А.Я.Живой
"Невидимые"

Lib.ru/Фантастика: [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
  • Комментарии: 11, последний от 05/01/2012.
  • © Copyright А.Я.Живой (mironoff@mail.lanck.net)
  • Обновлено: 17/02/2009. 288k. Статистика.
  • Роман: Космоопера
  • Оценка: 5.67*79  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Роман "Невидимые" - фантастический боевик, звездная опера с элементами шпионского романа. Двадцать седьмой век. Планета Земля и распространившееся по всей солнечной системе человечество находится на пороге гигантского открытия в области управления временем. Это открытие должно позволить земным исследователям свободно проникать в отдаленные миры, изменяя течение времени в своих кораблях. В секретной научной лаборатории, расположенной на окраине солнечной системы, среди льдов планеты Плутон, сконструирован первый мощный генератор независимого времени "Магеллан-1". Его первая копия пропадает во время эксперимента при странных обстоятельствах. Спустя почти сто лет по наблюдениям земных астрономов в отдаленной звездной системе Z87 стали проявляться аномалии времени. Военная разведка землян, проанализировав сведения о пропаже первого генератора предполагает, что "Магеллан" был захвачен неизвестной расой, обитающей именно в отдаленной системе Z87. Эта раса смогла разобраться в разработках землян в области времени и теперь пытается использовать их результаты. Военная разведка предвидит опасность и возможные столкновения в ближайшем будущем с неизвестной расой, населяющей Z87. По приказу военного командования, для конденсации поступающей о неизвестной расе информации и быстрого реагирования создается специальное подразделение военной космической разведки "Невидимые". На фоне многочисленных разведывательных и боевых операций, массового вторжения космического флота врагов в солнечную систему, обороны Земли и ее колоний на других планетах, раскрытию и уничтожению разведывательной сети врагов в своих рядах, землянам удается довести до конца работу над генератором времени "Магеллан" и оснастить им свой звездный флот. До этого момента, только смелым разведчикам из группы "Невидимые", на специально оборудованных караблях удавалось проникать в звездную систему Z87 и приносить оттуда ценные сведения о захватчиках.


  • А.Я.Живой

      
      
      
      
      
      
      
      
      
      
      
      
      
      
      

    Невидимые

    первый контакт

    фантастический роман

      
      
      
      
      
      
      
      
      
      
      

    Санкт-Петербург

    2002 год.

      
       Глава первая
       "Магеллан" исчез
      
       С орбиты, затерянный на окраине солнечной системы, коротышка-Плутон казался царством вековых льдов. Его горные цепи укрывала огромная корка льда, сверкавшего под палящими лучами солнца.
       ­-- Внимание! - раздался голос командира корабля, - заходим на посадку. Всех пассажиров челнока "Стрела" просим занять свои места. Мы немного задержались в пути, поэтому придется пройти между планетой и Хароном. Посадка будет быстрой, но зато нас сильно потрясет.
       Алекс Красс вздрогнул, и посмотрел на приближавшийся по правому борту спутник Плутона. За время короткого отпуска на старушке-Земле он уже почти успел привыкнуть к тому, что сейчас просто пассажир, а не командир военного крейсера "Вулкан", с экипажем в полторы тысячи человек.
       -- Пошли, командир, а то трясучка застанет нас прямо в баре, -- рядом стоял его старший помощник Джон Глостер.
       Алекс молча допил свой стакан виски "Черная дыра", бросил взгляд в иллюминатор и пошел вместе с Глостером в отсек для пассажиров, где их уже дожидалась дюжина офицеров с "Вулкана". Вся компания возвращалась, прервав свой отпуск, на военную базу Плутона, где сейчас стоял "Вулкан" вместе с двумя другими крейсерами "Бертой" и "Людвигом", похожими на него как две капли воды. Все космические корабли были построены на новейшем военном заводе землян, скрытым от глаз назойливых шпионов гарварийцев в ледяных пустынях Урана, и прибыли сюда для выполнения какой-то секретной миссии, о которой никто из командиров кораблей еще ничего не знал.
       Пассажирский отсек челнока не имел иллюминаторов. Все здесь говорило о военной принадлежности корабля. Экономили на всем, а особенно экономили место для того, чтобы взять больше полезного груза.
       Красс сел в свою белую капсулу, защищавшую от перегрузок при взлете и посадке. Прозрачная крышка плавно опустилась, на несколько минут отрезав его от внешнего мира. "Интересно, зачем нас вызвали так срочно? -- подумал Алекс, -- Не иначе, командование задумало новый эксперимент, о котором в последнее время все болтали на станции". В следующую секунду он погрузился в забытье. А когда открыл глаза, челнок уже летел над ледяными полями Плутона. Красс увидел это, выбравшись из своего антигравитационного кокона и снова поднявшись на верхнюю палубу, где находился местный бар и крохотный офицерский салон. Он любил наблюдать за посадкой и взлетом, когда это было возможно.
       На безжизненном горизонте показалась одинокая скала, перед которой виднелась широкая прямоугольная полоса льда. Челнок летел прямо на нее и скоро стал быстро снижаться. Спустя мгновение пилот включил торможение двигателями, челнок резко замедлил ход, а вскоре послышался громкий скрежет, -- это острые лезвия опор, похожие на гигантские коньки, соприкоснулись с ледяной посадочной полосой. Через минуту челнок совсем остановился, всего в паре километров от одинокой скалы, которая была замаскированной башней слежения подземного космопорта. Точнее подледного, поскольку на Плутоне, как и на большинстве безжизненных планет, царил лед.
       -- Внимание, говорит командир челнока "Стрела", -- снова раздался голос по внутренней трансляции, -- мы благополучно совершили посадку на базе Плутона. Через минуту за пассажирами прибудет спецтранспорт.
       -- Ну что, командир, радуетесь прибытию на базу? -- рядом снова оказался Глостер, -- Чует мое сердце, что не зря нас вырвали из отдыха. Пахнет большим делом. Что скажете?
       -- Скажу, что похоже на правду. Иначе этот старый черт Джазз не стал бы выдергивать нас с теплой Земли и возвращать в этот морозильник.
       Красс снова взглянул на застывший пейзаж Плутона.
       -- Но служба, есть служба. Так ведь, старший помощник Глостер? -- Алекс понемногу возвращался из расслабленного состояния пассажира к роли командира "Вулкана".
       -- Так точно, -- Глостер браво вытянулся по струнке и улыбнулся, -- предлагаю отметить прибытие парой стаканчиков в баре космопорта.
       -- Отличное предложение, помощник Глостер. Вы всегда понимаете меня с полуслова. Прикажите команде офицеров собраться и двигайтесь прямиком туда. Я прибуду позже. Командир должен сначала осмотреть свой корабль.
       Словно в ответ на слова Алекса снова раздался голос командира челнока.
       -- Внимание! Срочное сообщение для командира крейсера "Вулкан" Алекса Красса. Командованием базы Плутон вам предписано немедленно явится в здание космопорта к коменданту базы генералу Бразини. За вами уже выслан специальный глиссер.
      -- Ну вот, командир, -- раздосадованно проговорил Глостер, -- не судьба пропустить по стаканчику.
      -- Еще успеем, -- бодро ответил Красс, -- чует моя печенка, начинается настоящее дело.
       -- Желаю удачи, -- Глостер направился к вакуумному трапу, который уже спустили из челнока прямо в шлюзовую камеру подкатившего к нему пассажирского суперглиссера на сто человек.
       Офицеры с "Вулкана" и остальные пассажиры, переговариваясь, уже спускались туда друг за другом. Красс же направился к спецвыходу для особо важных персон, как только разглядел подлетающий мини глиссер коменданта военной базы Плутона.
       Герметичные двери с мягким чавканьем захлопнулись за ним, глиссер резко взмыл вверх на пару километров, а затем устремился прямиком к ледяной поверхности планеты. За несколько секунд до неизбежного столкновения во льду открылось круглое отверстие и глиссер на полном ходу влетел в него, оказавшись в огромном подземном ангаре, где запросто могли разместиться три таких крейсера как "Вулкан".
       Красс внимательно посмотрел на пилота: неопытные летчики на такие пируэты никогда не шли без особой необходимости, а этот словно развлекался.
       -- Бывший пилот ВВС? -- поинтересовался Красс, параллельно разглядывая в иллюминатор помещение огромного ангара. Глиссер летел под самым потолком, а внизу, словно муравьи, рядом с небольшим кораблем гражданского типа, копошились команды техников.
       -- Так точно, -- ответил пилот, -- Ясиро Накомудза, бывший пилот истребителя первой штурмовой эскадрильи с базы "Венера-10".
       -- Это не та эскадрилья, которая атаковала вдвое превосходящие силы гарварийцев во время их вторжения в пределы Солнечной у системы скопления астероидов N15167? Отличная была эскадрилья.
       -- Так точно, она самая, -- ответил пилот, сажая глиссер на площадку, с мерцающими огнями по краям, -- Я единственный, кто выжил в том бою. После лечения меня перевели сюда, личным пилотом коменданта базы.
       Шлюз открылся. Трап автоматически опустился на площадку.
       -- Думаю, комендант Бразини доволен, он любит острые ощущения.
       -- Так точно, иначе, я давно уже был бы отправлен на гражданскую службу, водить тихоходные пассажирские лайнеры с Земли на Луну и обратно. А мне здесь, в дальнем космосе, гораздо интересней.
       -- Удачи, -- сказал Красс и, кивнув на прощанье, словоохотливому пилоту, спустился на посадочную площадку ангара.
       Перед ним стояло, выстроившись в ряд, пять человек. Трое из них были офицерами личной охраны Бразини, их Алекс знал в лицо. Еще двое выглядели как гражданские специалисты. Этих командир "Вулкана" видел в первый раз. Впрочем, как и неизвестный гражданский корабль, стоявший в ангаре.
       -- Алекс Красс, не так ли? -- шагнул ему на встречу один из офицеров, высокий брюнет, с короткой стрижкой под ежика.
       -- Он самый, Арни, и ты это прекрасно знаешь, -- ответил на приветствие Красс, -- или желаешь проделать мне сканирование мозга, что бы проверить, не гарварийский ли я шпион?
       -- Нет необходимости, ты уже прошел все тесты, пока летел сюда в глиссере.
       Красс недоверчиво покосился на шлюз глиссера, из которого выглядывала хитрая физиономия пилота.
       -- Так быстро? А с каких пор командиров военных крейсеров подвергают негласному обследованию.
       -- С недавних, Алекс. Не обижайся, но это необходимые меры предосторожности. Следуй за нами, Бразини хочет лично с тобой побеседовать о предстоящей миссии. Скоро ты все узнаешь сам.
       Вся шестеро сели в большую металлическую капсулу с мягкими сиденьями, которая мгновенно провалилась вниз, устремившись к невидимой цели под поверхностью планеты. Это был скоростной лифт, связывавший секретный ангар с помещением коменданта базы. Вообще военная база землян на Плутоне представляла собой огромный подземный город, состоявший из разветвленной системы тоннелей, соединявших миллионы помещений разного назначения. Такой гигантский муравейник, о доброй половине которого Красс не знал вообще ничего. Толща льда на поверхности служила защитным барьером, и секретную базу было нелегко обнаружить с орбиты даже очень мощными сканерами. Кроме того, по поверхности Плутона и его спутника Харона были разбросаны замаскированные башни слежения за внешним космосом, которые засекали любой подлетающий объект за пару световых лет.
       Скоростной лифт мягко ударился об амортизаторы шлюзовой камеры и остановился. Офицеры охраны вышли первыми. Алекс последовал за ними. Гражданские держались немного позади. Пройдя метров тридцать по коридору, по стенам которого тянулись бесконечные кабели, группа уткнулась в наглухо закрытые бронированные двери, которые, судя по их толщине, не смогла бы пробить прямым попаданием даже фотонная торпеда.
       На стене сбоку мгновенно загорелся красный квадрат сканера. Начальник охраны приблизился к нему и положил на мерцающее поле свою левую ладонь. Через пару секунд цвет поверхности сменился на зеленый и ворота тяжело поползли вверх. За ними, на расстоянии пяти метров показались вторые.
       -- Бразини неплохо замаскировался, -- прокомментировал ситуацию Красс, -- у меня на крейсере ворот поменьше.
       Гражданские инженеры еле сдержали смех.
       -- Но ты, Алекс, пока и не командир самой дальней от Земли и самой секретной базы, -- спокойно ответил Арни, -- но, гордись, тебе уже доверяют. Никто, кроме высшего командования флота, никогда не встречался лично с Бразини.
       -- Я уже горжусь, Арни, только мне холодно, -- подтвердил Крас, и стал, поеживаясь изучать стены и сводчатый потолок, с которого сотнями свисали сосульки, -- Такое ощущение, что мы в открытом космосе, а на мне только легкий скафандр.
       В помещении, несмотря на скрытые в стенах обогреватели, все же веяло могильным холодом.
       -- Безопасность требует времени, -- успокоил его командир охраны Бразини, подходя ко второму сканеру.
       Спустя пятнадцать минут, преодолев пять ворот, группа вошла в помещение, которое слегка напомнило Крассу виденные в детстве исторические фильмы о службе американских генералов в двадцатом веке. Семь веков назад те любили широкие помещения, с огромным столом посередине, кучей неудобных кресел и какими-то красно-синими тряпками, которыми украшали все свободные стены. В следующем веке все изменилось. Но, командный пункт Бразини был немного похож на кадр из фильма: огромный белый стол посередине, под которым был смонтирован гравитатор, и висевшие над полом вокруг него анатомические сиденья. Но вот на стенах вместо тряпок непонятного назначения висела коллекция ящериц с планеты Гризаллак. Видимо, Бразини не досматривал исторические фильмы до конца.
       Когда офицеры вошли, комендант базы Плутона рассматривал какие-то чертежи, лежавшие перед ним на столе. Он кивнул офицерам охраны, и те молча вышли. В зале остались только Алекс Красс и двое гражданских.
       Бразини жестом предложил всем сесть, сразу заговорив о деле, словно его не интересовали подробности жизни Красса, как он отдохнул, как долетел и тому подобное. Алекс не обиделся, он был наслышан об этой привычке старика Бразини, хотя и видел его лично впервые в жизни. Комендант носил пышную черную бороду и волосы до плеч, в которых не было и признаков седины, хотя возраст Бразини перевалил уже за вторую сотню лет. Он курил сигары из пахучих листьев Орбелии, крепко пил почти все двести лет, но по-прежнему был подтянутым воякой, о котором ходили всякие легенды. Сам Красс наверное казался ему юнцом, так как командиру "Вулкана" недавно исполнилось всего восемьдесят пять лет. И хотя он тоже любил пропустить по стаканчику, до коменданта базы ему было очень далеко. По земным меркам в двадцать седьмом веке он был еще молокососом.
       -- Вы здесь, потому что командование Земли поручило нашей базе провести эксперимент, от которого может измениться будущее всей солнечной системы, -- сообщил Бразини, глядя прямо в глаза Алексу, сидевшему в мягком анатомическом кресле, снабженном антигравитационной приставкой: кресло мягко покачивалось в воздухе, не касаясь пола.
       Комендант повернулся к гражданским инженерам и приказал:
       -- Посвятите командира Красса в детали нашей операции, поскольку именно он будет командовать ее охранением.
       Один из инженеров внимательно посмотрел на Красса и начал говорить.
       -- Меня зовут Герхард Адрихт, моего коллегу Тимми Пентури. Мы инженеры из секретной исследовательской лаборатории независимого времени, отделения которой находятся на Земле, Сатурне и здесь, на Плутоне. Уже около ста лет мы занимаемся одной единственной темой - разработкой двигателя независимого времени, который позволит нашим кораблям изменять течение времени в ограниченном пространстве своих корпусов. Проект называется "Магеллан", поскольку мы первые из исследователей Земли пытаемся изменить естественный ход времени. Сейчас мы с коллегой уже завершили работу над опытным образцом первого генератора независимого времени "Магеллан-1", который собран здесь на военной базе Плутона. На его сборку ушло почти пятьдесят лет. Второй образец, опытный генератор "Магеллан-2" монтируется на специальном исследовательском корабле "Оса", который вы видели в ангаре. Сейчас наши, даже самые современные космические корабли, имеют относительно невысокую скорость. На этой скорости еще можно передвигаться по солнечной системе и достигать ближайших звезд, но для того, чтобы углубиться в межзвездное пространство на огромные расстояния, понадобяться в миллионы раз большие скорости. А жизнь человеческая коротка, - всего триста лет. В случае удачи произойдет прорыв в науке о времени, наши корабли смогут создавать независимое время, то есть тормозить его внутри корпусов и разгонять до неописуемых скоростей вокруг своей обшивки. В случае удачи мы сможем запросто проникнуть к центру нашей галактики "Млечный путь" и даже выходить за ее пределы к соседним галактикам в течении одной человеческой жизни. Земляне получат новые знания и станут очень мощной расой!
       Герхард даже приподнялся на своем кресле от возбуждения. Казалось, даже немного вырос. Его коллега Тимми также сиял от восторга. Красс же почему-то думал, что именно сейчас его команда офицеров уже опрокинула по третьей рюмке виски "Черная дыра".
       -- Да, это впечатляет, -- согласился он, -- а когда начнется эксперимент?
       Ученые вопросительно посмотрели на коменданта. Тот кивнул.
       -- Завтра утром в шестьдесят часов по местному времени.
       Алекс посмотрел на свой наручный хронометр - герметичную капсулу, в которую кроме таймера был встроен портативный передатчик, радиомаяк и на всякий случай аннигилятор. Часы показывали сто двадцать два часа. А день на Плутоне длился в шесть раз больше земного. "Значит, до рассвета еще часов тридцать есть, это хорошо, -- подумал Красс, -- и после рассвета еще шестьдесят. Отлично, успею расслабиться".
       -- Вы назначаетесь командиром операции прикрытия во время испытаний по проекту "Магеллан", -- сообщил ему Бразини слегка встряхнув черной шевелюрой, -- Завтра утром, ровно в шестьдесят часов по плутонскому времени, все три военных корабля, включая "Вулкан", должны быть готовы к вылету в район массивной звезды класса "А" Кара. Это пустынный район, расположенный вдалеке от обычных путей наших патрульных звездолетов, а гражданские там вообще не бывают. Мы допускаем, несмотря на секретность проекта, что кто-то из гарварийских шпионов мог пронюхать об этом. Именно для того, чтобы предотвратить возможные проблемы, мы и посылаем три новейших космических крейсера для сопровождения "Осы" с первым портативным генератором серии "Магеллан" смонтированным на ее борту. Вы должны находиться поблизости и следить за районом, но обязаны следовать указаниям Герхарда Адрихта. Вам разрешается вернуться на базу только после того, как эксперимент закончится и вы узнаете об этом лично от него. Вам все понятно, капитан?
       -- Так точно, комендант.
       -- Вы свободны. О кодах связи на время операции вас оповестят.
      
