие на большой скорости американские истребители F15 Eagle, которые развернулись для атаки и начали равнять с землей какой-то объект неизвестного назначения, отдаленно напоминавший завод для производства ядерного топлива. На другом мониторе всплывала американская атомная подводная лодка класса "Огайо". Подлодка называлась "Тритон" и несла на себе добрый десяток баллистических ракет, нацеленных на ключевые города России. Третий монитор показывал проходившие в другом месте маневры шестого флота ВМС США. Выстроившись, согласно боевому расписанию, остроносые противолодочные корабли долбали глубинными бомбами подводное пространство, из которого, то и дело, взлетали вверх столбы воды. На четвертом мониторе шесть двухместных "Апачей" и два транспортных вертолета отрабатывали варианты выброски отрядов специального назначения в зоне джунглей. Вот они дважды прошлись по самым верхушкам пальм и, наконец, зависли над микроскопической полянкой. Из открытых бортов транспортных вертушек слетели вниз веревки и сразу же посыпались солдаты в защитной униформе, размалеванные что твой Рэмбо. Наконец, пятый монитор показывал учебный старт баллистической ракеты в штате Невада. Земля и раскаленный воздух вокруг пусковой шахты дрожали. Вот медленно, как бы нехотя показался нос баллистической ракеты, затем ее цилиндрическая средняя часть и, наконец, вырвался огнедышащий хвост. Вырвавшись из пут, хищная ракета устремилась в далекое небо. Насчет ее целей Антон не сомневался. От неожиданности он даже засмотрелся на все, что происходило на экранах мониторов. Но когда пришел в себя, то увидел сидящего рядом Германа Бергмозера, который гаденько улыбался, потягивая свою вечную сигарету.
       * Ну как, младшой, интересно*
       Антон, до этой минуты державший в руке бокал "Мартини" и сигарету словно застывший робот, поставил бокал на столик перед собой, не желая принимать от Бергмозера никаких подачек. Сигарету, впрочем, оставил. Давно не курил.
       * Сознайся, ведь интересно, а, младшой* Перед тобой же не игрушечные самолетики летают и кораблики плавают, это тебе не голливудские бевики про Нику. Перед твоими анализаторами, в смысле глазами, в настоящую минуту в режиме реального времени происходят самые настоящие боевые и учебные вылеты и маневры американских вооруженных сил. И никто кроме тебя этого своими глазами одновременно никогда не видел, круто да*
       В глубине души Антону было действительно интересно, но он старался об этом не думать. Чтобы не дать повода Бергмозеру позлорадствовать. Но полковник почуял колебания души Антона и, сладенько улыбнувшись, проговорил:
       * Интересно. Вот потому-то, недоносок, я тебя и разыскивал так долго и упорно по всем временам. Потому что тебе это самому интересно до чертиков, прости за каламбур. Тебе самому страсть как хочется во всем этом поучаствовать. Ведь так* А мне только этого и надо. Идеальный случай * патриотически настроенный фанат-радиоразведчик, который еще к тому же и маг высочайшей категории. Вот это повезло! Мне. Потому что тебе в твоем положении остается заботиться только о своей грешной душе и питать надежды на вызволение своей возлюбленной субстанции...
       Антон уже почти превратился в направленный электромагнитный импульс, как вдруг его что-то сдавило тисками со всех сторон так, что больно стало дышать. Грудная клетка трещала по швам, давление в артериях подскочило до критической отметки, еще секунда, и из ушей польется кровь. "Это конец." * успел подумать Антон. Но неожиданно невидимые тиски исчезли так же мгновенно, как и появились. Боль пропала, тело успокоилось.
       * Нет, ты действительно придурок, * констатировал сидевший рядом Бергмозер, * неужели ты думаешь, что можно преодолеть мое заклятие и уничтожить меня вот так, каким-то вшивым электромагнитным импульсом* Ты так часто думаешь как человек, что мне это надоедает.
       Полковник встал и прошелся вдоль длинного ряда мониторов. Антон ожидал, что он вот-вот снова превратится в какого-нибудь огнедышащего коня. Но Бергмозер молча вернулся обратно к столу и сел в глубокое кожаное кресло.
       * В общем так, * сказал он после минуты промедления, * еще одна попытка выйти из под контроля, и твоя сущность начнет проявляться сразу в нескольких временах, не в силах сгуститься до состояния материи. А твоя девочка просто и долго будет умирать на дыбе. Все понятно, товарищ младший сержант*
       Антон едва ли не выпалил "Так точно, товарищ полковник", но вовремя осекся. До чего все-таки крепко вбивали отцы командиры в учебке и войсках безоговорочное повиновение человеку в погонах. Это повиновение было частью всеохватывающей системы, и раз появившись, продолжало потом подспудно действовать всю жизнь. Антон призадумался. Теперь он был пленником. Могучим, нужным пленником, но связанным по рукам, с поводком на шее и гирями на ногах. В таком положении больше всего Антона бесило, что Бергмозер держит у себя пленницей и Катю. И если бы только он был один, то наверняка выпутался бы из этой истории и распылил по солнечной системе эту скотину в погонах. Но он был не один. И предстояло действовать с учетом жизни любимого человека. Ну и сволочь же ты, Бергмозер!
       * А вот это уже лишнее.* проговорил черный полковник, и на шее Антона холодным кольцом сомкнулись невидимые щупальца. Доступ воздуха прекратился. Антон стал терять сознание, но в последнюю секунду щупальца отпустили.
       * Итак, переходим к делу. * резюмировал полковник и на столе перед ними возникла подробная карта Соединенных Штатов Америки. Антон потер свое горло, еще хранившее глубокий след от душивших его щупалец, и посмотрел на карту. * Вот здесь находится база ВВС США "Гринфилд", на которой располагается секретный центр Пентагона по реализации программы "Мыслитель". Программа включает в себя испытание и обкатку в боевых условиях новейшего генератора частоты мыслей, прозванного американскими пилотами "Фабрикой грез". Генератор в состоянии действовать почти также, как ты, то есть вырабатывать различные мыслеформы, абсолютно невидимые локационным приборам любого уровня. Только американцы дошли до этого с помощью новейших военных технологий, а ты живой и во много раз мощнее любого из генераторов. Кроме того, существующие разработки "Фабрики грез" действуют на ограниченном расстоянии и могут транспортироваться только на самолетах, что делает их уязвимыми для противника, то есть для нас, в том случае, если мы осведомлены какой именно самолет несет на себе генератор. Правда, уже на прошлой неделе куратор программы "Мыслитель" Грегор Йорк на секретном докладе в Пентагоне заявил, что готовы к запуску в массовое производство новые мини-генераторы для борьбы с самолетами противника. Планируется оснастить такими приборами все истребители и стратегические бомбардировщики ВВС США, и, если это американцам удастся, тогда прощай свободная Россия. Ядерное оружие нам уже не поможет. "Фабрика грез" производит воздействие на мозг человека, похожее на действие галлюциногена, моментально выключая сознание военных. Готовые к употреблению генераторы настроены пока только на частоты мыслей наших операторов ПВО. Скоро появятся генераторы для борьбы с нашими ВВС, и тогда Америка захватит стратегическое господство в воздухе. Уже обладая возможностью в любой момент подавить силы ПВО, американская военная машина не остановится на достигнутом. НАТО распространяется как раковая опухоль, сдавливая тисками Россию со всех сторон. Но мы пока еще дышим, ибо я здесь. А теперь и ты. В Пентагоне, в сейфе главнокомандующего ВВС Генри Хольцмана лежит и ждет своего часа желтая сверхсекретная папочка. Содержание ее мне известно. Это план нападения на Россию с помощью военно-воздушных и военно-морских сил. Россия представляет из себя последний чирий на... лице Восточной Европы, и чирий, причиняющий боль амбициозным дядям из Вашингтона. По их замыслу Россия слишком долго умирает, и ей надо помочь. Тогда у США не останется противовесов для мирового господства. Это все поэзия, конечно. Я был бы рад видеть Россию в огне и крови. Мне наплевать на эту страну, но мой хозяин хочет ее сохранить. А я ему служу. И ты мне поможешь, хочешь ты или нет.
       Бергмозер снова встал, прошелся вдоль мониторов. Сигарета сама собой выплыла из пачки в нагрудном кармане и зажглась. Полковник взял ее двумя пальцами, втянул густой кисловатый дымок, и сплюнул на пол, говоря:
       * Твоя задача, Гризов, будет очень проста и вытекает из твоих возможностей. Уже много месяцев ты путал карты командования ВВС США в Европе, и делал это очень успешно. Самолеты сбивались с курса, бомбили собственные радиолокационные станции, топили свои корабли. И никто понятия не имел, да и сейчас ни сном ни духом не ведает, чьих рук это было дело. Поэтому я отправлю тебя в Америку и сниму заклятье с нескольких твоих возможностей, так, чтобы ты мог вредить американцам и одновременно не мог выйти из-под контроля. Ты ведь понимаешь, в нашем деле расстояния не играют роли, и даже находясь на другом континенте ты будешь привязан на крепкий поводок, который, случись какое возмущение в природе, тебя самого и задушит. О том, что будет с твоей любимой субстанцией я уже сообщил.
       Бергмозер щелкнул пальцами, и за столом рядом с Антоном возникло шесть молчаливых коротко стриженных фигур в военной униформе. Четверо казались приблизительно одинакового роста, двое превышали остальных на целую голову. У Антона возникло стойкое ощущение, что этих двоих он видел уже несколько раз, но где именно он не вспомнил. Бергмозер продолжал.
       * Конечно, для того чтобы лучше выполнить задание, ты отправишься в Америку не один. Перед тобой твоя команда. Солдаты и охранники одновременно.
       Антон ухмыльнулся "Ну да, охранники, как же. Эти охранники придушат и родную маму, хотя и сомневаюсь в том, что они рождены на свет людским существом. Скорее на молодых вампиров смахивают. Что-то передние клыки у них слишком выпирают."
       * Ты прав, младшой. Это и есть вампиры, кроме того обладающие силой почти равной твоей. Даже если заклятие рухнет, то они с тобой разделаются в одно мгновение, а ты станешь родственником незабвенного Дракулы. Ну как, нравится тебе такая перспектива*
       Антон непроизвольно поежился и покосился на сидевших справа и слева вампиров в униформе. Родственником Дракулы ему становится никак не хотелось, лучше уж вечно пребывать в переходном состоянии. В это момент сосед слева протянул руку и хлопнул Антона по плечу, радостно сказав:
       * Смотри веселее командир, в Америку едем.
       Младший сержант заглянул ему в пасть и действительно увидел маленькие острые клыки, после чего Антона обдало могильным холодом и едва не стошнило. Начинались приключения в родном времени.
      
      
      
       Глава 2
       Тайное вторжение
      
       Антон и шестеро вампиров в военной униформе закрыв глаза сидели за круглым черным столом, положив на него ладони. В последнюю секунду Антон успел присмотреться к рукам солдат своей команды * они были бледные, с синеватым отливом и желтыми ногтями на пальцах. Пустые вены синели почти под самой кожей. Если бы не произносимые изредка слова, то солдат вполне можно было бы принять за трупы. Бергмозер молчаливой тенью плавал за их спинами вокруг стола. Углы комнаты вновь скрылись во мраке, только над самым столом горела одна, ни к чему не подвешенная, лампочка, освещая сидевших тусклым светом.
       * Повторяю в последний раз. * раздался скрипучий голос Бергмозера, * Я открываю седьмой тоннель смерти и вы переноситесь в мир живых, населяющих современную Америку. Для тебя, Гризов, главное держаться строго за Александром и Юрисом. Остальные идут за тобой. Малейшее отклонение, и ты можешь встретиться с духами, населяющими сопредельные миры и навсегда остаться в их компании. Я веду вас до самого выпадения. Затем тоннель закрывается. По последним данным американцы научились распознавать твою и похожие энергии, Гризов, поэтому после выполнения задания возвращение обратно тем же путем. Никакой генератор вас не перехватит. Американцы в области запредельного еще дети по сравнению с нами. Повторяю задание. По прибытию в США на первом этапе начинаете провоцировать панику среди гражданского населения путем организации необъяснимых для общественности катастроф. В центре Бергмозера есть небольшой отряд практикующих в военных целях магов. Если придется встретиться * всех уничтожить. Новые команды, Гризов, будешь получать через Александра. Он мой астральный двойник. И помни, за тобой наблюдают, тебя чувствуют, малейшая попытка освободиться от поводка * навечно поселишься в тоннеле смерти. Все, начинаем.
       Со стороны все выглядело фантасмогорично и быстро. Семеро тел вдруг стали испускать белый свет, который вскоре собрался над ними в единый шар около метра в диаметре. Затем между ними и шаром возникли тоненькие дрожащие проводки, как две капли воды походившие на небольшие змеящиеся молнии, и стали расти на глазах. Спустя секунду сам шар стал увеличиваться в размерах и вскоре поглотил всех семерых. Померцав секунду, шар в последний раз ослепительно вспыхнул и исчез вместе со своим содержимым.
       Антону показалось, что он снова падает в бездонный колодец, где абсолютно нет ощущения времени. Оно осталось где-то там, за стенами. А здесь его просто не существовало, ни прямого, ни обратного, вопреки всем законам. Ничто не текло в каком бы то ни было направлении. Он открыл глаза и увидел темноту, но не кромешный мрак, как ожидал. Когда его глаза привыкли к темноте, Антон смог разглядеть, что пространство в туннеле вокруг него наполнено каким-то непонятным движением. Вокруг на разных скоростях и в разных направлениях двигалось множество причудливых теней. Особенно выделялись здесь страшные огромные тени, похожие по очертаниям на вымерших динозавров. Были среди них диплодоки, хищные велоцераптеры, зубастые остроклювые птеродактили и множество других ящеров. Вообще, возникло ощущение, что разведчики пересекали полосу пребывания душ динозавров. Со всех сторон на них бросались, щелкая зубами, пасти разных размеров, высовывались, словно из-под воды, длинные уродливые фосфоресцирующие шеи, на которых покоились маленькие злобные головы, рассекали мрак высокие хребты и спинные плавники морских чудищ. Но, несмотря на стремившуюся поглотить пролетавших агрессию, все эти оскаленные пасти проникали сквозь них, словно сквозь воздух, и Антон скоро немного успокоился. Значит мертвые здесь не трогают живых. Но тут же осекся, а как же вампиры* Но эту загадку он оставил на потом. Скоро, однако, полоса мертвых динозавров закончилась и стали попадаться бледные тени усопших людей. То и дело проплывали мимо скелеты, двигавшиеся так плавно, словно находились под водой. Их черепа взирали на проносившихся мимо пустыми глазницами и покачивались на тонких шейных позвонках. Антон, который казался себе падающим вниз, видел впереди себя на небольшом отдалении два летящих вперед тела вампиров, за которыми тянулся красный след, и старался не отстать от них. Оставаться одному неподалеку от кладбища душ динозавров как-то не хотелось, также, впрочем, как и рядом со своими мертвыми собратьями по планете. Время от времени Антон замечал узкие ответвления от гигантского колодца, сквозь который они падали в бездну. Там, в этих узких проемах тьмы угадывалось неизвестное движение, не похожее на то, что происходило вокруг. Скоро летящим по тоннелю смерти стали попадаться скелеты, закутанные в странные тени, напоминавшие остатки одежды. Судя по обрывкам, сейчас они пролетали через пристанище мертвых времен расцвета империй джентельменов удачи. У многих скелетов светились рваные дыры в черепе, в костях застряли обломки сабель и стрел, не хватало частей тела. У одних не было рук, у других ног, кое у кого не хватало головы. Скелеты тянулись к ним своими костяшками и трясли поднятыми вверх обрубками рук. Антон мысленно перекрестился, но тут же испытал дикую боль в голове и конечностях * Бергмозер напоминал о себе. Затем Антон услышал голоса.
       * Хозяин, мы прошли почти половину пути. Приближаемся к тоннелю перехода.
       * Хорошо. Я вижу вас. Вокруг все нормально. Тоннель чист от астральных двойников нашего противника до самого конца. Никто вам не помешает.
       Антон распознал голоса Бергмозера и Александра, правой руки черного полковника. Как только сеанс связи со своим миром окончился, впереди показался свет. Он постепенно рос и заполнял собой все окружающее пространство. Антон уже свыкся за время недолгого полета с присутствием мертвых сущностей вокруг себя и ничему не удивлялся. Но когда свет заполнил собой все вокруг, то появилось какое-то новое, странное и страшное ощущение. Словно ты рождаешься второй раз, не умерев в первый. Свет становился все ярче, казалось, что они неотвратимо падают прямо на раскаленное солнце. Их несет какой-то тайной неведомой силой по этому маршруту и нет возможности отвернуть или замедлить падение. Наоборот, они падали все быстрее. Свет уже захватил их полностью, казалось, они сами становятся светом, пропитываясь им как губки. Они падают сквозь, вниз, дальше...
       * Привет, я Мэри Клер, а тебя как зовут, парень* Эй, ты меня хоть видишь*
       Антон открыл глаза и осмотрелся. Его взгляду предстали внутренности какого-то обширного зала, по которому в разные стороны сновали люди. Кругом стояли стулья и скамейки, виднелось множество магазинчиков, кафе и несколько баров. И повсюду * чемоданы, сумки, дипломаты. Дальний конец зала представлял из себя сплошную стеклянную стену, высотой метра три. Сквозь нее были отчетливо видны две башни, раскрашенные в яркие красные и белые полосы, с вертящимися на крышах изогнутыми тарелками локаторов. Мимо них подрагивая крыльями проплывали на буксире огромные пассажирские авиалайнеры, раскрашенные не менее живописно во все цвета радуги. Неожиданно откуда-то с потолка раздалось:
       * Пассажиров, следующих рейсом в Сакраменто, просят пройти на посадку в бокс 221.
       Все. Картинка сложилась. Положение в пространстве стабильное. Взгляд Антона сфокусировался. Пред ним стояла довольно высокая красивая брюнетка со стильными волосами до плеч, которые слегка поддерживали солнечные очки, и привычно-тупым взглядом поколения "Пепси". Короткая черная джинсовая куртка была расстегнута и представляла на суд общественности отточенные груди, спрятанные под полупрозрачной маечкой, естественно без всяких признаков нижнего белья под ней. Поза ее недвусмысленно намекала на то, что девочка поссорилась со своим вчерашним кавалером и не прочь выпить за чужой счет, а может и еще чего. Вдруг новый парень окажется не хуже вчерашнего. Руководствуясь такой нехитрой формулой, поколение "Пепси" шагало по жизни, не имея никаких проблем. Антон осмотрелся повнимательнее и увидел, что сидит за стойкой бара в аэропорту международного класса города Джексонвилл во Флориде. Одет он был на уровне неплохо зарабатывающего на жизнь банковского клерка. Перед ним стоял высокий бокал, от которого вкусно пахло дорогим спиртным и тянуло допить его содержимое.