      
       Ровно в шестьдесят часов по плутонскому времени неподалеку от одинокой скалы в ледяной поверхности планеты открылись три гигантских шлюза. С орбиты они казались исполинскими дырками в замерзшем куске сыра. Словно гигантская свечка из центрального проема вертикально всплыл острый нос "Вулкана", а затем и весь его длинный, сигарообразный корпус, с выпуклостями боевых башен и антеннами. Крейсер поднялся на орбиту планеты и завис, обшаривая своими мощными сканерами весь ближний район космоса.
       -- Все чисто, капитан, -- доложил Глостер, стоявший на мостике "Вулкана" рядом с Алексом.
       -- Передайте на "Осу" код свободного выхода, -- приказал Красс хриплым голосом.
       В голове еще гудел вчерашний хмель, и Красс даже завидовал своему помощнику, который выглядел как новенький, хотя вчера не уступал командиру. Глостер был ирландцем, а его предки прожженными пьяницами, и тот, похоже, этим даже гордился. И хотя в военном звездном флоте пьянство строго каралось, на дальних планетах иногда еще можно было расслабиться. Тем более на Плутоне, да еще под руководством такого коменданта как Бразини.
       -- Есть, капитан, -- отчеканил старший помощник и повернулся к стоявшему рядом андроиду, повторив приказ Красса. Андроид, подключенный к центральному биокомпьютеру корабля, мгновенно выполнил приказ.
       С поверхности стартовала "Оса", немного похожая на расплющенное яйцо своей овальной формой. Ее защитная обшивка отливала серебром. Спустя полчаса по земному времени, по которому шли часы всех кораблей в открытом космосе, "Оса" поднялась на орбиту "Вулкана". Почти следом за ней появились еще две сверкающие свечки, -- крейсера "Людвиг" и "Берта".
       -- Внимание капитанам кораблей охранения, -- раздался по внутренней трансляции голос Герхарда Адрихта, мгновенно раскодированный аппаратами крейсера, -- Всем кораблям следовать в район массивной звезды класса "А" Кара. Первым идет "Вулкан", затем мы, следом "Берта" и "Людвиг". Расчетное время прибытия в заданный район спустя 28 часов по земному циклу. Подтвердите полученный приказ.
       Крейсера связались с "Осой" на секретной частоте и, вспыхнув сверхскоростными двигателями, устремились к месту испытаний.
       -- Слушай, Джон, -- пробормотал Алекс, сжимая руками свою голову, в которой собрались сейчас все шумы далекой Земли, -- Прими пока командование, я пойду отдохну. Что-то мне не по себе. Разбуди меня, когда будем подлетать к району действий.
       -- Понял, командир. Будет сделано, -- вытянулся по стойке смирно Глостер.
       Красс медленно добрался до дверей внутреннего лифта, который за несколько секунд опустил его в капитанскую каюту. Очутившись у себя, Алекс еле добрел до гравитационного кокона-кровати и рухнул туда без сил. "О, господи! - пробормотал он засыпая, - ну зачем я выпил столько виски, Глостера все равно не перепьешь". Примирившись с происходящим, капитан "Вулкана" мгновенно отключился, в тот момент, когда крейсер набирал максимальное ускорение.
       Глостер хорошо знал привычки своего капитана. Поэтому, когда заспанный Алекс Красс в сомнамбулическом состоянии, выдернутый из глубокого сна резким зуммером устройства пробуждения, вновь появился на капитанском мостике "Вулкана", крейсер уже пару часов как дрейфовал в районе проведения эксперимента в ожидании указаний с "Осы".
       А когда Красс наконец сфокусировал свое зрение на приборах и происходящим прямо по курсу, то не стал наказывать Глостера, а только крякнул он неожиданности, поскольку прекрасно выспался и был полностью готов к предстоящей миссии.
       Сверкая бортовыми огнями "Оса", словно исполинское серебристое яйцо, находилась, казалось, совсем рядом. "Берта" и "Людвиг" расположились чуть позади "Вулкана", с двух сторон перекрывая путь к району испытаний. Сразу за ними виднелось небольшое поле астероидов. А слева по курсу "Вулкана" на расстоянии в половину светового года мрачно висела потухшая звезда Кара. Сейчас она казалась окаменелыми черным гигантом, хотя когда-то извергала в пространство огромное количество убийственного света. К счастью для всего живого, ни одной населенной планеты рядом не находилось. В систему звезды, по данным биокомпьютера входило пять планет, две из которых были по размерам сходны с Землей, а три превосходили ее в сотни раз. Но все они были безжизненными ледяными шарами, с тех пор как потухла их звезда.
       -- Что там происходит? -- спросил Алекс, ткнув пальцем в направлении "Осы".
       -- Пока "Оса" проводит тестирование своего оборудования во всех режимах. Подает стандартные радиосигналы, к эксперименту пока не приступали.
       "Отлично, -- подумал Алекс, -- значит, я еще не все проспал".
       Словно в ответ на его мысли заработал канал связи с "Осой".
       -- Внимание на "Вулкане", говорит Герхард Адрихт, наша великая миссия начинается. Все приборы готовы. Наши операторы тоже. Через тридцать минут по земному циклу начинаем эксперимент. "Вулкан", как обстановка в открытом космосе?
       Красс посмотрел на старшего помощника. Тот жестом показал на приборы и поднял вверх указательный палец.
       -- Все в порядке, -- успокоил Алекс начальника экспедиции, -- Космос чист. Никаких неопознанных объектов. Мы контролируем ситуацию.
       -- Отлично. Тогда, всем кораблям отойти как можно дальше от этой точки.
       Алекс опешил.
       -- Как это отойти? А кто будет вас прикрывать. У меня есть приказ коменданта Бразини обеспечить охранение эксперимента.
       -- У вас, капитан Красс, есть приказ выполнять мои приказы, -- неожиданно жестко сказал Адрихт, -- И этот приказ вам отдал сам комендант, не так ли? Просто вынужденная мера предосторожности и вам придется подчиниться.
       Алекс сморщился. Он терпеть не мог подчиняться гражданским, но на этот раз яйцеголовый был прав, приказ от Бразини действительно имелся.
       -- Ладно, -- нехотя подчинился он, -- Всем кораблям охранения: отойти от точки "А" на максимальное расстояние и ждать дальнейших указаний. До начала эксперимента тридцать минут по земному циклу.
       Крейсера подтвердили получение приказа и стали медленно пятиться к полю астероидов. "Вулкан" также медленно последовал за ними.
       -- Что они задумали, капитан? -- спросил молчавший до сих пор Глостер.
       -- Кто их разберет этих ученых, -- ответил Алекс, и неожиданно для себя гаркнул, -- но, наша задача охранять их, старший помощник Глостер!
       -- Так точно, -- Джон вытянулся по струнке.
       "Этот дослужится до адмирала звездного флота, если не сопьется, -- решил про себя Красс, -- а он не сопьется, скорее запасов "Виски" не хватит во всей галактике"
       В этот момент произошло что-то странное. Вокруг "Осы" появилось дьявольское свечение, круг яркого ультрамарина, который быстро расширялся.
       -- Началось, -- проговорил Алекс, не отрывая взгляда от главного экрана, все изображение с которого фиксировалось андроидами и автоматически заносилось в память главного биокомпьютера корабля.
       -- Капитан Красс, -- обратился к нему с металлическим спокойствием андроид связи, -- с вами хочет поговорить командир крейсера "Людвиг".
       -- Черт побери, нашел время -- выругался Красс, но добавил -- соединяй.
       Через секунду в его наушнике связи раздался голос капитана Кемпински.
       -- Капитан Красс, наши сканеры зафиксировали резкое изменение в орбитах движения нескольких астероидов в поле, которое находится сзади нас. Биокомпьютер уверен, что это не характерно для объектов космического происхождения.
       -- Что? -- Алекс, казалось, ушам своим не поверил, -- Ты хочешь сказать, что астероиды самостоятельно изменили орбиты?
       -- Да, капитан. Три самых крупных из них уже сдвинулись к границе поля астероидов всего за несколько минут по земному циклу. Они приближаются к нам.
       У Красса в душе зашевелилось отвратительное предчувствие.
       -- Кемпински, астероиды не меняют орбиты произвольно.
       -- Ваш приказ, капитан Красс?
       -- Стреляй во все, что движется, черт побери! Это не астероиды!
       -- Понял, капитан. Я только хотел уточнить...
       Голос Кемпински пропал за грохотом помех.
      -- Что происходит? -- рявкнул Красс на андроида связи.
      -- Неожиданно появился очень мощный источник радио помех. Связь с крейсером "Людвиг" прервана, - отчеканил андроид
       Алекс повернулся к старшему помощнику.
       -- Глостер, что дают сканеры дальнего обнаружения?
       Джон и без того уже внимательно смотрел на приборы и получал короткие донесения от андроидов управления и центрального биокомпьютера. Спустя тридцать секунд он оторвался от приборов и доложил:
       -- Крейсер "Людвиг" уничтожен источником неизвестной энергии, капитан. Он разломился на двое, а затем взорвался. Все погибли. Рядом с местом его гибели отмечен колоссальный выброс энергии, который дает помехи, глушит все каналы связи и не поддается сканированию.
       -- Что это такое? Гарварийцы?
       -- Нет, капитан. Пока не ясно даже нападение ли это. Нигде не зафиксировано ни одного космического корабля. Однако, этот источник передвигается в пространстве по направлению к "Берте". Кроме того, отмечено резкое усиление гравитации в районе звезды Кара, точнее в районе самой массивной из пяти планет ее системы. Нас самих начинает притягивать к этой планете.
       Красс округлил глаза от удивления. "Направленная гравитационная ловушка? Такого оружия ни у гарварийцев, ни у самих землян еще не было, а про менее развитые расы и говорить не приходилось, они не представляли опасности. Значит это ни то, ни другое, а что-то новое. Хотя, может быть, так действует на звездное пространство "Магеллан"?"
       Мысли проносились в голове капитана с бешеной скоростью. Он взглянул на главный экран.
       -- Что происходит с "Осой", Джон?
       -- Визуально она пока находится на месте, но...
      -- Что, но...Глостер? -- Алекс впился глазами в старшего помощника.
      -- Она не определяется сканерами объема.
       Красс перевел взгляд на сверкающий огненный шар, который теперь находился на том месте, где раньше был космический корабль-исследователь. Самой "Осы" за сверканием пространства уже не было видно вообще.
      -- Но, она ведь там, Глостер?
       Джон промолчал, считывая показания приборов.
       -- Разрешить сообщить, капитан, -- вежливо вмешался в разговор андроид связи, -- Поступил сигнал о помощи с крейсера "Берта". Корабль столкнулся с несколькими метеоритами. Он сильно поврежден, на нем не действует навигационная система, вооружение и силовые установки. Он двигается по направлению к поясу астероидов.-- андроид на секунду замолчал, -- Сигнал прервался, теперь не работает и связь.
       -- Отлично! -- воскликнул Красс, -- Хотел бы я знать, что черт побери происходит рядом с этой дурацкой звездой! Это нападение или звездный шторм? Глостер!
       -- Капитан, -- ответил старший помощник, -- неизвестный источник энергии приближается к нам. Точнее три источника.
      -- Огонь всеми орудиями. Я не стану легкой мишенью, кто бы это ни был.
      -- Есть, капитан! -- Джон повернулся к андроидам управления огнем, -- Тяжелым лазерным орудиям батарей левого борта, открыть огонь по приближающимся объектам!
       "Вулкан" немного повернулся и дал залп левым бортом. Лазерные лучи выплеснулись в пространство и унеслись по направлению к цели.
      -- Цель поражена? -- уточнил Алекс.
       Глостер выслушал доклад андроидов и ответил.
       -- Нет точной информации, капитан. По сообщениям приборов, хотя те, кажется, сошли с ума, залп словно прошил их насквозь, но не причинил вреда этим объектам. Они по-прежнему приближаются.
      -- Дать еще залп! -- приказал Красс.
       "Вулкан" открыл ураганный огонь всеми орудиями, но, казалось, лазерные пушки били в пустоту. Спустя несколько минут три огненных шара стали отчетливо видны на главном экране.
       "Черт побери, как они похожи на "Осу", -- успел подумать Красс". Вслед за этим ударная волна огромной мощности накатилась на "Вулкан". Крейсер тряхнуло так, словно он на полном ходу наскочил на астероид. Последнее, что успел увидеть Алекс перед потерей сознания, это пролетевшие совсем близко иссиня-белые сверкающие шары.
      
       Голос доносился откуда-то из темноты.
       -- Капитан...капитан, вы меня слышите?
       Алекс усилием воли открыл глаза. Над ним склонилась размытая фигура.
       -- Кажется, слышу, -- пробормотал Красс.
       -- Вот, выпейте, это вас подбодрит, -- предложила фигура голосом Глостера.
       Алекс ощутил губами холод стекла, и в рот к нему заструилась терпкая жидкость, от которой мгновенно наступило просветление. Красс поперхнулся, привстал и осмотрелся. Он по-прежнему был на мостике, но сейчас повсюду царил полумрак, который едва разгоняло тлеющее аварийное освещение. Сознание вернулось. Вместе с ним вернулись и вопросы.
      -- Что произошло, Джон?
      -- Не знаю, капитан. "Вулкан" едва не раздавило ударной волной от неизвестного взрыва. Вся носовая часть разворочена, сканеры не работают, уничтожены все лазерные батареи, главный биокомпьютер и большая половина андроидов управления.
      -- А команда?
      -- Живы только вы, я и еще десяток офицеров из хвостовых отсеков обслуживания энергетических установок.
      -- О боже! -- простонал Красс, -- А что с двигателями?
      -- Три полностью уничтожены, а четвертый к счастью еще способен развивать половину мощности. Частично удалось восстановить главный экран, но связи с Плутоном пока нет.
       Красс встал на ноги и, слегка покачиваясь, добрался до главного экрана. Несколько минут он не отрываясь созерцал пустынный район космоса, в котором проводился эксперимент, а затем спросил:
      -- Глостер, а где "Оса"?
      
      
       Глава вторая
       "Мертвый "Центурион""
      
       Район массивной звезды класса "А" Кара. 2715 год. Прошло сто лет.
       На первый взгляд обе гигантские планеты, багрово-красная с зияющими отметинами кратеров и чуть поодаль вторая, заснеженная бело-синяя, казались мертвыми. Космос вокруг них тоже никак не походил на перекресток торговых путей, и искать здесь было абсолютно нечего. Но, служба есть служба, и штурмовик среднего радиуса действия "Ястреб 12" с двумя пилотами уже вторые сутки продолжал прилежно прочесывать этот пустынный район.
       Штурман Харрис взглянул на приборы, немного подумал, и сказал:
       -- Что-то далеко мы забрались от базы, Брэдли. Я чувствую, наша посудина недовольна, она просто дрожит всем корпусом от старости. Видно, ей очень хочется повернуть обратно на базу.
       -- Похоже, ты прав. Пора возвращаться, Харрис. Да и время дежурства заканчивается.
       -- Точно. В этом районе всегда пусто и ничего интересного не происходит. То ли дело в восточном секторе: все время что-нибудь случается! То пираты нападут, то метеоритный дождь уничтожит радиомаяки в открытом космосе, то еще что-нибудь приключится. А у нас на базе скука смертная. И кто придумал построить её в такой дали, да еще рядом с потухшей звездой.
       -- Да уж, одно хорошо - здесь нет гарварийцев. И то ладно.
       -- То-то и оно. Хотя,...-- Харрис, встал с кресла и в сотый раз проверял висевшие на стене рубки ручные бластеры, когда корабль неожиданно тряхнуло сильнее обычного, -- Черт, что это нас так трясет, Брэдли?
       Капитан Брэдли, задумчивый здоровяк, внимательно осмотрел пульт управления.
       -- Подожди, Харрис, похоже, наша старушка тряслась не от старости. Мы вошли в зону невидимого уплотнения материи. Такие зоны считаются аномальными. Смотри-ка, а это что за игрушка...
       Брэдли перевел взгляд с приборов на экран. То, что он там увидел, могло присниться ему только в кошмарном сне об армии. Прямо на его глазах за долю секунды между двумя планетами разверзлась огромная дыра с ярко-синими пылающими краями, откуда как из рога изобилия посыпались искореженные корпуса космических кораблей, изуродованные контейнеры, обломки дренажных труб, и всякий мусор, дополнявший картину гигантского разрушения. Пространство между планетами мгновенно заволокло черной пылью. Сияющая дыра в пространстве затянулась, оставив пилотам "Ястреба 12" кучу обугленных останков в облаке черной пыли, из которого неожиданно вывалился юркий космический истребитель и рухнул на багровую планету, оставив за собой длинный шлейф дыма.
       Брэдли резко выключил двигатели штурмовика, чтобы не столкнуться с неизвестными обломками.
       -- Вот это да! -- Харрис даже присвистнул от удивления, позабыв про бластеры.
       -- А ты говоришь скука, -- подколол его Брэдли, -- чует мое сердце, сейчас нам будет очень интересно.
       Он присмотрелся к этой огромной куче обгоревшего мусора. Среди обломков на месте взрыва выделялся самый крупный. Мимо "Ястреба" медленно проплывал, поворачиваясь вокруг своей оси, остов огромного серо-стального военного корабля. В его бронированных бортах зияли многочисленные пробоины, стволы лазерных пушек были погнуты, а некоторые орудийные башни просто оторвало взрывной волной. Большая часть крейсера была страшно изуродована и покрыта гарью, но даже сквозь гарь на борту виднелись остатки огромной надписи "C E N T U...". Корабль был мертвым.
      -- Да, давно здесь не бывало ничего подобного. Похоже, этот корабль попал в хорошую передрягу, -- наконец проговорил Брэдли.
      -- Интересно, что с ним случилось. Шальной метеорит?
       Брэдли наклонился вперед, чтобы еще лучше рассмотреть мертвый крейсер через передний иллюминатор. Облако черной пыли сильно мешало это сделать.
       -- Не знаю. Надо связаться с базой, -- решил он, -- эти обломки, похоже, когда-то были земным кораблем. Судя по приборам, не так уж давно, и встречный метеорит тут явно ни при чем. Интересно, чей это истребитель рухнул на планету?
      -- Что-то я не слышал о том, что бы мы нарушили перемирие с гарварийцами. -- высказался Харрис.
      -- Я тоже. Но, это был не гарварийский корабль. И не наш.
       Брэдли задумчиво помолчал несколько секунд.
       -- Что ж, попробуем пока идентифицировать этот погибший крейсер...
       Капитан положил ладонь на сканер бортового биокомпьютера. На нескольких экранах сразу в рубке появилось изображение искореженного обгоревшего корабля.
       -- Дорисовать недостающие детали и определить тип корабля, -- приказал Брэдли компьютеру.
       После того, как компьютер справился с задачей, на дисплее появилась красная надпись "Секретная информация. Срочно связаться с базой!".
       -- Вот чертова железяка, -- выругался Брэдли, -- Понял. "Ястреб 12" вызывает "ЭРУ", как слышно?
       Сквозь хрип помех прорвался ответный голос:
       -- Слышно отвратительно. Куда вас занесло, ребята, в вашем районе сплошные магнитные бури.
       -- У нас тут не только бури, есть кое-что интереснее. Как вам эта находка?
       Брэдли нажал клавишу, и бортовой компьютер перекачал полученную информацию в главный биокомпьютер базы "Эра". Спустя пару минут Брэдли услышал по радио ответ диспетчера:
       -- Господи, что это за штуку вы обнаружили, ребята...
      
       Рубка управления "ЭРЫ" размещалась в просторном овальном зале с прозрачной стеной-экраном, на который проецировалось звездное небо в этой части галактики. Вдоль экрана растянулись цепочкой пять больших постов управления, за которыми несли вахту операторы в синей униформе. Позади них возвышался центральный пост.
       Сегодня дежурный по рубке управления базы капитан Грэг, брюнет с худым лицом, не ждал от службы никаких неприятностей, тем более что в этом пустынном районе никогда ничего не происходило. Но едва он заступил на вахту, как пришло сообщение от патрульного штурмовика.
      
      -- Дави, дайте изображение на мой экран, -- приказал Грэг диспетчеру, услышав доклад.
      -- Есть, капитан!
       Диспетчер нажал кнопку, и на большом виртуальном экране над главным пультом появилось изображение неизвестного военного крейсера.
       Едва бросив на него взгляд, Грэг мгновенно вошел в ритм службы, и приказал:
      -- Срочно проверьте корабль по базе пропавших судов дальней разведки.
       -- Есть, капитан! -- снова отрапортовал бравый службист Дави и подключил к работе андроидов информации.
       Через некоторое время, один за другим на экране его поста стали появляться космические корабли различной конфигурации из всех пропавших экспедиций за последние сто лет. Наконец, когда главный биокомпьютер отыскал в своей базе аналог, изображение корабля вспыхнуло красным цветом. Дави удовлетворенно откинулся на спинку антигравитационного кресла, и громко выкрикнул:
      -- Готово, капитан!
       Изображение вновь возникло на виртуальном экране главного поста капитана Грэга. Рядом с изображением корабля компьютер текстом выдал имевшуюся информацию, продублировав ее "металлическим" голосом, который Грэг терпеть не мог:
       -- Военный крейсер дальней разведки "Центурион". Миссия: СОВЕРШЕННО СЕКРЕТНО. При получении данных о местонахождении немедленно связаться с центром Военно-Космической Разведки на Земле. Контакт -- генерал Ральф Джазз.
      
       -- Давай посмотрим поближе это кладбище космических останков, -- предложил Харрис, разглядывая в иллюминатор "Ястреба" черное облако прямо по курсу.
       -- Честно говоря, Харрис, надо дождаться приказа с базы, а то нам влетит от коменданта Ростова по первое число, -- сказал Брэдли, но, тем не менее, включил двигатели и медленно направил штурмовик поближе к скоплению космического мусора.
       У самого края аномальной зоны "Ястреб" завис, и стал плавно передвигаться вдоль мертвого крейсера. Вокруг то и дело вспыхивали стихийные разряды. Наконец, Брэдли не выдержал и снова вызвал диспетчера базы.
       -- Эй, "Эра", Дави, вы там заснули что ли? Что это за штуковина перед нами? Тут так трясет из-за остаточных вспышек электричества и все вокруг напичкано невидимыми уплотнениями, словно недавно здесь шла перестрелка между двумя эскадрами крейсеров.
       Дави вопросительно посмотрел на капитана Грэга. Тот молча переключил канал связи на себя и ответил:
       -- Говорит капитан Грэг. Перед вами, ребята, "Центурион", пропавший военный разведчик с Земли. Пока это все, что вы должны знать. Подтвердите получение информации.
      -- Понятно, капитан Грэг, -- отозвался Брэдли.
      -- Капитан, -- неожиданно вмешался в разговор Харрис, -- Разрешите нам осмотреть корабль изнутри?
       Грэг на секунду замолчал и повернулся к Дави.
      -- Когда у нас ближайший сеанс связи с Землей?
       -- Через час, капитан!
       Капитан Грэг снова переключился на канал связи с "Ястребом".
       -- Ладно, осмотрите его. Приказываю действовать осторожно, и долго там не задерживайтесь. Возьмите образцы и все, что найдете в рубке капитана. Через десять часов жду вас на базе. Лично доложите о находке командиру базы Ростову. Торопитесь, в вашем районе отмечено усиление радиоактивного излучения.
      -- Вас понял, капитан! А что это может быть? -- спросил Брэдли.
      -- Не знаю. Возможно, очередная вспышка на ближайшей горячей звезде. Держите связь постоянно. При малейших проблемах, убирайтесь оттуда.
       -- Капитан, да какие здесь теперь могут быть проблемы? -- хохотнул Харрис, -- в этом корабле нет ни одного живого человека. Они все словно испарились. Разве что шарахнет нас шальным обломком метеорита. Но для этого у нас есть небольшая пушечка...
       -- Жду вас, через десять часов. Выполняйте! -- прекратил разговор Грэг. Он терпеть не мог фамильярности с пилотами.
      
       Харрис и Брэдли переглянулись.
       -- Ну что, капитан, -- сказал Харрис, -- посмотрим, что у этого монстра в кишечнике.
       -- Запросто, -- ответил Брэдли, запуская двигатели на полную мощность, -- Потом будет, что вспомнить на свалке.
       Сверкнув хвостовыми огнями "Ястреб", разогнался и вошел в облако пыли. Затем штурмовик на всякий случай сделал два полных круга вдоль обшивки мертвого крейсера.
       -- Сканеры не показывают ничего живого, -- сообщил показания приборов Харрис.
       -- Ясно, летим внутрь, посмотрим что там, -- ответил командир штурмовика.
       Присмотрев в борту крейсера самую большую пробоину, Брэдли направил свой корабль прямиком туда. По сравнению с этой громадиной, "Ястреб" казался сейчас мелкой рыбешкой рядом с синим китом.
       Сквозь пробоину с оплавленными краями штурмовик влетел в огромный ангар и сбавил ход. Повсюду царило разрушение. Периметр ангара был завален искореженным железным хламом, несколько обгоревших истребителей модели "Игла" с поломанными плоскостями стояли на дне, рядом виднелся оплавленный космический танк, с потолка свисали оборванные кабели. Посреди ангара на платформе возвышался какой-то непонятный агрегат: большой цилиндр и масса подходящих к нему труб различного размера и формы. Сбоку на цилиндре был явно виден пульт управления.
       Штурмовик медленно плыл над этим хаосом.
       -- Смотри Брэдли, кто-то здесь неплохо пострелял в наших ребят.
      -- Да уж, от главного помещения и техники остались только обломки. Кто же мог это сделать?
      -- Может быть, гарварийцы опять взялись за старое?
      -- Нет, Харрис, после разгрома основной эскадры они еще не скоро оправятся. Да им был бы и не по зубам наш военный крейсер, они заперты сейчас в своей звездной системе и не жужжат. Тут побывал кто-то помощнее.
      -- Тогда кто?
      -- Если б я знал. Давай выгружаться, посмотрим, что осталось от команды. Возьми футляр для находок и не забудь бластер, кто его знает, что тут случилось.
       Немного полетав среди разрушений, Брэдли высмотрел крохотное место для посадки рядом с цилиндром и посадил туда "Ястреб". Пилоты надели боевые скафандры с легкой броней, взяли бластеры и по откидному трапу спустились на дно ангара.
       Опустив бластеры на перевес, Харрис и Брэдли обошли странный агрегат, углубившись в уцелевшие помещения.
       -- Да, кто-то устроил нашим парням настоящее космическое кладбище в собственном корабле, -- констатировал Харрис, когда они осторожно передвигались по заваленным всяческим металлоломом коридорам мертвого крейсера к рубке управления.
       В этот момент Брэдли споткнулся о трубу и упал на груду железных цилиндров.
       -- А, черт, сколько же здесь хлама теперь!
       Капитан "Ястреба" встал, стряхнул с себя металлическую пыль и осторожно зашагал дальше. Свернув за угол по очередному коридору, Брэдли остановился от неожиданности: коридор выходил прямо в звездное небо, на котором виднелась даже часть багровой планеты. Немного полюбовавшись жутковатым пейзажем, пилоты повернули в другую сторону. "Странно, -- подумал Брэдли, -- нигде нет ни одного трупа. Крейсер как будто вымер".
       -- Интересно, куда же подевались все люди? -- словно в ответ на его мысли спросил Харрис.
       -- Судя по размерам этой посудины, здесь можно было разместить целую роту десантников, -- подумал уже вслух Брэдли.
       -- Наверное, так оно и было. -- усмехаясь говорит Харрис, -- Но, ты слышал, что сказал капитан, нам пока этого нельзя знать.
       Обогнув очередной завал, он остановился, и указал на дверь впереди:
       -- Кажется, мы пришли.
       Брэдли догнал штурмана и взглянув вперед, даже присвистнул. Перед ними находилась дверь в рубку управления, но это была очень странная дверь. Таких в своей жизни Брэдли еще не видел, несмотря на большой опыт. Собственно дверь была обычная, бронированная, но вот вокруг нее и за ней виднелось обширное пустое пространство. То есть она как бы висела в воздухе. Там, в этом пространстве, судя по всему, и должна быть рубка управления крейсером, но ничего кроме куба пустоты пилоты не видели.
       Попытавшись приблизится к двери, Харрис наткнулся на невидимую преграду.
       -- Что за черт! -- выругался он, -- Никогда такого не видел. Ты что-нибудь понимаешь, Брэдли?
       Брэдли некоторое время молча ощупывал перчаткой невидимое препятствие и тупо смотрел на висящую в пустоте дверь.
       -- Похоже на временной замок, -- наконец сообщил он, -- Только замок не полностью закрыт, иначе дверь было бы тоже не видно. Наверное, капитана застигли врасплох, когда он попытался переместиться в другое время.
       Харрис с недоумением уставился на своего командира.
       -- Где ты набрался этого бреда про временные замки? Люди не умеют перемещаться во времени.
       -- Во сне привиделось. Но, честно говоря, на счет чертовщины ты прав. Я слышал, что такие штуки есть только у наших секретных спецов, а они, похоже, дружат с колдунами.
       -- Что будем делать, -- уточнил Харрис, -- свяжемся с базой или попытаемся вскрыть?
       -- Чтобы открыть временной замок, надо знать секретные коды доступа или...
       -- Или выбить этот замок портативным аннигилятором, если получится, -- выдал идею штурман, -- ты ведь говоришь, что он не полностью закрыт. Значит если взорвать замок, мы можем разрушить его работу и рубка проявится, хотя я и сам ни черта в этом не понимаю!
       Пилоты переглянулись. Брэдли с сомнением покачал головой, но все же достал из контейнера на поясе скафандра небольшую черную коробочку с электронным циферблатом и красной кнопкой рядом.
       -- Ладно, попробуем, -- сказал капитан штурмовика, поднимая аннигилятор до уровня секретного замка, который виднелся на двери.
       Затем Брэдли нажал красную кнопку, отступив в сторону.
       Бомба зависла в воздухе и внезапно словно ожила. От нее к замку на двери протянулись зеленые световые линии, а на портативном экранчике с бешеной скоростью замелькали желтые цифры. Через десять секунд бег цифр прекратился на числе "63378902417", затем число исчезло, и вместо него появились красные цифры "20". А потом начался обратный отсчет: 20, 19, 18...
       -- Получилось! -- так громко крикнул по радиосвязи Харрис, что у Брэдли даже заложило уши, -- сматываемся отсюда подальше!
       Пилоты бросились прочь по длинному коридору, и спрятались в соседнем зале за массивными конструкциями из покореженного металла. "Похоже, здесь раньше был цех по ремонту десантной бронетехники, -- успел подумать Брэдли"
       Отсчитав до нуля, бомба вспыхнула зеленым пламенем, которое сразу же превратилось в прозрачную сферу размером с футбольный мяч. Вокруг нее заискрились ветвистые молнии. Затем сфера сжалась в точку, из которой в замок ударил тонкий красный луч. Мощная ударная волна вышибла замок, проделав на его месте дыру с оплавленными краями.
       Харрис не удержался и выглянул из-за укрытия: по двери то и дело пробегали электрические разряды. Затем начало искриться все пустое пространство, из которого постепенно проявились стены и, наконец, вся капитанская рубка.
       -- Идем, -- сказал Харрис и хлопнул командира по плечу, -- дело сделано!
       Пилоты снова подошли к двери в рубку.
       -- Ну вот, -- удовлетворенно проговорил Брэдли, -- а теперь можно поработать и бластером.
       Достав оружие, они направили лучи на дверь и стали выжигать ее по периметру.
      
       Главный диспетчер Грэг соединился по внутренней видеосвязи с комендантом базы Ростовым. На сигнал откликнулся крупный седовласый мужчина в белом комбинезоне. Он находился в своем домашнем отсеке, и был сильно недоволен тем, что его разбудили.
       -- Извините, комендант, но дело не может ждать. Наши разведчики нашли в западном секторе района, между третьей и четвертой планетами, пропавший крейсер военной разведки "Центурион". Досье приказывает немедленно связаться с Землей. Контакт -- генерал Ральф Джазз.
       -- Когда ближайший сеанс связи?
       -- Через десять минут. Информация подготовлена. Взгляните, комендант.
       На виртуальном экране компактного пульта связи Ростова появилось изображение мертвого крейсера и сопровождающий текст. Увидев его, комендант вскочил с обтекаемого кресла.
       -- Немедленно свяжите меня с Землей по спецканалу Грэг, не дожидаясь очередного сеанса. Где наши люди?
       -- Они на "Центурионе". Я приказал им осмотреть капитанскую рубку и привезти все, что найдут.
       -- Их надо немедленно убрать с корабля и вернуть на базу. Не-мед-лен-но!
       -- Есть, комендант!
       Грэг едва успел отключиться от видеофона Ростова и приказать наладить связь с Землей, как в диспетчерский пост базы "Эра" поступило новое сообщение от службы дальнего обнаружения: со стороны второй планеты сектора, появилось десять кораблей неизвестной принадлежности, по размерам походившие на штурмовики. Корабли быстро приближаются к району обнаружения обгоревшего крейсера землян. Следом за ними идут три крупных корабля, по габаритам это могут быть только дредноуты.
       -- Господи, -- воскликнул капитан Грэг, -- Кто это и откуда они здесь взялись?
       Но прервать уже начавшийся сеанс связи между Ростовым и Джаззом не решился.
       На экране монитора Ростова отчетливо был виден пожилой седовласый мужчина в военной униформе. Его правый глаз закрывала повязка из черного материала. Генерал Джазз держал в правой руке толстую сигару, а пальцами левой барабанил по столу.
       -- Ральф, мы только что обнаружили "Центурион", -- не затягивая сообщил ему Ростов, -- Мертвый "Центурион"...Взгляни.
       На виртуальном экране у генерала Джазза. появилось изображение почти полностью разрушенного крейсера.
       -- Так. Значит они его не пропустили к себе. -- выдохнул Джазз, сморщившись от досады, а затем пробормотал: -- "Магеллан-3" не помог ...Так. Что-нибудь осталось от команды или оборудования, есть документы?
       -- Сейчас мои разведчики осматривают крейсер. По первым данным на корабле в живых никого не осталось.
       -- Я так и думал. Как долго там твои люди?
       -- Почти час, я хотел...
       -- Пусть поторапливаются! Гости могут появиться в любую минуту. Раз корабль не превращен в пыль, значит, они еще не захватили "Магеллан-3". Кто-то им помешал.
       -- Ральф, скажи, куда летел "Центурион", и что такое "Магеллан-3"?
       -- Извини. Это закрытая информация.
       -- Я уже приказал пилотам срочно убираться оттуда. Какие еще гости, опять гарварийцы?
       -- Нет.
       -- Тогда почему даже я о них никогда не слышал?
       Генерал внешней разведки Ральф Джазз устало вздохнул.
       -- Извини, это закрытая информация...даже для тебя.
      
       Дверь капитанской рубки рухнула под лучами бластеров, открыв доступ в помещение. В проеме показались два мертвых офицера, распластавшиеся лицом вниз на полу.
       -- Привет, ребята... -- грустно произносит Брэдли.
       Пилоты осторожно зашли в рубку. Харрис приблизился к одному из мертвецов, на рукаве которого отчетливо виднелись знаки различия капитана, и медленно перевернул его на спину. Лицо капитана словно застыло в момент дьявольского превращения: кожа на левой щеке стала почти зеленой, один глаз увеличился, а череп вытянулся почти вдвое.
       -- Господи, что же с ними случилось? -- штурман отпрянул в ужасе.
       Бредли, стоявший у него за спиной, перевел взгляд на пульт управления: здесь должно было что-то остаться. И он почти сразу увидел устройство считывания, в специальной ячейке которого светился красным светом информационный кристалл.
       -- Возьми кристалл, Харрис. -- приказал Брэдли штурману, -- это должен быть электронный бортовой журнал, на котором записано все, что произошло с крейсером.
       Харрис отошел от мертвеца, вынул красный кристалл и положил его в футляр для находок, который нельзя было уничтожить даже направленным взрывом.
       -- Пора уносить от сюда ноги, командир, что-то не нравятся мне эти шутки, -- проворчал он, кивнув в сторону обезображенных трупов.
       -- Пожалуй, -- согласился Брэдли
       Бросив последний взгляд на рубку, пилоты устремились в центральный ангар. Однако, преодолев коридоры разрушенного крейсера, они не успели дойти до "Ястреба" всего сотни метров, как откуда-то сверху через огромную пробоину, словно хищные птицы в ангар влетели два обтекаемых штурмовика. Выпустив снопы огня из тормозных дюз, чужаки приземлились в дальнем конце ангара.
       Пилоты "Ястреба" остановились. Почти мгновенно из прибывших кораблей на заваленное хламом дно ангара выскочили четыре странные фигуры, в обтягивающих серебристых комбинезонах. У них отчетливо виднелись вытянутые черепа и хвосты. Чудовища держали в руках что-то, похожее на оружие.
       -- Черт возьми, это еще кто такие? -- проворчал Харрис, вскидывая бластер и прячась за оплавленный борт космического танка, -- это не гарварийцы!
       -- Может, те самые уроды, что отправили в преисподнюю всех наших ребят и теперь пришли за нами? -- сказал Брэдли, -- Но мы еще посмотрим, кто кого.
       Увидев пилотов, серебристые ящерицы мгновенно открыли огонь из своих лазерных пушек. По укрытию землян начали хлестать синие молнии.
      -- Надо выбираться, Харрис! Нас заждались на базе. Ростов не любит опозданий, -- крикнул Брэдли.
      -- Согласен! Получайте, уроды!!!
       Пилоты одновременно выскочили из-за оплавленного танка и открыли непрерывный огонь, прорываясь к своему кораблю. За несколько секунд Харрис прошил огнем из бластера сразу двух пришельцев, которые рухнули замертво. Брэдли тоже не отставал от своего штурмана. Он застрелил крайнего, а последний оставшийся стал пятиться к своему кораблю, но командир "Ястреба" успел пригвоздить его очередью к борту. Дернувшись в конвульсиях, серебристая ящерица сползла в кучу искореженного хлама.
       -- Быстрее, Харрис, -- крикнул Брэдли штурману, который остановился возле одного из убитых, чтобы рассмотреть его поближе, -- я думаю, они не одни.
       Он оказался прав. Когда "Ястреб" на полном ходу вырвался из чрева мертвого "Центуриона", Брэдли и Харрис увидели перед собой развернутый строй штурмовиков неизвестного типа. Корабли были похожи на своих пилотов - приземистые, хищные ящерицы. А сразу за ними темной громадой висели три огромных дредноута.
       Ураганный огонь мгновенно накрыл землян.
       -- Аллё, капитан Грэг, ответьте, черт побери, это "Ястреб 12"! Нас атакуют! -- крикнул в эфир Брэдли и, обернулся к Харрису, -- Связь не работает, они нас глушат!
       -- Все ясно, капитан, -- сказал штурман и бросился в технический отсек. Корпус "Ястреба" сотрясался от прямых попаданий. Брэдли отчаянно отстреливался, пытаясь прорваться, но они были обречены. Харрис вставил футляр с кристаллом в небольшой космический зонд, нажал кнопку радиомаяка, и поместил зонд в фотонную торпеду, вместо боеголовки.
       Вернувшись на место, штурман ввел в компьютер торпеды координаты "Эры" и быстро нажал на кнопку "Пуск". Торпеда мгновенно устремилась в открытый космос.
       -- Лети старушка, передай привет базе и капитану Грегу. А мы тут разберемся с этими уродами.
       Следующий залп пришельцев превратил "Ястреб" в пыль.
      
       С мостика флагманского дредноута бой был виден как на ладони. За ним внимательно наблюдал своими четырьмя глазами командир корабля пришельцев, затянутый в черный мундир. Его хвост медленно перемещался по палубе из стороны в сторону, в такт мыслям. Как только "Ястреб" был уничтожен, командир дредноута приказал:
       -- Внимание, "Смертельный удар", приблизится, и вырезать в крейсере техническое отверстие для перегрузки генератора времени.
       Дредноут с правого фланга запустил мощные двигатели и медленно подплыл к полуразрушенному остову "Центуриона". Его массивная громада была почти втрое больше крейсера землян. В днище "Смертельного удара" открылись огромные люки-жерла из которых ударили вниз струи огня. Когда огромное отверстие в обшивке было почти вырезано, фонтаны огня прекратились и вместо них вниз опустились гигантские присоски-манипуляторы. Пристыковавшись к обшивке, манипуляторы подняли огромный кусок отрезанной брони и, отодвинув ее, сбросили в открытый космос. В след за этим, манипуляторы дредноута извлекли из разрушенного "Центуриона" генератор независимого времени и втянули его внутрь грузового отсека.
       -- Генератор независимого времени у нас, генерал Зардж, -- раздался по внутренней связи голос командира "Смертельного удара".
       -- Олично! -- обнажив зубастую пасть, ответил Зардж, -- Великий вождь Урасс будет доволен.
       Он отвернулся от экрана.
       -- Эскадре следовать за флагманом на базу. "Смертельному удару", -- уничтожить крейсер.
       Дредноут отошел на небольшое расстояние от "Центуриона", развернулся левым бортом, и двумя залпами огромной мощности превратил остов крейсера в космическую пыль.
      
       Когда связь со штурмовиком внезапно прервалась, служба дальнего обнаружения "Эры" вывела на экран диспетчеров информацию об обнаружении целой эскадры неизвестных космических кораблей в заданном районе. Грэг немедленно доложил об этом Ростову.
       -- Комендант, связь с нашим разведчиком потеряна. Похоже, они подверглись нападению неизвестных кораблей. В их квадрате зафиксированы выбросы лучистой энергии огромной мощности.
       Генерал, уже успевший одеться по форме, задумался на мгновение. "Ральф приказал не ввязываться в бой, нервно подумал Ростов, черт побери, но там же наши ребята и, может быть, их еще удастся спасти!"
       -- Немедленно направить на место дежурную эскадру истребителей и усилить ее тяжелыми крейсерами "Гром" и "Беркут". -- приказал Ростов, -- Командиром операции назначаю полковника Берга с "Грома". Немедленно докладывать обо все мне лично!
       -- Есть! -- отчеканил Грэг.
      
       Буквально через час по земному циклу эскадра землян прибыла на место. Однако, вместо перестрелки они обнаружили только большое количество космического мусора на месте недавнего боя.
       -- Свяжите меня с "Эрой", -- приказал командир эскадры полковник Берг, а когда в ответ раздался голос Ростова, доложил:
       -- Генерал, мы, кажется, опоздали. Здесь осталось только облако пыли.
       Ростов уже находился в центральном диспетчерском пункте.
       -- Там должны быть какие-то следы, полковник. Что показывают приборы?
       -- Ничего, командир, только сильное загрязнение пространства металлической пылью и невидимые уплотнения, как будто здесь сожгли десяток кораблей.
       -- Прочешите весь район полковник. Если понадобится, то и близлежащие планеты. Разворошите все! Найдите наших ребят или тех, кто их убил, черт побери!
       Педантичный Берг уточнил.
       -- Если я встречу врага, могу ли ввязываться в бой, генерал?
       Ростов на секунду задумался, но отступать было поздно.
       -- Сожгите всех, кто посмеет на вас напасть! И...держите связь.
      -- Мы найдем их.
       Повернувшись к стоявшему рядом помощнику, Берг приказал:
       -- Эскадре разделится и построится в боевой порядок! "Гром" и пять истребителей остаются на орбите. "Беркуту" и штурмовикам приказываю снизиться до сверхмалых высот и прочесать поверхность красной планеты "Кара-11". Командир операции, -- капитан "Брекута" Бази Торн.
       Пройдя слабую, почти невидимую атмосферу, корабли Торна снизились и начинали разведку красной планеты на малой высоте. Проходя очень низко над поверхностью, пилоты обшаривали каждый сантиметр чуткими сканерами. "Беркут" шел сзади, обеспечивая прикрытие.
       То и дело в эфире раздавался радиообмен между Бази Торном и пилотами штурмовиков:
      -- "Ястреб 22", возьми чуть левее! Осмотри дальний кратер".
      -- "Понял, командир!".
      -- "Ястреб 25 и 26", проверить скалистый гребень справа!"
       Один из штурмовиков слишком резко начал маневр и едва не задел крылом скалу.
       -- "Кто вас учил летать, лентяи?! Еще один такой маневр и отправлю на землю, грузить плутоний!".
      -- "Ясно, командир!"
       Планета была гористая и песчаная. Иногда в кратерах виднелись озера горячей воды. Часть вулканов по всему была действующей. Об этом говорили черные облака пыли, висевшие над кратерами.
      -- "Беркут", я нащупал что-то живое на дне этого озера. Попытаюсь рассмотреть поближе, -- доложил пилот "Ястреба 23", зависнув над одним из озер.
      -- Действуй, но будь осторожен! -- разрешил Торн.
       Штурмовик снизился к самой воде, по поверхности которой начали расходиться какие-то круги.
       -- Эй, Рафи, -- предупредил один пилот другого, -- оттуда что-то поднимается.
       Не успел он закончить фразу, как над поверхностью озера появилась уродливая голова ящера. Его длинные зубастые челюсти мгновенно впились в хвостовое оперение штурмовика.
       -- А, черт, -- Рафи мгновенно сориентировался, и потянут рычаг набора высоты на себя. Из дюз прямо в пасть ящеру ударил сноп огня. Ящер взвыл от боли и на секунду ослабил хватку. Этого было достаточно и "Ястреб 23" взмыл над кратером.
       -- Слава, Богу, -- вырвалось у Свена, -- а то думал, все, кранты.
       -- Не торопись радоваться, -- успокоил его Рафи, -- Эта тварь, кажется, откусила у нас пол хвоста. Мы падаем.
       Штурмовик действительно рыскал носом из стороны в сторону и уже начал заваливаться на левое крыло.
       -- "Беркут"! --вышел на связь Рафи, -- Меня только что чуть не съела какая-то тварь! Теряю управление! Падаю на гребень!
       -- Видим тебя, -- сообщили с "Беркута", -- Держись Рафи, прикрытие обеспечим!
       Окончательно потеряв управление, и едва успев увернуться от фонтана лавы из жерла вулкана, "Ястреб 23" рухнул на его склон. Первым из покореженной кабины выбрался Свен и тут же начал палить из бластера себе под ноги. Следом выскочил Рафи, но вопрос "зачем палить по камням?" застрял у него в горле. Свен палил не по камням. Вокруг кишмя кишело длиннотелыми монстрами, походившими на земных змей, которые ползали по камням и отвесным глыбам. Эти монстры имели цвет каменистой поверхности и почти сливались с ней.
       -- "Беркут", здесь полным-полно тварей поменьше и они тоже хотят нами перекусить! -- закричал по радио Свен, поливая тварей огнем, -- Если не поторопитесь, боюсь, мы не сможем доиграть с Джуфином партию в карты!
       Каменистые монстры наседали, почуяв добычу. Они приближались, ощеривая узкие пасти с мелкими острыми клыками. Поливая огнем "змей", пилоты стали отходить от подбитого штурмовика. Скоро они оказались почти у соседнего гребня. Рафи, который поднялся первым, вдруг перестал стрелять и скрылся за ним.
       -- Эй, Рафи! -- крикнул ему вдогонку Свен, -- Ты, что не стреляешь? Мой бластер уже подсел. Еще не много и нас разорвут эти твари.
       Рафи молчал.
       -- Да, ты что, оглох? Что ты там увидел пострашнее этих тварей?
       Чертыхаясь, через пару минут Свен тоже поднялся на соседний гребень и бросил взгляд вниз. От удивления он и сам перестал стрелять.
       У подножия гребня виднелся еще один космический корабль. Судя по всему, он был поврежден не меньше, чем "Ястреб". По форме, этот корабль был не земного происхождения: приземистый, с узким хищным носом. Такого типа Свен не знал среди своих. Но, лазерные пушки на крыльях не оставляли сомнений в том, что это был военный корабль. Только чей? И тут Свен увидел Рафи, который медленно приближался к кабине с поднятым бластером.
       -- Эй, Рафи, подожди меня, я иду! -- крикнул Свен на ходу.
       -- Стой не месте, Свен, -- Рафи предупредительно поднял руку.
       Свен остановился. Что-то видимо насторожило его друга.
       Рафи приблизился к штурмовику и заглянул в кабину, у которой был открыт верхний люк. Из люка свисал мертвый пилот корабля, весь покрытый какой-то зеленой слизью. Когда Рафи медленно открыл боковой люк, то вздрогнул: оттуда на него смотрело, ухмыляясь, зубастое длинноголовое чудовище, похожее не ящерицу. Второй пилот был еще жив, но, скорее всего, тоже ранен. По его телу также расползлась зеленая жижа.
       Ящерица оскалилась. На секунду Рафи даже показалась, что она улыбается. Пришелец что-то проурчал на своем языке и, прежде чем Рафи успел выстрелить, ударил когтистой ладонью по пульту.
       Страшный взрыв потряс до основания скалистый гребень. Свена отбросило и ударило головой о камень, размозжив шлем. В то же мгновение вулкан ожил. Из его жерла выбросило сначала целое облако черной пыли, а затем фонтаном по отрогам горы полилась лава, сжигая все на своем пути. То же самое происходило повсюду. Началось мощное извержение.
       После безуспешных поисков, остатки эскадры поднялись в атмосферу, лавируя между взлетающими в небо фонтанами огня и дыма.
       -- "Гром", -- доложил Бази Торн, -- мы возвращаемся! Это сущий ад, но парней с "Центуриона" и пропавшего разведчика здесь нет! Мы потеряли еще один штурмовик.
      
       Буквально одновременно с вылетом эскадры Берга, служба дальнего обнаружения "Эры" уловила сигнал от неизвестного радиомаяка: к базе приближался зонд или ракета. Энергетические уловители затормозили движение неизвестного тела и притянули к безе. Через пять минут Грэг доложил Ростову:
       -- Комендант, мы только что обнаружили зонд с погибшего "Ястреба", возможно, там что-то интересное.
       -- Немедленно, доставить его ко мне! -- приказал Ростов, удалившийся в свой командный модуль для секретного сеанса связи, но потом передумал, -- Нет, доставьте модуль в центральный пост управления, я буду там через две минуты.
       Когда двое охранников в бронескафандрах внесли футляр с кристаллом в центральный пост управления, там уже собрались все высшие чины командования "Эры" и сам генерал Ростов. В центре поста размещался огромный круглый стол, над которым висела шарообразная карта звездного неба.
       Поставив футляр на пол, охранники отошли. Ростов набрал на панели футляра секретный код, вынул информационный кристалл, а затем осторожно вставил его в видеофон.
       На голографическом экране над пультом мгновенно возникло изображение крейсера "Центурион". Вслед за этим на экране вспыхнула красная надпись "СОВЕРШЕННО СЕКРЕТНО. ИНФОРМАЦИЯ ПРЕДНАЗНАЧЕНА ТОЛЬКО ДЛЯ ГЕНЕРАЛА ДЖАЗЗА. ПОПЫТКА ПОВТОРНОГО ВСКРЫТИЯ ПРИВЕДЕТ В ДЕЙСТВИЕ АННИГИЛЯТОР"
       Генерал Ростов обернулся к стоявшему рядом офицеру:
      -- Грэг, немедленно свяжите меня с Землей по спецканалу.
      