       * Ну здравствуй, Мэри Клер. * проговорил наконец Антон, нарочито разглядывая девушку, которая ничуть не смутилась, ловя на себе столь откровенные взгляды. Похоже, для нее такое обращение было обыденным и даже поднадоевшим. Впрочем, повнимательнее рассмотрев костюм Антона, представительница поколения "Пепси" видимо заключила, что из этого парня можно вытянуть некоторое количество денег. Не бог весть как много, но на сегодня хватит.
       * Я проезжала мимо, * начала она свой рассказ, * но у моего "Мустанга" что-то случилось с двигателем. Я бросила его неподалеку на подъездном шоссе и решила зайти в этот бар выпить чашечку кофе. Но вдруг обнаружила, что оставила свою кредитную карточку в машине.
       Брюнетка игриво прищурила глаза и спросила:
       * Может ты угостишь меня чашечкой кофе*
       Антон слабо улыбнулся и ответил:
       * Нет проблем, крошка. Но, может быть, ты предпочитаешь виски с содовой*
       Мэри долго не ломалась.
       * Ну, конечно можно и виски. Кофе я уже пила с утра. И сигарету.
       Антон подозвал бармена и заказал виски с содовой. Если учесть, что для воспитанной девушки это означало все равно что махнуть полстакана разбавленного самогона, то для знакомства это было неплохая порция. Спустя пятнадцать минут они были уже лучшими друзьями. Мэри весело щебетала о том, что в колледже ее обучают всяким скучным предметам всякие занудные учителя, которые абсолютно ничего сами не понимают в жизни и наверняка ни разу не курили марихуаны. А как можно считаться современной девушкой, если ты не куришь марихуану* Или вот взять ее парня Билли, с которым они вчера всерьез и, наверное, надолго поцапались из-за того, какую программу смотреть по ТВ. Она хотела посмотреть вечернее шоу Синди Кроуфорд, чтобы утром прийти в колледж в самых модных на этой неделе трусиках, которые собиралась сшить за ночь после шоу. А этот недоносок Билли предпочитал посмотреть по кабельному каналу фантастический боевик "Нико-997". Оба уже накурились марихуаны, как современные люди, находились в прострации и чуть не подрались. Она обозвала Билли козлом и убежала к подруге Берте. А Билли, этот подонок Билли, даже не попытался ее остановить, ведь она была в таких растрепанных чувствах и могла попасть под машину. Ну, не то чтобы она сильно плакала, но мог бы и попросить прощения, скотина. Вместо этого Билли распечатал пачку жаренной картошки, открыл банку пива и уселся смотреть свой фантастический боевик. Так они и не виделись со вчерашнего вечера. А сегодня с утра она решила проветриться и поехала погонять немного по фривею. Но скоро это занятие ей надоело,и она завернула в аэропорт, попавшийся по дороге. Здесь иногда тусовались ее друзья. Вдруг кого-нибудь встретит. А когда парковала свой "Шевроле", то полицейский оштрафовал ее за неправильный въезд на стоянку...
       * Но ведь твоя машина кажется сломалась, крошка, * нетактично заметил Антон, и еще более нетактично добавил, * И, если не ошибаюсь, недавно это был "Мустанг".
       Мэри на секунду замолчала, но быстро нашлась.
       * "Мустанг"* Нет, конечно, я не могла сказать "Мустанг". У меня его никогда не было и, кроме того, я не люблю машины Форда. Я сказала "Шевроле", ты наверное ослышался, красавчик.
       Красавчик, между тем, размышлял на тему долгого отсутствия эскорта из вампиров, и пока Мэри рассказывала новую историю про свою подругу Берту, страшную дуру, прихлебывая вторую порцию виски уже без содовой, Антон настороженно осматривал зал. Но, как ни странно, ни Александра, ни Юриса поблизости не было видно. Остальных клыкастых собратьев тоже не наблюдалось. "Ладно, * решил Антон, * посижу еще немного здесь, подожду. Благо компания не скучная и с крыши не каплет. Авось сами проявятся, охраннички хреновы". С этой мыслью Гризов опрокинул в себя третью порцию виски, на которое перешел покончив с коктейлем. Мэри продолжала в захлеб рассказывать школьные истории, которые лились из нее без перерыва, время от времени игриво и как бы невзначай откидывая полог короткой джинсовой куртки, давая тем самым Антону возможность полюбоваться скрытыми под полупрозрачной маечкой прелестями . И Антон против воли уже начал слегка волноваться на эту тему, как вдруг поток словоблудия Мэри мгновенно иссяк и она с раскрытым ртом уставилась ему за спину. Антон уже хотел повернуться, как ему на плечо легла костлявая рука, пронзив ледяным холодом. Сделав усилие, Гризов все же повернул голову. Рядом, оскалив зубы, с выражением лица удовлетворенного маньяка-убийцы, стоял Александр в темно-синем костюме летчика гражданских авиалиний. За ним в аналогичной форме расположились остальные охранники. Александр хлопнул Гризова по плечу и сказал:
       * Пойдем, командир. Пора.
       Антон вытащил из кармана несколько скомканных купюр и бросил их на стойку бара. Мэри сидела не шелохнувшись. Гризов встал, оправил костюм.
       * Ну, прощай, бэби-крошка. Мне пора.
       Мэри наконец немного пришла в себя и спросила, разглядывая вампиров в синей униформе:
       * Ты что, тоже летчик*
       * Что-то вроде того. Только летаю без самолета.
       * ЛСД* * с пониманием уточнила Мэри, * я пробовала.
       Антон развернулся и медленно пошел прочь от стойки бара в компании вампиров. Мэри так и осталась сидеть с раскрытым ртом. Когда отошли от бара метров на сто и свернули за угол, по направлению к терминалу, Александр сказал:
       * Сейчас прямо и налево. Бокс 220. Помещение для пилотов. Перед входом охранник. Нейтрализуй его. После того как войдем внутрь, заставишь всех летчиков войти в прострацию. Остальное мы сделаем сами.
       Антон молча кивнул. Как ни странно, он сейчас чувствовал себя почти как настоящий разведчик в тылу врага. И вместе с тем удивительно сложное чувство владело им в данный момент. С одной стороны он служит темным силам и неизвестно сколько грехов натворит, если не удастся уйти от охранников. Но с другой стороны, и в этом он Бергмозеру верил, США готовились к массированной агрессии на Россию, а значит надо было защищать родину. Как все запуталось, черт побери. Но размышлять уже было поздно. Придется действовать по обстановке.
       У входа в комнату пилотов скучал толстый охранник, всем своим видом выражавший полнейшее безразличие к окружающей обстановке. За долгую службу он привык, что террористы угоняют самолеты и захватывают заложников исключительно в воздухе. Поэтому в самом здании аэропорта можно опасаться только пожара, но поскольку пожарная лестница находится буквально рядом с комнатой пилотов, то и бояться, собственно, больше нечего. Именно это чувство его и подвело. Звали охранника Брюс Галлэхем, родом из Техаса. В детстве Брюс очень любил есть двойные чисбургеры, обильно поливая их кетчупом. Несмотря на порку отца и воспитательную работу матери, Брюс сохранил эту страсть на всю жизнь, и с годами она только крепла. Временами тяга к еде так обострялась, что он не мог думать ни о чем другом, пока не подзаправится в ближайшем "МакДональдсе" парой сочных чисбургеров, иначе могли начаться галлюцинации. Брюс даже обращался к психоаналитику по этому поводу, но ничего не помогло. Вот и сейчас Брюс вдруг явственно увидел, как перед его носом возник горячий румяный чисбургер и стал крутиться вокруг собственной оси, словно так и просился в рот. Брюс огляделся по сторонам и, никого не обнаружив, попытался поймать верткий чисбургер. Но это не удалось сделать, потому что чисбургер вдруг отлетел на полметра в сторону и снова стал вращаться на месте. Брюс преследовал улетающую еду до тех пор пока не оказался в баре первого уровня. Здесь чисбургер исчез окончательно, и в неизвестном направлении. Но вокруг было немало другой еды. Брюс огляделся по сторонам и решительно двинулся к стойке бара. Его конечно могло увидеть здесь начальство и уволить в два счета, но в эту секунду Брюсу было наплевать абсолютно на все, что напрямую не относилось к еде. "Сначала чисбургер, а потом хоть трава не расти, кроме того я считаю, что мой шеф кретин, каких мало." * подумал Брюс и растворился в меню.
       Антон толкнул дверь в помещение для плотов с табличкой "Бокс 220. Только для штатного персонала" и быстро прошел на середину небольшой комнаты. Едва достигнув нужной точки, он громко произнес:
       * Приветствую вас, джентельмены, от имени русской радиоразведки.
       В ответ раздался дружный хохот. Пилоты аэробусов, отдыхавшие после полетов, сидели за стойкой импровизированного бара и потягивали виски. Только готовившиеся к полетам поглощали "Кока-Колу". И те, и другие по достоинству оценили шутку вошедшего. Через секунду они уже глубоко погрузились в мечты и нереализованные фантазии. Вампиры подошли к Антону и окружили его плотным кольцом. Гризов почувствовал, как из него потоком полилась невидимая сила, вливаясь в ручейки меньшей интенсивности. Соединяясь в один мощный поток, энергия била прямо вверх. Потом над головами возник видимый луч и раздался голос Бергмозера:
       * Ваша цель * авиалайнер "Боинг-747" авиакомпании Coninental. Действуйте!
       Антон шестым чувством выделил из общей толпы пилотов одного и тотчас перед ним появилась приборная доска в кабине самолета. Антон никогда раньше не сидел в кабине самолета и понятия не имел о предназначении приборов, но в данный момент это оказалось неважно. Он чувствовал весь лайнер как огромный живой организм. Вот опустились закрылки, вот выключились дублирующие двигатели, лайнер гасил скорость и заходил на посадку. Стрелки приборов мерно подрагивали, все было в норме. Но вдруг перед Антоном, резко увеличившись в размере, возник прибор непонятного назначения с кучей кнопочек, лампочек и разноцветных проводков. Подчиняясь чужой воле, Гризов мысленно отсоединил желтый и зеленый проводки от клемм. В первую секунду показалось, что ничего не произошло. Еще некоторое время все шло как и раньше, без изменений. Но затем левый двигатель вдруг начал работать с перебоями, весь лайнер задрожал от неравномерных толчков и вскоре затрясся как необъезженный мустанг. Через секунду вибрация охватила и второй работающий двигатель. Два уже выключенных при заходе на посадку мотора не запускались. Через мгновение раздался страшный скрежет и взрыв * левый двигатель вырвало из крыла, а оставшийся взвыл на полную мощность. Приближавшаяся с каждой секундой земля со строениями международного аэропорта стала описывать круги вокруг огромного "Боинга-747". Уже выйдя на посадочную полосу авиалайнер неожиданно метнулся влево, поворачиваясь вокруг своей оси, задел крылом шарообразную вышку радиосвязи, сбил локатор, и на высокой скорости несся на топливные резервуары, полностью потеряв управление. В последнее мгновение Антон заставил его уйти на несколько метров вправо и избежать лобового столкновения. "Боинг-747" авиакомпании Coninental рыскнул носом в сторону и словно острой бритвой вспорол оставшимся крылом емкости с авиационным горючим. Он летел на острие взрыва, который рождался сразу за ним, словно это был не взрыв, а выбросы реактивных турбин безумной мощности. Небо за самолетом превратилось в сплошное огненное зарево. А "Боинг", со страшным скрежетом ударившись о взлетную полосу и выбрасывая во все стороны из-под себя снопы искр, продолжал по инерции нестись к зданию международного аэропорта. Собственно, это был уже не "Боинг". То, что от него осталось после взрыва двигателя и удара об топливные емкости, скорее напоминало космическую ракету с торчавшими по сторонам дымящимися обрубками крыльев. И эта ракета неумолимо приближалась к стеклянной стене аэропорта.
       Миссис Борнстон допила свою чашку кофе в ожидании вылета в Мемфис. Покончив с содержимым, она поставила чашку на стол и посмотрела за окно. На взлетном поле, словно ленивые яркие мухи, копошился обслуживающий персонал в разноцветных куртках. Люди махали флажками, направляя по нужной полосе тягачи, легко тянувшие за собой казалось огромной тяжести авиалайнеры. Неожиданно внимание миссис Борнстон привлек красавец-лайнер авиакомпании Coninental, грациозно заходивший на посадку. "Боинг" уже вознамерился начать снижение на посадочную полосу, как вдруг над его левым крылом взвилось пламя и раздался оглушительный взрыв, который было отчетливо слышно даже в аэропорту. Двигатель вырвало и отбросило далеко вверх, словно невесомую пылинку. Взрывом также легко оторвало полкрыла, как будто крыло было сделано не из стали, а из туалетной бумаги. Завращавшись как волчок, лайнер полоснул крылом по емкостям с топливом, вызвав мощнейший взрыв, и с каждой секундой приближался к аэропорту. Миссис Борнстон охватил дикий страх. Никогда в жизни на нее не падали горящие самолеты. Она открыла рот и с воплем понеслась к выходу, сбросив со стола пустую чашку из-под кофе. В это мгновение авиалайнер компании Coninental "Боинг-747" воткнулся носом в здание международного аэропорта Джексонвилл во Флориде, и вошел в него словно в масло, вызвав там страшные разрушения. Окрестности сотряслись от серии взрывов.
       Но Антон этого уже не видел. Вместе со своими напарниками по заданию он стоял на высокой эстакаде многоуровневого железнодорожного моста через Желтокаменную реку, в нижнем течении плавно вливавшуюся в Миссури. Мост находился в предгорьях северной части скалистых гор США. Зачем они здесь оказались, Антон не мог с точностью сказать. Вокруг все было тихо, внизу шумела река, никаких людей не наблюдалось на расстоянии многих километров. Мост не охранялся. Единственный в этих краях смотритель со своим помощником уже спал сном праведника. Это Антон осуществил автоматически. Он сам, Александр, Юрис, а также остальные четверо кровососов на сей раз были экипированы формой и стандартными наборами инструментов монтажников-высотников фирмы FFSA. Действительно ли существует такая фирма, или это только плод больной фантазии Бергмозера, для Антона тоже оставалось загадкой, которую, впрочем, он не собирался разгадывать. Были вещи поважнее.
       Когда он ощутил знакомое жужжание в воздухе над головой, то ничуть не удивился * это мог быть только Бергмозер. И это действительно был он. Как приемник-ретранслятор своей воли черный полковник использовал своего астрального двойника Александра. Едва раздалось жужжание и возник знакомый луч света, Александр завибрировал, оскалил клыки и заговорил голосом Бергмозера, не открывая рта. Слова отпечатывались в мозгу, словно в полузасохшем бетоне.
       * Через десять минут по мосту пройдет двухсотвагонный товарный состав, груженный нефтью. Его тянут четыре локомотива. Ваша задача * дать составу втянуться на мост и взорвать его со всем содержимым. Мост уничтожить, но оставить побольше случайных свидетелей. Выполняйте!
       Питер Блэк уже десять лет работал машинистом локомотивов средней грузоподъемности. А две недели назад шеф решил повысить его в должности и перевести на самые мощные машины Star-500, таскавшие длиннющие большегрузные составы по обходным веткам железной дороги. С чего бы это делать шефу, порядочной скотине, Питер не мог взять в толк, но не отказываться же в самом деле, когда тебе предлагают почти вдвое увеличить зарплату. И Питер Блэк согласился. Дженни была конечно рада, хотя ей и предстояло теперь видеть мужа вдвое реже, но поскольку она знала, из какого пункта в какой он передвигается в настоящую минуту, то оставалась спокойной. Никакие вертихвостки на сумеют соблазнить ее Питера, когда он на работе. Ей и в голову не приходило, что заниматься сексом можно и в движущемся тепловозе. И если бы Питер захотел, то как его напарник Грехем, частенько мог бы пользоваться услугами специальной конторы, поставлявшей "скоростных девушек" на временное пользование машинистам дальнобойных составов. Но Питер этого не делал, потому что был вполне счастлив. Ему нравилось, что его дома ждет любимая жена и дочка. А своему напарнику, молодому парню, он не докучал моральными наставлениями. Пусть себе резвится, покуда не опостылит такой образ жизни или не подхватит СПИД. Питер Блэк знал, что Америка давно уже не является оплотом тихой семейной жизни * повсюду пышным цветом расцветал разврат и насилие. Но сам предпочитал хранить свои ценности в глубине души, не обращая внимания на крики мессий и ханжей разного рода о немодных нынче прочных отношениях. Если верить этим крикунам, то нынче героями общества являлись педерасты и лесбиянки, отбросившие всякие предрассудки в области секса. Это было модно. А жить нормальной семейной жизнью с женщиной, как велел Господь Бог, считалось заурядным и неинтересным занятием. "Боже, как отупел мир! * думал Питер, * Если семейная жизнь стала зависеть от моды". В себе самом он никогда не сомневался и всегда находил источник поддержки. Такой же источник он находил и в своей семье. А потому все было хорошо в независимости от того, что происходило вокруг. Главное, что на голову не падали бомбы. Остальное * чисто психологическая проблема.
       В этот день Питер перед рейсом решил зайти к своему напарнику Джону Холлсу, который жил на соседней улице в том же рабочем поселке, чтобы поболтать немного о том о сем и выкурить по паре сигарет. Питер пообедал легко, поскольку грешным делом любил плюшки, которые готовила жена Джона, а потому оставил для них место, и направился к другу в гости. По дороге, проходя мимо бара "У Тонни", он забрел туда с тем, чтобы прикупить еще упаковку пива для увеселения души. В баре сидела компания молодых ребят и весело шумела. Питер узнал их. Это были рабочие с бензоколонки компании Mobil, стоявшей в двух шагах от переезда, в свою очередь находившегося в двухстах метрах от железнодорожного моста через Желтокаменную реку. Через этот гигантский многоуровневый мост он постоянно гонял свой состав, напоминавший удава-переростка, и постоянно сигналил, проезжая мимо яркой вывески бензоколонки. Рабочие, а это были Хэп, Торнстон и Гарри Смит, увидели вошедшего Питера и поприветствовали его дружным поднятием вверх своих пивных бутылок. Пожелав им веселого денечка, Питер прикупил упаковку "Хольстена" и блок "Кэмела" без фильтра. Выйдя на улицу, он остановился на секунду полюбоваться окружающими красотами.