      
      
       Глава третья
       "Невидимые"
      
       Земля, Северная Африка, центр Военно-Космической Разведки.
       Посреди своего необъятного кабинета в большом кресле, с антигравитационной приставкой, сидел в задумчивости генерал Джазз. В левой руке он держал так и не зажженную сигару, а его правая рука медленно нащупала одну из кнопок на пульте управления.
       На экране видеофона появился командир спецподразделения "Невидимых" капитан Алекс Красс с книгой в руке. Позади него виднелись целые стеллажи этих диковинных носителей информации. "Кажется, -- подумал генерал Джазз, -- в древности такое их количество называли библиотекой". Сейчас Красс находился на Сатурне, пребывая в состоянии служебной передышки, которую он называл отпуском.
       -- Привет шеф, -- поприветствовал его Алекс, откладывая книгу, -- Новая работа?
       Ральф увидел как с боку к капитану подъехал дройд-слуга на колесиках и поставил на стол чашку с напитком, похожим на кофе.
       -- Только что в районе звезды Кара нашли мертвый "Центурион". Все погибли. Заги не пропустили их к себе.
       Красс посерьезнел.
       -- Там же, где пропала "Оса"?
       Джазз кивнул. Его закрытый перевязью глаз, потерянный в боях с гарварийцами, выглядел сейчас зловеще.
       -- Не нравиться мне этот райончик, -- сказал Красс, -- Надо бы его прочесать получше. Наверняка, там есть какая-нибудь планетка или метеорит с двойным дном.
       Генерал молча кивнул. Он явно был не в духе.
       -- Отправляйся немедленно на "Эру" и собери там своих головорезов. Если "Центурион" не превращен в пыль, значит, есть шанс, что "Магеллан-3" еще там. Проверь крейсер, прочеши район и сразу доложи о результатах.
       -- Понял шеф. Сделаем в лучшем виде.
       -- Только тихо, -- посоветовал Джазз безнадежным голосом, -- Без крайней необходимости стрельбу не устраивать. А то я знаю твоих ребят. Особенно этого тугодума Гарри. Не понимаю, что он делает в разведке. И как я его до сих пор не списал в запас.
       Алекс решил отстоять честь подразделения.
       -- Шеф, это же отличные ребята и все преданы делу. А Гарри готов жизнь отдать за спокойствие в солнечной системе.
       -- Да знаю, знаю, -- устало выдохнул генерал и запалил наконец свою огромную сигару, -- Выполняй!
      
       Планета "Зуллоус-16".
       Это была компактная желто-зеленая планета, затерявшаяся в поясе астероидов между Марсом и Юпитером, которая просто кишмя кишела всевозможными ящерами рожденными для отстрела. Вид из верхних слоев разряженной атмосферы на планету, сплошь заросшую лесом, покрытую высокими горами и огромными озерами был завораживающим.
       Макс любил такие планеты: сплошные джунгли и никакой цивилизации. Проверив легкий бронескафандр, техноранец, шлем и специальные магнитные ботинки для катания на турбодоске, он отправился в кормовой отсек, где хранил свою любимую. Она была черная, плоская и обтекаемая с тонким металлическим покрытием по середине и мощным спортивным движком. Полюбовавшись немного, Макс взял, наконец, турбодоску, поднялся на верх и, через специальный шлюз, выбрался на крышу сверхскоростного турбоглиссера.
       Отсюда, с огромной высоты, планета "Зуллоус-16" казалась еще более эффектной. Между поверхностью и челноком находился огромный воздушный океан с облаками. Именно для того, чтобы преодолеть его Макс и выбрался на эту Богом забытую планету.
       -- Эй, толстяк! -- крикнул он невидимому собеседнику по радио, -- Скоро жди меня в гости. Я спускаюсь.
       Далеко внизу под облаками, на берегу озера под кроной огромного дерева, стоял еще один космический челнок. Рядом с ним расположился на отдых высокий здоровяк в бронескафандре, который на вид был ему немного маловат. В небе надо озером кружило множество ящеров, а по берегу сновали всякие земноводные твари, которые не давали Гарри расслабиться. Увидев очередную зубастую шестипалую тварь, немного похожую на крокодила без хвоста, здоровяк не долго думая, схватил приставленный к дереву длинноствольный охотничий бластер и выпалил в сторону хищника.
       --Ах ты, черт, -- проворчал Гарри себе под нос, увидев, что шестипалый крокодил целым и невредимым юркнул в воду. -- Давай, коротышка! Прыгай! Только будь осторожен, пока летишь, не задави пару птеродактилей, они здесь кажется охраняются. Редкий вид.
       Едва Макс запрыгнул на турбодоску, магнитные ботинки мгновенно присосались к ее металлической поверхности подошвами.
       -- Я тоже редкий вид! -- крикнул Макс, и, включив движок на доске, спрыгнул с кабины челнока прямо в небо.
       Воздушный поток встретил его словно жесткая дорога. Макс мгновенно ощутил сопротивление воздуха, стремившееся выбросить его обратно, но от этого только раззадорился. Он летел как заправский гонщик, лавируя на стыках сходившихся воздушных течений и проваливаясь в воронки.
       -- Йии-э-э-х-х-уууу! -- заорал он от удовольствия, но услышал его по радио только Гарри.
       Опустившись ниже облаков, Макс на полном ходу влетел в стаю из дюжины птеродактилей, круживших высоко над огромным озером в поисках добычи.
      -- Привет курицы, а ну разойдись, Макс летит! -- крикнул он.
       Несколько ящеров одновременно рванулось к нему на встречу, раскрыв длинные зубастые пасти. Но Макс отчаянно лавируя между ними на своей турбодоске, умудрился проскочить всех хищников. Однако, снизившись еще, он попал в самую гущу ящеров.
       -- Придется включать форсаж! -- скомандовал он сам себе.
       Из доски ударил целый фонтан огня, и Макс на бешеной скорости устремился к поверхности озера. Вода становилась все ближе с каждой секундой, но пара особенно назойливых ящеров все еще пыталась настигнуть добычу. "Поворачиваю на счет три, -- решил Макс и начал отсчет, -- раз..., два..., три!". Едва не ударившись о поверхность озера, он вырулил в горизонтальное положение, и устремился над самой водой к далекому берегу, на котором уже виднелся челнок Гарри. Ящеры, наконец, отстали.
       Хозяин обтекаемого, черного как смоль, челнока, в этот момент стоял под деревом и внимательно наблюдал за приближавшимся Максом.
       -- Не слишком ли ты разогнался, коротышка? -- спросил по радио Гарри, машинально поднимая свое любимое лазерное ружье обладавшее мощью четырех обычных бластеров. Чутье охотника говорило ему, что обитавшие в глубинах этого бездонного озера зубастые рыбки обязательно попытаются исправить оплошность своих крылатых собратьев. Тем более, что Макс несся сейчас всего в трех метрах над поверхностью.
       -- Все в порядке! -- крикнул Макс в ответ, но в эту же секунду из воды у самого берега неожиданно всплыла скользкая голова большого морского ящера на длинной шее, прокрытой рыбьей чешуей. Ящер раскрыл пасть на встречу летящему Максу.
       -- Пригнись, коротышка! -- крикнул Гарри и, вскинув свою пушку, не раздумывая начал палить по голове морского ящера. Часть лучевых залпов пронеслась рядом с Максом.
       -- Ты что, очумел? -- заорал Макс, -- Это же я! Ты в меня палишь!
       -- Спокойно, коротышка, ты маленький! -- успокоил его Гарри, продолжая поливать огнем морское чудовище, -- В тебя с первого раза не попадешь.
       Получив несколько залпов в свою огромную голову, морской ящер захлопнул пасть и начал медленно погружаться в пучину, окрасив поверхность озера темной кровью. Но, Макс уже почти долетел до ящера, который тонул на удивление медленно, по-прежнему перекрывая ему путь к берегу. Скорость была бешеной и Макс решил не рисковать. Чтобы избежать столкновения, он резко взял в сторону и, пронесшись над берегом, со всего маху врезался в лесные заросли, обломав ветки высокого экзотического кустарника. Доска отлетела в сторону, а сам Макс рухнул вниз, скрывшись из виду.
       Гарри невозмутимо продолжал постреливать по бегающим вдоль берега мелким тварям. Спустя несколько минут позади него раздался яростный треск ломаемого кустарника, почти сразу вслед за этим из джунглей возник разъяренный Макс. В одной руке он держал турбодоску, в другой -- мертвую ушастую змею.
       -- Ты что, толстяк, не мог аккуратнее стрелять из своей дурацкой пушки? -- рявкнул Макс, раскручивая змею за хвост, словно веревку с камнем, -- Я из-за тебя только что чуть не разбился на этой живописной планетке!
       -- Спокойно, коротышка! -- ответил Гарри, опуская длинноствольный бластер и поворачиваясь к Максу, -- А что это ты сделал со змеей?
       -- Я на нее приземлился, черт тебя подери, снайпер! -- крикнул Макс и закинул змею почти к самой воде. К ней тут же бросилось несколько мелких тварей, и устроили драку из-за добычи.
       -- Так что ты так переживаешь, -- спокойно рассудил Гарри, -- Здесь этих змей просто куча. Найдем тебе еще одну.
       -- Дубина! -- продолжал орать Макс, -- Ты меня чуть не застрелил!
       Гарри бросил бластер и схватил Макса в охапку.
       -- Я же спас тебе жизнь, коротышка. Я так рад, что ты жив!
       Макс несколько раз дернулся, безрезультатно пытаясь вырваться из объятий друга.
       -- Ну, ладно-ладно, спасибо. Только поставь меня на место и больше не надо меня спасать. Сам выкручусь. Не маленький.
       Гарри отпустил Макса, и они вдвоем направились к челноку.
      
       Земля, Тихий океан, недалеко от Соломоновых островов, то же время.
       Заходящее солнце занимало почти половину горизонта, нависая над бесконечной водной гладью. Удлиненный белоснежный челнок с острым носом и множеством параллельных обтекаемых крыльев парил над ней, едва не касаясь поверхности океана.
       -- Возьми чуть левее, Исиро, -- сказал один из пилотов челнока, крепкосбитый высокий шатен с умными глазами, -- Похоже, мы немного сбились с курса на остров Тамолла.
       Исиро взглянул на дисплей навигационного компьютера. Пунктирная линия курса на остров назначения действительно отползла на несколько миллиметров в сторону.
       -- Извини, старший, немного увлекся пируэтами, -- оправдался Исиро, выправляя курс, -- Очень уж скоростная и легкая в управлении эта "Чайка". Так и тянет погонять на сверхскоростных режимах.
       Александр понимающе кивнул. Несмотря на врожденную рассудительность, за что друзья безоговорочно признавали его старшим даже без приказа начальства, он и сам был не прочь погонять, когда условия позволяли немного порезвиться. А сейчас они как раз позволяли сделать это. До острова Тамолла, где находилась одна из секретных баз подразделения "Невидимых", затерянная в Тихом океане, был еще почти час лета на крейсерской скорости. А капитан Красс только вчера велел им испытать новый корабль, прибывший прямо с верфей. Кроме обычных фотонных двигателей, на нем был установлен специальный портативный генератор независимого времени серии "Магеллан-ТМ", о существовании которого не подозревали даже военные. Такими генераторами были оснащены сейчас всего несколько штурмовиков и челноков из конюшни секретного подразделения "Невидимых", подчинявшегося непосредственно Центру Внешней Космической Разведки, а точнее генералу Ральфу Джаззу.
       Каждому из команды подразделения, а всего их было пятеро, не считая невидимой "собаки" с планеты Гризаллак, полагалось по личному челноку. Этот белоснежный красавец предназначался Астре, единственной девушке в подразделении, которой, кроме того и принадлежала устрашающего вида зверюга с длинной коричневой шерстью и тремя хвостами по прозвищу Лев. Эта зверюга была животным с планеты Гризаллак, которое Астра несколько лет назад во время своей экспедиции туда случайно спасла от хищников и назвала Львом, хотя тогда это был скорее щенок. Сейчас же животное больше всего походило на огромную земную собаку с зубастой пастью и тремя хвостами, на конце каждого из которых находился острый шип. Но, Лев был не обычным животным. В особенности организмов планеты Гризаллак входила избирательная невидимость. То есть, по своему желанию Лев мог неожиданно стать невидимым или также внезапно возникнуть, напугав неподготовленных зрителей. При этом все физические параметры сохранялись, он ел, спал, рычал и прыгал, не хуже любой земной собаки как в видимом, так и в невидимом состоянии. За прошедшие пару лет Лев очень привязался к Астре и остальным "Невидимым", став их верным другом, но для тех, кто к ним не относился, уроженец планеты Гризаллак мог стать очень опасным врагом.
       Сейчас Александр вместе со своим боевым другом Исиро, большим специалистом по компьютерной технике, перегоняли космический челнок из центра ВКР в Северной Африке на секретную базу, где находилась Астра, специалист по внеземным формам жизни. Название "Чайка" и белоснежную окраску челноку сделали именно по ее просьбе. Очаровательная, коротко стриженая блондинка скандинавского типа знакомилась на острове Тамолла с последними разработками в генной инженерии, ведь основной целью "Невидимых" была добыча и накопление информации о расе космических захватчиков, которых центральный компьютер ВКР окрестил Загами. А по некоторым скудным сведениям, которыми пока располагали "Невидимые" о новых врагах, раса Загов сильно опережала землян в области генной инженерии.
       -- Давай испытаем его в режиме подводного плавания, -- неожиданно предложил Александр, повернувшись к Исисро, который управлял кораблем.
       Исиро невольно улыбнулся, и встряхнул своими длинными черными волосами, которые доходили до плеч делая его похожим на древнего восточного колдуна, -- он даже и подумать не мог о таком отличном повороте событий.
       -- Есть, капитан, -- радостно воскликнул он и взялся за рычаг ручного управления еще крепче, потянув его вперед.
       "Чайка" на полном ходу клюнула острым носом и, взрезав поверхность океана словно гигантский нож, устремилась на глубину. В кабине пилотов стало еще тише, хотя аппаратура и без того гасила все лишние колебания воздуха. За бортом мгновенно потемнело, через узкий носовой иллюминатор друзья увидели только бурлящую от соприкосновения с разогретой обшивкой воду. Через несколько минут погружения сканеры уже нащупали приближавшееся дно. Здесь было неглубоко и вокруг находилось полным-полно подводных гор, вулканического происхождения, которые лишь немного не доросли до того, чтобы их вершины стали настоящими островами.
       Исиро выровнял корабль и резко замедлил ход. Ему очень хотелось полюбоваться океанским дном. Несмотря на то, что "Чайка" плыла всего в какой-нибудь сотне метров от него, вокруг была неплохая видимость. Отблески заходящего солнца проникали даже сюда, разгоняя мрак. Но Александр счел эту видимость недостаточной.
       -- Включи бортовые прожектора, -- скорее посоветовал он Исиро, чем приказал. Исиро счел эту предосторожность не лишней и коснулся клавиши наружного освещения на панели приборов. Тотчас на крыльях и днище челнока вспыхнули мощные направленные прожектора, разогнавшие мрак вокруг корабля на добрых триста метров.
       Пилотам открылся необычный глубоководный пейзаж. Челнок медленно плыл над глубокой и узкой расщелиной, почти каньоном, разрезавшим множество холмов, покрытых донной растительностью. Поскольку здесь было относительно неглубоко по океанским меркам, то растительность была пышной и многообразной. Огромное количество бурых водорослей, словно гигантский подводный лес, шевелилось в такт течению. Среди растительности сновало множество разноцветных океанских рыб самых причудливых форм и размеров. Здесь были красные, желтые, серебристые и даже полосатые рыбы. Всего было и не разглядеть, поскольку, едва появившись в луче прожектора "Чайки" рыбы мгновенно уходили подальше в темные глубины. Однажды из темной расщелины всплыл даже внушительных размеров осьминог, который сразу попытался напасть на чужака, распустив свои длинные щупальца. Но Исиро активировал защитное поле и осьминог, получивший легкий энергетический укол, был вынужден спасаться бегством обратно на глубину.
       -- Да, если бы не надо было торопиться на встречу с Астрой, -- вздохнул Исиро, -- Я бы провел здесь часок другой. Отличное место для медитации.
       Александр кивнул. Впереди показалась довольно высокая гора, которая поднималась почти к самой поверхности, поэтому Исиро был вынужден повести "Чайку" в обход. То и дело мимо челнока проплывали огромные медузы, блестящие в свете прожекторов красочные рыбы, пугаясь, стремились быстрее освободить дорогу, а один раз невдалеке проплыла даже парочка акул.
       Неожиданно, за отрогом горы, открылся глубокий обрыв, на дне которого пилоты разглядели остов затонувшего старинного военного корабля с артиллерийскими башнями. Он был похож на мертвое чудовище.
       -- Вот это да! -- воскликнул Исиро, -- Ты посмотри, какая старушка здесь лежит!
       -- Да уж, когда-то эта старушка была новейшим боевым кораблем своего времени, -- согласился Александр, слывший большим знатоком древнейшей истории, -- Но, им, видно не повезло в бою.
       "Чайка" медленно проплыла над мертвым бронированным монстром.
       -- Поднимаемся, -- скомандовал Александр, когда древний корабль скрылся во тьме, -- Нам пора. Астра уже заждалась, наверное.
       -- Понял, старший, -- ответил Исиро и потянул рычаг рулевого управления на себя.
       Челнок рванулся вверх, выбросив струю огня из фотонных двигателей. Вода вокруг корабля закипела и, спустя мгновение, "Чайка" прошила поверхность океана, взмыв ввысь.
       -- Отлично сработано! -- воскликнул Исиро, выравнивая корабль на высоте всего нескольких десятков метров от поверхности и сверяя курс на остров Тамолла.
       -- Да, классная игрушка, -- согласился Александр, -- капитан Красс был прав. Этот челнок отлично подойдет для планет-океанов, а таких не мало во вселенной.
       Оставшуюся часть полета до острова Исиро использовал для проверки маневренности космического челнока в воздухе. Он заставлял "Чайку" выписывать в небе такие пируэты, что настоящие чайки в ужасе разлетались в стороны, едва завидев бешено мчавшийся корабль, который, похоже, чувствовал себя одинаково комфортно в небе и под водой.
       Сделав последний кульбит, "Чайка" начала снижение. Пора было заканчивать путешествие, -- солнце уже почти село. Воздух над океаном быстро темнел. Прямо по курсу показалась ломаная линия гряды Кайвакуу, подводного горного хребта, часть которого выходила на поверхность в виде острова Тамолла. Весь остров представлял собой одну огромную гору с тонкой прибрежной полосой, усыпанной крупной галькой. Никаких посадочных полос, да и вообще никакой жизни на острове с верху заметно не было.
       Александр активировал панель коммуникатора, встроенного в пульт управления кораблем, посылая код доступа на базу. Не сделай он этого, через десять-пятнадцать секунд их корабль был бы мгновенно сбит фотонной торпедой или, в лучшем случае, угодил бы в магнитную ловушку. Оборона острова была непроницаемой, хотя и невидимой, как и полагалось базе такого уровня секретности.
       Получив код, главный биокомпьютер базы определил челнок "Чайка" как свой. После этого у подножия горы открылся замаскированный шлюз в ангар для кораблей "Невидимых". Увидев отверстие, Исиро направил туда корабль, не снижая скорости, и, на полном ходу, проскочил в узкий проем, едва не задев левым крылом за скалу. Выпустив амортизационные опоры, челнок резко затормозил и мягко приземлился посреди других кораблей базы.
       -- Приехали, -- отрапортовал Исиро, вставая с кресла пилота.
       -- Угу, -- только и ответил Александр, все это время наблюдавший за возраставшим пристрастием Исиро к гонкам. Видимо среди его восточных предков в глубокой древности был кто-то из участников налета на Перл-Харбор.
       Спустившись на твердую землю через боковой шлюз, пилоты сразу же столкнулись с Астрой. Девушка сама поспешил им на встречу, едва получив сообщение о прибытии челнока с Александром и Исиро. Во-первых, она давно не видела друзей, а во-вторых, ей не терпелось посмотреть на свой новый корабль. Не теряя времени, Александр сразу же картинно вскинул руку, указывая на "Чайку" и произнес:
       -- А вот и он, твой белоснежный красавец! -- и добавил, -- Который Исиро-сан только что, чуть не угробил при посадке.
       -- Чуть-чуть, не считается, -- спокойно отпарировал Исиро, -- я все рассчитал, скорость ветра, угол атаки...
       -- Привет ребята, -- сказала в ответ Астра, -- Я так рада, что вы прилетели. А то мне уже надоело копаться в этих многоклеточных организмах.
       И по-дружески чмокнув их в щеку, Астра мгновенно оказалась внутри корабля. На пороге она остановилась и постояла немного, словно привыкая к новым ощущениям. Затем медленно, прошлась по отсекам корабля, начав с технического и закончив кабиной пилотов. Когда она, наконец, оказалась в одном из пилотских кресел, а их было два, то не смогла сдержать возгласа восхищения.
       -- Класс, -- произнесла она с закрытыми глазами.
       -- Еще какой, -- подтвердили в один голос Александр и Исиро, неожиданно возникшие у нее за спиной.
       -- Кстати, -- поинтересовался Исиро, -- а где мой мохнатый любимец?
       Астра открыла глаза и осмотрелась.
       -- Бегает где-то по тоннелям в поисках морских свинок. Они ему чем-то приглянулись.
       В этот момент на пульте управления загорелся сигнал экстренного вызова на связь по спецканалу.
       -- Похоже, что-то стряслось, -- заметил Александр, -- Нас вызывает Красс со своей базы на Сатурне.
       Астра активировала канал связи.
       -- Это Астра. Слушаю, капитан.
       -- Здравствуй, Астра, -- раздался слегка хрипловатый голос Алекса Красс, находившегося в своем командном центре среди ледяных хребтов Сатурна, -- Эти головорезы смогли доставить тебе корабль в целости и сохранности?
       -- Без единой царапины, капитан, -- подтвердила Астра, -- Хвалят его во всю.
       -- Да, корабль не плох, -- согласился Красс, -- очень скоро ты в этом убедишься сама. С посланцем к Загам случилось кое-что неприятное, ребята, нужна наша срочная помощь, так что я жду вас всех через день на космической базе "Эра" в близи Плутона. Координаты кодом. Используйте новый движок, иначе не успеете. До встречи.
       Красс отключился. На пульте загорелся сигнал о получении кодированного сообщения с координатами базы. Все трое переглянулись.
       -- Ну, что ж, -- проговорила Астра, -- Пойду сообщу коменданту острова, что отбываю в срочном порядке и заодно найду Льва. Ему предстоящая прогула только пойдет на пользу.
      
       На планете "Зуллоус-16" наступила ночь. Две тусклые луны, висевшие высоко в небе, бледно отражались в воде озера, делая пейзаж зловещим и не земным. Казалось, единственным источником яркого света во вселенной сейчас был костер, возле которого удобно расположились Макс и Гарри в легких охотничьих скафандрах. Языки пламени лизали глянцевые борта челнока, стоявшего неподалеку под огромным раскидистым деревом. На земле валялись бластеры, а на огне на двух самодельных шампурах, изготовленных из какой-то арматуры выдернутой из каркаса челнока, жарилось мясо неизвестного животного.
       -- Говорил тебе, толстяк, давай возьмем с собой замороженную курицу, -- ворчал Макс, -- Не хочу я есть эту местную гадость. Вдруг она ядовитая?
       -- Эта не ядовитая. Я таких уже много съел, -- успокоил его Гарри, -- а кроме того, настоящих замороженных куриц уже двести лет, как не существует. Только клонированные шестипалые, которых штампуют на фермах Венеры. Да и то они синтетические. А эти твари хоть и страшные на вид, но зато натуральные, без химии.
       Гари снял с огня один из шампуров и протянул Максу.
       -- Ешь, коротышка и забудь про своих куриц.
       Макс неуверенно взял шампур и, сначала осторожно, а затем с все возрастающим аппетитом стал вгрызаться в сочное мясо местного представителя фауны.
       В этот момент из челнока послышался зуммер вызова на связь.
       -- А черт, опять какая-нибудь космическая заварушка, где без нас не обойтись, -- проворчал Гарри, но бросился к кораблю с неожиданной скоростью, нажал кнопку на пульте и взял в руку портативный прибор связи.
       Привет шеф, это Гарри.
       -- Макс с тобой?
       -- Конечно. Сидит рядом, и давиться местными лягушками.
       Макс поперхнулся.
       -- Ты же говорил, это что-то типа местной куропатки?
       -- Я решил тебя не расстраивать, а то совсем исхудаешь, -- бросил Гарри, обернувшись в сторону. А затем снова проговорил в прибор связи:
       -- Алло, шеф, я здесь!
       -- Срочно собирайтесь и вылетайте на базу "Эра". Случайно обнаружен мертвый "Центурион". Нужна наша помощь.
      -- Мы готовы шеф, вылетаем.
       Гарри отключил связь и посмотрел на Макса, который скорчил такую физиономию, словно съел стакан соли.
       -- Зря ты так, дружище, -- покачал головой Гарри, взял свой шампур и с удовольствием откусил кусок мяса, из которого торчала маленькая перепончатая лапка, -- Настоящий охотник должен есть все!
       В это мгновение за его спиной в темноте раздался страшный треск ломаемых деревьев. Макс отбросил шампур и, схватив бластер, мгновенно открыл ураганный огонь в темноту прямо над головой друга. Спустя мгновение окрестности огласил чудовищный рык, а рядом с Гарри рухнуло из темноты тело здоровенного ящера. Его уродливая голова уткнулась зубастым клювом почти в костер. Гарри несколько секунд ошалело смотрел на голову мертвого ящера, а потом заорал на Макса:
       -- Ты, что очумел?! Ты же мог меня подстрелить, коротышка!
      
      
       В центральном посту управления базы "Эра" зажегся мягкий свет, мгновенно разогнавший полумрак, устроенный специально для просмотра содержимого кристалла. Вокруг стола с устройством считывания информации сидели только "Невидимые": сам Красс, Александр, Исиро, Астра, Макс и Гарри. Никто из высших чинов базы не был допущен к просмотру, даже комендант базы Ростов. Так приказал генерал Джазз, имевший на то полномочия от правительства.
       -- Итак, мы опоздали, -- резюмировал Алекс, -- Судя по последним данным, поступившим после рейда эскадры полковника Берга, Заги не только вышвырнули "Центурион" из своей системы, но и преследовали его здесь, на нашей территории. Кроме того, теперь нет сомнений в том, что мощнейший генератор независимого времени "Магеллан-3" также захвачен почти неизвестным нам врагом.
       Красс обвел быстрым взглядом помещение центрального поста управления космической базы, а затем своих подчиненных.
       -- Времени на долгие раздумья у нас нет. Придется действовать быстро, тем более, что Заги не оставляют нам выбора.
       Красс встал и прошелся по заглушающему шаги пластиковому покрытию.
       -- Я предполагаю, что частично, если не весь, экипаж "Центуриона" был захвачен Загами в плен. Мы должны постараться освободить его. Кроме того, из содержимого кристалла видно, что крейсер успел выйти сверх временного прыжка и определить свое местоположение в галактике, прежде чем был атакован превосходящими силами Загов и отступил. Ценой жизни капитана "Центуриона", части экипажа крейсера и пилотов нашего штурмовика, эти координаты дошли до нас. Теперь мы знаем, что система выхода "Центуриона" в мире Загов находиться очень близко к центру галактики, -- почти пятьдесят тысяч световых лет от Солнечной системы. Если это и не сам мир Загов, то одна из захваченных ими звездных систем. Мы должны проникнуть туда и найти наших ребят. Также мы должны разыскать планеты и объекты на которых ведутся работы по контролю над временем, а Загов это очень интересует, сомнений нет. Раз они так зачастили сюда.
       Красс снова сел и минуту молчал. Затем взглянул на Александра и приказал:
       -- В систему Загов отправятся трое: Александр, Исиро и Астра.
       -- Четверо, капитан, -- поправил его Исиро, -- вы забыли Льва.
      -- Хорошо, четверо, -- согласился капитан улыбнувшись.
       Все это время Лев, незримо присутствовавший на секретном совещании, появился у ног Астры, словно почуяв, что говорят о нем.
       -- Вылет немедленно. Перед сверхвременным прыжком слетайте на Сатурн и возьмите все необходимое.
       Вся троица одновременно кивнула
       -- Мне не дает покоя столь быстрое исчезновение кораблей нападавших, -- продолжал размышлять вслух Алекс, -- это может означать только одно, что где-то рядом, именно в районе "Эры", должна находиться либо секретная база Загов, либо что-то еще. Этим займутся Макс и Гарри.
       Здоровяк и коротышка также кивнули, не глядя друг на друга.
       -- Я остаюсь здесь на несколько дней, обо всех новостях докладывайте мне мгновенно, -- капитан Красс снова встал, -- Ну, все, ребята, Отпуск закончен. Начинаем работу. Судьба солнечной системы теперь зависит от вас.
      
       Глава четвертая
      
       "Прыжок в бездну"
      
      
       Прежде чем отправляться на поиски пропавшего экипажа "Центуриона" Александр, Исиро и Астра со своим невидимым псом, должны были вернуться на Сатурн, где находилась одна из секретных баз "Невидимых", о которой не знали даже военные. Для долгого путешествия к Загам нужно было взять все необходимое снаряжение и припасы.
       Простившись с друзьями и Крассом, который оставался пока на "Эре" и был на связи, трое "невидимых" вернулись на свои турбоглиссеры. Два обтекаемых остроносых корабля, с виду похожие на все остальные, одновременно и плавно отчалили из огромных доков "Эры", взяв курс на Сатурн.
       - Астра, переходим на режим скорости "два", - связался по рации Александр со вторым кораблем, едва они удалились на достаточное расстояние от базы, - нам приказано быть на месте как можно быстрее.
       - Понятно, старший, - ответила Астра и активировала портативный генератор независимого времени, нажав единственную синюю кнопку на панели управления, - мы готовы.
       Лев сделался видимым и недовольно зарычал, - он не очень любил путешествия во времени.
       - Не бойся, маленький, - успокоила его Астра, погладив по спине, - это недолго.
       -Поехали, - приказал по радио Александр.
       Турбоглиссеры "невидимых" вспыхнули, превратившись в синие сверкающие шары, и устремились к Сатурну.
       - Исиро, что у нас со скоростью? - поинтересовался Александр у штурмана, разглядывая синее сияние за бортом.
       - Идем на половине световой, - ответил тот, изучив показания приборов.
       - Надо прибавить. Доведи до полного, сделаем короткий прыжок к планете. Только осторожнее, там много гражданских судов.
       - Не беспокойся, - ответил Исиро, погружаясь в компьютерные расчеты, - я помню все гражданские трассы вокруг Сатурна.
       Несколько минут он стучал по клавишам и общался с дройдом, отвечавшим за прокладку курса. Наконец, Исиро оторвался от экрана и сообщил:
       - Готово. Можем исчезать.
       - Передай данные Астре, - сказал Александр, еще глубже погружаясь в кресло пилота.
       - Эй, Астра, - вышел на связь Исиро, - принимай расчеты сверхвременного прыжка. И не забудь еще раз успокоить Льва, а то я отсюда слышу, как он недоволен.
       - Информация получена, - подтвердила Астра, - А за Льва не беспокойся, он уже почти привык к нашей работе. Скоро, наверное, будет получать от этих прыжков удовольствие, как от банки с копчеными ножками сирнуэлльских куриц.
       - Передай ему, что я куплю ему целый контейнер этих деликатесов, если он научит меня, как становиться невидимым без генератора времени, - продолжал развлекаться Исиро.
       В ответ послышалось мечтательное урчание, которое на несколько секунд заглушило голос Астры.
       - Для этого тебе надо было родиться собакой на планете Зордас, - наконец, ответила она.
       - Да, мне всегда не везет, - подвел итог Исиро, - осталось десять секунд до прыжка. Включаю синхронизатор парного старта.
       Александр взглянул на таймер: пять,...три..одна..
       Синее свечение за иллюминатором исчезло, а ему на смену пришла бездонная чернота. Это состояние продолжалось всего, казалось, несколько минут, после чего корабль вновь появился в открытом космосе, неподалеку от внешних колец Сатурна. Когда он отдалился от места окончания прыжка, включив обычные фотонные двигатели, на том самом месте возникли два ярко-синих шара. Немного померцав, они исчезли. На жаргоне отряда "невидимых" этот прыжок назывался "раньше времени".
      
       _ Внимание, _ раздался по радиосвязи голос диспетчера, _ Говорит контроль военной базы "Сатурн". Сообщите свои коды допуска на планету.
       Александр бросил взгляд на Исиро, но тот уже нажал клавишу на панели управления биокомпьютера. Тоже самое сделала и Астра на своем корабле. Через минуту диспетчер снова вышел на связь.
       _ Коды получены. Где вы намерены совершить посадку?
       _ Мы хотим сесть в районе А26, - сообщил Александр, - собираемся немножко отдохнуть на базе "Гнездо орла", Вы не против?
       _ Вы, ребята, наверное, экстремалы, - хохотнул диспетчер, - в скалистых горах уже неделю бушует снежная буря. Да и вообще сейчас не сезон. Хотя, это ваше дело. Удачи!
       _ Спасибо, - ответил Александр, направляя свой турбоглиссер к южному полюсу Сатурна в пустынный район скалистых гор, где бывали только свихнувшиеся на экстремальных видах спорта туристы, под которых сейчас и работали "невидымые", да военные, находившиеся там по долгу службы. Последних там было значительно меньше, всего пара станций дальнего космического обнаружения.
       База "невидымых", облюбованная Алексом Крассом для своего штаба, находилась на высокой гряде скалистых гор на одном из уступов, вокруг которого на тысячи километров не было не души. Она была замаскирована под небольшой отель для экстремалов, любителей покататься на турбодосках между остроконечными вершинами. Выглядела она как обычный отель с посадочной площадкой для небольших космических челноков и стоянкой турбодосок, сдававшихся на прокат всем желающим, которых, впрочем, здесь почти не бывало.
       Александр и Астра почти одновременно опустили свои турбоглиссеры на открытую посадочную площадку, подтопив потоками горячих выбросов двигателей на ней почти весь лед. Исиро первым выбрался из корабля на площадку, надев легкий скафандр.
       -Да, - заметил он, направляясь к основному зданию отеля и проходя мимо выстроившихся в ряд турбодосок, - жаль Макса нет, а то он бы тут оторвался.
       - Эй, - крикнул Исиро по радио спускавшейся из корабля Астре, - а где наш самый невидимый друг?
       И тут же упал на спину, ощутив мощный дружеский удар лапами в грудь. Свалив Исиро на землю, Лев сделался видимым и стал радостно носиться по площадке между кораблями, как обычная земная собака, помахивая своими тремя хвостами.
       - Поосторожнее, чудовище, - сказал Исиро, поднимаясь на ноги и погладив снова подбежавшего к нему Льва по затянутому в специальный скафандр телу, - я тебя тоже люблю, но не палю в тебя из бластера от радости.
       - Это он в надежде на обещанный контейнер сирнуэлльских куриц, - сказала подошедшая Астра.
       - Ну, ему долго придется ждать, - огрызнулся Исиро, - он ведь еще не открыл мне тайну физической невидимости.
       Последним на площадке показался Александр. Он осмотрелся по сторонам и нажал одну из кнопок на портативном устройстве управления, которое держал в руке. Огромные ворота утопленного в толще скалы ангара пришли в движение и медленно поползли вверх. Получив сигнал от спрятанных в глубинах ангара дройдов-навигаторов, турбоглиссеры снова ожили и на малом ходу заскользили в ангар на своих полозьях-опорах. Увидев это, Лев издал грозный рык, отдаленно напоминавший рев земных родственников по названию.
       - Перестань! - прикрикнула на него Астра, - они никуда не пропали, так надо.
       Огромная собака с планеты Зордас послушно замолчала, и легла у ног своей хозяйки в знак покорности.
       - У нас мало времени, ребята, - напомнил Александр, по дороге в центральное здание базы, - Поэтому ты, Исиро, прямо сейчас займешься осмотром корабля, на котором мы отправимся к Загам.
       Все трое вошли в здание через герметичные ворота-шлюз, после того как Александр нажал еще одну кнопку на пульте, послав главному био-компьютеру нужный код. В небольшом, но уютном холле отеля, все выглядело по-настоящему: мягкие диваны, древние ковры, широкая лестница на второй этаж и стойка в правом углу, совмещенная со шкафчиком бара. Все как на Земле. Если не считать того, что за порогом начинался космос.
       - Что возьмем на этот раз? - уточнил Исиро.
       - Думаю, штурмовик класса "Ястреб-М" со строенным фотонным двигателем и мобильным турбо-катамараном на борту, вполне подойдет, - решил Александр.
       - Согласен, - ответил удовлетворенно Исиро, - брони и скорости у него хватит. Кроме того большой отсек для экипажа десантников. Это нам понадобиться, если найдем наших ребят.
       - Мы их найдем, - уверенно проговорил Александр, - мы должны их найти.
       Он повернулся к Астре, которая уже успела сесть на один из диванов и наслаждалась секундами земного комфорта, открыв шлем и откинувшись на спинку с закрытыми глазами.
       - Астра, - позвал ее старший группы "невидымых", - отправляйся в хранилище во второй шахте. Подготовь спецоборудования, которое может нам понадобиться в экспедиции к системам обитания неизвестной нам расы.
       - Ну, а я займусь расчетом места перехода, - добавил он, - на сборы у нас есть три земных часа. Встречаемся в ангаре номер два. Удачи!
       Александр поднялся по лестнице на второй этаж здания, где располагался еще один уютный холл, оканчивавшийся длинным коридором с добрым десятком дверей, ведущих в номера. Все выглядело по-честному, словно это и был отель для туристов, пустынный в период межсезонья. Александр подошел к двери с номером семь и нажал на кнопку пульта управления, который не выпускал из рук. Дверь отъехала в сторону, открыв за собой небольшой тамбур, в конце которого виднелась еще одна дверь, только это была дверь лифта.
       - Александр, код семь три одиннадцать, - произнес он, глядя на небольшую щель справа от лифта, которую простой турист мог принять за динамик внутренней связи со службой отеля.
       Двери открылись. Александр шагнул в лифт и нажал одиннадцатый уровень. Едва слышно двери закрылись, а кабина провалилась вниз, почти мгновенно доставив его в нужное место.
       Напротив выхода оказался довольно просторный зал, где при его появлении загорелся мягкий свет. По всему периметру было расставлено большое количество аппаратуры и пультов управления. Одну из стен занимал стеллаж с образцами древней формы передачи информации - книгами, которые коллекционировал командир подразделения "невидимых" Алекс Красс.
       Бросив привычный взгляд на аппаратуру, Александр подошел к большому коричневому креслу с антигравитационной приставкой, висевшему в воздухе напротив центрального пульта и с удовольствием опустился в него, расслабившись.
       - Главный компьютер, - сказал он спустя минуту, - срочное соединение с Алексом Крассом по спецканалу. Изменение частоты каждые пять секунд.
       - Рад Вас приветствовать на базе невидимых, Александр! - вежливым тоном заговорил компьютер, - как добрались?
       - Прекрасно, - ответил Александр, - но у нас куча проблем, так что поторапливайся!
       - Соединение почти установлено, еще пять секунд...А, скажите, внешние кольца Сатурна не изменили своей орбиты за последнее время?
       - Я не заметил, - через силу ответил Александр, - мы пролетели мимо довольно быстро.
       Болтливость главного био-компьютера базы Сатурна "Невидимка" достала уже всех бойцов подразделения, кроме, разве что самого Красса, который любил беседовать с ним подолгу, обсуждая раритетные экземпляры книг.
       - Да, - снова произнес био-компьютер, - а вот...
       - Ты обещал пять секунд, - взмолился Александр, - а уже прошло пятнадцать.
       - Соединяю, - голосом древней телефонистки сообщил "Невидимка" и на центральном экране видеосвязи появился шеф спецподразделения по борьбе с Загами собственной персоной.
       - Привет, Александр, как добрались?
       - Все в порядке, Исиро готовит корабль, Астра подбирает необходимое спецоборудование. Мы решили взять "Ястреб-М".
       - Одобряю, - согласился Красс, - для вашей миссии подходящая машина. Он достаточно быстрый, защищенный и незаметный.
       - Да, командир. И там хватит места для наших ребят. Тесновато будет, но уж лучше так...
       Красс посерьезнел.
       - Не хочу тебя пугать Александр, но не забывай о том, что Заги, по нашим данным, превращают пленных в себе подобных с помощью генной инженерии.
       - Думаю, мы успеем, шеф. Вылетаем через три часа. Перед стартом еще раз выйдем на связь.
       - Хорошо. Укомплектуйтесь по полной программе. Берите пробы всего, что повстречается в системе Загов. Главное, попытайтесь найти ребят и отыскать следы баз, на которых идут эксперименты со временем. Остальное, - секретным кодом. Координаты выхода там же.
       Красс отключился. Вместо него из динамиков раздалось стрекотание зашифрованной радиопередачи. "Невидимка" - расшифровал ее и вывел на главный экран. Это были координаты последнего появления кораблей Загов, что означало присутствие в этом районе остатков рассеянного излучения генераторов времени, по которому с помощью спецоборудования, имевшемуся только у "невидимых", можно было засечь курс Загов к родной системе, а затем повторить его. Правда, если Заги продвинулись в изучении времени, то и корабли землян можно будет засечь в точке выхода, но это уже вопрос второй.
       "Интересно, - подумал Александр, - какой он, этот мир Загов? Такой же уродливый как они сами или нет?" И сам себе ответил: "Поживем, - увидим!"
       - Компьютер, - обратился он к "Невидимке", - выполнить расчет сверхвременного прыжка через точку последнего появления Загов.
       - Задачу понял, - ответил био-компьютер, и тут же поинтересовался: - А на Плутоне холоднее, чем здесь?
       - Это секретная информация, - рявкнул Александр, чтобы отвязаться. "Невидимка" умолк и погрузился в расчеты, пробормотав напоследок что-то похожее на "Я же и есть секретный компьютер..."
       Пока "Невидимка" пережевывал и проверял звездные расстояния, Александр вызвал дройда-слугу и заказал себе легкий обед из земной синтезированной говядины, салата из обитателей земных морей, сублимированного хлеба и сока венерианской гуаделлы, чем-то напоминавшего земное манго. Дройд мигом доставил все на антигравитационном столике.
       Пока Александр поглощал обед, по внутренней связи на него вышел Исиро.
       - Почти все готово, старший, - сообщил он, - хотел посоветоваться: брать ли ручную установку фотонных мини-ракет? Вещь нужная, но занимает много места. В принципе, можно обойтись и без нее.
       Александр проглотил какого-то морского обитателя с родной планеты, зажевал хлебом и ответил:
       - Бери. В крайнем случае, сбросим как балласт на обратном пути, если не понадобится.
       - Понял. Тогда я полчаса помедитирую у себя в комнате?
       - Давай. Только не опоздай к старту.
       Исиро отключился. Александр продолжил обед, ничуть не удивившись его просьбе. Исиро всегда медитировал перед опасными полетами, а такими можно было назвать почти все задания "невидимых". Вообще, этот жгучий брюнет с волосами до плеч, немного смахивал на колдуна и довольно часто полагался на предчувствия, что не мешало ему быть лучшим хакером в солнечной системе. В тесной команде "невидимых" привычки никогда не запрещались, если они не шли во вред службе. А Исиро свое дело знал.
       - Координаты сверхвременного прыжка в предполагаемую систему Загов готовы, - доложил "Невидимка".
       Перед Александром появились столбики звездных координат.
       - Отлично! Запиши их компьютер "Ястреба-М", после чего протестируй все его системы...
       - И..,... начал было "Невидимка".
       - И не задавай мне больше дурацких вопросов! Вот когда вернемся с задания, обещаю, поболтаю с тобой целых пять минут, - оборвал его Александр.
       - Предложение принято, - радостно подтвердил компьютер и умолк.
       Старший группы "невидимых" закончил свою скромную трапезу и отправился в соседнее помещение, которое на жаргоне подразделения называлось "Дайте мне подумать!". Это была специальная комната с полным набором видео, аудио и кристаллов управления временем, в которой проводились все тактические совещания "невидимых". Сейчас Александр был здесь один и, пока Исиро медитирует, а Астра занята подбором оборудования, он собирался еще раз просмотреть всю информацию по этой расе. А ее было пока не много.
       Александр активировал видеокристалл, сам же расположился в удобном кресле напротив голографического экрана. Кругом царил полумрак. На экране возникло уже виденное изображение бомбардировки несколькими тяжелыми кораблями Загов крейсера "Центурион". За этим, как уже было известно, последовал захват третьего генератора "Магеллан".
       Александр остановил запись и вызвал дройда-слугу с новым стаканом гуаделлы. Отпив немного бурой жидкости, быстро придающей сил, он снова активировал кристалл.
       На этот раз на экране появились три ярко-синих шара, вызвавшие катастрофу крейсеров "Берта" и "Людвиг" почти сто лет назад. Сам Алекс Красс, тогда командовавший охранением эксперимента, чудом уцелел на изрядно потрепанном флагмане "Вулкан". А первый, смонтированный на научном корабле, генератор независимого времени "Магеллан", бесследно исчез вместе с кораблем. Правительство предполагало, что он был тогда похищен Загами, которые смогли его использовать в своих разработках. Это стало очевидным, когда астрономы стали замечать регулярные аномалии времени, происходившие с целыми планетами в системе Z 87, отставшей от Солнечной почти на тридцать тысяч световых лет. Эта система находилась очень близко к центру галактики "Млечный путь" и, предположительно, была родиной Загов. Но версию только предстояло проверить. Вполне возможно, что Заги не имели к исчезновениям планет никакого отношения, но доказательств обратного у землян тоже не было. Для их поиска туда и решили отправить команду "невидимых", поскольку только их корабли уже обладали первыми рабочими образцами генератора независимого времени "Магеллан" и могли покрыть расстояние в 30 000 световых лет за несколько земных месяцев, оставаясь невидимыми. Ни один корабль военных еще не был оснащен подобными двигателями. Их первая серия из 20 экземпляров, только готовилась к выпуску.
       Помимо этих видеозаписей, в распоряжении правительства и разведки "невидимых" имелись перехваченные у гарварийцев, расы, обитавшей в созвездии Альфы Центавра, несколько кристаллов со страшной информацией. Речь шла о двух десантных транспортах гарварийцев, которые были атакованы странными ярко-синими шарами. После этой атаки транспорты исчезли, а объявились только спустя пять лет по земному циклу в этом же районе космоса. На них были обнаружены тела гарварийских солдат почти полностью мутировавшие в иную, неизвестную форму жизни. Изменения произошли на генном уровне, а гарварийцы из почти трехметровых гигантов гуманоидного типа с коричневой кожей, одной головой и четырьмя руками, превратились в полутораметровых карликов с зеленой лягушачьей кожей, вытянутым назад черепом, страшной острозубой пастью, четырьмя большими глазами, двумя короткими трехпалыми передними лапами-руками и перепончатыми, похожими на ласты, нижними конечностями. Кроме того, эти мутанты имели средней величины хвост с шипом на конце, что роднило их видом с земными ящерицами, вставшими на задние лапы.
       Спустя всего несколько часов по земному времени, на гарварийскую базу, где хранились только что обнаруженные десантные корабли с мутантами, был совершен дерзкий налет десятью кораблями дредноутного класса неизвестной принадлежности. База была выжжена дотла, а сами записи уцелели только потому, что были сразу же отправлены по каналам разведки на центральную базу гарварийцев у Альфы Центавра.
       Сопоставив всю полученную информацию, биокомпьютер разведывательного центра землян, которым руководил генерал Ральф Джазз, сделал вывод о том, что в дальнем космосе существует раса, которая занимается параллельно с землянами научными разработками в области контроля времени. Атака и захват "Осы" не были случайностью. А первый корабельный генератор независимого времени, попав в руки к этой расе, позволил им сделать скачок в области технологий управления временем и, возможно, опередить землян. Кроме того, эта раса далеко обогнала землян в области генной инженерии. А участившиеся за последние сто лет рейды в пределах Солнечной системы, говорят о том, что эта раса все более интересуется результатами работ земных инженеров в области времени. Такая информация является для них ключевой, что делает возможным новые налеты звездных агрессоров, а также не исключает возможность полномасштабной военной агрессии в ближайшие пятьдесят лет.
       Александр отпил еще глоток гуаделлы. Если главный биокомпьютер не ошибался, то в ближайшие пятьдесят лет на любую из планет Солнечной системы мог обрушиться десант этих зеленых тварей с хвостами, а благодаря явным успехам в генной инженерии и клонировании, их популяция была, скорее всего, многочисленной.
       Сделав еще глоток, Александр встал и прошелся по заглушавшему шаги покрытию. Но почему они так рвутся именно сюда, ведь их мир, если Z 87 это их мир, очень далеко от Земли - тридцать тысяч световых лет? В любом случае, пора действовать. Захват очередного, более совершенного образца генератора "Магеллан" с "Центуриона" только приблизил Загов, как условно назвал их главный биокомпьютер Земли, к их цели. Александр почему-то абсолютно не сомневался, что эти цели были увязаны с будущим землян. Не сомневался он и в том, что, скорее всего, это будущее не будет отличаться от будущего гарварийских солдат. А превратиться в свои молодые годы из гуманоида в зеленокожую зубастую ящерицу с четырьмя глазами, Александр почему-то не хотел.
       Ухо слегка кольнул сигнал внутренней связи.
       - Все спецоборудование подобрано, - сообщила Астра, - можем вылетать, старший.
       Александр взглянул на свой атомный хронометр с двумя циферблатами - земного и текущего звездного времени: до старта оставалось двадцать земных минут.
       - Отлично, мадмуазель, - пошутил он, - идите со Львом в ангар номер два. Исиро, думаю уже там. Я скоро буду.
       - Поняла, старший, - Астра отключилась.
       Эта блондинка с короткой стрижкой и скандинавской внешностью отличалась удивительной сообразительностью, отметил Александр. Впрочем, для штатного специалиста по внеземным формам жизни, биолога и врача одновременно, это было нормой. Других в команде "невидимых" не держат.
       Он выключил все оборудование и спустился на лифте в ангар, где стояли основные корабли подразделения. Вообще база на Сатурне была выдолбленной в толще скалы системой тоннелей и ангаров. Здесь было сосредоточено абсолютно все необходимое для выполнения секретных миссий: от скафандров и амуниции до кораблей почти крейсерского класса. Однако, такие громилы больше подходили военным, а разведка предпочитала "невидимость", а значит корабли поменьше и побыстрее.
       Освещенный стояночными огнями штурмовик "Ястреб-М" был чем-то средним. Для экипажа из трех-пяти человек он был даже большеват, но предстояло найти и спасти несколько сотен человек, что и определило размеры судна. В грузовой отсек "Ястреба" свободно помещалось два легких десантных танка или один истребитель с двойным боекомплектом. Сейчас там стоял бронированный турбокатамаран - суперскоростное судно, состоявшее из двух челноков-поплавков на десять человек, способных в крайнем случае разделяться на два самостоятельных турбоглиссера. Для предстоящей операции турбокатамаран подходил гораздо больше, чем танк и даже истребитель. Огневой мощи трех бортовых башен штурмовика "Ястреб-М" снабженных сдвоенными лазерными пушками и двух пяти-ствольных установок фотонных торпед, вкупе с энергетическим щитом, должно было хватить на случай небольших перестрелок в пути. А от встречи с крупными кораблями их должен был спасти мощный фотонный движок и, естественно, портативный генератор независимого времени, смонтированный в центральной части корабля. В отсек для десанта "Ястреба" свободно помещалось до трех сотен солдат, а если потесниться, то в два раза больше. Исиро велел дройдам-ремонтникам снести все ненужные переборки внутри корабля. И эти работы уже были закончены.
       Другие дройды-погрузчики по команде Астры заканчивали установку необходимого спецоборудования в инженерном блоке корабля. Когда Александр приблизился к трапу, держа в руке кристалл с записью всех необходимых кодов и инструкций, последний дройд-погрузчик с легким жестяным скрипом выкатился из грузового отсека корабля.
       -7 Мы готовы, - сказал Исиро, сидевший на штурманском кресле, когда Александр вошел в рубку управления "Ястреба" - можем отправляться. Погрузка закончена.
       Александр бросил вопросительный взгляд на Астру и сел в кресло командира корабля.
       - У меня тоже все в порядке, старший, - сообщила она.
       - Компьютер, срочную связь с Алексом Крассом по спецканалу, - приказал Александр, положив руку на пульт управления и пристроив кристалл с информацией в нужное гнездо.
       На главном экране пульта снова появился шеф "невидимых":
       - Привет, ребята, воскликнул он так, словно они собирались вместе в отпуск, - Как дела на моей родной базе?
       - Все в норме, шеф, - доложил Александр, - корабль готов к старту. Все необходимое на борту.
       Алекс Красс на секунду стал серьезным.
       - Осторожнее ребята, мы еще не до конца представляем, с чем имеем дело, так что любая информация будет ценной. Всем приказываю вернуться. Удачи, бродяги!
       - Есть, командир! - ответили все трое в один голос.
      -- До связи! - Красс отключился.
       Экран погас. Александр бросил взгляд на свой атомный хронометр: до расчетного времени старта оставалось пятнадцать секунд.
       - Выводи корабль на орбиту, - сказал он Исиро.
       "Ястреб" ожил и завибрировал всем корпусом. Замаскированные под отвесную скалу массивные ворота секретного ангара медленно поднялись вверх, выпуская штурмовик на свободу.
      