       На фоне скалистых гор мост через Желтокаменную казался настоящим чудом света. Построенный всего пять лет назад многоуровневый железнодорожный мост моментально разгрузил задыхавшуюся в потоке грузов магистраль Сиэтл-Денвер-Чикаго, поскольку оттянул на себя их большую часть. Теперь все тяжелые, негабаритные и горючие грузы шли потоком через тоннель в скалистых горах и узловой мост через Желтокаменную прямиком в Минеаполис, значительно сокращая расстояние в пути. В лучах клонившегося к закату солнца огромные металлические фермы моста казались словно игрушечными, и не верилось, что они в состоянии выдержать одновременное прохождение четырех многотонных составов. Но это было так. За разработку этого моста проектный институт в Денвере и строительная фирма из Сан Хосэ получили премии и даже награды от правительства штата. На открытие моста приехал тогда еще только кандидат в президенты Джордж Буш и конгрессмены штата. Естественно не обошлось без телевидения и вездесущей прессы. О новом мосте в ту пору разговоров было не меньше, чем в свое время о статуе Свободы. Только мост имел более ценное практическое применение. Говорят, хотели даже пригласить на его освещение папу Римского, но потом решили обойтись без излишней помпы. На торжествах по случаю открытия моста через Желтокаменную ограничились воздушным парадом звена истребителей ВВС и артиллерийским салютом из двадцати залпов. Кроме того, из жительниц окрестных городков и поселков выбрали "мисс Желтокаменную" и "мистера Желтокаменного", которые получили в дар по машине марки "Понтиак" и три тысячи долларов на мелкие расходы. В общем зрелище было что надо. Питер любил посещать такие пирушки. Жаль только, что в этой забытой Богом скалистой местности шумная жизнь могла начаться только тогда, когда сюда чудом заносило кого-нибудь из столичных знаменитостей, но случалось это крайне редко. На памяти Питера это было всего дважды. Говорили, что неподалеку от их поселка в своем тайном убежище в горах, где он прятался от поклонников, отдыхал два дня Майкл Джексон. И однажды мимо пролетала на собственном самолете поп-певица Мадонна, которая даже сфотографировала мост на память из "Полароида". Более ничего особенного с жителями этой местности не происходило. Поднималось и садилось солнце, жизнь шла по накатанной колее.
       Питер вздохнул и зашагал привычной дорогой к Джону Холлсу. Войдя в приличный небольшой коттедж с новенькой крышей на окраине поселка, он поздоровался с Джоном и его женой Кларой, которая как раз готовила плюшки. Не веря своей удаче, Питер уселся с Джоном в тени на террасе пропустить по бутылочке пива в ожидании плюшек. Солнце еще жарко палило, не очень торопясь склоняться к заходу. Друзья дождались плюшек и насладились ими полностью, жадно впиваясь зубами в сочную хрустящую поверхность и не переставая хвалить кулинарный талант Клары.
       * Слышал, что сегодня нам навешают две сотни вагонов* * спросил Питер, отхлебывая пиво из баночки.
       * Слышал. Но для четырех таких кабанов как Star-500 это плевое дело. Они смогут сдвинуть с места и полуостров Калифорния, если понадобится.
       * Да уж, это точно. * подтвердил Питер.
       Разделавшись с остальными баночками, друзья отправились в депо, находившееся в двух километрах. В вырубленных в скале тоннелях ночевали тепловозы разных мастей и сил. Питер и Джон прошли сквозь охрану депо и направились к огромному желто-зеленому тепловозу с красными буквами FFSA на тупом и хищном капоте. Сзади к нему цепляли второй мощнотелый тепловоз Star-500, которым управляли машинисты третьего класса Билл и Салли, находившиеся в подчинении у машинистов головного тепловоза. Билл и Салли стояли тут же, наблюдая за сцепкой. Они обменялись приветствиями с вновьприбывшими машинистами и поднялись в расположенную высоко кабину. Питер с Джоном уже находились на своих местах, привычно щелкая тумблерами агрегатов, поочередно запуская в действие различные системы тепловоза. Питер любил смотреть фантастические фильмы, думая иногда с гордостью, что его Star-500 по сложности и объемам не уступает космическим челнокам возможного будущего. Спустя пять минут Питер увидел зеленый сигнал на выезде из депо и запустил двигатели своего зверя. Тепловозы синхронно сдвинулись с места и с легким скрипом колес стали выползать из депо. Выбравшись на свет, Питер, повинуясь сигналу семафора, свернул по отходной стрелке вправо. Им предстояло проехать десять миль до узловой станции и там за время короткой остановки прицепить к себе еще два тепловоза и состав длинной в двести цистерн с нефтью. Да, работенка была что надо * для настоящих мужчин.
       Понемногу вечерело. Воздух становился прохладнее и, задувая в кабину тепловоза, приятно освежал Питеру лицо. Сцепка на узловой прошла как всегда быстро и без проблем. Команда сцепщиков, также как и тепловозы принадлежавшая местной компании FFSA, работала быстро и слаженно, и могла дать фору механикам знаменитой "Формулы-1", если бы случилось поменяться местами. Увидев долгожданный зеленый сигнал семафора на выезде со станции, Питер тронул свой агрегат с места. Мощная упряжка тепловозов начала движение, вытягивая за собой двести цистерн с нефтью. Понемногу состав развил крейсерскую скорость и приближался к огромному мосту через Желтокаменную. Справа и слева высились скалы, цистерны змейкой вились по узкой проложенной меж камней колее. Питер и Джон курили, наблюдая за рекой сквозь широкое лобовое стекло, обтекавшее полкабины. Набрав приличную скорость, состав проскочил мимо знака ограничения скорости, который стоял напротив бензоколонки компании Mobil. В это время Хэп, Торнстон и Гарри Смит заправляли грузовик старого священника, путешествующего с дочерью. Питер коротко просигналил три раза. Рабочие подняли головы и помахали ему руками. Священник также посмотрел вслед проносящемуся составу, потом перевел взгляд на небо и обомлел. Он попытался крикнуть что-то машинисту, но было поздно. Состав уже втягивался на мост. Упряжка тепловозов, казалось, легко тянула свой огнеопасный хвост из цистерн с нефтью. Несмотря на запрещение начальства, Питер курил, с удовольствием думая о том, насколько мощная машина этот его Star-500 * за спиной двести цистерн, а ему все нипочем. Состав проносился уже по самой середине моста через Желтокаменную, когда впереди показался небольшой маневровый тепловоз. Но Питер не увидел его, он все прибавлял газу, радуясь как ребенок мощной стальной игрушке. Через несколько мгновений Star-500 вдруг вздыбило от страшного лобового удара и бросило в сторону. Пробивая стальные ограждения, словно картонные стенки, гигантский тепловоз с жутким скрипом завалился на бок и стал падать вниз. Сзади об него плющились цистерны, выплескивая на мост свой жидкий груз. Раздался взрыв и мост через Желтокаменную вспыхнул весь целиком, от одного конца до другого, словно был сделан из бумаги. Оставшиеся тепловозы выбросило вниз, следом за головным * они рушились в реку, объятые пламенем. На мосту не переставая грохотали взрывы. Со страшным треском рухнула центральная секция, проломив все уровни до самого низа. Через пятнадцать минут от моста остались только горящие опоры.
       На все это с застывшим ужасом в глазах взирали Хэп, Торнстон и Гарри Смит. Священник истово крестился, стоя на коленях. Он едва успел поднять голову, чтобы в последнее мгновение жизни увидеть выброшенный с моста сильным взрывом горящий кусок железа, который снес ему голову.
      
      
      
       Глава 3
       Катастрофа за катастрофой
      
       В тот день капитан полиции Джек Каррер, руководивший подразделением по охране центрального офиса "Магнетик-Банка" чувствовал себя чертовски прекрасно. Вчера шеф самолично вручил ему кругленькую сумму в качестве премии за поимку профессионального и самого опасного в городе медвежатника Мики Киллера Младшего со всей бандой, намекнув на повышение по службе в ближайшем будущем. Джек Каррер был вне себя от счастья. Жизнь явно удалась, а потому можно было пройтись по банку проверить посты, и заодно пропустить по стаканчику со стариной Сидом, служившим под его началом. Сид был школьным другом капитана, но пока не достиг таких высот, как Каррер.
       Улыбаясь в рыжие усы и насвистывая модный нынче мотивчик технохита "Куда бы кости кинуть", капитан вышел из центрального помещения охраны, служившего командным пунктом специальному подразделению полиции, и медленным шагом, смена только началась, направился по этажам с незапланированным обходом. Командный пункт спецподразделения находился на двадцатом этаже шикарного небоскреба, в пятистах семидесяти двух окнах которого в настоящий момент отражалось солнце * было только около четырех часов дня. Небоскреб от фундамента внизу и до теннисных кортов и вертолетной площадки на крыше целиком и полностью принадлежал "Магнетик-банку". Надо сказать, что и этот небоскреб, и последние новости о делах банка с недавних пор являлись предметом зависти всех остальных банкиров с Уолл-стрит. Благодаря усиленному давлению на конгрессменов, именно "Магнетик-банк" получил правительственный заказ от министерства обороны на обслуживание финансовых операций в области секретных программ. На счета банка уже были переведены несколько миллиардов долларов из резерва Белого дома, и в скором времени ожидалось получение второй партии миллиардов, что гарантировало банку лидирующее положение на финансовом рынке США в течение как минимум пятнадцати лет. "Магнетик-банк" теперь называли в прессе не иначе, как личный банк Пентагона. Что касается конкретного количества миллиардов, то ссылаясь на секретность финансирования военных операций различного назначения, эта информация замалчивалась банкирами, военными и конгрессменами. Но поскольку даже американскому школьнику известно, что только один не очень секретный танк стоит миллион долларов, можно было сделать вывод, что деньги "Магнетик-банк" отхватил немалые.
       Самым интересным было, пожалуй, то, что большую часть этих денег банк сразу по получении переводил в наличные, необходимые Пентагону для финансирования секретных операций на территории третьих стран. Исходя из здравого смысла, опираясь на который можно было с большой долей вероятности заключить, что привлеченная слухами о гигантских кредитах какая-нибудь из мафиозных группировок попытается ограбить банк, администрация приняла превентивные меры. Усилив и без того мощную собственную службу безопасности специальным подразделением полиции, администрация потратилась на дополнительные средства обороны: новейшие лазерные сигнализации, сложнейшие многоканальные сканеры эфира, инфракрасные телекамеры, реагирующие на специфический звук, тепло, голоса, датчики, и множество других приборов охранного назначения. Вокруг небоскреба со всех сторон находилось открытое пространство длинной до полкилометра. На первом уровне ночью несли службу двадцать вооруженных до зубов полицейских в пуленепробиваемом обмундировании, а днем их сменяли две дюжины охранников в штатском, постоянно находившихся среди посетителей. В это время закованные в броню копы отдыхали в специальных помещениях, откуда наблюдали через три сотни скрытых телекамер за всеми уголками небоскреба, готовые в любую минуту встретить хоть роту вооруженных мафиози. Отражение возможного нападения планировалось со всех сторон * из-под земли, с первого уровня, с десятого, и с воздуха. Современная мафия была оснащена технически не хуже, чем и армия, поэтому приходилось предусматривать все возможные варианты. На крыше могли приземляться одновременно два вертолета. "Магнетик-банк" имел пять вертолетов, два из которых были военными и находились в постоянном ведении охраны небоскреба. Один стоял на крыше, готовый в любую минуту подняться в воздух, а второй барражировал в небе над зданием. Пентагон санкционировал использование банком военных вертолетов типа "Апач" в городской черте специальным разрешением, которое шло в разрез со всеми остальными законодательными актами правительства города и страны в целом. Но на этот факт, естественно, закрыли глаза. Какая в конце концов разница, что у кого-нибудь из жителей близлежащих домов от постоянного стрекота вертолетов любимую кошку или попугайчика замучает бессонница. Обратившимся мэрия выдаст бесплатно по коробке "Кити-Кэта" или "Трилла", исчерпав инцидент.
       В двадцатиэтажном небоскребе "Магнетик-банка" находилось два сейфа. Один был расположен на восемнадцатом уровне, другой -- на минус пятом, в подземелье. Оба сейфа защищали бронированные комнаты, способные спокойно выдержать удар трех авиабомб без видимых повреждений. В эти комнаты вело десять бронированных дверей с замками, разгадывать которые путем подбора комбинаций пришлось бы до скончания двадцать первого века. Выстрел в упор из ручной ракетной установки "Стингер" не дал бы никакого результата. Все двери дублировались стальными решетками толщиной с руку Шварценеггера в пору расцвета карьеры мастера по бодибилдингу. В самом сейфе были установлены лазерные замки со сроком годности, до окончания которого доживут только герои фантастического романа "Одиссея. 3001 год". Кроме того, в помещении рядом с сейфами, находилась сигнализация реагирующая на изменение объема. Стоило кому-нибудь без специального разрешения на миллиметр приоткрыть дверь или приподнять на полмиллиметра решетку, тотчас срабатывала сигнализация. По сигналу оповещения перекрывались все пути к отступлению * блокировался центральный вход, двери на всех уровнях, и доступ на крышу. У преступников не было ни одного шанса ограбить "Магнетик-банк", и поэтому капитан Джек Каррер чувствовал себя великолепно, начиная обход, который казался ему необходимым скучным делом, но все же не таким скучным, как сидение в спецкомнате, напичканной контрольными мониторами.
       Для начала капитан спустился на лифте на восемнадцатый уровень, а затем поднялся на девятнадцатый, чтобы использовать эффект неожиданности при проверке подчиненных, на который, впрочем, не очень надеялся, памятуя о трехстах скрытых телекамерах. Он не ошибся в своем предчувствии. Как только Джек коснулся ручки двери, ведущей на девятнадцатый уровень, перед ним, словно из-под земли выросли два широкоплечих сержанта. На поясе у обоих было пристегнуто по кобуре с пистолетом, а в руках находилось по короткоствольному варианту скорострельной винтовки М-16.
       * Добрый день, сэр. * приветствовал его один из полицейских, * неплохой денек сегодня.
       * Привет, Билли. * ответил капитан Каррер, обращаясь к сержанту, который находился слева и был старшим наряда по уровню, * Как обстановка на твоем посту*
       * Все в порядке, сэр. * отрапортовал широкоплечий Билли, * Мимо нас и муха не пролетит незамеченной. Все системы оповещения и сигнализации в порядке.
       Видя, что на этот раз не удалось застать подчиненных врасплох, Каррер решил не тянуть бессмысленно время и, похвалив наряд за бдительное несение службы, снова исчез за дверями бесшумного лифта. Капитан не стал придираться к мелочам, хотя знал за Билли большую слабость перекинуться в картишки с напарником во время несения вахты за монитором слежения. Потрудись он пристально осмотреть место дежурства службиста Билли, наверняка обнаружил бы пару только что распечатанных колод. Но сейчас Джек Каррер чувствовал себя великолепно и не хотел делать гадости без особой причины. Он и сам в свободное время питал слабость к картам.
       Следующим объектом проверки капитан решил избрать крышу. Скоростной лифт за пару секунд вознес Джека в тамбур, из которого бронированная дверь вела на лестницу, в свою очередь упиравшуюся во вторую дверь, открывавшую доступ к вертолетным площадкам. Выйдя из лифта, капитан сразу столкнулся лицом к лицу с двумя охранниками в бронежилетах и пуленепробиваемых шлемах-полусферах. Охранники держали наперевес два короткоствольных автомата, слегка опустив дула вниз. Еще в лифте встроенный компьютер просканировал личность капитана со всех сторон и сообщил на аналогичный компьютер в верхнем тамбуре данные, подтверждающие его физические параметры и подтвердил имеющиеся полномочия, поэтому охранники знали кто именно к ним поднимается.
       * Как обстановка* * дружественным тоном поинтересовался Джек Каррер, выходя из лифта.
       * Все в порядке, сэр. * отрапортовал один из охранников, на всякий случай скользнув взглядом по лифту.
       Каррер с удовольствием отметил эту профессиональную привычку, значит его люди не даром едят свой хлеб.
       * Хорошо. Я хотел бы осмотреть вертолетную площадку. * сказал Каррер.
       * Нет проблем, сэр.
       Охранник в полусфере отодвинулся на дав шага назад и, достав из скрытого под бронежилетом кармана миниатюрный пульт управления, нажал на нем нужную кнопку. Массивная бронированная дверь позади него отъехала в сторону, пропуская капитана во второй тамбур. Каррер сделал шаг вперед. Дверь тихо встала на свое место. Джек осмотрелся по сторонам. Да, если кого из преступников застигнет здесь сигнал оповещения, автоматически блокирующий все входы и выходы, ему не позавидуешь. Запертый с двух сторон бронированными дверями он почувствует себя как в задраенном отсеке на подводной лодке и просидит здесь до тех пор, пока за ним не прибудет отряд полиции. А в случае ядерной войны здесь, наверное, даже можно переждать бомбардировку. С мягким гудением из стены выдвинулся цилиндр с небольшой панелью управления и углублением в виде выемки под человеческую ладонь. Каррер подошел к цилиндру, положил руку в углубление и нажал на одну их кнопок в верхнем ряду. Компьютеру понадобились считанные секунды, чтобы идентифицировать хозяина ладони. Затем пульт исчез обратно в стену, а на его место выдвинулся новый прибор, внешне напоминавший окуляр подзорной трубы. Каждый входивший в тамбур четко знал, что надо делать с этим прибором. Каррер нагнулся и приник глазом к окуляру. Компьютер тщательно просканировал глаз и, наконец, металлическим голосом выдал заключение:
       * Капитан Джек Каррер, вы можете пройти.
       Почти бесшумно, что казалось странным для столь массивной конструкции, дверь отъехала в сторону, пропуская капитана на крышу небоскреба. Джек перешагнул через порог и оказался в небе над городом. Точнее, небо было над ним повсюду. Небоскреб "Магнетик-банка" возвышался почти над всеми окрестными строениями, кроме башни нефтяного магната Вуди Паркинсона и международного торгового центра компании "Сони". Эти два гигантских сооружения превосходили по высоте небоскреб "Магнетик-банка", и поэтому могли служить отличными позициями для снайперов. Естественно, оба небоскреба тайно держались под прицелами автоматчиков и снайперов Джека Каррера, расположившихся по всему периметру крыши в специальных нишах. Когда капитан появился наверху, один из вертолетов закончил дежурство в воздухе и садился на посадочную площадку в виде ярко-оранжевого круга. Другой готовился подняться в небо. Лопасти его винта уже бешено вращались, но вертолет еще стоял на крыше небоскреба. Вот они закрутились еще быстрее, и остроносая бронированная машина хищного вида, словно невесомое тело оторвалось от крыши и взмыло в воздух. Капитан залюбовался зрелищем, и в его душе уже в который раз возникли угрызения совести * когда-то он собирался пойти служить в ВВС, но судьба распорядилась иначе. "Апач" развернулся в воздухе, на секунду завис над крышей, и принялся барражировать вокруг небоскреба, медленно удаляясь от него концентрическими кругами.