       Глава пятая
       Тайна белой планеты
      
       На первый взгляд планета была самая обыкновенная: средних размеров, без атмосферы, как и миллионы других покрыта льдом. Но почему-то именно этот район Заги выбрали для своего исчезновения в последний раз. Макс посмотрел на огромное облако мусора, отмечавшее место гибели "Центуриона", а затем снова перевел взгляд сначала на сине-белую, заснеженную планету, а потом соседнюю красную.
      -- Что скажешь, громила? _ обратился он к сидевшему в соседнем пилотском кресле Гарри.
      -- А что тут сказать, - подумал вслух тот, - Красная планета нас не интересует, ее уже осмотрели ребята с "Эры". Остается еще три планеты в этом секторе: Кара-12, сине-белая, 13 и 14. Последние две подальше отсюда и вдвое меньше в размерах. Предлагаю начать с этого заснеженного шарика.
      -- Пожалуй, - согласился Макс, проводя рукой по волосам, - Все равно, пока не обнюхаем все оставшиеся планеты на предмет следов пребывания Загов на одной из них, к шефу на глаза лучше не показываться.
      -- Ну, да, - выдохнул Гарри, - где-то тут должна быть запрятана эта дурацкая база. Ведь не зря же головоногие облюбовали именно этот район.
       Макс включил фотонные двигатели двухместного турбоглиссера и резко бросил его вперед, а затем влево, обходя огромное облако космического мусора прямо по курсу. Гарри слегка вдавило в кресло.
      -- Эй, полегче, гонщик, - пробормотал тот.
       Но Макс его не слушал. Он разогнал турбоглиссер до огромной скорости. Заснеженная планета Кара-12 росла на глазах. Ее иссиня-белый диск занял уже почти две трети главного экрана.
       Гарри повернулся к другу и, хлопнув его по плечу, заметил:
      -- Послушай, Макс, если ты решил покончить жизнь самоубийством, то я пожалуй катапультируюсь. А если нет, то уже пора тормозить, а то придется делать это прямо о поверхность.
      -- Спокойно, толстяк, - бросил Макс, не отрываясь от управления, едва успев увернуться от встречного метеорита, - я еще даже не разогнался. Хотя, ...
       Челнок резко сбросил скорость и стал медленно падать на планету.
      -- Хотя, ты прав, - сказал, наконец, Макс, - я вот подумал о том, что если база здесь все-таки есть, то она должна быть чертовски хорошо спрятана.
       Гарри слегка успокоился. Он гораздо больше любил драться и стрелять, чем летать. Про Макса такого сказать было нельзя. Он любил, и летать, и стрелять, и взрывать. Наверное, потому он и стал специалистом по диверсионным задачам в подразделении "невидимых", а Гарри выполнял задачи непосредственного уничтожения противника, после его обнаружения. И это ему очень нравилось. В обычной армии ему бы тоже не плохо служилось, но здесь в его арсенале появились такие прибамбасы, что попав к "невидимым" он и думать забыл про армию. Кроме того, здесь судьба свела его с Максом, зубоскалом и большим мастером на всякие выдумки, с которым они довольно быстро подружились. Остальные ребята Александр, Исиро и Астра со своей невидимой собакой, тоже были ничего, но с Максом они скоро стали не разлей вода.
      -- Ясен перец, - ответил Гарри, - иначе ее давно бы обнаружили с "Эры", до которой отсюда рукой подать.
       Макс выполнил маневр резкого снижения и, выровняв корабль, еще снизил скорость. Сканнеры автоматически начали обшаривать поверхность на предмет металлических конструкций.
      -- В том-то и дело. Значит, эта база либо не может быть большой...
      -- Либо законопачена так, что мы ее будем искать целый год, - закончил за него мысль Гарри.
      -- Ну, да, - Макс опять задумался, - Хотя, куда они могли запихать такое количество больших кораблей? Ведь последние данные говорят о том, что Заги приземлялись на одной из этих планет, прежде чем уйти в свой мир. Должны же остаться хоть какие-то следы: если не сама база, то остаточное излучение, мусор.
       Турбоглиссер, который Макс любовно окрестил "Крестоносцем", в честь древних рыцарей, на небольшой скорости плыл над горными цепями Кары-12, как числилась эта планета в звездном реестре. Ничего, кроме изломов поверхности, на приборах видно не было.
      -- Давай попробуем прогнать все виды излучения через биокомпьютер, - предложил Гарри, - пусть сравнит даже с остаточным излучением "Магеллана". Они ведь прихватили с собой генератор с "Центуриона"
       Макс с восхищением посмотрел на друга
      -- А ты иногда соображаешь, Громила. Хотя, теорию тоже нужно учить: "Магеллан" дает остаточное излучение только в точке сверхвременного прыжка, а они его везут как багаж. Но в чем-то ты прав.
       Макс велел биокомпьютеру отслеживать все идущее от поверхности излучение и сообщать в случае обнаружения аномалий. Не успел он отдать приказ, как биокомпьютер наткнулся на нетипичное пятно излучений в районе стыка ледяных полей и горной цепи.
      -- Снижаемся, - приказал он биокомпьютеру, на который перевел управление, а затем повернулся к другу, - Гарри, похоже, твоя идея сработала! Если, конечно, это не потерпевший аварию рудовоз.
       Гарри довольно осклабился.
      -- Сейчас посмотрим, коротышка.
       "Крестоносец" опустился почти к самому краю горной гряды и летел сейчас лавируя между вершинами. Макс хотел подойти как можно ближе незамеченным, на тот случай если у базы осталось охранение или автоматические артиллерийские батареи.
      -- Внимание! - сообщил биокомпьтер, - приближаемся к заданному району. Сканнеры обнаружили под скалой обширное пустое пространство. Какие будут приказы?
      -- Беру управление на себя, - ответил Макс и взялся за небольшой рычаг, на который были заведены все основные системы управления и стрельбы.
       "Крестоносец" перевалил через гряду и резко бросился вниз, едва не касаясь бронированным днищем скалы. Так он летел, до тех пор, пока под ним не показалось ледяное поле. Тогда Макс прижался к нему и добавил скорости. "Крестоносец" на полном ходу проскочил вдоль нужного места, но приборы успели зафиксировать что-то похожее на огромный грот, уходивший вглубь скалы. По всем признакам там находились какие-то механизмы.
      -- Ну, что, громила, - обернулся Макс к другу, - рискнем?
      -- Валяй, - согласился Гарри, - Развлечемся!
       Турбоглиссер ушел влево, в сторону ледяного поля, развернулся над ним, и на бреющем полете пошел в сторону грота. Неожиданно компьютер зафиксировал залп лазерных орудий. "Крестоносец" еще ниже нырнул и едва не воткнулся в лед.
      -- Эй, пилот! - крикнул Гарри, - Полегче!
      -- Извини, толстяк, - бросил Макс, поднимая машину вверх и, уклоняясь от второго залпа, - я не хотел.
       "Крестоносец" продолжал приближаться к гроту, уклоняясь от огня, который по нему вели сразу две лазерных батареи, как определил биокомпьютер.
       Макс прицелился и дал ответный залп всеми четырьмя фотонными торпедами. С крыши турбоглиссера сорвались и мгновенно ушли в темноту огромного грота четыре остроносых, начиненных смертью цилиндра. Немного не долетев до скалы "Крестоносец" стал забирать влево, уходя с линии огня. Но, спустя пару секунд, стало ясно, что торпеды нашли цель. Раздался мощный взрыв и из-под нависавшей надо льдом громады скалы вырвался сноп огня.
      -- Ух-ты, - прокомментировал это Гарри, наблюдавший в боковой иллюминатор, за результатом залпа, - коротышка, ты попал с первого раза! С меня емкость гризаппы.
      -- Погоди, - спокойно отозвался Макс, заходя на новый вираж, - проверим, не осталось ли чего-нибудь еще.
       "Крестоносец" снова пошел в лобовую атаку. Батареи противника молчали. Однако Макс решил не рисковать и, на всякий случай, несколько раз полоснул лазерным огнем по черной двери грота.
      -- Компьютер, что там происходит? - спросил он, когда "Крестоносец" уже почти достиг скалы.
      -- Работающих систем противника не отмечено.
      -- Отлично, ныряем в пасть! - радостно отреагировал на сообщение Макс и повел турбоглиссер прямо в черноту грота.
       Гарри напряженно всматривался в показания экрана носового сканнера, пытаясь разделить радость с другом. Вокруг них нависла тьма.
       Сам грот был столь огромен, что в нем запросто смогло бы уместиться полдюжины крейсеров. Если Заги и могли где-то временно скрыть корабли от глаз землян, то лучшее место было придумать трудно.
      -- Внимание, обнаружены уничтоженные батареи противника. - доложил компьютер, - Никаких форм жизни не отмечено. Включить прожектор?
      -- Ну, раз не отмечено, включай, - решил Макс и замедлил ход почти до полной остановки.
       Загоревшийся во мраке узкий луч прожектора высветил огромную развороченную башню со счетверенной лазерной пушкой. Точнее, то, что от нее осталось после попадания парочки фотонных торпед. Чуть поодаль, примерно в сотне метров в скальной нише, находилась вторая башня. Но и ее смогла найти самонаводящаяся торпеда. Орудия были загнуты в разные стороны, а через всю башню шла огромная трещина. Макс немного прибавил ход и турбоглиссер осторожно поплыл вперед между остатков орудийных батарей к видневшемуся впереди сужению проема, походившему на ворота. В луче прожектора перед ними возникло сооружение очень похожее на пирс для кораблей крейсерского класса. Макс мягко посадил "Крестоносца" посреди этой площадки. Дальше по курсу шла сплошная скала, если не считать ворот.
      -- Ну, что, громила, - сказал Макс, - пойдем, проверим, не осталось ли здесь каких-нибудь зеленокожих ящериц. Ведь кто-то в нас только что активно палил.
      -- Да, но это мог быть обыкновенный дройд-охранник.
      -- Согласен, как вариант принимаем, - ответил Макс, натягивая боевой скафандр, - но эти внешние батареи охраняли вход во что-то более интересное, чем просто причал для крейсеров. Надо взглянуть, что там внутри, может нам повезет.
      -- Идет, коротышка, - Гарри, уже натягивал свой бронескафандр, который казалось, был ему маловат, - пойдем, погоняем ящериц.
       Гарри взял свой ручной бластер и повесил за спину дополнительный штурмовой лазер. А так же прикрепил к поясу набор взрывателей разной мощности. Макс экипировался чуть попроще, ограничиваясь двумя ручными бластерами, парой компактных гранат и сканнером, способным обнаруживать живые существа на расстоянии до пятисот метров. Кроме того, в шлемы "невидимых" были вмонтированы и видеокристаллы самописцы, которые фиксировали все происходящее во время таких операций.
       Включив, прикрепленные на плече прожектора, друзья спустились на обледененную поверхность пирса. На прощанье Макс велел биокомпьютеру следить в оба за обстановкой и в случае обнаружения опасности вступать в бой, послав им предупредительный сигнал. Он мог бы этого и не говорить, но каждый биокомпьютер имел почти человеческий интеллект и считал себя личностью, а потому любил получать приказы голосом, почти все биокомпьютеры даже носили имена по сложившейся во флоте традиции. Компьютер Макса и Гарри звали просто "Парень", так им было удобнее общаться с машиной. "Парень" повторил приказ, который так же требовал от него в случае не возвращения экипажа в течение трех часов, самостоятельно стартовать с планеты и, связавшись через центр управления на Сатурне с Алексом Крассом, сообщить ему всю необходимую информацию об этом полете, а также получить дальнейшие инструкции.
      -- Ну, двинулись, - скомандовал сам себе Макс и поглядывая на сканнер, стал осторожно пробираться по развороченному взрывами пирсу к видневшимся в узком свете прожектора "Крестоносца" воротам.
       Гарри шел следом и озирался по сторонам, держа бластер готовым к стрельбе. Приблизившись к воротам, Макс увидел, что одна из его торпед угодила прямиком в них, оставив зияющую пробоину в толстенной бронированной двери. Макс усмехнулся и сообщил Гарри по радио новость:
      -- Надеюсь, что дальше нам тоже повезет.
       Макс протиснулся в пробоину, предварительно убедившись по сканеру, что его там никто не ждет. За воротами начинался огромный тоннель, в который при желании свободно мог влететь истребитель. Луч портативного прожектора Макса скользнул по настенным кабелям и утонул во мраке.
      -- Ну, что там? - спросил по радио Гарри.
      -- Пока тихо, - ответил Макс, - давай протискивайся быстрее.
       Спустя пару минут массивный Гарри стоял рядом и отдувался: протискиваться сквозь отверстия в стенах не входило в его любимые занятия. Он предпочел бы дать еще один залп по воротам и войти спокойно, но "Крестоносец" уже израсходовал все свои фотонные торпеды.
       Друзья осмотрели прилегавший к воротам сектор тоннеля, которым явно пользовались не часто: пол был не ровным от наслоений льда, с потолка свисали целые гирлянды сталактитов. Лучи прожекторов выхватывали из темноты причудливые ландшафты на потолке и, опускаясь чуть ниже, тонули в черной глубине тоннеля.
       Макс инстинктивно взглянул на шкалу термометра, вмонтированного в сканер - минус триста сорок пять по Цельсию.
      -- Идем, - сказал он, наконец, - выглядит, конечно, не слишком населенно, однако кто-то здесь обитал.
       Держа бластеры на изготовку, они осторожно двинулись вдоль левой стены и, через двадцать метров, обнаружили массивную приоткрытую дверь. Сразу за ней виднелась лестница, которая вела вниз.
      -- Похоже, здешние обитатели сильно торопились, покидая свою конуру, - высказался вслух Макс, - посмотрим, что осталось.
       Сканнер по-прежнему ничего нового не показывал. Спустившись по лестнице, "невидимые" оказались в еще одном, но более узком коридоре, который через пятьдесят метров был перегорожен очередной массивной дверью.
      -- Гарри, - позвал Макс, - нужна отмычка.
      -- Нет проблем, - отозвался Гарри, доставая из-за спины тяжелое лазерное ружье, - сейчас будет.
       Он навел ствол на дверь и нажал курок. Луч проделал в двери небольшое отверстие в правом верхнем углу, но дверь не поддалась. Гарри снова нажал на курок. Отверстие расширилось, оплавленный металл каплями стекал на ледяной пол, но быстро остывал. Когда Гарри снес уже почти половину двери, Макс остановил его. Решив, что так дело пойдет быстрее, он заложил в проделанное отверстие гранату и включил ее. "Невидимые" поднялись обратно по лестнице и вовремя: внизу громыхнуло.
       Осмотрев свою работу, Макс удовлетворенно хмыкнул: от массивной двери-переборки остался только прилипший к стенам косяк, самой двери больше не было.
      -- Смотри, Макс, - указал на что-то впереди Гарри.
       Макс перевел взгляд от двери вперед и, в лучах двух прожекторов, им открылось небольшое помещение до потолка напичканное какой-то техникой. На одинаковом расстоянии вдоль стен располагались прозрачные обтекаемые капсулы ростом с крупного человека. На каждой из них виднелось что-то похожее на пульт управления с кнопками странной формы и какими-то непонятными записями. Все капсулы были пусты.
      -- Что это, коротышка, как думаешь? - спросил Гарри, обводя странное помещение лучом прожектора, - Это непохоже на скафандры.
      -- Не знаю, ответил Макс, - может они так, спали, или еще что. Смотри, вон там еще дверь. К счастью, открытая.
       В конце отсека с капсулами действительно обнаружилась еще одна дверь, а за ней коридор, приведший "невидимых" на следующий подземный уровень базы. Макс отметил, что температура понемногу повышалась, а это значит, что они приближались к какому-то источнику тепла. "Странно, - подумал Макс, - неужели здесь осталось еще что-то действующее?".
       К своему удивлению в следующем зале они обнаружили что-то похожее на биохимическую лабораторию. Повсюду были расставлены полупрозрачные цилиндры на рамах-подставках, наполненные какой-то зеленой жидкостью. Несмотря на разгерметизацию помещений базы и понижение температуры, зеленая жидкость не замерзала.
       Следующее помещение в точности походило на это. "Невидимые" насчитали до ста пятидесяти цилиндров в каждом. В конце третьего зала с цилиндрами сканер Макса неожиданно пискнул и засветился красным цветом, обнаружив наличие биологической жизни прямо по курсу. Там находилось сразу три одинаковых двери, от каждой из которых в стену уходили какие-то кабели.
      -- Похоже, кто-то от нас прячется, - решил Макс, приближаясь к дверям и поочереди направляя сканер то на одну, то на другую дверь. У крайней слева сканер снова пискнул, показав стопроцентную вероятность. За дверью находилось живое существо.
      -- Есть! - проговорил Макс удовлетворенно, - Как ты думаешь, Гарри, кто там: кошка или собака?
      -- Я думаю, что там мерзкая зеленая ящерица, - ответил Гарри, снова доставая из-за спины тяжелое лазерное ружье, - для которой у меня найдется пара хороших выстрелов.
      -- Погоди, - остановил его Макс, - поджарить мы его всегда успеем. А вдруг у него там смонтировано устройство самоуничтожения?
       Гарри озадаченно замолчал.
      -- Или уничтожения всей базы? - продолжал Макс, - Я вообще сильно удивлен, что мы здесь обнаружили почти все в целости и сохранности. Видимо, Заги очень сильно торопились.
      -- Что ты предлагаешь, коротышка, - промычал в ответ Гарри, - попросить его открыть добровольно?
      -- Нет, - Макс снял с пояса портативное устройство раскодирования, - сначала попробуем подобрать ключик к этому замку. Ну, а если нет...ты знаешь что делать.
       Макс вплотную приблизился к массивной двери и приложил устройство раскодирования к выступавшей части с кнопками и надписями неизвестного назначения.
      -- Надеюсь, что это замок. - пробормотал он, включая устройство.
       Черная умная коробочка, специальная разработка секретной лаборатории "невидимых", почти сразу вошла в контакт с лучевым замком. Макс не мог поверить своим глазам, Гарри тоже, но, спустя минуту, устройство просигналило о полной расшифровке кодов. Раздался легкий щелчок и массивная дверь начала отъезжать в строну. Не успел проем вырасти до десяти сантиметров, как из глубины помещения прямо по скафандру Гарри полоснул лазерный выстрел.
       Гарри отбросило на пару метров, но броня нагрудной защиты выдержала. Макс выстрелил в проем и отскочил от двери. В ответ снова ударил лазерный огонь, обугливший противоположную стену. Гарри перекатился через левое плечо и, поднявшись на одно колено, несколько раз подряд выстрелил в полностью открытый дверной проем из лазерного ружья.
       В свете вспышек лазерного огня Макс увидел в глубине какое-то существо в скафандре с вытянутым черепом, державшее в коротких передних лапах бластер. После выстрелов Гарри оно выронило оружие и завалилось навзничь. Огонь прекратился.
      -- Гарри, - позвал Макс, - ты его уложил.
       Макс осторожно заглянул в дверной проем и обвел прожектором поле боя. Это было очень маленькое помещение, похожее на радиорубку или временный центр управления. Посреди раскуроченной лазерным огнем техники валялось существо в зеленом чешуйчатом скафандре, плотно облегавшим все ее тело и видневшийся между ног хвост.
       Макс медленно приблизился, держа в одной руке сканер, в другой бластер. Сзади за ним в помещение вошел Гарри с лазерным ружьем наперевес.
      -- Эта тварь чуть не уложила меня, - проворчал он, - зато я с ней поквитался, - добавил Гарри, глядя на три дырки в груди Зага, из которых обильно вытекала зеленая маслянистая жидкость.
       Макс снова взглянул на экранчик сканера и сказал:
      -- Он еще жив, Гарри.
       Здоровяк поднял ствол ружья и направил его прямо в оскаленную пасть полумертвого Зага, все четыре глаза которого были закрыты.
      -- Это ненадолго, - сказал он.
      -- Нет, Гарри, - остановил его Макс, - Это единственный экземпляр, который попал к нам в руки. Он может кое-что рассказать о своих, так что, боюсь, нам придется оставить его в живых. Надень на него магнитные браслеты.
       Гарри едва не выругался.
      -- Он чуть не уложил меня, а ты еще хочешь притащить его на наш корабль, вместо того чтобы пристрелить?
       Макс положил руку в перчатке на плечо друга и сказал:
      -- У нас такая работа, громила. Ничего не попишешь. Красс будет доволен.
      -- Ладно, черт с тобой, - согласился Гарри, и быстро спеленал магнитной нитью передние конечности раненого Зага, а затем обмотал его ноги и хвост. После чего нить образовала жесткий каркас, из которого вырваться было невозможно. Если пленный начинал дергаться - нить еще крепче сжималась, уменьшая свободу движения, до тех пор, пока он не поймет, что скорее умрет, чем вырвется.
       Пока Гарри пеленал пленного, Макс осмотрел помещение и обнаружил немало интересного. На столе, перед которым сидел Заг до боя, были разложены несколько плоских коробок с вставленными в них разноцветными твердыми цилиндрами из неизвестного материала. Часть цилиндров находилась в нишах над столом. А в дальнем углу Макс разглядел нечто, похожее на люк средней величины, рядом с которым виднелась прозрачная обтекаемая капсула с зеленой жидкостью.
      -- Ну, что тут у тебя? - Гарри управился со своей работой и появился рядом с Максом.
      -- Я же говорил, что нам повезет. - Он указал на рассыпанные по столу разноцветные цилиндры, - этому Загу было за что умирать. Сдается мне, мы перехватили того, кто должен был уничтожить это тепленькое местечко и забрать всю важную информацию, но не успел, как и его друзья, парой дней раньше.
      -- Думаешь это носители информации, типа наших кристаллов? - Гарри вертел один из цилиндров между пальцев, разглядывая. Ему казалось, что даже сквозь перчатку скафандра он чувствует тепло.
      -- Уверен. Хотя, точно это выяснят наши аналитики на пару с центральным био-компьютером. Теперь работы у них точно прибавиться.
       Краем глаза Гарри увидел, что пленный Заг пошевелился.
      -- Смотри, - сказал Гарри с нескрываемым удивлением в голосе, - он перестал истекать своей зеленой жижей. Края ран зарубцовываются прямо на глазах! Надо тащить его на корабль и грузить в морозильник, а то, если он сейчас оклемается, я за себя не ручаюсь!
      -- Кстати, - вдруг сменил тему Гарри, - а как он собирался отсюда смыться?
       Макс уже стоял рядом с люком, приложив к замку устройство раскодирования. Спустя пару минут крышка люка отъехала в сторону, открыв доступ в более широкое помещение, походившее на ангар.
       Почти сразу луч прожектора Макса уткнулся в борт приземистого обтекаемого челнока, стоявшего на четырех опорах. Корабль показался Максу немного похожим на застывшую ящерицу.
      -- Ух, ты, - чуть не присвистнул Гарри, посмотрев в люк, - Челнок Загов, целехонький - с полным набором команд и курсов к своей системе.
      -- Красс будет доволен, - снова проговорил Макс.
      