       Лопасти приземлившегося вертолета еще не перестали вращаться, а из него уже выскочило пятеро автоматчиков и лейтенант Курт Дрюс, старший подразделения. Полицейские на ходу переговаривались о чем-то друг с другом, но увидев перед собой капитана Каррера, остановились как вкопанные, и Дрюс отрапортовал:
       * Сэр, при осмотре объекта с воздуха никаких проблем не обнаружено. Все подступы в полном порядке, мафия никогда не сможет до нас добраться!
       * Хорошо, парни. Значит, ничего подозрительного в округе не заметили* Ладно, раз все спокойно, значит мы неплохо работаем. Вольно. Можете идти отдыхать.
       Автоматчики исчезли в тамбуре, дверь за ними бесшумно закрылась. Капитан Каррер внимательно всмотрелся в окружающий пейзаж. Небоскребы Вуди Паркинсона и "Сони" чернели на востоке, неподалеку друг от друга. С трех других сторон открывался живописный вид на залитый солнцем мегаполис. Повсюду виднелись дома разной высоты и формы, большей частью напоминавшие вычурные коробки из-под обуви. В их окнах отражалось яркое солнце. Словно черные ленты, автострады пересекали город во всех направлениях. В этот час на автострадах повсюду виднелись длиннющие пробки, и вертолет как средство передвижения, не обращающее внимания на светофоры, казался наиболее практичным. Где-то вдали за городом виднелось огромное озеро Мичиган, походившее скорее на море. Его обширные берега наверняка были усыпаны, капитан мог поклясться, голыми телами отдыхающих красоток. Каррер так явственно представил себе сейчас добрую дюжину таких ослепительных девушек, что ему захотелось послать все к чертям, сесть в любимый джип и уехать загорать. Но, служба есть служба. Джек усилием воли заставил раствориться эротический мираж и, развернувшись, зашагал обратно в тамбур.
       Оказавшись в лифте, капитан решил спуститься в подвал и нажал кнопку минус пятого уровня. Лифт тронулся так плавно, что Джек не почувствовал начала движения. Когда молниеносно сменявшие друг друга цифры остановились на значении минус три, капитан вдруг изменил решение и, остановив лифт, отправил его на первый уровень. Когда двери открылись, он увидел широкий холл, отгороженный от стеклянной входной двери высокой стойкой под дерево. На самом деле это была броня, а дверь была изготовлена из пуленепробиваемого стекла. В холле у стоек находилось несколько посетителей, получавших и отправлявших деньги, и на первый взгляд, никого из полицейских. Но присмотревшись повнимательнее, можно было разглядеть, что двое стоявших у окна посетителей периодически незаметно похлопывают себя по карманам пиджаков, проверяя готовность пистолетов к работе. Еще один джентельмен, сидевший на роскошном круглом диване, немного покраснел от жары * поскольку бронежилет под пиджаком почти не пропускал воздух. У самого входа для отвода глаз стояли четверо полицейских в самой настоящей форме, с кобурами напоказ.
       Капитан бегло окинул холл и уже собрался продолжить погружение под землю, где в соседней с сейфом комнате с мониторами намеревался пропустить полстаканчика бренди со стариной Сидом, как вдруг заметил движение на улице и задержался. По автостраде, полукольцом огибавшей здание "Магнетик-банка", на высокой скорости несся джип "Шевроле". Прямо перед входом в банк джип резко затормозил. Сразу четыре его дверцы открылись, и из необъятных глубин машины выпрыгнуло шестеро лохматых парней в джинсовых куртках и ковбойских сапогах. Захлопнув дверцы, парни направились прямиком в банк. Каррер, имевший нюх на преступления, с первого взгляда определил, что эти ребята пришли сюда не получать стипендию по чеку на предъявителя. Его глаза чуть не вылезли из орбит от удивления, когда он узнал в предводителе компании, шагавшем чуть впереди остальных, профессионального медвежатника Мики Киллера Мадшего, недавно пойманного им собственноручно в купе со всей своей лохматой бандой. Неужели его выпустили под залог* Но ведь суд уже был и Мики с дружками приговорили к десяти годам заключения. Уже добрую пару недель он должен был находиться в одиночной камере Денверской тюрьмы и греметь цепями. Но вместо этого Мики шагал сейчас бодрым шагом прямо навстречу своему ярому врагу и делал это так, словно в здании не было ни единого полицейского и ему нечего было боятся. Каррер ничего не понимал, но ждал, что будет происходить. Сейчас Мики попытается войти в банк, но его сразу остановят и арестуют. В дверях дежурят Мэл и Харрис, ребята из группы Каррера, лично принимавшие участие в поимке банды Мики во время последнего неудавшегося ограбления "Корп-банка". Но ничего не произошло. Точнее произошло, но совсем не то, чего ожидал капитан. Когда Мики Киллер Младший в сопровождении своей банды показался в холле, Мэл и Харрис, дежурившие в дверях, сделали такой вид, будто мимо них прошла компания невидимок. Они не только не попытались преградить ему дорогу, но даже и не взглянули на Мики, хотя не могли его не заметить. Каррер не верил собственным глазам. Мики, между тем, прошел через холл и направился прямиком к капитану. Джек попытался выхватить пистолет из кобуры, но чья-то невидимая сила словно парализовала руку. Капитан не мог даже дотянуться до пистолета, несмотря на все прилагаемые усилия. Не мог он и двинуться с места. Приблизившись почти вплотную к Карреру, Мики ни слова не говоря врезал капитану между ног подкованным носком кожаного сапога и, когда Джек согнулся от дикой боли, взял его за горло правой рукой и дыхнул в лицо перегаром.
       * Ну что, паршивый коп, * сказал Мики, * Вот мы и встретились на узенькой дорожке. И ты, гнида, в моих руках.
       Карреру показалось, что его душат какие-то тиски. И тиски эти медленно, но все сильнее сжимались вокруг горла. Джека, не раз бывавшего в серьезных переделках и рисковавшего своей жизнью, вдруг обуял неописуемый и необъяснимый страх. Затем, за долю секунды страх перерос в ледяной ужас. Каким-то шестым чувством он почуял, что перед ним не Мики Киллер, а нечто другое. Уже падая и теряя сознание, он успел взглянуть в лицо своему душителю. Мики улыбнулся, слегка обнажив передние клыки. Больше Каррер на этом свете ничего не увидел. Бросив бездыханное тело полицейского на пол, Александр нажал кнопку лифта. Двери раскрылись и лифт проглотил шестерых вампиров.
      
       На пульте дежурного специального полицейского управления по борьбе с терроризмом замигала красная лампочка. Лейтенант Джимми Маклахлен мгновенно отреагировал, рубанув рукой по другой красной кнопке. В помещении завыла сирена.
       * Общая тревога! * заорал он на всякий случай и вскочил, застегивая кобуру.
       Полицейские спецподразделения выбегали из здания уже в полной боевой экипировке. Застегнув отточенным движением бронежилет и надев шлем-полусферу, они запрыгивали в стоявший с раскрытыми задними дверцами микроавтобус, на ходу набрасывая на шею ремень автомата. Когда четыре до отказа набитых машины, взвизгнув шинами, отъехали от Управления и понеслись в сторону банковских кварталов, Джимми Маклахлен кратко сообщил своим подчиненным:
       * Не могу поверить, но захвачен небоскреб "Магнетик-банка". Поступивший сигнал говорит о том, что террористы проникли внутрь здания и уже контролируют какую-то его часть. Всем приготовиться к возможному штурму.
       Спустя десять минут грандиозное здание "Магнетик-банка" было окружено со всех сторон тройными кордонами полицейских, которые залегли повсюду, используя малейшие укрытия, отыскать которые на открытой территории представлялось довольно трудным делом. Лейтенант Маклахлен внимательно смотрел в бинокль за передвижениями внутри здания. В холле, который благодаря стеклянным стенам просматривался довольно хорошо, находилось человек десять террористов. Перед ними выстроилась добрая дюжина заложников со сложенными в замок руками за головой. Причем, основная часть заложников состояла из полицейских.
       * Вот сволочи, * выругался в сердцах лейтенант. Вид формы родного полицейского Управления его несколько смущал. * Главный вход блокирован надежно. Интересно, сколько у них еще заложников*
       Через пять минут прибыл сам начальник управления Герберт Старки.
       * Как обстановка, Джимми* * спросил он, почти выпрыгивая из машины.
       * Здание "Магнетик-банка" захвачено террористами. Мы пока не знаем, целиком ли они его контролируют. Поэтом послали две команды на соседние небоскребы с целью держать под прицелом вертолетную площадку, и одну команду отправили пройтись по канализационным стокам до пятого подземного уровня банка. Если повезет, то мы проникнем в здание из-под земли.
       * Понятно. Террористы уже выдвигали свои требования* * поинтересовался Старки.
       * Как ни странно, сэр, но они пока молчат. * ответил Маклахлен, снова прильнув к биноклю.
       *Что-ж. * решился Старки, * придется нам потянуть время и первыми вступить в переговоры.
       Он подошел к машине, на крыше которой находился мегафон, взял в руку миниатюрный микрофон и, выглядывая из-за кабины, сказал:
       * С вами говорит начальник специального управления полиции Герберт Старки. Изложите нам ваши требования.
       В ответ из дверного проема на первом уровне и из окон пятого уровня раздалось несколько автоматных очередей. Старки пригнулся. Пули просвистели у него над головой, но не причинили вреда. После этого Герберт повторил свое предложение о переговорах. На этот раз небоскреб загудел, словно потревоженный улей. Из дверей банка, из окон сразу нескольких уровней, террористы открыли ураганный огонь из крупнокалиберных пулеметов и автоматов. Несколько раз подряд в окнах вспыхивали огоньки, сопутствующие выстрелу из ручной ракетной установки типа "земля -воздух". Сразу после вспышек какая-нибудь из полицейских машин взлетала в небо, подброшенная взрывной волной. За пять минут артобстрела подразделение Маклахлена потеряло почти половину своего состава. Не успела стихнуть канонада, как откуда-то сверху раздалось тревожное гудение и в небе, над самыми головами полицейских показался военный вертолет "Апач". Зависнув на секунду, вертолет ринулся в атаку. Полицейские в панике бросились врассыпную. Из-под коротких крыльев вертолета сорвались сразу четыре ракеты, перепахавшие всю автостраду. Брошенные водителями в панике автомобили оказались неплохой мишенью для пилота вертолета, который, обратив полицию в бегство, решил поразвлекаться. Барражируя перед небоскребом, "Апач" то и дело стрелял по какому-нибудь особенно красивому грузовику, превращая его в груду полыхающего железа, а когда закончились ракеты, долго палил длинными пулеметными очередями по шикарным моделям кабриолетов, которых было пруд пруди в этом деловом квартале. Израсходовав боезапас, "Апач" вернулся на крышу небоскреба, откуда тотчас взмыл в небо второй вертолет. Пролетев вокруг здания "Магнетик-банка", он направился к высившимся неподалеку махинам Вуди Паркинсона и корпорации "Сони". Едва направление полета "Апача" перестало вызывать сомнение, с крыш небоскребов раздалась беспорядочная автоматная стрельба * это защищались остатки полицейских из подразделения Маклахлена, еще сидевшие там в засаде. Покрытый броней "Апач", для которого эти выстрелы были все равно, что слону дробина, гордо пронесся над многометровой неоновой рекламой корпорации "Сони", за которой прятались автоматчики и снайперы и, развернувшись, ринулся на врага. Первым залпом он разметал вдребезги рекламу "Сони", сразу угробив половину полицейских. Следующий залп ракетами обнажил каркас небоскреба, вырвав из его угла целый этаж. Отвалившийся кусок стены медленно устремился к земле. Достигнув ее, он с грохотом обрушился на находившуюся рядом с небоскребом закусочную "МакДональдс", по счастливой случайности закрытую в этот день на пару часов для проведения мелкого косметического ремонта. Рассмотрев чудом уцелевших на обломках крыши полицейских, которые метались по оставшемуся пятачку, словно сумасшедшие, пилот "Апача" включил на полную мощность свой двенадцатиствольный крупнокалиберный пулемет. Копов просто разрывало на куски мяса пулями, разбрасывая их останки по всему пятачку. Покончив с засевшими на крыше небоскреба "Сони" полицейскими, "Апач" развернулся в направлении башни Вуди Паркинсона. На подлете к цели вертолет был обстрелян из ручной ракетной установки "земля-воздух" с крыши оставшегося небоскреба. Ракета ударила прямо в бок "Апачу", отбросив его не несколько метров в сторону. Окутавшись дымом, вертолет качнулся, потом дернулся вперед, пытаясь сохранить прежний курс. В этот момент с крыши небоскреба вылетела вторая ракета и врезалась "Апачу" прямо в днище. Раздался страшный взрыв, и вертолет развалился в воздухе на куски. Горящие обломки просыпались вниз на крыши домов и брошенные на дороге автомобили, калеча и уродуя их.
       Возмездие не заставило себя долго ждать. С крыши "Магнетик-банка" взмыл в небо второй вертолет и уже на подлете к башне Вуди Паркинсона открыл огонь ракетами. Взрывы на верхних этажах небоскреба загрохотали не переставая. Сделав круг, "Апач" прошелся по отстреливавшимся из последних сил полицейским крупнокалиберным пулеметом. Если до сих пор там и оставался кто-нибудь в живых, то после налета "Апача" вместо пентхауса остался обугленный остов здания, кое-где еще полыхавшего огнем. Сделав свое черное дело, вертолет вернулся обратно на посадочную площадку "Магнетик-банка".
       Джимми Маклахлен наблюдал за расстрелом своего подразделения, лежа за поваленным взрывом грузовиком и в бессильной злобе сжимая кулаки. Ураганный огонь из здания скосил почти всех его людей, и еще эти проклятые вертолеты. Он ничего не мог сделать, черт побери, абсолютно ничего. Джимми стрелял до последнего, пока не кончились патроны, но вряд ли убил кого-нибудь из террористов. Больше всего его потряс неожиданный переход полицейских банка на сторону террористов. Джимми успел заметить в бинокль, что стоявшие с руками на затылке бойцы спецподразделения капитана Каррера, кое-кого из них он знал даже лично, вдруг схватили автоматы и стали стрелять в его людей. Это было уму непостижимо. Но сейчас нельзя было терять ни минуты, надо было действовать, надо было вызывать подмогу. Джимми пополз вокруг грузовика в том направлении, где заметил несколько минут назад Старки, стрелявшего в террористов из автомата. У Старки была рация, а свою Джимми разбил при падении и выкинул. Обогнув слегка дымившийся после попадания ракеты с вертолета грузовик "Крайслер", Джимми пробежал метров десять пригнувшись за изуродованными остовами легковых машин и, наконец, у колеса обгоревшего "Линкольна" наткнулся на Старки. Мертвого Старки. Плававшего в луже собственной крови. Несколько рваных дыр от крупнокалиберного пулемета зияло в его груди, вся одежда насквозь пропиталась липкой жидкостью. Несколько секунд Джимми остолбенело смотрел на труп своего шефа, а затем медленно закрыл ему глаза ладонью. Над головой взвизгнули пули. Джимми пригнулся, прячась за высокое крыло "Линкольна", и вытащил из руки Старки рацию, которая казалась целой. Нажав кнопку, Маклахлен почти заорал в эфир:
       * Говорит лейтенант Джимми Маклахлен. Вызываю центральную! Вызываю центральную!
       * На связи, слышу вас лейтенант! * почти сразу последовал ответ * Что у вас случилось*
       * Террористы захватили "Магнетик-банк". Охрана перешла на их сторону. Все мои люди убиты. Срочно вызывайте подмогу. Сил полиции явно не достаточно. Необходимо вызывать армейские подразделения. Террористы имеют в своем распоряжении два вертолета и много мощного вооружения.
       * Вас понял, лейтенант, вызываю войска.
      
       Александр наблюдал за сражением полицейских и обратившейся в зомби местной охраны и полиции, стоя у окна двадцатого этажа. Перестрелка нескольких десятков американцев между собой, а потом участие в ней вертолетов, очень веселило вампира. Он видел как льется кровь и испытывал прилив восторга. Когда полицейским удалось сбить первый вертолет, Александр зло ощетинил свои клыки и вздрогнул, поскольку это он вел вертолет руками и глазами пилота. Но вылет второго вертолета доставил ему настоящее удовольствие. На крыше башни Вуди Паркинсона сразу образовалось несколько новых трупов. Остальные вампиры, соединившись в невидимую энергетическую цепь, руководили массированным обстрелом окруживших здание полицейских. Все запасы оружия, сделанные предусмотрительной администрацией "Магнетик-банка" пошли в дело. Полицейские гибли как мухи не причинив ни малейшего вреда тем, кто засел в здании. Кроме того, со стороны получался полный эффект перехода охраны на сторону террористов. Одетые в форму спецподразделения полиции люди изо всех имеющихся стволов разных калибров палили по полиции. Вокруг здания банка уже валялось более тридцати мертвых полицейских, что заставляло Александра фыркать носом и причмокивать от удовольствия, обнажая клыки.
       Во время операции Антон находился в прозрачной энергетической тюрьме посредине зала и не мог сделать и шага. Заклятие Бергмозера действовало здесь ничуть не слабее, чем в России. Антон висел между полом и потолком с непроходящим ощущением затягивающейся на шее петли, которое возникло у него в наказание за то, что он не дал "Боингу-747" погибнуть целиком со всеми пассажирами и спас израненных машинистов локомотива Star-500, в последнюю секунду выбросив обоих с моста в реку. Компания вампиров во главе с астральным двойником Бергмозера использовала сейчас Антона почти в качестве живого и бесконечного аккумулятора. Пользуясь его мощнейшим энергетическим зарядом, вампиры могли воздействовать на всех находившихся в здании людей, и частично за его пределами, превращая их в своих рабов. Антон чувствовал, как потоками из него высасывают энергию, но ничего не мог поделать * он по-прежнему был пленником. Хоть и могущественным, но пленником.
       Когда к зданию со всех сторон стали стягиваться приземистые пятнистые танки и бронетранспортеры, за которыми бежала пехота, Александр только оживился, предчувствуя горы трупов, а Антон приготовился расстаться с новой порцией энергии. Еще через пять минут вокруг небоскреба образовалось двойное кольцо из правительственных войск. Ощетинившись жерлами пушек, танки взяли на прицел все наиболее опасные уровни небоскреба "Магнетик-банка". Солдаты, прячась за их броней, также приготовились вести прицельный огонь, а затем идти на штурм. За одним из танков прятался лейтенант полиции Джимми Маклахлен, единственный оставшийся в живых из своего подразделения. Вскоре над толпой солдат раздался его голос, многократно усиленный динамиками:
       * Террористам предлагаем сдаться. Сопротивление бесполезно. Сдавшиеся добровольно получат жизнь.