      
       Глава шестая
       "Прогулка с приключениями"
      
      
       В это утро не намечалось никаких новых вводных, поэтому Алекс Красс, слегка уставший за последние дни от чрезвычайных происшествий, в тайне надеялся поспать чуть подольше. Однако служба разведчика не прерывается даже во сне. Зуммер внутренней связи все-таки заставил его открыть глаза намного раньше задуманного.
       Красс вытянулся на уютной кровати в специальном командирском блоке звездной базы "Эра" и произнес, снова закрыв глаза:
       -- Красс слушает.
       -- С добрым утром, капитан! -- говорит комендант базы Ростов, -- Мы только что закончили селекторное совещание с генералом Джаззом. Включите видеоканал, он хочет кое-что сообщить Вам лично.
       -- Вас понял, -- ответил Красс.
       Он дотянулся до портативного пульта управления, стоявшего рядом с кроватью, и хлопнул по необходимой кнопке. Несмотря на специальный браслет на левой руке, служивший ему коммутатором многочисленных спецканалов, которыми он был обязан пользоваться по долгу службы, Красс иногда любил самостоятельно нажимать нужные кнопки. Так он надеялся держать себя в форме на всякий экстренный случай.
       "И чего этому старому пердуну не спиться в такую рань", - подумал Алекс. Но вслух сказал:
       -- Приветствую, генерал! Прошу прощения, я еще не в форме.
       Одноглазая физиономия Ральфа Джазза с черной повязкой, прикрывавшей отсутствующий глаз, слегка сморщилась, выражая легкое неодобрение.
       -- Послушай, Алекс, -- заговорил генерал снисходительно-отцовским тоном старого служаки, -- Если бы из космической разведки выгоняли за разгильдяйство, то я первый подписал бы рапорт о твоем увольнении. Но ты, к сожалению, не самый плохой разведчик, а я не привык разбрасываться кадрами.
       -- Спасибо, генерал, -- Красс уже сидел на кровати перед видеофоном, напяливая одежду, -- Постараюсь исправиться.
       Физиономия Джазза сморщилась еще сильнее, словно он прожевал целый лимон.
       -- Ты неисправимый разгильдяй, Красс. Но, ближе к делу. Ты мне нужен на Земле, срочно. Компьютер выдал пару новых гипотез, которые надо обсудить с глазу на глаз. Собирайся и прилетай, заодно проинформируешь меня лично о ходе операции.
       Алекс уже оделся и успел незаметно нажать на кнопку вызова дройда-слуги с завтраком.
       -- Понял, генерал, -- отрапортовал он, -- Есть только одна небольшая заминка: мой личный турбоглиссер неудачно вышел из сверхвременного прыжка, когда я торопился сюда с Сатурна, и задел небольшой метеорит. В целом, ничего серьезного, но корабль нуждается в косметическом ремонте...
       -- Хватит заливать, Красс, -- оборвал его генерал,-- сколько двигателей на ходу из четырех?
       Алекс замялся и ответил как можно спокойнее:
       -- Один.
       -- Понятно. Система "М" не пострадала?
       -- Никак нет, генерал, но после столкновения немного барахлит навигационное оборудование и немного управление...
       -- Короче, капитан, эта куча хлама сейчас летать не может, если я тебя правильно понял?
       -- Так точно, генерал.
       -- Техники из специальной команды "невидимых" вызваны?
       -- Уже в пути. Но, Вы в курсе, что все челноки с нашей системе находятся на задании, а более крупные корабли мы не имеем права использовать без Вашего разрешения. Поэтому они летят на обычном фотонном звездолете. Будут здесь через пару дней и тогда...
       -- Черт побери эти звезды! -- не выдержал Джазз, -- Я только что говорил с Ростовым, у него найдется для тебя свободный штурмовой шаттл с командой на недельку. Вылетаешь сегодня же. Шаттл доставит тебя на Землю и улетит обратно, за это время твою посудину починят и перегонят сюда. Не забудь выставить возле него охрану на время ремонта, там все-таки генератор...
       -- Обижаете, генерал, -- сказал Красс, -- к кораблю на километр никто не подойдет, кроме моих людей.
       -- И еще... -- генерал насупился, -- не хочу рисковать, но тебе придется взять с собой кристалл с "Центуриона". Вызови кого-нибудь из своих ребят для охраны.
       Красс провел рукой по волосам, словно причесываясь.
       -- Они все на задании, генерал. Но я и сам прекрасно справлюсь. Я же не к Загам в гости собираюсь, а всего лишь во внутренний полет к центру системы. Там и так на каждом шагу патрули военных. Долетим без проблем. Думаю, до Сатурна меня проводит пара штурмовиков с "Эры", а дальше я сам доберусь.
       -- Будь осторожней, -- предупредил его Джазз, неожиданно ставший серьезным, и повторил, -- Будь осторожней.
       Видеофон отключился. Красс снова откинулся на спинку кровати и закрыл глаза.
       "О чем это он, -- подумал Алекс, -- полеты по Солнечной системе до сих пор не представляли никакой опасности. Здесь мы у себя дома и все контролируем, значит, все должно быть нормально. Может быть, появилась какая-то новая информация? Ладно, позавтракаю и в путь".
       В стене открылась специальная секция, и в комнату въехал дройд-слуга с подносом, на котором стояло несколько тарелок и чашка дымящегося кофе. Красс сглотнул слюну и жадно набросился на завтрак.
       Спустя час, изрядно насытившись двойной порцией и договорившись с генералом Ростовым об охране своего турбоглиссера до прибытия подразделения техников, Красс был готов к отлету на Землю. Генерал имел в своем распоряжении добрую сотню ремонтников высшего класса и огромное количество дройдов того же назначения, но не стал задавать вопросов, зачем нужно дожидаться какую-то специальную команду, а просто выставил охранение вокруг блока, в котором находился разбитый вдребезги турбоглиссер "Змея". Вместо него Ростов снабдил капитана "Невидимых" штурмовым шаттлом типа "Керн" с двумя пилотами на борту. Кроме того, до Сатурна его должны были сопровождать два штурмовика типа "Ястреб".
       Красс поместил кристалл памяти с "Центуриона" в специальную капсулу с радиомаяком, проверил свой бластер и в сопровождении четырех охранников из солдат базы отправился в ангар для космических кораблей.
       На базе "Эра" шла своя размеренная жизнь. То и дело из разных секторов возвращались патрульные штурмовики, на смену им сразу стартовали другие. Но за последние дни никаких новых следов Загов в районе станции обнаружить не удалось. Макс и Гарри пока тоже не выходили на связь.
       На площадке номер десять Алекс увидел поджидавший его корабль.
       -- Привет, ребята, -- сказал Красс, заходя в кабину пилотов и передавая пластину с кодами допуска старшему пилоту, -- Я капитан Алекс Красс. Мы летим на Землю. Конечный пункт, -- посадочная площадка базы Военной Космической Разведки в Северной Африке. Координаты на пластине с кодами.
       -- Задание ясно, -- отрапортовал ему сержант Толл, как значилось у него на нагрудном знаке, -- доставим, как полагается. Рад приветствовать Вас на борту "Керна", капитан. Это отличная боевая машина.
       -- Великолепно, сержант, -- согласился Красс, -- тогда отбываем. И ... осторожней с пластиной, после считывания кодов она самоуничтожается. В данном случае лучше выбросить ее в контейнер для токсичного мусора.
       -- Есть, капитан, -- сержант Толл так и сделал.
       ­-- Кроме того, -- добавил Алекс, -- Ни один корабль не должен приблизиться к нам ближе, чем на одну десятую светового года. Иначе я буду вынужден уничтожить вашу отличную боевую машину.
       -- Так точно, капитан, -- если бы Толл не сидел в кресле пилота, то он наверняка вытянулся бы по стойке "смирно". Но Устав в данном случае позволял ему сидеть.
       "И где они берут таких службистов, -- подумал про себя Красс, -- наверное, долго воспитывают".
       Алекс прошел во второе помещение, наглухо отделенное от кабины пилотов бронеперегородкой и люком, мельком взглянув на второго пилота. Тот был невысок ростом, смугловат и молчалив. Последнее качество ему полагалось, как младшему по званию.
       Удобно устроившись в глубоком кресле, которое специально для него успели установить в боевой машине в связи с дальним перелетом, Красс выглянул в иллюминатор. "Керн" плавно выруливал из ангара "Эры". Едва выплыв за его пределы штурмовой шаттл включил основные двигатели и стартовал в открытый космос. Следом за ним из ангара вылетели два штурмовика сопровождения типа "Ястреб".
       Красс был неплохим пилотом и сразу понял, что "Керн" действительно был отличной боевой машиной. Динамичной и легкоуправляемой, не смотря на тяжелую броню, рассчитанную на десять прямых попаданий лазерной батареи противника. У себя на базе "Сатурна" Алекс подробно изучил чертежи и технические особенности проекта "Керн" специально для того, чтобы дать военному ведомству ответ, стоит ли ставить вторую серию портативных генераторов "Магеллан-ТМ" на корабли подобного типа, после того как первую серию установят на более мощные крейсера. Алекс ответил утвердительно, хотя изучал только чертежи и секретные данные. По всему корабль получился отличным. А теперь ему представился случай осмотреть "Керн" в полете, хотя бы и в качестве пассажира.
       Неожиданно ожил браслет-коммуникатор, подключая спецканал связи к мининаушнику, имплантированному в правое ухо Красса.
       -- Капитан, на связи Макс и Гарри, прием!
       Алекс оторвался от быстро уплывавшего в даль Плутона и сосредоточился на разговоре.
       -- Привет, солдаты! Где вы пропадали столько времени?
       -- Мы перекопали всю белую планету, шеф, и кое-что там нашли.
       Красс даже привстал в кресле.
       -- А точнее?
       -- Капитан, мы нашли их базу...
       -- Отлично, ребята. Она разрушена?
       -- Не совсем, кое-что, еще можно восстановить.
       Красс покачал головой.
       -- Ах, Гарри, Гарри, вечно он со своей стрельбой.
       -- Я защищался, капитан, -- обиженно засопел Гарри, вступая в разговор, -- Он начал палить первым, а когда я его зацепил, Макс не дал мне его добить. Пришлось запихать эту ящерицу в наш морозильник.
       -- Что?! - Красс не поверил своим ушам, -- Вам удалось захватить живого Зага?
       -- И его корабль, капитан, -- доложил Макс, -- мы буксируем его на Сатурн. Хотели сообщить Вам об этом, и узнать о новых вводных.
       Алекс даже обрадовался неожиданному появлению своих людей, которых и не думал услышать раньше чем через три дня. Кроме того, небольшой червячок подозрительности все же начал грызть его после видеоконтакта с Джаззом.
       -- Вводные будут такими, -- заговорил он, приняв решение, -- отбуксируете находки на базу Сатурна, а потом присоединитесь ко мне в качестве личной охраны. У меня тут образовался неожиданный рейс на Землю. Мой турбоглиссер слегка барахлит, поэтому я лечу на штурмовике типа "Керн" в сопровождении двух "Ястребов".
       -- Опасный, наверное, рейс, капитан, -- проговорил Макс.
       -- Ничего особенного, но со мной информационный кристалл с "Центуриона", поэтому лишняя охрана не помешает, -- ответил Красс, -- Мы должны проходить мимо внешних колец Сатурна примерно через два дня. Присоединяйтесь к моему конвою, но до тех пор, пока я не выйду на связь, оставайтесь невидимыми.
       -- Понятно, шеф. Будем вовремя.
       -- Конец связи, -- Красс выключил канал и снова посмотрел в иллюминатор.
       Алекс активировал канал внутренней связи с пилотом.
       -- Как дела, сержант Толл?
       -- Все в порядке, капитан Красс, -- отчеканил пилот, -- вышли на режим крейсерской скорости. "Ястребы" идут в хвосте. Никаких неопознанных кораблей в нашем секторе нет.
       -- Отлично. Как скоро мы достигнем орбиты Сатурна?
       Возникла пауза. Видимо, Толл сверялся с компьютерами.
       -- Через пятьдесят семь часов по земному циклу, если не измениться режим полета, -- наконец сообщил пилот.
       -- Он не должен измениться, -- подчеркнул Красс, -- мы торопимся, сержант.
       -- Вас понял, -- ответил Толл.
       -- Конец связи, -- Красс отключил канал, и решил немного вздремнуть, благо опять выдалась передышка.
       Он открыл свой специальный кейс, который невозможно было уничтожить даже мощным направленным взрывом, и достал оттуда плоскую белую коробочку. Это был дозатор сна, одна из первых разработок лаборатории "невидимых", позволявший отключаться на строго определенное время. В случае возникновения опасности, он же выводил организм из состояния сна за считанные секунды. Красс установил ограничитель сна на пятьдесят часов, прикрепив дозатор на запястье правой руки, и включил его. Спустя пять секунд после легкого укола микрошприца со снотворным, он уже спал сном младенца.
      
       Обменявшись со службой контроля военной базы Сатурна кодами допуска, "Крестоносец" без лишних вопросов вошел в охраняемое поле планеты, буксируя за собой шаттл Загов с помощью специального магнитного поля.
       Приземлившись на секретной базе, Макс и Гарри не мешкая, определили челнок Загов в специальный ангар, -- кто его знает, какая биологическая зараза в нем могла находиться. Затем Макс приказал "Невидимке", предварительно поболтав с ним пару минут о погоде на Плутоне, начать полное электронное сканирование систем корабля Загов и попытаться вытащить из него всю имеющуюся информацию.
       К моменту прибытия на Сатурн сам раненый Заг уже пришел в себя и даже попытался освободиться от магнитных оков, но не смог. На удивление, пленник чувствовал себя в герметичной морозильной камере довольно сносно. Он уже открывал все свои четыре глаза, полные ненависти, и клацал челюстями, однако три дырки в теле все же сказывались на самочувствии.
       Борясь с желанием пристрелить это чудовище, Гарри переместил его с помощью дройдов-техников в помещение, специально подготовленное для таких гостей. Оно было полностью герметичным, экранировало любые излучения, но в тоже время имело систему жизнеобеспечения, подстраивавшуюся под требования содержавшегося в ней организма. Как только в нем оказался пленный Заг, температура упала до минус ста восьмидесяти шести градусов.
       Дройды-исследователи, следившие теперь за состоянием пленника, сразу начали получать информацию об организме Зага с помощью нескольких десятков микродатчиков, имплантированных в него за первые минуты пребывания в камере.
       Оставив пленника на попечение дройдов и "Невидимки", друзья сели в "Крестоносец", который уже был заряжен всем необходимым, и стартовали с планеты в направлении внешних колец. По расчетам "Невидимки" конвой, перевозивший Красса, должен был появиться через пять земных часов.
       Макс предпочел прибыть к месту встречи заблаговременно, тем более, что "Крестоносец" перемещался сейчас в пространстве используя не фотонные двигатели, а энергию "Магеллана", что позволяло ему оставаться невидимым.
       Дрейфуя вдоль внешних колец Сатурна, Макс и Гарри развлекались игрой в "Континенталь", особую разновидность карточной игры, благо у них появилось немного свободного времени. На пятом круге игры, когда Гарри уже был близок к полному поражению и начинал злиться, нервно хватаясь за бластер, неожиданно сработало специальное устройство дальнего обнаружения судов с генераторами независимого времени на борту. Друзья непонимающе переглянулись.
       -- Странно, -- проговорил Гарри, -- может, капитан успел починить "Змею"?
       -- Непохоже, -- озадаченно проговорил Макс, откладывая игральные карты в сторону, -- Ты же знаешь Красса, если он говорит, что челнок немного барахлит, значит, тот разбит вдребезги. А все остальные наши на задании. Кто это может быть, пока не ясно, но этот корабль готовиться к выходу из сверхвременного прыжка и вот-вот появится, раз его засекла наша аппаратура.
       Словно в подтверждение его слов в реальном времени вдруг вспыхнул синий шар, а затем в пространстве между удаленной от планеты группой мелких астероидов и самым крайним кольцом Сатурна, появился похожий на паука корабль. Кроме того, и Макс это отчетливо вспомнил, он видел подобный корабль среди тех, кто напал на "Центурион".
       -- Послушай, Громила, -- сказал Макс, активируя все боевые системы "Крестоносца", -- мне кажется, что к нам гости.
      