       * Ха-ха! * рассмеялся душераздирающим смехом Александр, * Да зачем нам жизнь* Нам и так неплохо!
       Еще через пару минут в небе над небоскребом появилось звено истребителей F111. Блеснув на солнце плоскостями, они прошлись ровным строем на уровне двадцатого этажа и развернулись для атаки.
       * Ну, * спокойно, с загробной уверенностью в своих силах, сказал Александр, * Настал твой час, командир.
       И сразу Антон понял, что падает. Но не на пол из своего прозрачного куба, а на землю из облаков. Летели секунды, а твердая поверхность все приближалась. Внизу виднелись небоскребы, и среди них "Магнетик-банк". И вдруг Антон понял, что если не превратится сейчас во что-нибудь летящее, то умрет. Разобьется, как всякий смертный без парашюта. И он превратился в сгусток энергии и света, а затем в длинношеий "Миг-29" цвета ультрамарин. Истребители, идентифицировав новый летящий объект, сразу взяли его в оборот, охватив с трех сторон. Антон почувствовал одновременно шесть ракет, нацеленных в сердце.
       * Господи, * простонал он, * если ты есть, оставь свой телефон!
       И три огромные вспышки одновременно рванули небо в клочья в разных местах. На головы пехотинцам посыпались горящие обломки. Разъяренный и обиженный на весь свет Антон саданул ракетным залпом по колонне танков и бронетранспортеров, разметав башни в разные стороны. На месте еще недавно плотного кольца окружения теперь валялись перевернутые вверх дном БТРы и танки без башен и гусениц. Весь квартал финансовых воротил окутался дымом пожарища. В автостраде появились глубокие воронки. Оставшиеся танки расползались задним ходом, стараясь скрыться под защиту домов. Пехотинцы в страхе разбегались. И тут Антон почувствовал, что неведомая сила всасывает его обратно в ограниченный объем.
      
       Глава 4
       Кома с японскими мотивами
      
       Ярко-желтый "Порше" несся по двадцать второй автостраде не всех парах. За рулем, сделанным из красного дерева, сидел куратор программы "Мыслитель" Грегор Йорк. Пятнадцать минут назад офицер, специально приставленный для наблюдения за состоянием майора Кремпа и его экипажа, сообщил о том, что Кремп пришел в себя и в состоянии говорить. Да, этот майор ВВС совершенно непредсказуемым образом и, скорее всего не подозревая об этом, вмешался во все планы куратора. Будучи избранным в свое время в качестве рядового летчика-испытателя для секретных полетов по программе "Мыслитель" Рассел Кремп волею случая стал одним из ее подопытных образцов и образцов занятных. Дело в том, что на самолете Рассела, в период первых секретных испытательных полетов помимо "Фабрики грез" была установлена дополнительная аппаратура для тайного наблюдения за реакцией летчика во время выполнения задания. Естественно, сами летчики об этой аппаратуре не имели ни малейшего понятия, поскольку такие действия были насквозь противозаконны даже в армии. Наблюдая за результатами расшифровки показаний приборов после первых секретных бомбардировок, Грегор Йорк выяснил следующее: в первые минуты тайных налетов на базы неприятеля Рассел чувствовал себя диверсантом в тылу врага, выполняющим опасное задание, что придавало ему чувства достоинства в собственных глазах. Можно сказать * он собой гордился. Но затем, спустя около двадцати-тридцати минут тайного уничтожения врагов, в его мозгу начинали возникать очень вредные для военного летчика мыслеформы * ему становилось стыдно за свое поведение. Да, черт побери, ему становилось стыдно. Ему казалось, что он убивает спящих людей в спину, используя их сон. Что он бередит души людей, часто лучшими воспоминаниями, и затем вонзает им нож в горло. Возвращаясь на базу после первых вылетов, Рассел очень быстро забывал импульсы своего подсознания и снова жил прежней жизнью. Но со временем вредные импульсы стали записываться сознанием, * это Грегор тоже знал четко, поскольку ежедневно проводил медосмотры Рассела и других летчиков с помощью нигде неуказанной аппаратуры, * и майор Кремп уже начал колебаться во время выполнения секретных заданий. Кончиться это могло только одним * Рассел Крем начнет задавать вопросы, а вопросов Грегор ему позволить не мог. Никак не мог. Остальные летчики, надо сказать, вели себя прекрасно. Все, как один, испытывали острое чувства удовольствия, когда нажимали на кнопку пуска ракеты, и с наслаждением наблюдали за тем, как взрываются вражески объекты и гибнут в огне люди. Хотя среди других летчиков-истребителей майор Кремп выделялся по своим данным пилота и идеально подходил по мозговому излучению для работы с "Фабрикой грез", его нельзя было больше оставлять в этой секретной программе * от ее успешного завершения зависело слишком много, и не только в Америке. Кто знает, что придет Расселу в голову, когда он будет выполнять очередной налет на иностранную авиабазу. Естественно, Грегор Йорк не мог позволить себе рисковать и колебался недолго. Ко всему в дело вмешался счастливый случай. Рассела срочно пересадили на бомбардировщик и отправили выполнять последнее задание по уничтожению несуществующего русского эфирного оборотня, на которого валило все просчеты командование ВВС США в Европе. С этого задания стратегический бомбардировщик не должен был вернуться, поэтому необходимо было обставить все как один из несчастных случаев, которые происходят с боевыми летчиками не так уж редко. К счастью, главнокомандующий ВВС Хольцман хорошо подбирал кадры для секретной программы, и потому авиабазой "Гринфилд" руководил полковник Патерсон, которого не надо было посвящать во все детали и что-либо объяснять. Полковник и так был по уши в дерьме после операции с наркотиками, поэтому выполнял все указания Йорка беспрекословно. В конце концов они все сейчас были в одной упряжке. Все шло хорошо до того момента, пока бомбардировщик Кремпа не вышел на исходную позицию. В то мгновение радары действительно зафиксировали в этой точке пространства мощнейший выброс энергии. В самолете существовал "черный ящик" с двойным дном, который записывал все внешние и внутренние переговоры пилотов и даже их мысли вплоть до последнего момента. По замыслу Рассела в исполнении Патерсона от бомбардировщика не должно было остаться никаких следов, в том числе и логических ниточек, пробуждающих сомнение. Поэтому, не полагаясь на подложенное взрывное устройство, когда произошел необъяснимый выброс энергии в заданном районе, Патерсон сам вышел на связь и даже попытался предупредить экипаж Кремпа о внезапной опасности, что давало полковнику железное алиби. Но произошло необъяснимое * самолет одновременно исчез со всех радаров так, словно его никогда и не было. Дальнейшие поиски с пристрастием на Земле в районе предполагаемого падения не дали никаких результатов. Даже если русские и смогли все подчистить, след от двух взорвавшихся самолетов (а их было два, как ни странно) должен был остаться в любом случае. Но его не было. От своей агентуры в России куратор программы "Мыслитель" смог получить только очень странную информацию. Агенты сообщали, что о взрыве русским ПВО, естественно, было хорошо известно, но кто конкретно и с кем столкнулся в штабах не имели не малейшего понятия. Русские высокопоставленные офицеры долгое время спустя ломали головы над этой проблемой, но так и не нашли ответа. Общественности для успокоения объявили о том, что взорвался пустой военно-транспортный самолет, а летчик успел катапультироваться с парашютом. Но Грегора это, естественно, не устроило. Он точно знал, что в столкновении участвовало два самолета. Один был бомбардировщиком Рассела Кремпа, а вот чей самолет летел ему навстречу оставалось тайной. Тайное сканирование центральных компьютеров гражданских авиакомпаний показало наличие всех самолетов парка. Все "Боинги", "Дугласы" и "Эйрбасы" продолжали летать по назначенному расписанию во всех концы планеты. Даже среди пилотов частных аэроклубов, славившихся своей бесшабашностью в воздухе и схожестью характеров с наземными рокерами, не было никаких жертв. В тот день, получив свою порцию адреналина, они преспокойно вернулись на аэродромы. И все-таки второй самолет был, его не могло не быть. И, судя по тому, что никто их гражданских и простых военных его не хватился, это мог быть только специальный самолет, изначально подготовленный для данного полета. В конце концов Грегор решил, что в системе произошла утечка информации и русские спецслужбы ожидали бомбардировщик из США. Ему навстречу наверняка вылетел смертник, не подозревавшей о том, что его смерть запланирована командованием, или самолет-робот. Иначе и быть не могло.
       Удивление куратора программы "Мыслитель" неприятными случайностями достигло своего апогея спустя тридцать три дня, когда бомбардировщик Рассела внезапно обнаружился над мятежной Кубой и был подбит кубинскими гвардейцами ракетой класса "Земля-воздух". Майор Кремп был вынужден приземлиться на вражеской территории. Спустя трое суток, каким-то чудом Расселу с экипажем удалось бежать и снова захватить свой бомбардировщик, отремонтированный кубинцами. Майор уже почти преодолел Мексиканский залив, когда его вновь догнали кубинские "Миги", пилоты которых до самой мексиканской территории пытались заставить его вернуться обратно. Рассел отказался и был вторично сбит. Несмотря ни на что, он сумел посадить остатки самолета на скалистом плато неподалеку от знойного Матамароса. Подоспевшие мексиканские военные и врачи увидели перед собой среди обугленных обломков летательного аппарата шесть человек в бессознательном состоянии. Летчики были доставлены в ближайшую больницу Матамароса, но так и не пришли в чувство. Узнав об инциденте с кубинцами и мексиканцами, Грегор Йорк немедленно послал в Матамарос своих людей, которые вывезли Рассела и остальных членов экипажа на авиабазу "Гринфилд" * центр испытательных полетов по программе "Мыслитель". С тех пор неизвестно как попавшие на Кубу летчики находились там под пристальным наблюдением первоклассных врачей и негласным надзором аппаратуры Йорка. Но прошло уже почти две недели, а летчики по-прежнему оставались в состоянии комы. Их мозги, судя по показаниям приборов, словно приостановили свою жизнедеятельность. Но этого быть не могло. Остановка работы человеческого мозга означает мгновенную смерть организма. Даже в состоянии комы мозг продолжает генерировать энергетические импульсы, с технической точки зрения всего лишь переходя на экономичный режим работы. Однако, организмы всех летчиков функционировали нормально, потребляя питание внутривенно, а вот мозг у каждого не работал. Грегор Йорк, рассматривая показания приборов, отказывался верить своим глазам. Он привык надеяться на свои всемогущие приборы и чувствовал себя теперь, когда они ему не помогали, в положении потерявшего зрения. Он мог копаться в душах и мозгах других людей, но эти шестеро были для него недоступны. Записи мыслеформ летчиков представляли сплошные белые полосы в течение двух недель, и лишь однажды в показаниях жизнедеятельности мозга Джони Питфайера на секунду возникла картинка с изображением человека в адмиральской форме неизвестного военно-морского флота. Грегор приказал перевернуть вверх дном все мировые архивы и идентифицировать личность. И ее идентифицировали * это был адмирал военно-морского флота Японии Того в парадном мундире. Человек, который успел умереть почти за пятьдесят лет до рождения штурмана ВВС США Джонни Питфайера, что само по себе означало невозможность их личной встречи. Мозг подвержен собственному воображению, но почти всегда глубже всего хранит события из реальной жизни. Поразмышляв, Грегор решил принять на веру возможность того, что Джонни просто видел какой-нибудь исторический фильм с участием актера, игравшего адмирала Того, в противном случае выводы следовало делать уж совсем фантастические. А, как человек, знающий управлявшие миром тайные пружины, аналитик Пентагона Грегор Йорк не верил в фантастические происшествия и инопланетян, придуманных сумасшедшими лжеучеными и разрекламированных Голливудом. Гораздо больше Грегор верил в свои приборы. Но произошедшее затем снова поставило аналитика в тупик. Показания приборов представили новые доказательства в пользу личного знакомства американского штурмана и японского адмирала. Запись мыслеформы отчетливо показывала нос военного корабля, на котором стоял стол. За столом в позах беседующих людей сидели адмирал Того и Джони Питфайер. Они пили чай. Кроме них рядом был еще один человек в тельняшке и бескозырке, но он был абсолютно непонятен Йорку. Проанализировав запись, удалось установить, что корабль действительно является адмиральским броненосцем "Асама", участвовавшем в русско-японской войне и потопленным отчаянным русским крейсером "Изумруд" в одном из боев Цусимского сражения. Но Грегору не давал покоя моряк, оказавшийся русским боцманом того же времени. Если беседу с японским адмиралом еще можно было позволить Питфайеру в наркотических снах, хотя в досье он проходил чистым по этим вопросам, то представить себе беседу с японским адмиралом в обществе русского боцмана во время войны можно было только в том случае, если у Питфайера был мозг завзятого наркомана. Это обстоятельство несколько успокоило Йорка и он решил, что все это можно списать на больное сознание и фантазию, поскольку логические кубики не совпадали. На жизнедеятельность мозга в нормальном состоянии это никак не походило. Но следующий день вновь лишил куратора программы "Мыслитель" покоя. Но новой записи мыслеформы штурмана был запечатлен эпизод воздушного боя, причем со странным сочетанием самолетов для одной войны. Не считая американского стратегического бомбардировщика "Б-52", в бою участвовали "Миг-29" и несколько чернотелых германских "Мессершмидтов 109". Кроме того, под ними находился нацистский суперлинкор времен второй мировой войны "Тирпиц." Это был явно перебор. Если Питфайер чудом выживет и выйдет из комы, ему предстоит нелегкая жизнь в стенах секретной лаборатории Грегора Йорка в качестве подопытного кролика до конца своих дней. Грегор даже заранее пожалел неудачливого штурмана.
       Но первым очнулся Рассел Кремп. Датчики его приборов запульсировали зеленым светом, показывая неожиданно высокий выброс мыфслеформ, и майор открыл глаза. Затем поток внезапно прекратился * Кремп на несколько часов снова впал в кому. Но к вечеру вторично открыл глаза и сел на кровати, вырвав все провода от датчиков из головы и тела. В первые минуты после комы он вел себя так, словно узнал всех, но был смертельно устал и не хотел общаться, несмотря на все уговоры окружающего персонала. В итоге майор Кремп запустил табуреткой в охранника, маячившего в дверях, и сказал, что ему наплевать на все командование на свете, на черта и дьявола вместе взятых, и на все остальное. Он будет разговаривать только когда отоспится. После этих слов майор упал на кровать и спал тридцать часов.
       И вод сегодня утром постоянно наблюдавший за палатами с летчиками дежурный офицер позвонил. В то время куратор программы "Мыслитель" находился в соседнем штате Юта по делам особенной важности. Это для подчиненных, конечно, а на самом деле все эти выкрутасы с мозговыми импульсами Питфайера абсолютно выбили Грегора из колеи и он уехал на несколько дней в национальный парк каньона Глен, находившийся в штате Юта, просто поохотиться на всякую живность. Остановившись на уединенном ранчо "Преста", официально принадлежавшему богатому фермеру Дональду Джойсу, а на самом деле являвшемуся секретной точкой Пентагона для релаксации высших чинов, Грегор попытался отвлечься от сложившейся ситуации, проводя сутки за сутками на охоте вместе с Джойсом, ходившим в чинах майора разведки. Вдоволь налазившись по красно-каменному каньону и подстрелив несколько птиц, Грегор вернулся на ранчо, намереваясь провести весь следующий день в глубокой медитации. Но утром, не успел он закончить несколько дыхательных процедур, как позвонили с авиабазы с сообщением про возвращение к жизни майора Кремпа. Не медля ни минуты, Грегор Йорк запрыгнул в свой ярко-желтый "Порше" и, петляя по извилистому горному шоссе, понесся изо всех сил на авиабазу "Гринфилд". По дороге, проезжая через небольшой городишко Монтроз, куратор купил на короткой гигиенической остановке свежий номер газеты "Сити Джорнал" с большой фотографией горящего небоскреба на первой полосе. Но читать ее не стал, решив пролистать на досуге, а это означало, что скорее всего Грегор выкинет газету в мусорное ведро, так как досуга у него практически не было, а теперь и не предвиделось неопределенное время. Подъехав через несколько часов к воротам авиабазы, Грегор Йорк остановился на секунду, чтобы охранник смог рассмотреть его приклеенный с обратной стороны стекла пропуск, и, газанув, влетел во двор главного здания. У входа в здание же его не останавливали * пропуск первой категории, красовавшийся на кармане куртки, имели только два человека на авиабазе "Гринфилд" * полковник Патерсон и аналитик Грегор Йорк. На этом, однако, вольности приличествующие званию и окончились. Взлетев по лестнице на третий этаж здания, куратор последовательно прошел через четыре поста охраны, затем позволил электронным датчикам просканировать собственные глаза и рисунок кожи. Только после этого он вошел в помещение в секторе "А", которое было строго засекречено от остальных обитателей авиабазы и почти мгновенно переоборудовано для длительного содержания людей в состоянии комы и проведения опытов. Дверь в помещение была бронированной, стены тоже, а окон не было вообще. Людей здесь можно было содержать сколь угодно долго, а при необходимости всегда оставалась возможность вывести их никем не замеченными через черный ход, сообщавшийся со специально прорытым по указанию Йорка подземным тоннелем. Такие меры предосторожности Грегор принял в силу секретности программы "Мыслитель", и для того, чтобы кто-нибудь из ведомства контроля за секретными программами при правительстве не вздумал сунуть нос в его дела. Ненужных свидетелей Грегор не любил.
       Когда он прошел в комнату, находившуюся по соседству с палатой Рассела, тот уже сидел за выдвижным столиком и поглощал обильный завтрак, который ему принесли по первому требованию. Так приказал сам Йорк по телефону. Не стоит волновать зря человека, пережившего кому, а то он может опять в нее впасть, и тогда аналитик ничего не узнает. А Грегору чертовски хотелось услышать ответы на свои вопросы. Рассел, судя по его бодрому виду, был в хорошем физическом состоянии, что само по себе тоже относилось к области вопросов. Обычные люди после комы некоторое время восстанавливаются до полного выздоровления. Этот же выглядел так, словно никакой комы и не было вовсе, а он проснулся словно очнулся после долгого глубокого сна, пропьянствовав предварительно целую неделю. Теперь же чувствовал себя голодным, как сто китайцев, и с радостью поглощал обильный завтрак из пяти блюд, совсем не считаясь с допустимым количеством калорий для организма. Когда на пяти тарелках ничего не осталось, Рассел обвел их слегка разочарованным взглядом и стал похлопывать себя по карманам синей пижамы в поисках сигарет, которых, естественно не было. Тогда, не долго думая, Кремп встал и, подойдя к металлической двери, со всего маху пнул ее ногой.
       * Эй, вы, там! * заорал он, * Принесите мне сигареты. Курить хочу.
       Грегор подал знак не отвечать охраннику, дежурившему за дверью, и сам вошел в палату к Расселу. Увидев его, майор Кремп не выказал никакого особенного удивления, а скорее обрадовался. Он сделал шаг навстречу и сказал:
       * А, хорошо, что это вы. У вас наверняка есть сигареты. Я чертовски хочу курить. Такое ощущение, что не курил лет сто.
       Грегор Йорк, несколько обескураженный таким поведением подопытного майора, вытащил из кармана запечатанную пачку "Винстона" с зажигалкой и протянул вперед. Рассел взял ее, распечатал, и закурил. Затянувшись с наслаждением, он некоторое время смаковал дым, а потом произнес голосом балдеющего человека:
       * Какими судьбами*
       Взяв себя в руки, Грегор Йорк предложил Расселу присесть на кровать, а сам устроился на табуретке напротив и осторожно спросил:
       * Как вы себя чувствуете, майор*
       Рассел выдохнул дым в потолок и не долго думая ответил:
       * Не дождетесь!
       Но увидев немое удивление, которое яйцеголовый аналитик из Пентагона не смог скрыть, милосердно добавил:
       * Да отлично я себя чувствую. Выспался. Только вот ни алкоголя ни сигарет в этой богадельне не дают. Может поспособствуете*
       Грегор с сомнением кивнул и тоном личного психоаналитика сказал:
       * Сигареты вам будут приносить теперь постоянно, а вот с алкоголем придется повременить. После комы он может оказать негативное воздействие на ваш организм.
       Рассел даже открыл рот от удивления.
       * После чего*
       * После комы.
       * Какой комы*
       Аналитик смерил его пристальным взглядом и спросил:
       * Скажите, вы действительно не знаете что с вами случилось*
       Кремп отрицательно мотнул головой. Тогда аналитик встал со своего места, подошел к видневшемуся в стене экрану монитора, вынул из кармана микрокассету и вставил ее в видневшуюся щель. Тотчас на экране возникло пустынное скалистое плато с дымившимися обломками самолета. Среди обломков валялось несколько неподвижных тел и копошились люди с широкими красными крестами на одежде. Кремп с интересом следил за происходящим с видом человека, которому поставили посмотреть очередной Голливудский боевик. Содержимое экрана его ничуть не взволновало. Слегка удивленный поведением майора, аналитик выключил видеомагнитофон и сел обратно на стул. Кремп вел себя как-то не так. Не так, как раньше. Более развязно, что было на него непохоже. Значит кома оказала на него сильное воздействие, возможно, возбудив некоторые детские или юношеские стереотипы поведения, которые впоследствии были изменены, но сейчас опять всплыли на поверхность.
       * Скажите, майор, а что вы вообще помните*
       Рассел докурил сигарету, затушил ее в чашке из-под кофе, и поджег новую. Затянулся сладковатым дымом. Помолчал.
       * Да ничего особенного не помню. Мой бомбардировщик летел на задание по уничтожению какого-то стратегического объекта русских. Потом раздался взрыв и огромная вспышка. А потом я провалился в небытие, словно в сон. Только и всего.
       * Значит, вас подбили в бою*
       Кремп сделал жест неопределенности, взмахнув руками.
       * Не знаю. Боя не помню, но все может быть.
       * Ну, а дальнейшие события вы помните*
       Рассел прищурился.
       * Какие события* Я же вам сказал, что после этой вспышки потерял сознание и очнулся вот здесь, где не дают сигарет и выпивки офицеру ВВС.
       * Ну хоть себя-то вы помните. * с облегчением произнес Грегор Йорк, * И то ладно. А меня узнаете*
       Кремп опять затянулся.
       * Да как вас не узнать. Вы ведь мой непосредственный шеф по какой-то программе, не вспомню ее названия, прости Господи. А звать вас, кажется, Григор.
       * Грегор, с вашего позволения, * поправил его аналитик, * Грегор Йорк, ваш непосредственный начальник по программе "Мыслитель". Вы представляете сейчас себе основное направление работ по программе*
       Рассел наклонился вперед и с заговорщическим видом произнес:
       * Если честно, шеф, то понятия не имею. Летаем куда-то, ведь я летчик, это я точно помню. Правда ведь*
       * Да, вы летчик. * подтвердил предположение Йорк. * Первоклассный военный летчик и специалист в своем деле. А боя с кубинскими самолетами-истребителями не вспоминаете* То, что я вам показывал на кассете, это ваши чудом уцелевшие останки после того боя.
       Рассел округлил глаза.
       * Наши*
       * Да, у вас ведь был экипаж. Вы столкнулись в небе с кубинскими "Мигами" и приняли бой, который окончился для вас плачевно. В результате вы все оказались в коме и находились там уже более двух недель.
       * Правда* * удивлению майора, казалось, не было предела.
       * Да, правда. * подтвердил аналитик, * Но до этого с вами произошла еще более интересная вещь. Вы сумели переместится с пустыми топливными баками из неба над Россией в воздушное пространство над Кубой. И произошло это спустя тридцать три дня после вашего предполагаемого взрыва. Попытайтесь припомнить, майор, что с вами случилось за это время. Вы наверняка где-то садились. Но ни одна из наших авиабаз не дает подтверждения вашей посадки в это время. Может быть вас захватили в плен и накачали наркотиками*
       Майор призадумался. Куратор программы "Мыслитель" Грегор Йорк посмотрел на свои встроенные в стенной шкаф приборы и очень огорчился тому, что при пробуждении Рассел повыдергивал из себя все проводки датчиков. В настоящее время аналитик не мог контролировать правдивость поведения летчика. Возможно, он врал, возможно * нет. Но Грегор Йорк ничего об этом не знал и тихо бесился. Наконец, майор Кремп поднял голову и серьезно спросил:
       * Вы что же, считаете, что я предатель*
       * Я этого не сказал, майор.
       * Но вы это подумали. Не так ли* Вот, что я вам на это скажу * я ни хрена не помню, где был и что делал. Наверное мы столкнулись в воздухе с каким-то самолетом и потеряли сознание. Больше я ничего не помню о происшедшем, хоть режьте. Может мы вообще мертвы сейчас.
       * Не уверен, майор. * успокоил его Йорк, * Думаю, вы в полном порядке.
       Потом Грегор вспомнил про расшифровки мыслеформ.
       * Ладно, оставим это пока. А сейчас попытайтесь вспомнить свои последние мгновения перед столкновением с этим летящим объектом и, если сможете, сразу после него.
       Рассел напрягся и сидел некоторое время молча, напряженно вспоминая то, что с ним происходило. Память понемногу возвращалась к нему.
       * Мы говорили со штурманом о погоде за бортом. Затем я опустил самолет на несколько сот футов и приготовился атаковать заданный объект какими-то специальными ракетами, точно не помню...
       * Вы помните свое задание*
       Кремп снова напрягся.
       * Атаковать секретный объект русских.
       * Вы уверены, что это был именно наземный, а не летящий объект*
       Рассел в растерянности посмотрел на аналитика.
       * Понятия не имею.
       * Какое оружие было у вас на борту*
       * Я же говорил * какие-то ракеты.
       * Постарайтесь вспомнить какие*
       Рассел постарался, но из этого ничего не вышло. Грегор помолчал и неожиданно задал другой вопрос.
       * Скажите, майор. Вы встречались когда-нибудь с японцами*
       Кремп взглянул на аналитика исподлобья и ответил:
       * По-моему, я бывал в Японии вместе с женой. Смотрели Фудзияму и исследовали ресторанчики Токио.
       * Вы бывали там без своего друга Джони Питфайера*
       * А при чем здесь Джонни* Его я помню хорошо, но его с нами не было. Да и зачем* А, кстати. Где он сейчас, шеф*
       * Он все еще в коме и тяжелом состоянии. Но, я надеюсь, что скоро он выйдет из комы.
       * Я тоже.
       * Скажите, а что конкретно вы делали с женой в Токио* Я имею ввиду * в какие рестораны ходили, какие шоу посещали.
       Рассел впервые улыбнулся.
       * Мы весело проводили время с Джудит. Были в нескольких ресторанчиках в северной части города, ходили на шоу шизофреников и в японский цирк на выступления клоунов-самураев.
       * А не было ли среди этих развлечений аттракционов, связанных с военно-морской тематикой* Какие-нибудь большие переделанные в игрушечные военные корабли с одетыми в адмиральскую форму безработными*
       Кремп отрицательно покачал головой.
       * Да нет, такого не было.
       Грегор поразмыслил еще секунду и встал.
       * Ну что ж, майор. Спасибо за информацию. Надеюсь, это нам поможет. Я вас покидаю, но буду часто навещать.
       Кремп настороженно спросил:
       * Шеф, а где я вообще нахожусь и почему здесь нет окон*
       * Вы на авиабазе "Спрингстоун" вблизи Далласа в специальном помещении. Здесь поддерживается особенный микроклимат, необходимый для вашего скорейшего и лучшего выздоровления после коматозного состояния.
       * Как долго меня будут здесь держать* Мне, честно говоря, уже поднадоело в этой коробке без окон. Хочется подышать свежим воздухом.
       * Как только я буду уверен, что вы почувствовали себя лучше, вас переведут в другую палату с окнами. Кроме того, вы все-таки пока в армии, майор, поэтому придется выполнять приказы. На всякий случай сообщу, что по выздоровлении вы получите по страховке 100 тысяч долларов в качестве компенсации за физический ущерб от командования ВВС. Думаю, этого вам хватит, чтобы восстановить и свое моральное здоровье.
       * Да я здоров, как бык, шеф. Думаю, может и не надо меня специально держать здесь*
       * Это абсолютно необходимо.
       * А где мой экипаж*
       * Они все до сих пор в коме. Пришли в себя только вы один.
       Кремп нехотя подчинялся ситуации. Он посмотрел на Грегора снизу вверх и равнодушно сказал:
       * Тогда прикажите, чтобы мне принесли видеокассет с фильмами, виски и сигарет. А то я помру с тоски, пока выздоровлю окончательно.
       Грегор помедлил с ответом, но все же сказал:
       * Кассеты и сигареты вам сейчас принесут. Виски тоже, но в ограниченном количестве.
       С этими словами Грегор Йорк покинул палату. В соседней комнате его поджидал ассистент с видеозаписью беседы на микрокассете.
       * Дадите ему все, что он просил. В том числе двухсотграммовую бутылку виски с эликсиром сна. Когда он вырубится * прикрепить к нему снова все датчики и записать мыслеформы действующего мозга. Посмотрим, что там действительно думает этот летчик-истребитель.
       Аналитик засунул кассету с видеопленкой в карман и отправился в кабинет к полковнику Патерсону. Поднявшись до четвертого уровня навигационной башни, Грегор Йорк на сей раз беспрепятственно прошел в кабинет командующего авиабазы. Полковник занимался прочисткой мозгов своим офицерам, облажавшимся на выполнении тренировочных полетов по отработке ракетного удара. Из четырех истребителей цель поразили только двое, да и то частично.
       * Я вас спрашиваю, чем вы смотрели, лейтенант Паркер, когда производили стрельбы* Вы что, впервые сели за штурвал истребителя сегодня утром, а до этого дня управлялись только с трехколесным велосипедом*
       * Никак нет, сэр, * пытался оправдаться лейтенант, * Я просто выбрал неудачный угол атаки, сместившись влево от мишени.
       * А заем вы сместились влево*
       * Мне показалось, так я точнее смогу поразить цель, сэр.
       * Пилот не должен сомневаться в бою. Он не имеет на это права. Если вы не в состоянии держать правильный курс и мгновенно выбирать угол атаки, то вам нечего делать на моей авиабазе. Вам понятно*
       * Так точно, сэр! * автоматически отчеканил лейтенант.
       В этот момент в кабинет вошел Грегор Йорк. Взглянув на него, Патерсон понял, что предстоит важный разговор, и поэтому день гнева для остальных пилотов отложился на некоторое время. Патерсон приказал им снова явиться к нему в кабинет после занятий на тренажерах и отпустил. Откозыряв, летчики-истребители мгновенно покинули кабинет.
       * Что, воспитываешь молодое поколение* * поинтересовался куратор программы "Мыслитель".
       * Разгильдяи, * зло фыркнул Патерсон, * Эти чертовы тупоголовые лейтенанты не в состоянии уничтожить даже небоскребы "Международного торгового центра" в Нью-Йорке с расстояния в двести метров. Не то что наше поколение, получившее закалку во Вьетнаме, расстреливая косоглазых. При желании могли чайку на лету подстрелить из пулемета. Вот уж где было дело.
       * Да уж, с тех пор ты этим делом и занимаешься. * заметил Грегор, напоминая полковнику о незаконных операциях с наркотиками, которые тот организовал по своим старым связям во Вьетнаме, и успешно проворачивал до тех пор, пока люди Хольцмана его не прижали. Патерсон килограммами переправлял Гашиш в Соединенные Штаты Америки на военных самолетах, не подлежавших досмотру, и успел нажить немалое состояние. За это он теперь работал на Хольцмана, а не на президента США.
       * Зачем пришел* * с нескрываемым раздражением, но с чувством тягостной и полной зависимости, спросил полковник.
       * Принес тебе посмотреть интересную кассету.
       Грегор подошел к стоявшей на специальной тумбе видеодвойке, вставил в нее микрокассету, а сам сел в большое кожаное кресло. Патерсон уселся за свой широкий стол. После просмотра полковник вопросительно взглянул на куратора программы "Мыслитель". Йорк не менее вопросительно посмотрел на него.
       * Что скажешь* * наконец нарушил тишину куратор.
       * Думаю, парень врет.
       Грегор помолчал.
       * Надеюсь, это скоро помогут проверить мои приборы. А вот что мы будем делать, если майор не врет, а действительно забыл всю ненужную информацию* Ты ведь помнишь расшифровки его мыслеформ после налетов на Китай, Корею и Кубу. Особенно они мне перестали нравиться после неудачной попытки нападения на Кубу. Именно тогда он подсознательно испытывал наиболее сильное отвращение к программе. С налетом на русских все более-менее в порядке. Там полный хаос в мыслях, чувство растерянности и желание бежать. А вот с Кубой далеко не все так гладко. Может он и проявился от этого чувства вины именно здесь. Может это и есть связь*
       Патерсон недоверчиво покачал головой
       * Но как он это сделал спустя тридцать три дня* Это же нонсенс. Даже какой-то амундсенс. Топливо у него должно было кончиться через пятнадцать минут, не случись этого идиотского столкновения. Датчики топливного ресурса были специально подкорректированы, чтобы индицировать для успокоения сознания неверную информацию. Кроме того, бомбардировщик был заминирован. Но даже в том случае, если взрывное устройство не сработало бы, они спокойно должны были через пятнадцать минут упасть на головы русским или прибалтам. Падение с такой высоты превратило бы их в кучу дерьма. А тут вдруг через тридцать три дня после исчезновения они появляются над самой Кубой, умудряются ввязаться в бой, попасть в плен, бежать из него и снова быть сбитыми. И после всего этого он еще и ни хрена не помнит из того, что с ним произошло. И ты, аналитик Пентагона, по-прежнему веришь, что он тебе не врет*
       * Я никогда и никому не верю, полковник, кроме своих приборов. * сказал Грегор, * но как раз они-то и показывали мне совершенно чистые записи мыслеформ в течение двух недель, чего не бывает с мозгом даже при коме. И только один мозг Питфайера начал функционировать в этом состоянии, но делал он это как мозг завзятого наркомана. Если же принять эту активность мозга за чистую монету, остается предположить, что ребята с бомбардировщика слетали погостить в 1904 год и повстречались там с японским адмиралом Того, а на обратной дороге завернули в 1943 повоевать в нацистами. Что скажешь*
       * Полный бред.
       * Я бы тоже хотел так думать.
      
      
       Глава 5
       "Культиватор грез"
      
       * Ладно, * сказал Грегор Йорк, вставая, * пора заниматься новым изделием.
       В этот момент на столе у Патерсона желтым огоньком замигал селектор связи. Полковник нажал кнопку.
       * Сэр, * раздался голос лейтенанта, дежурившего в изоляторе, где находились летчики с бомбардировщиков, * Патерсон и Питфайер вышли из комы. Хармен и Джассини тоже подают первые признаки выздоровления.
       * Записывайте все их мыслеформы, * приказал Грегор Йорк, не давая полковнику ответить первым. * Как только они окончательно придут в себя, сразу сообщите мне.
       * Вас понял, сэр, * ответил лейтенант.
       Когда лампочка на селекторе погасла, аналитик сказал:
       * Пойдем. Сначала надо проверить готовность "Культиватора", а то Хольцман настаивает на досрочном завершении проекта.
       Полковник поднялся из-за стола и вместе с Йорком вышел из кабинета. Стоявший у дверей часовой никак не отреагировал на появление шефа, оставаясь неподвижным, словно был сделан из гипса. Войдя в лифт, Патерсон достал из нагрудного кармана черную пластиковую карточку с серебряной продольной полосой и изображением американского орла. Повертев ее в руках, он засунул карточку в специальную прорезь, находящуюся ниже кнопок управления. Лифт плавно тронулся. Они опускались туда, куда всему остальному персоналу авиабазы "Гринфилд", за исключением двух находившихся в кабине человек, вход был строго воспрещен * на третий подземный уровень. Через несколько секунд двери лифта растворились, и полковник Патерсон вместе с куратором программы "Мыслитель" попали в абсолютно белое помещение с прозрачным углублением в стене, за стеклянной перегородкой которого находились защитные костюмы, напоминавшие скафандры космонавтов. Двери за ними закрылись. Сразу после этого металлический голос предписал вошедшим надеть герметически закрывающиеся костюмы. Когда это было сделано, полковник и аналитик прошли сквозь вторые бронированные ворота, плавно разъехавшиеся перед ними, и оказались в огромном подземном ангаре, длинною почти в двести квадратных метров. Под потолком ангара горели мощные электрические лампы, отчего повсюду было светло как днем, хотя в подземном помещении не было ни одного окна. По углам располагалось большое количество многоруких промышленных роботов, изготовленных в очень ограниченном количестве специально для вооруженных сил, и сложных приборов столь узкого назначения, что гражданские специалисты вряд ли смогли бы найти для них применение даже на каком-нибудь из промышленных гигантов США. Посередине ангара многорукие роботы и приборы группировались вокруг массивного сооружения странной формы, при ближайшем рассмотрении имевшего некоторое сходство одновременно с военным самолетом, бронетранспортером и подводной лодкой. Это внешне устрашающее и неуклюжее сооружение являлось последним достижением гениальной технической мысли американских конструкторов, спроектированным в тайне от всего мира. И предназначалась ему особая миссия. За то, чтобы узнать о ней поподробнее, многие разведки мира не пожалели бы миллиарды долларов. Но даже если бы им удалось в конце концов все выяснить, это уже ничего не изменило бы в раскладе сил. Судьба многих стран была тайно предрешена.
       Патерсон и Йорк, выйдя из лифта, прошли к месту сборки в центре ангара. У мигающих цветными огоньками роботов находилось несколько рабочих в точно таких же белых герметичных комбинезонах, какие были надеты на полковнике и кураторе программы "Мыслитель". Рабочие, которым разрешалось не обращать внимания на входящих, тем более что войти сюда могли только два человека, заканчивали операцию установки одного из коротких крыльев летательного аппарата. Гибкая механическая рука, державшая сварочный агрегат, протянулась вперед и коснулась стыка между крылом и массивным корпусом. От места сварки в окружающее пространство выбросило сноп ярких искр. Рука отодвинулась, затем сместилась на несколько сантиметров в сторону, и снова коснулась шва. Полковник и аналитик некоторое время молча наблюдали за проведением операции сваривания, словно находились на экскурсии в музее "Метрополитен", затем молча обошли летательный аппарат и продолжили осмотр с носа. Собственно, проект был уже готов на девяносто пять процентов. Все необходимые узлы поставлены и смонтированы. Еще сутки напряженной работы, и "Культиватор грез" сможет подняться в небо для исполнения своей миссии.
       * Пойдем, * сказал наконец Грегор Йорк полковнику через вмонтированный в сферический шлем микрофон внутренней связи, * надо позвонить Хольцману.
       Они развернулись и быстрым шагом, насколько позволяли скафандры, направились в небольшое помещение в углу ангара с непрозрачными стеклами. Там располагался подземный центр управления. В центр были выведены все средства связи, существовавшие в основном кабинете командующего авиабазы "Гринфилд", а о местонахождении центра не знал никто кроме него самого и Йорка. Рабочие завозились сюда специально и даже не подозревали, на кого они работают. Поэтому, находясь здесь, Патерсон чувствовал себя даже в большей безопасности, чем наблюдая за функционированием базы из своего кабинета в башне. При их приближении стальная пуленепробиваемая дверь автоматически отъехала в сторону, пропуская в довольно уютно и практично обставленное помещение. У правой стены стоял мягкий диван. Слева -- длинный офисный стол с многочисленными приборами связи и четырьмя компьютерами. У стола стояло несколько кожаных кресел с анатомической спинкой. Встроенные в стенной шкаф мониторы позволяли наблюдать за отдельными секторами авиабазы. На одном из них, плюясь огнем из турбин, взлетали самолеты, на другом механики обслуживали только что вернувшиеся с боевых стрельб истребители, на третьем одиноко стоял F15 Eagle, оборудованный последней портативной модификацией "Фабрики грез", позволявшей по мыслеформам различать и засекать самолеты противника еще на дальних подступах. Йорк бросил взгляд на одинокий истребитель, по неуязвимости в сотню раз превосходивший теперь своих собратьев, и подошел к телефону.
       Создание "Культиватора грез" в тайне от всего мира и от президента Соединенных Штатов Америки было третьей и главной частью программы "Мыслитель", которую курировал Пентагон через Грегора Йорка. Вся соль заключалась в том, что Пентагон был довольно большим ведомством и в разных его концах многие люди думали и смотрели на жизнь совсем не так, как делал это президент страны, особенно в отношении к России. А люди эти, собственно, и составляли ядро власти в США. Нынешний президент не слишком сильно желал видеть в русских врагов, что наносило все более ощутимые удары по военному ведомству. Правительственные заказы таяли на глазах. Естественно, армия не могла долго терпеть такую не справедливость в отличие от тупоголовых и готовых поверить в любой бред налогоплательщков. В конечном итоге, один из их главных боссов Пентагона, отец-прародитель программы "Мыслитель", пришел к логичному выводу, что Америка заслужила лучшее будущее и лучшего президента, нежели Джордж Буш. С той минуты судьба президента была решена.
       Программа "Мыслитель", строго засекреченная и выпестованная в недрах военного ведомства, представлялась конгрессменам всего лишь необходимым минимумом для сохранения обороноспособности страны. Такой она и была до последнего времени, пока шли только лабораторные разработки. Однако, после того как в небо поднялся первый настоящий самолет-невидимка, по сравнению с которым технология "Стелс" не стоила и выеденного яйца, программа начала круто набирать обороты. Конгресс, между тем, по прежнему считал ее вялотекущей и почти полностью рассчитанной на пусть и не очень далекое, но будущее. Это происходило потому, что для программы "Мыслитель" Пентагон использовал деньги частных инвесторов. А частные деньги требуют обязательного возврата, в отличие от государственных. Хольцман и Йорк периодически отчитывались на слушаниях в конгрессе о процессе успешной реализации программы "Мыслитель" в области разработки генераторов частоты мыслей, которые в недалеком поступят на вооружение элитных подразделений ВВС. По словам Хольцмана, к настоящему моменту было собрано десять таких генераторов большой мощности и пять портативных генераторов, специально разработанных для истребителей. Первые испытания по плану пройдут через два года. На самом деле ситуация была совсем другой. На замаскированных под частные фирмы подземных заводах, абсолютно неизвестных правительству, было собрано уже более полусотни мощных генераторов частоты мыслей и двести портативных самолетных излучателей под кодовым названием "Фабрика грез". Вся техника прошла обкатку и превосходно показала себя в ходе секретных операций на Кубе, Мексике, в Корее и нескольких других странах третьего мира. Единственная промашка произошла во время налета на Россию, но в связи с необъяснимостью ситуации ее было решено считать исключением из правил. В остальном "Фабрика грез" работала безотказно, не оставляя врагу никаких шансов на выживание. Скоростные истребители, оборудованные "Фабрикой грез", возникали из ниоткуда, обрушивались на врага словно ураган "Торнадо", и исчезали в неизвестном направлении, абсолютно не оставляя свидетелей своего налета. Все происходило само по себе, так, словно этих истребителей никогда и не существовало в природе. Между тем, они регулярно возвращались на базы после совершения налетов без единого повреждения. А генераторы были смонтированы таким образом, что даже в случае попадания в руки к врагу, взрывались при первой же попытке проникнуть внутрь. Пока все проходил гладко, таких случаев не было, и ни одна иностранная разведка не догадывалась о существовании целого воздушного флота, оборудованного генераторами частоты мыслей, абсолютно невидимого для радаров любой сложности, поскольку оружие было рассчитано для воздействия на людей, а не на железо.
       Завершающим этапом программы "Мыслитель" стало создание "Культиватора грез" * гибрида стратегического бомбардировщика и атомного подводного ракетоносца. Этот летательный аппарат мог при необходимости плавать под водой не хуже подводной лодки. "Культиватор грез" был предназначен для переноса на огромные расстояния до ста небольших самонаводящихся на цель капсул, каждая из которых представляла из себя портативный генератор частоты мыслей последнего поколения типа "Фабрика грез". По плану Хольцмана "Культиватор" был необходим для того, чтобы подобраться к границам государства-противника и незаметно дать мощный залп ста капсулами по всем основным стратегическим точкам. В первую очередь это были ракетные шахты, подразделения ПВО и радиоразведки. После выстрела капсулы, подобно ракетам, автоматически ложились на заданный курс и достигали целей, запрограммированных в бортовом компьютере. Упав в непосредственной близости от точек ПВО, они самостоятельно включались на полную мощность и за одно мгновение должны были парализовать волю военных. Спустя максимум десять минут после залпа "Культиватора грез" выбранная для нападения страна оставалась абсолютно без защиты своих вооруженных сил. После этого можно было пускать в действие обыкновенных десантников и морских пехотинцев * они не встретят на своем пути никакого сопротивления и возьмут в плен или уничтожат всю армию противника. Первый "Культиватор грез" был уже практически собран на авиабазе "Гринфилд", как убедились полковник Патерсон и куратор программы "Мыслитель" Грегор Йорк. Второй также был почти готов и комплектовался в это время последними узлами и системами на аналогичном подземном заводе в штате Аризона. Секретная операция по нападению на одну из стран-противников вступала в завершающую стадию и была назначена на послезавтра. Старт первого "Культиватора грез" с авиабазы "Гринфилд" планировался в шесть утра. Второй "Культиватор" должен был подняться в небо спустя два часа для нанесения завершающего удара, который уже не позволит врагу подняться. Операция носила кодовое название "Мозговой штурм".
       Грегор Йорк сел за компьютер, набрал на клавиатуре номер телефона, и по специально защищенной от прослушивания телефонной линии соединился с Пентагоном. Несколько секунд слышались длинные гудки. Хольцман должен был поднять трубку после десятого. Так оно и произошло. На том конце сняли трубку и послышался низкий, слегка хрипловатый голос:
       * Хольцман слушает.
       * Господин Хольцман, изделие проходит последнюю стадию проверки. Никаких отклонений от намеченных планов не наблюдается. Заканчиваем раньше на шесть часов.
       В трубке помолчали. Затем голос, в котором послышались нотки удовлетворения, произнес:
       * Это хорошо. Это очень хорошо. Жду доклада о полной готовности.
       На другом конце повесили трубку. Грегор также отключился.
       * По-моему, шеф доволен. * сказал Йорк, оборачиваясь к полковнику Патерсону, который курил сигару, наблюдая по монитору за стартом звена истребителей. Проводив взглядом последний, грациозно оторвавшийся от земли самолет, полковник произнес:
       * Надеюсь, что послезавтра мы не доставим ему поводов для беспокойства.
       * На что ты намекаешь*
       * На мой взгляд, "Культиватор" еще не совсем готов. Он не прошел обкатку в боевых условиях, а это большой минус.
       * Ерунда. Проект просчитан идеально. Я уверен. Используются только проверенные узлы и технологии. "Культиватор" сможет взлететь и выполнить свое предназначение. Это главное. Необходимо, чтобы он сделал один залп. Большего от него и не требуется. А если он даже рассыплется на обратной дороге, то это уже не столь важно. К тому времени нам уже будет некого опасаться.
       Йорк вытащил из кармана сигарету и тоже закурил.
       * Скоро наступит совсем новое время. Наше время.
       Патерсон самодовольно улыбнулся, слегка кивнув головой, словно в подтверждение слов аналитика. В ближайшем будущем он уже видел себя чуть ли ни главой Пентагона, которым он в тайне хотел стать, пусть даже и вместо самого Хольцмана. Шестым чувством полковник все же понимал, что фортуна вряд ли будет к нему настолько благосклонна, но несмотря на предчувствие, больше ожидал от нее подарков, нежели неприятностей. Очень многое зависело сейчас от миссии обоих "Культиваторов" * беспилотных носителей забвения. Если после тайного удара враг будет повержен, то это вознесет его на вершину власти. Но если вдруг случится что-нибудь непредвиденное и проект станет известен широкой общественности или хотя бы правительству еще до завершения глобального плана Хольцмана, то полетят головы. Многие головы. Патерсон потрогал свою мощную шею и встряхнул головой, словно пытаясь отогнать неприятные мысли.
       На пульте замигала небольшая красная кнопка. Это означало, что Грегора ищет охрана тайного лазарета, в котором находился экипаж Рассела Кремпа. Аналитик не долго думая включил тумблер громкой связи с наземным уровнем.
       * Йорк слушает.
       * Мистер Йорк, докладывает лейтенант Хиллари. В боксе чрезвычайное происшествие. Все члены экипажа вышли из комы, но реагируют на это по-разному. Один из них, Билл Хармен, впал в бешенство. Общая ситуация находится под контролем, но...
       * Хорошо, * прервал его аналитик, * сейчас поднимусь.
       Грегор Йорк затушил сигарету и направляясь к выходу бросил пребывавшему в приятных мечтах Патерсону:
       * Когда насмотришься на монтаж оставшихся узлов "Культиватора", поднимись наверх. Скорее всего там происходит нечто интересное.
       Лифт почти мгновенно вознес его на третий уровень, пройдя по длинным коридорам авиабазы куратор программы "Мыслитель" наконец достиг секции "А". Здесь он снова был вынужден подвергнуться тщательной проверке на компьютере * идентификации своего глазного яблока и рисунка кожи. Когда бронированная дверь открылась и он вошел в секретное помещение, то сразу же услышал истошные крики, проникавшие сюда несмотря на хорошую звукоизоляцию. Набрав десятизначный код и открыв следующую дверь, Йорк вошел в комнату слежения, где были установлены мониторы, показывавшие все, что происходит в подопечных палатах. На одном из экранов разворачивались события в духе настоящего голливудского боевика. Здоровенный детина в синей пижаме отчаянно боролся с четырьмя накаченными как десять шварценеггеров охранниками, несмотря на численное превосходство тщетно пытавшимися его связать. Сражение шло с переменным успехом. То Хармен, а это был он, ловко извернувшись давал кому-нибудь из охранников в ухо, и тот отлетал в дальний угол палаты, тараня приборы, то охранники, казалось, были близки к победе, почти спеленав буйного летчика. Остальные пациенты импровизированной клиники вели себя вполне спокойно, не подозревая о происходящей в соседней палате заварухе. В то мгновение, когда Йорк появился в комнате наблюдения, Билл Хармен осуществил очередной ловкий маневр и провел апперкот ближайшему охраннику. Незадачливый страж отлетел на три метра, врезался лбом в стену и потерял сознание. В этот момент второй охранник попытался всадить Хармену в спину шприц с наркотиком для успокоения, но Билл, словно почуяв это, не глядя ударил его пяткой в пах. Охранник согнулся с таким диким воем, что даже наблюдавшему за этой сценой благодаря монитору аналитику стало его по-мужски жалко. Двух остальных, повисших на руках, Хармен стряхнул с легкостью, оттолкнув их от себя для начала на полметра. Получив на долю секунды желанную свободу, стрелок прицельным ударом саданул по челюсти левого. Тот рухнул навзничь, смачно хрустнув сломанной челюстью. Оставшись в одиночестве, последний охранник допустил явную оплошность * он оглянулся на дверь в надежде на подмогу. Хармен понял, что парень струсил. Мощный удар в лоб положил его рядом со своим коллегой на полу. Отошедшего было от боли в паху охранника Билл на всякий случай приголубил ударом босой пятки в нос. Четвертый охранник уже в течение нескольких минут пребывал в полном отрубоне, не участвуя в происходящем. Внимательно осмотрев дело рук своих и оставшись вполне довольным общим видом поля битвы, Билл Хармен, по кличке Громоотвод, как ни в чем не бывало присел на кровать отдохнуть. Помолчав несколько секунд, он снова осмотрел распластавшиеся на полу тела охранников и сказал назидательным тоном:
       * Я же просто хотел выйти покурить.
       В этот момент в комнате откуда-то с потолка и одновременно из-под кровати раздался неизвестный стрелку голос:
       * Мистер Хармен, сигареты вам сейчас принесут. Только у меня к вам будет большая просьба * не надо избивать посыльного.
       Ничуть не удивившись, Хармен ответил, обращаясь в пространство:
       * Они первые начали. Эта скотина хотела еще и шприцем меня уколоть. А никому не позволено колоть летчика ВВС США без его согласия.
       * Полностью с вами согласен, мистер Хармен. Больше подобного не повторится. Если вы согласны впустить к себе посыльного с сигаретами и позволите убрать тела охранников, то через полминуты вы уже будете курить.
       Хармен шумно выдохнул в пустоту:
       * Ладно. Только пусть принесут "Мальборо", другие я не курю.
       Наблюдая за Харменом, аналитик с неприязнью высокоорганизованного мозга к мозгу военному подумал: "Какие они все одинаковые при выходе из комы * сначала кидаются табуретками, а потом просят покурить".
       Не успел стрелок договорить свою просьбу, как тяжелая дверь растворилась и на пороге возник посыльный * здоровенный парень в камуфляже с автоматом на плече и пачкой "Мальборо" в руке. За его спиной торчал еще один "посыльный" в аналогичной экипировке и при короткоствольном автомате. Хармен ухмыльнулся и остался сидеть на своем месте, пока, схватив за ноги, из комнаты вытаскивали бесчувственных охранников. Убрав тела, "посыльный" осторожно, постоянно поглядывая на Хармена и готовый перехватить любое его движение, положил пачку сигарет с зажигалкой на столик рядом с койкой и удалился задним ходом, поигрывая автоматом. Стрелок "Б-52" с радостью разорвал обертку на пачке, вытащил сигарету и закурил. По телу распространилось блаженство измученного никотиновой голодовкой курильщика, для которого долго обходиться без сигарет значительно труднее, чем жить в раскаленной пустыне Гоби без воды и еды. Выкурив первую, Хармен немного успокоился и, наконец, стал обдумывать свое положение. Выпустив в потолок пару колец густого дыма и зная, что его внимательно слушает неизвестная аудитория, стрелок вопросил в пустоту:
       * А, собственно, какого черта меня здесь держат* И где я вообще нахожусь*
       Ответом ему было молчание. Хармен опять начал раздражаться.
       * Эй ты, наблюдатель, чтоб тебе задницу разорвало тротиловой шашкой, где я нахожусь*
       Наконец опять раздался голос, который вел со стрелком переговоры относительно сигарет.
       * Вы попали в катастрофу и чудом остались живы. Долго лежали в коме, но к счастью для всех остались в живых. Теперь вам необходимо восстановить здоровье и полностью реабилитироваться.
       * Так значит я в Штатах* Это уже хорошо. Ладно, хоть не в застенках у русских, хотя...
       Хармен на секунду задумался.
       * Не беспокойтесь, * раздался все тот же голос, * Вы на родине. Но в настоящее время мы вынуждены держать вас в карантине для вашего же блага.
       * А где я, собственно, поточнее* Америка большая.
       * Вы недалеко от Вашингтона, на авиабазе ВВС США в городке Кумберленед.
       * Никогда прежде не бывал. А долго нас здесь продержат* Кстати, что с остальными* Где майор Кремп и Джони Питфайер* И кто вы сам-то такой*
       * Меня зовут Ричард Пресли. Для вас * полковник Пресли.
       * Пардон, сэр. Я же ведь вас не вижу. Это наверное потому, что я заразный* Что у меня, полковник, малярия или чума*
       * С вами, в принципе, все в порядке. А вот ваши товарищи, увы, погибли. Все до одного.
       Хармен даже привстал от такой новости.
       * Как, погибли* Все* И майор, и штурман, и все остальные*
       * Да. Никто не спасся, кроме вас. Вам удалось выброситься с парашютом до взрыва бомбардировщика, поэтому вы живы. Все остальные члены вашего героического экипажа * развеяны в небе над Россией. Но задание выполнено, поэтому вы можете гордиться собой.
       Хармен опустил голову.
       * Да чем тут гордиться. Все мертвы, а я один остался жив. Лучше уж все вместе.
       * Не беспокойтесь зря, Хармен. Вы в армии, а здесь случается все, и смерть в том числе. ВВС компенсирует вам с полна все ваши моральные и физические потери в денежном эквиваленте, как только вы полностью поправитесь.
       Хармен молчал и нервно курил. За время совместной службы на авиабазе "Гринфилд" он успел подружиться с зубоскалом итальянского происхождения Питом Джассини, без постоянных подколок которого жизнь казалась совсем уж скучной. Штурман Джони Питфайер был настоящим мужиком, также как и их командир * майор Кремп. Жаль было и ребят из Академии, впервые полетевших с ними на бомбардировщике и погибших в первом же полете. Черт побери, как несправедлива иногда бывает судьба. Хармен осмотрел свое место пребывания. В палате практически не было никакой мебели, кроме привинченной к полу койки, тумбочки и встроенного в стену шкафа с какими-то приборами. Табуретки унесли во время последнего визита "посыльные" с автоматами, видимо, не рискнувшие впредь оставлять ему метательные орудия под рукой. Странная это была палата. Да и вообще вся эта клиника не вызывала у Хармена особенного восторга. Если он * летчик ВВС, попавший в катастрофу, то его должны были содержать в клинике по высшему разряду с телевизором напротив кровати и медсестрами с параметрами не хуже, чем у Клаудии Шиффер. А вместо нежного ухода к нему в палату, не успел он как следует выйти из комы, вваливаются четыре перекачанных верзилы с намерением спеленать его по рукам и ногам, да еще и вколоть ему какой-то наркоты под лопатку. Хорошо еще, что он сам с детства, в отличие от большинства американцев, питался не только недожаренными гамбургерами с "Кока-Колой", а употреблял крайне вредное мясо и вместе с отцом подрабатывал на погрузке тяжеленных мешков, поэтому и смог неплохо накостылять этим оглоедам. А в целом, что-то все это не походило на теплый прием в родных вооруженных силах. Может он и в правду попал к русским в плен и ему только пудрят мозги* Это стоило проверить. Билл Хармен уже стал прикидывать как бы ему выбраться отсюда подобру-поздорову и с наименьшим шумом, как вдруг почувствовал легкое недомогание. Его голова начала заволакиваться густым туманом * скорее всего это был отходняк после долгой комы. Спустя несколько секунд глаза закрылись и Хармен провалился в глубокий сон.
       Увидев, что стрелок отключился, куратор программы "Мыслитель" отвернулся от монитора и сказал стоявшему рядом лейтенанту Хиллари:
       * Срочно отнесите этого тупоголового громилу в блок для опытов и подключите к мозгу всю имеющуюся аппаратуру * сейчас его мозг просто фонтанирует воспоминаниями. Записывать все, вплоть до мельчайших подробностей на всех тридцати пяти подуровнях памяти. Меня интересуют любые незначительные детали и оттенки мыслеформ.
       * Вас понял, сэр. * вытянулся перед аналитиком по струнке лейтенант Хиллари, испытывавший к своему непосредственному начальнику благоговейный ужас, сходный с ужасом, который внушали просвещенные индейские шаманы воинам своего темного племени. * Будет сделано в течение пяти минут.
       * Начинайте без меня. Я скоро подойду. * сказал Грегор Йорк, и как только Хиллари вышел, включил и увеличил изображение на мониторе, показывавшем палату майора Кремпа. Майор медленно ходил взад-вперед по палате. Принесенная по его просьбе книга * нашумевший триллер последнего года "Ромео и Джульетта возвращаются. Часть третья.", валялся в раскрытом виде на кровати. Майор курил. Глядя на него можно было подумать, что летчик чем-то обеспокоен. Но Грегору было вполне достаточно убедиться в наличии майора на своем месте, после чего аналитик переключился на другую палату.
       Штурман Джонни Питфайер методично доедал двадцать пятый йогурт и выглядел вполне здоровым, если не веселым. Судя по его жизнерадостному виду, попыток бежать или производить другие опасные непредвиденные действия, в отличие от стрелка Хармена, он пока не намеревался. Сегодня вечером после доклада Хольцману об успешном завершении сборки "Культиватора" куратор программы "Мыслитель" собирался лично заняться опытами с памятью впечатлительного штурмана с бомбардировщика. Йорка чертовски интересовала та область памяти Питфайера, которая хранила в себе странные мыслеформы о японском адмирале, русском боцмане и прочей невообразимой ерунде. Все эти вопросы требовали немедленного ответа и объяснения, ради получения которых аналитик готов был пойти на использование недавно созданного в секретной двести шестой лаборатории Пентагона препарата, который кто-то из остроумных разработчиков назвал "Огни святого Витта ". Видимо предполагая, что после использования препарата у подопытного неминуемо начнется "Пляска святого Витта". Для простоты запоминания и обозначения аналитик именовал новинку просто * "Огни". Препарат имел действие, сходное с галлюцинагенами, вызывая после одной дозы почти мгновенное раскрепощение самых отдаленных уголков памяти пациента, даже тех, о которых он и сам мог не подозревать. Это было прорывом в психоаналитике. Единственное осложнение заключалось в недостаточном испытании препарата на живых объектах, а особенно на людях. Дело в том, что "Огни" имели одно, но мощное и неотвратимое побочное действие * после трех доз препарата подопытный оставался моральным уродом на всю жизнь. Естественно, ни о каком открытом использовании "Огней" не могло быть и речи, поэтому его применяли только в военных целях и в тайне от правительства. Само собой, что здоровьем штурмана придется пожертвовать ради науки и Пентагона. В этом вопросе аналитик не колебался ни минуты.
       В следующей палате, которую решил визуально обследовать Йорк, находился радист бомбардировщика Пит Джассини. С ним все пока обстояло значительно проще, чем с остальными. Пит хуже всех перенес выход из комы и был еще очень слаб. Его истощенный организм отказывался принимать еду. Пит мог только пить воду и спать, чем он собственно и занимался, когда Грегор Йорк рассматривал происходящее в его палате. Поскольку Пит вел себя тише всех других членов экипажа Б-52 и не задавал никаких вопросов, достаточно спокойно удалось записать его первые мыслеформы. Прочитав расшифровки, аналитик слегка опешил. Оказалось, что радист, так же как и штурман, в подсознании вполне отчетливо воспроизводит встречу с японским адмиралом Того на борту флагманского броненосца "Асама". Русского боцмана на сей раз, правда, не было. Зато неподалеку от места действия наблюдалась сборная флотилия из русских, немецких и японских военных кораблей, уверенно рассекающая облака. Самое интересное заключалось в том, что корабли принадлежали к разным эпохам. За кораблями на небольшом отдалении ровным строем шли истребители и штурмовики, участвовавшие в обеих мировых войнах.
       В отличие от просто начиненных картинками и информацией мыслеформ радиста, расшифровки мозговой активности Дика Билинго и Лесли Форда сразу после выхода из комы не дали никаких результатов. Не успев получить ответы на свои вопросы или хотя бы подтверждения необъяснимой тенденции, существующей в мозгах летчиков, Грегор Йорк был вынужден снова теряться в догадках. Решив немного помедитировать над проблемой, аналитик приказал не беспокоить себя в течение получаса, даже если начнется ядерная бомбардировка авиабазы. Он достал микрокассету с записью разговора с майором Кремпом. Вставив ее в плейер, нажал на пуск. Из магнитофона послышалась довольно наглая речь Рассела. Аналитик не спеша вытащил сигарету из открытой пачки "Кэмела", размял ее между пальцами. Задумчиво прикурил, вслушиваясь в несущиеся из колонок звуки разговора. Затем, когда пленка закончилась, куратор достал из специального ящичка и вставил в видеосистему пленку с записью мыслеформ штурмана. Пропустив мимо сознания все, что касалось японских, немецких и русских мотивов времен 1904-1943 годов, мозг аналитика вдруг ощутил какую-то неясную тревогу в тот момент, когда на экране монитора возник вполне современный "Миг-29". Грегор Йорк остановил пленку с записью мыслеформ и минут десять непрерывно вглядывался в отчетливое изображение современного русского тактического истребителя. Но не его огневая мощь пугала и одновременно притягивала куратора программы "Мыслитель" * с этим, пусть и классным истребителем, всегда можно было справится при необходимости. Странным образом этот неизвестный, невесть как попавший в поле зрения штурмана американского бомбардировщика, русский "Миг" волновал аналитика очень сильно. Быть может, это и есть тот самый неучтенный, не найденный в анналах, самолет, с которым столкнулся "Б-52" при выполнении своего последнего полета по специальному заданию* Но ведь если это был обычный русский "Миг", то не составило бы особого труда отыскать его на какой-нибудь трижды засекреченной авиабазе * Россия была нашпигована шпионами, словно сдобная булка изюмом. Однако, его не нашли, а это было уже не понятно. Ведь где-то его успел запечатлеть мозг штурмана "Б-52". Только вот где именно* На это куратор программы "Мыслитель" не мог пока найти ответа.
       Неожиданно тишину расколол телефонный звонок. Йорк с недоумением посмотрел на вздрагивающий белый аппарат, а затем на часы * оставалось еще пять минут до окончания священного времени медитации над проблемой "Мига". Кто посмел ослушаться приказа* Но Грегор Йорк знал, что если его приказа посмели ослушаться и пропустили входящий звонок * значит случилось нечто поважнее ядерной войны или нашествия марсиан. И это действительно было так * звонил сам Хольцман.
       * Грегор Йорк у аппарата. * ответил аналитик, выныривая из глубин созерцания проблемы на поверхность высокоскоростного бытия.
       * Необходимо встретиться. Жду тебя через час в своей резиденции.
       * Вас понял. Вылетаю.
       Аналитик повесил трубку и встал, мгновенно собравшись с мыслями. Что бы это значило* Скорее всего Хольцман что-то решил переиграть и начнет действовать не совсем по намеченному плану. Йорк не знал хорошо это или плохо, но ему приказали прибыть на встречу через час, а это означает одно * выдвигаться надо немедленно. Жаль, опыты с пленными летчиками придется отложить до возвращения. Аналитик нажал одну из кнопок на пульте.
       * Отделение экстренной передислокации. Капитан Парч.
       * Говорит Грегор Йорк. Через пять минут на восьмой полосе должен быть готов к старту мой реактивный "Фалькон-2000".
       * Вас понял, сэр. Вы полетите один*
       * Да. Кроме пилота мне больше никого не нужно.
       Грегор оделся, вынул из сейфа необходимые документы и бросил их в портфель из черной кожи. Лететь предстояло целый час. Аналитик огляделся в поисках какого-нибудь чтива, которым можно будет занять глаза на это время. Взгляд его скользнул по заваленному бумагами столу и задержался на газете, купленной сегодня утром по дороге на авиабазу, на первой полосе которой помещалась огромная фотография горящего небоскреба. Не раздумывая долго, Йорк сунул газету в портфель, отметив про себя, что испытал при этом легкое необъяснимое волнение. Отнеся это на счет нервного напряжения последних дней, аналитик вышел из своего наблюдательного центра, и спустя десять минут, уже находился на высоте нескольких тысяч метров в салоне комфортабельного "Фалькона-2000", уютно расположившись с газетой и чашечкой кофе у иллюминатора. Как только Грегор Йорк покинул пределы авиабазы "Гринфилд", в секретной секции "А" погас свет. Но идеально натасканная охрана не обратила на это никакого внимания, * она уже находилась в состоянии эйфории и активно переживала детские воспоминания.
      
      
       Глава 6
       Желтая папка
      
       За время полета аналитик Пентагона успел прочитать статью об ограблении века * захват небоскреба "Магнетик-банка" гангстерами и перешедшими на их сторону полицейскими. Два военных вертолета, принадлежавших охране банка, также были захвачены. Вооружение гангстеров оказалось настолько мощным, что полиции не удалось справиться с ними в одиночку и пришлось вызывать подкрепление из регулярной армии. Однако и это не помогло * после первой же попытки штурма небоскреба "Магнетик-банка" под прикрытием звена истребителей F15 Eagle случилось просто необъяснимое событие, в котором до сих пор не смогли разобраться аналитики полиции и армии. В небе над банком в деловом районе города в самой густонаселенной части США неожиданно появился русский истребитель "Миг-29" с полным комплектом вооружения. В одиночку он сбил все звено американских военных самолетов и расстрелял танковые части, охватившие кольцом здание "Магнетик-банка". Американская армия была вынуждена отступить. Спустя полчаса, когда на подмогу разбитому танковому подразделению и полиции подоспели целый полк десантников, полк морских пехотинцев, и два десятка истребителей, поднявшихся с ближайшей авиабазы "Гузбей", в охваченном пожаром здании не оказалось никого, кроме мертвых полицейских. Гангстеры и миллионы долларов наличными исчезли в неизвестном направлении.
       После прочтения статьи лоб куратора программы "Мыслитель" покрылся испариной * в "Магнетик-банке" находилась большая часть денег, полученная от частных инвесторов. Эти средства предназначались на реализацию завершающего этапа программы "Культиватора грез" и для финансирования широкомасштабного плана Хольцмана.
       Преодолев за час почти девятьсот километров, "Фалькон-200" приземлился на авиабазе "Кронвилл" в штате Небраска. У трапа аналитика встретили двое охранников в черных пиджаках и препроводили его в тайный кабинет, располагавшийся под самым центром авиабазы на минус третьем уровне. Грегор Йорк вместе с охранниками спустился на потайном лифте до нужного этажа, оказавшись перед бронированной дверью. Там он прошел несколько идентификационных проверок личности и, наконец, был впущен в широкий кабинет Хольцмана.
       Шестидесятилетний командующий американскими ВВС Ральф Хольцман имел множество потайных кабинетов, практически на всех подчиненных ему авиабазах. При необходимости он мог руководить военно-воздушными силами США из любого из них, поскольку каждый кабинет был оснащен суперсовременной системой связи, созданной специально по заказу Пентагона. Помимо наземных кабинетов управления, генерал Хольцман имел собственный воздушный командный пункт комитета начальников штабов (ВКП КНШ), смонтированный в салоне огромного "Боинга-747", который поднимался в воздух на случай возможной ядерной войны. Вместе с самолетом ВКП КНШ всегда, и в этом случае тоже, взлетал в небо самолет человека номер один в стране * президента США. Самолет президента никогда не выходил в эфир самостоятельно, а делал это только через "Боинг" ВКП КНШ. Сейчас шестидесятилетний Ральф Хольцман, сидя за стеклянным столом посреди широкого, обставленного кожаными диванами и креслами, кабинета выглядел со стороны абсолютно спокойным. Он не ерзал, не махал руками и не казался человеком, который собирался на кого-нибудь кричать, но знавший его пятнадцать лет аналитик прекрасно видел, что случилось нечто экстраординарное. И не исключено, что речь пойдет о той самой статье, которую куратор программы "Мыслитель" только что прочитал. Когда бронированная дверь за ним закрылась, Грегор Йорк подошел к столу и сел напротив Хольцмана.
       * Как добрался* * по-отечески поинтересовался Хольцман. Но аналитик не поверил ни единому слову, дожидаться сочувствия или участия от этого кровососа в погонах было все равно, что надеяться на быстрое испарение ледяного покрова Антарктиды.
       * Хорошо. Со мной все в порядке. Что случилось, шеф*
       Хольцман открыл черный дипломат, достал из него газету и швырнул на стол. Газета упала передовицей вверх. Грегору хватило одного взгляда на фотографию горящего небоскреба, чтобы признать недавно прочитанную статью. Он выдохнул, посмотрел на шефа и спросил:
       * Чем нам это грозит*
       * Ты знаешь, для чего предназначались эти деньги. Мы можем потерять все, если не начнем действовать немедленно.
       Аналитик сглотнул слюну.
       * Но, кто это сделал, шеф*
       Седовласый Хольцман криво улыбнулся и процедил сквозь зубы:
       * Ты не поверишь, Грегор, но я понятия не имею.
       Йорк с недоверием посмотрел на генерала ВВС.
       * Вы, шеф* Вы не имеете понятия о том, кто ограбил наш "Магнетик-банк"* Но это же невозможно.
       Хольцман кивнул головой:
       * Именно так * это абсолютно невозможно. Но это, тем не менее, сделано. Ни одна из мафиозных группировок не имеет отношения к ограблению. Да ни у кого и не хватило бы сил. "Магнетик-банк" был не по зубам гангстерам, так что все эти истошные крики прессы * полный бред.
       * Ну а кто же тогда, шеф*
       Генерал встал и прошелся по широкому кабинету из угла в угол.
       * В последнее время в разных районах Соединенных Штатов Америки участились катастрофы. Самолеты и многотонные поезда рушатся и взрываются так часто, как никогда раньше и это при полной безопасности наших железных дорог и лучшем в мире качестве авиатехники. Только за несколько дней на этой неделе произошло более тридцати авиакатастроф, шестьдесят семь столкновений поездов, три тысячи автокатастроф на крупнейших дорогах страны, четыре взрыва узловых станций перекачки нефти на нефтепроводах стратегического назначения. Повреждено или утонуло в прибрежных водах при странных обстоятельствах пять атомных подводных лодок класса "Огайо". В ста пятидесяти новых стратегических бомбардировщиках "Б-1Б" при спуске с конвейера обнаружены неполадки в системе шасси. Всю партию пришлось вернуть на заводы для полной перепроверки, поэтому плановое перевооружение ВВС новыми бомбардировщиками откладывается на неопределенный срок. При проведении испытаний противоракетного комплекса нового поколения Patriot вместо залпа по пяти летящим беспилотным самолетам-мишеням, зенитно-ракетный комплекс открыл огонь по пяти пролетавшим на значительном расстоянии от места стрельб бомбардировщикам Б-52 из 663 тяжелого крыла бомбардировочной авиации с базы "Кавендиш". Все самолеты были уничтожены. Что примечательно, в гражданских катастрофах гибнет очень незначительное количество людей при огромных масштабах разрушения. А в каждом несчастном случае с вооруженными силами в живых не остается никого. Очень странное совпадение, не так ли*
       Грегор, слушавший с открытым ртом, кивнул. Находясь практически безвылазно на авиабазе "Гринфилд" в Колорадо он целиком ушел в решение проблем с внезапным исчезновением и появлением одного единственного стратегического бомбардировщика и отключился от всего остального мира. Аналитик и представить себе не мог, что за несколько последних дней вся Америка словно сошла с ума. Кругом происходили катастрофы одна сильнее и ужаснее другой, а он сидел себе как крот в норе и был не в курсе событий.
       * Так вот, * продолжал Хольцман, расхаживая взад вперед, * В последние дни мне очень плохо спится. Я чувствую за всем этим чью-то враждебную волю. У всех этих катастроф есть один единственный организатор и одна цель * поднять панику в США. По своим каналам я выяснил, что к этому не причастны ни