       Уже второй раз за последние три дня Красс просыпался по специальному зуммеру, а не по собственному желанию. Еще не полностью вынырнув из глубин сна, Алекс принял решение уничтожить все будильники во вселенной при первой же возможности. Однако, как только ограничитель сна послал в его мозг сигнал бодрости, Красс передумал, -- что-то стряслось. Иначе ограничитель сна не стал бы его будить за несколько часов до обозначенного срока.
       Едва бросив взгляд на бронированную перегородку, Красс понял, почему его разбудили, -- тонкий лазерный луч резал верхнюю часть двери в его отсек.
       -- Замечательно, -- подумал вслух Алекс, -- кто-то очень хочет со мной познакомиться поближе. Так хочет, что решил не дожидаться приглашения.
       Он выглянул в иллюминатор по правому борту: "Керн" недавно прошел мимо "Сатурна". Его внешние кольца отчетливо виднелись в иллюминаторе, чего не скажешь о челноках боевого охранения, которых, можно сказать, уже не было. Как и планировалось "Ястребы" ушли домой, выполнив свою часть задания. Но, по всей видимости, кто-то хотел внести срочные коррективы в план полета "Керна".
       Красс бросил быстрый взгляд на дверь: лазерный луч уже прошел половину периметра двери. Просить подмогу было некогда и Алекс быстро достал свой бластер. Кто бы там ни был, их не должно быть много, значит, шансы на успех есть.
       Луч закончил свое путешествие по краю двери, и та тяжело рухнула внутрь отсека. Не теряя времени, Красс выстрелил в появившуюся в проеме фигуру. Нападавший явно не ожидал, что столкнется с отпором, и поэтому вел себя неосторожно. Первым же выстрелом его отбросило в глубь кабины пилотов, но надетый бронескафандр выдержал удар. Красс выстрелил еще и еще, стараясь попасть в шлем.
       "Странно, -- промелькнула у него в мозгу мысль, -- зачем ему скафандр в наглухо задраенном корабле".
       Нападавший отпрянул в сторону и выстрелил в ответ, но промахнулся. Луч полоснул по приборной панели внутренней связи, расплавив ее мгновенно.
       Красс успел уловить, что его удары попали в цель и враг слегка оглушен. Поэтому он не стал дожидаться новой атаки, сам бросился вперед. Алекс подскочил к дверному проему, поливая все перед собой огнем, а затем прыгнул в него, стреляя на лету. Ответная очередь прошила воздух над ним, но Красс был точнее. Когда он приземлился на ноги и распрямился, человек в скафандре сползал по переборке, безвольно опустив руки и выронив на палубу бластер.
       Красс бегло осмотрел кабину пилотов и заметил в кресле безвольное тело сержанта Толла с размозженной выстрелом в упор головой.
       -- Весело начинается денек, -- проговорил Алекс и подошел к убитому человеку.
       Это был второй пилот. Его глаза уже остекленели, но в них не было ненависти. Скорее застыло выражение какого-то удивления. Но, что-то заставило Красса осмотреть его тело поподробнее.
       Скорее из профессионального автоматизма, чем по необходимости, Красс снял с него нагрудную броню и шлем. Теперь кое-что прояснилось: из ран с обожженными краями сочилась зеленая жидкость.
       -- Отлично, -- сказал Красс, -- Заги уже среди нас.
       В следующую секунду корабль качнуло так, что капитан "Невидимых" рухнул на палубу рядом с мертвецом. Следующий удар заставил корабль вздрогнуть всем корпусом. Кто-то расстреливал его в упор из лазерных пушек.
       Не долго думая, Алекс снова вскочил на ноги и пробрался в кресло пилота. Набрав коды запуска двигателей, которые сейчас молчали, он с радостью услышал легкий гул в кормовой части. Значит, диверсант не успел вывести из строя управление "Керна" или у него был другой план.
       Третье прямое попадание в крышу корабля было таким мощным, что "Крен" даже нырнул вниз. Однако никаких повреждений в управлении или с самими движками не наблюдалось. Даже пальба из бластеров в кабине пилотов лишь слегка повредила обшивку кресел и незначительные для жизни корабля системы.
       Алекс помянул добрым словом конструкторов и, запустив двигатели на полную мощность, бросил корабль вперед, выводя его из зоны огня. В эту же секунду он услышал новый звук, как будто к стрельбе присоединился второй корабль.
       -- Этого мне только не хватало, -- выругался Алекс, уводя шаттл в глубокий вираж.
       -- Внимание, Макс и Гарри, отзовитесь! - крикнул Красс в эфир, -- Срочно нужна небольшая помощь. Я тут попал в легкую заварушку...
       -- Капитан, -- неожиданно быстро откликнулся Макс, -- мы уже работаем. Извините, решили не дожидаться приказа. Больно уж в наглую Заги стали себя вести в нашей системе. Мы с Гарри решили преподать им урок хороших манер!
       Капитан Красс вывел штурмовой шаттл из зоны огня и увидел прямо по курсу черный неизвестный корабль очень похожий на паука. Корабль вел ожесточенную перестрелку с "Крестоносцем".
       -- Ребята, -- обрадовался Красс, -- да вы подоспели вовремя.
       Он взглянул на приборы: со стороны Сатурна к месту боя спешили пять штурмовиков тип "Ястреб".
       -- Ну, держитесь, ящерицы! - рявкнул Красс и открыл огонь по черному кораблю, так нещадно долбавшему его несколько минут назад. Обе бортовые батареи счетверенных лазерных пушек "Керна" заработали на полную мощность. В левом борту паука появилось дьявольское свечение, еще не много и броня рассыплется под перекрестным огнем лазерных пушек штурмового шаттла и "Крестоносца". Видимо капитан диверсионного корабля Загов понял, что миссия провалилась. Кроме того, в секторе появилось еще пять земных кораблей. Вот-вот они должны были открыть огонь.
       Неожиданно на месте паука вспыхнул синий шар. Когда он потух, корабля уже не было в пространстве Сатурна.
       -- Макс, ты засек координаты прыжка? - спросил капитан Красс по радио.
       -- Конечно, -- ответил тот, -- можем хоть сейчас прыгнуть за ним.
       -- Не надо, -- успокоил его Красс, -- еще успеем. Меня ждут на Земле, а я немного задерживаюсь. Генерал Джазз будет недоволен. Следуйте за мной в качестве прикрытия.
       -- Есть, капитан, -- отозвался Макс. - Мы с Гарри с удовольствием слетаем на Землю. Там хоть можно подышать свежим воздухом, а то ужас как надоело ходить в скафандрах и пялиться на неприкрытые атмосферой звезды.
       -- За мной, разгильдяи, -- приказал Красс, и, посмотрев на сидевшего в соседнем кресле сержанта Толла со снесенной головой, почему-то тихо добавил, -- Вот так вот, парень...
      
      
       Глава седьмая
       "Личный секретарь советника"
      
       Снаружи здание Центра Внешней космической разведки Земли в Северной Африке походило на систему белых куполов и антенных полей посреди живописной зелени. Комплекс, вместе со стартовой площадкой для более мелких многоцелевых челноков, занимал почти три гектара Земли. Но это была только его видимая часть, а еще пятьдесят уровней находилось под поверхностью планеты.
       Капитан подразделения "невидимых" Алекс Красс сидел в просторном кабинете начальника центра ВКР на десятом уровне и мирно потягивал сок гуаябы из прозрачного высокого бокала. Сам генерал Джазз, заложив руки за спину, ходил мимо него взад и вперед, громко ругаясь.
       -- Это черт знает что, они уже начали засылать своих шпионов прямо на наши базы, -- грохотал генерал, -- а я узнаю об этом только после того, как моего разведчика чуть не убили, а ценнейший информационный кристалл не похитили прямо в центре солнечной системы. Эти ящерицы просто обнаглели!
       -- При всем уважении, генерал, -- Алекс поставил пустой стакан на стол, -- напавший на меня не был ящерицей. Как показало обследование его трупа в лаборатории, это был мутант. То есть, человек, на гены которого было оказано сильное внешнее воздействие, из-за чего он впоследствии стал зомби, и был использован для попытки проделать во мне несколько дырок.
       Джазз остановился.
       -- Вот именно! По данным Ростова рядовой пилот базы Милагро Санчес уже почти месяц выглядел странно, но уверял, что не нуждается в обследовании. О чем это говорит?
       -- О том, что Заги действуют очень быстро. Созревание мутанта происходит всего за месяц. Хотя, еще не понятно, может быть месяц это только конечная фаза, а развитие происходит дольше. Вопрос в том, где его обработали?
       Генерал сел в свое огромное кресло и, сверкнув единственным глазом, бросил перед Крассом секретный рапорт, который до этого держал в руках.
       -- На той самой базе, что отыскали на днях твои молодчики. Почти три месяца назад штурмовик охранения базы "Эра" совершил экстренную посадку на поверхность планеты "Кара-12", которую пилот объяснил поломкой сразу двух двигателей.
       -- А поломка действительно была? - уточнил Красс.
       -- Неизвестно. Но, штурмовик проторчал на планете почти двадцать часов, прежде чем вернуться на базу.
       -- А проверка пилотов по возвращении?
       -- Они же не были ранены и на здоровье не жаловались, а мутацию можно выявить только при тщательном обследовании, да и то не сразу, -- проворчал Джазз.
       Алекс даже затаил дыхание от услышанного.
       -- Они?
       Генерал устало махнул рукой.
       -- Они, они. В штурмовике типа "Ястреб" всегда два пилота. Второго убили вчера, при попытке уничтожить твой турбоглиссер в одном из ангаров "Эры". Тоже истек зеленой жижей, вместо человеческой крови.
       Алекс налил себе второй стакан сока из кувшина. Генерал любил старинную посуду.
       -- Надеюсь, мой корабль не пострадал?
       -- В порядке твоя посудина, -- хмыкнул Джазз, -- стоит в ангаре на втором уровне. Уже перегнали сюда.
       -- Ну, слава Богу, -- успокоился Алекс, -- остается радоваться, что на "Кару-12" не приземлился крейсер. А то мы разыскивали бы мутантов по всем базам и кораблям в солнечной системе.
       Красс обвел взглядом просторный кабинет генерала внешней разведки: длинный дубовый стол, уютные кресла вокруг, мягкие диваны у входной двери и огромная карта звездного неба на стене за спиной Джазза. Сейчас все помещение тонуло в полумраке, значит, генерал немного успокоился. В его кабинете был вмонтирован специальный сенсор настроения, изобретенный умельцами из лаборатории "невидимых", который, в зависимости от настроения, делал освещение то ярче, то глуше.
       -- Генерал, -- напомнил Алекс, -- Вы хотели мне сообщить пару новых гипотез, если я правильно понял.
       Ральф Джазз откинулся в кресле с антигравитационным устройством, и сказал:
       -- Да мы уже обсуждаем одну из них, мальчик мой. Дело в том, что главный биокомпьютер нашего центра уверен, что первой крупной целью Загов в нашей системе будет военная база и исследовательский центр на Плутоне. Что скажешь?
       Красс допил второй бокал сока.
       -- На сколько процентов он уверен?
       -- На шестьдесят девять.
       -- Похоже на правду, -- согласился Алекс, немного подумав, -- слишком много активности в этом районе за последние месяцы. Кроме того, и свою тайную базу они устроили не так уж далеко от Плутона, значит, об исследовательском центре им было известно давно.
       -- Да уж, -- не удержался от сарказма Джазз, -- похоже, с тех самых пор, когда ты проворонил "Осу".
       Алекс не обиделся, но сразу задал вопрос:
       -- База на "Каре-12" существует более ста лет?
       Генерал снова встал и прошелся по кабинету, заложив руки за спину.
       -- В том то и дело, что нет. Да ты, не обижайся капитан, никто тебя не винит. Тогда ты сделал все, что смог и умудрился даже выжить там, где другие погибли. Сто лет назад о Загах еще никто и не слышал. Можно сказать, что твой контакт с ними был первым.
       Алекса начал терзать новый вопрос.
       -- Скажите, генерал, -- начал он, -- когда же построена эта база?
       Джазз остановился и повернулся к Алексу лицом.
       -- По первому анализу не более сорока земных лет. А зачем врагу секретная база почти в непосредственной близости от Плутона?
       -- Вы считаете, что они собирались использовать ее для нападения на исследовательский центр? - ответил Красс вопросом на вопрос, -- Но они не могли не знать о существовании нашей военной станции практически в двух шагах!
       -- На эре может разместиться и обслуживаться не более пяти тяжелых крейсеров одновременно и пятнадцать эскадрилий штурмовиков типа "Ястреб". Она проектировалась сто лет назад в условиях очень слабой вероятности нападения гарварийцев на этот район. Именно поэтому и центр исследования контроля над временем был построен на отшибе Солнечной системы.
       Джазз нажал кнопку на пульте и вызвал дройда-слугу.
       -- Сейчас "Эра" уже немного устарела, хотя продолжает оставаться отличной станцией. Но на секретной базе Загов, черт побери эти звезды, по расчетам наших аналитиков можно разместить не меньше пятнадцати тяжелых крейсеров или три-пять дредноутов. На наше счастье база была еще не достроена.
       Красс немного напрягся.
       -- А как же пленный Заг, он разве не собирался ее взорвать?
       -- Собирался, -- тяжело вздохнул Джазз, -- Наши умы считают, что именно потому, что произошла эта накладка с "Центурионом". Заги не хотели выдавать своих планов раньше времени и предпочли взорвать базу, чтобы замести следы.
       В стене открылась ниша, и в кабинет въехал на роликах дройд-слуга с подносом, на котором стояли две чашки с дымящимся кофе.
       -- Я думаю, ты не откажешься от чашечки? -- хитро прищурившись единственным глазом, спросил Джазз, знавший о слабости Красса к этому напитку.
       -- Не откажусь, -- Алекс взял коричневую чашку и немного пригубил напиток. Терпкий напиток приятно обволакивал язык.
       -- Местное? - поинтересовался Красс.
       -- Естественно! - подтвердил Джазз, -- Ведь мы же с тобой в Африке, сынок, а эта земля - родина кофе. Наслаждайся.
       Капитан отпил еще глоток и, решив посмаковать чудесный напиток, поставил чашку на стол.
       -- И все же, генерал. Эти сведения плод работы аналитиков или их удалось вытянуть из пленного Зага?
       Ральф нахмурился. Его единственный глаз заморгал. Он отвернулся, и некоторое время смотрел в стену, на которой висело мозаичное панно из самосветящихся камней с планеты Зордас.
       -- Из пленного Зага ничего не удалось вытянуть. Во время его транспортировки с Сатурна на Землю на конвой было совершено нападение неизвестным кораблем, похожим на твоих недавних знакомых. Заги изрядно потрепали конвой и скрылись. Транспортный шаттл с пленником взорвался и рассыпался на мелкие кусочки, черт побери, эти звезды. Это вторая проблема.
       Красс озадаченно молчал. Слишком много случайностей и совпадений за последние дни. Это наводило на очень неприятное предположение.
       -- Вы считаете, что среди нас есть шпион Загов? -- проговорил, наконец, Алекс Красс.
       -- И очень осведомленный шпион, -- кивнул в ответ Джазз, -- Это означает, что с сегодняшнего дня о ходе операции знаю только я, ты, твои ребята и президент Сарагосса лично.
       -- А военный генералитет Союза рас Земли? - спросил Алекс.
       -- Руководство армии будет узнавать об этом только после разрешения президента. Даже адмирал Гримальди, которому теперь подчинен весь звездный флот в крайнем секторе системы, включая двадцать тяжелых суперсовременных крейсеров типа "Тригон-М" с генераторами независимого времени, которые он получит на следующей неделе. Ни он, ни адмирал Истерн, командующий центральным сектором системы от Марса до Меркурия, не будут получать информацию до тех пор, пока мы ее не проверим.
       Красс сделал еще глоток кофе и подался вперед.
       -- А советники президента: Ли Конг, Пьер де Сан-Тремор и Севастьянов?
       Генерал Джазз также приблизил свое одутловатое лицо с повязкой к лицу Алекса и проговорил:
       -- Никто. Слишком уж быстро Заги вышли на информацию о перевозке кристалла и пленника. Я предпочитаю даже в своем центре об этом не распространяться, хотя и должен по службе.
       Ральф снова откинулся на спинку кресла, а затем неожиданно встал.
       -- Пойдем-ка, прогуляемся, -- пригласил он Красса, жестом показывая на дверь. А когда прочел в глазах капитана немой вопрос, то пояснил, -- В лабораторию. Хочу тебе кое-что показать.
       Уже в дверях он протянул Алексу небольшую пластиковую коробочку, размером с древний контейнер для зажигательных палочек, которые предки землян называли спичками.
       -- Положи в карман или прикрепи куда-нибудь, -- посоветовал он Крассу, параллельно засунув синюю коробочку во внутренний карман своего мундира, -- эта вещица экранирует передачи твоего мозга на расстоянии одного метра. Если на тебе нет жучков, а их нет, то можешь быть уверен, что тебя услышит только тот, кто должен. А твои мысли останутся врагу недоступными.
       Красс молча положил "глушитель" в карман легкой черно-желтой куртки, которую носил здесь на Земле уже третий день, не снимая, поскольку любил желтый цвет. Кроме того, ему редко выдавалась возможность побывать среди людей и щегольнуть неожиданном нарядом. А Красс в душе всегда оставался честным пижоном.
       Зайдя в лифт, они поднялись до пятого уровня, где находилась святая святых спецподразделения по борьбе с Загами - лаборатория "невидимых". Когда только создавалось это подразделение, Алекс познакомился с ее начальником, доктором Зигмундом Карэ. А у него уже в те времена работала очаровательная помощница Шилла Бристоль, на которую Алекс сразу положил глаз. С тех пор прошло больше пяти лет, из которых четыре с половиной Красс провел в дальнем космосе по делам секретного новоиспеченного подразделения. Но, как только лифт остановился на нужном уровне, мечты Красса вспыхнули с новой силой.
       -- А что Шилла, -- спросил он как бы невзначай генерала, -- Все еще служит здесь помощником у доктора Карэ?
       Они вышли из лифта и повернули налево по направлению к белой двери без всяких отверстий и признаков замка.
       Генерал скорчил гримасу, предвкушая удовольствие:
       -- Нет, капитан. Доктор Шилла Бристоль уже год как заведует этой лабораторией, а Зигмунд Карэ переведен в исследовательский центр звездного флота на Марсе.
       -- Вот как, -- Алекс сделал вид, что нисколько не удивлен, -- Да, много воды утекло.
       Джазз приблизился к двери и сообщил невидимому посту контроля:
       -- Генерал Джазз - допуск один; капитан Красс - допуск три.
       Дверь отъехала в сторону, открывая вход в длинный извилистый коридор.
       Красс немного обиделся.
       -- А у кого второй допуск? - поинтересовался он.
       Ральф уже подошел к интересовавшей его двери и приложил ладонь к панели сканера. Дверь отъехала так же, как и первая, бесшумно.
       -- Доктор Шилла Бристоль, -- сообщил генерал опешившему Крассу, указывая на стоявшую невдалеке у каких-то приборов обворожительную рыжеволосую красавицу, -- допуск два.
       От неожиданности Алекс чуть не задохнулся: Шилла стала еще красивее за последние годы, а ума ей было не занимать и тогда. Она заметила вошедших, и сама пошла к ним на встречу.
       -- Здравствуйте, генерал, приветствую, капитан Красс, -- поздоровалась она, улыбнувшись так, что Алекс мгновенно впал в сомнамбулическое состояние и был готов продать все секреты землян, лишь бы подольше оставаться с этой женщиной, -- Какими судьбами к нам, что-то срочное?
       -- Не очень, доктор, но от этого не менее важное, -- ответил ей генерал.
       Красс уже пришел в себя, поскольку был испытанным сердцеедом и числил на своем счету немало красоток, но Шилла была сейчас особенно хороша. "Вот мое слабое место, -- подумал Красс, -- надо будет над этим поработать".
       -- Нужно показать капитану Ваше последнее изобретение, -- продолжал Джазз, -- оно ему, возможно, скоро понадобится.
       -- Прошу за мной, господа, -- Шилла тряхнула копной темных волос и повернулась к ним спиной, -- я покажу вам последние побеги Цисаррии.
       Красс остолбенел, но скоро опять взял себя в руки и двинулся за Шиллой в дальний отсек лаборатории, где произрастали какие-то диковинные растения. Остановившись рядом с одним из них, немного напоминавшим карликовую земную пальму с очень мелкими и узкими листьями бурого цвета, Шилла сообщила:
       -- Вот, капитан, взгляните. Это Цисаррия - наша гордость.
       -- Чем же знаменито ... это растение, -- спросил Красс, уже вполне овладевший собой и чуть было не обозвавший Цисарию веником.
       Шилла напустила на себя умный вид и проговорила:
       -- Мы только вчера получили данные от "невидимки" о химических реакциях, происходящих в организме Загов, но уже успели провести целую серию успешных опытов. Нам удалось сгенерировать молекулы, которые в симбиозе с карликовой пальмой, дали новое растение, которое с большой долей вероятности растет в мире Загов.
       У Красса появилось ощущение, что над ними смеются.
       -- Поздравляю, -- сказал он ехидным тоном, -- это большой успех. Только как это поможет бороться с Загами. Они что, на дух не переносят запах этой пальмы и сразу сдаются?
       -- Напрасно иронизируете, капитан, -- Шилла оторвала пинцетом листик Цисаррии и положила его в стеклянную подставку, а затем достала из футляра пробирку с зеленой жидкостью.
       -- Это кровь Загов, -- пояснил Джазз, -- правда, пока синтезированная.
       Алекс не понимая, наблюдал за происходящим. Шилла поднесла пробирку поближе к листу Цисаррии и то вдруг, словно хамелеон, стал из бурого ярко-зеленым.
       -- Они чувствуют приближение Загов и меняют цвет! - прошептал пораженный Красс.
       Доктор Бристоль победоносно сверкнула глазами.
       -- Именно так, капитан. Правда, пока на очень близком расстоянии. Цветы и листья Цисаррии генерируют особое психическое поле, которое растет с каждым новым побегом.
       -- Если все пойдет хорошо, -- вмешался в разговор Джазз, -- то через пару недель, ты получишь индикатор, который будет засекать приближение чистокровных Загов и мутантов, что важнее, за целую сотню метров.
       -- Да, -- согласился Красс, -- был бы у меня такой кустарник на "Керне", -- долетел бы без приключений.
       Затем Алекс озадаченно моргнул.
       -- Только вот, доктор Бристоль, скажите, а как вы планируете боевое применение этих замечательных растений? Все члены группы "невидимых" будут возить в своих кораблях горшочки с Цисарией?
       Шилла мстительно улыбнулась, снова тряхнув волосами.
       -- Думаю, мы ограничимся одним листом в специальной герметической упаковке, капитан. Дело в том, что листья Цисаррии, по расчетам, будут сохранять жизненные силы не меньше трех месяцев, даже после того, как их оторвут от стеблей.
       -- Замечательная живучесть, -- прокомментировал успехи лаборатории Красс, -- Можно только позавидовать этим растениям.
       -- Заги тоже очень живучи, -- сообщила Шилла, перемещаясь в другой сектор лаборатории, -- по нашей информации они могут обитать в мирах с перепадами суточной температуры от минус ста семидесяти до плюс двухсот градусов по Цельсию. Их кровь быстро свертывается, а ткани способны к очень быстрой регенерации. Если сердце Зага не задето, то он вполне может само восстановиться даже после тяжелого ранения.
       -- А мутанты? - спросил Красс, которому услышанное не прибавило бодрости.
       -- Эту тему мы еще не исследовали, к сожалению, -- снова улыбнулась доктор Бристоль, и капитан Красс увидел за наигранной ученостью, простую студентку, которая любит представлять себя учительницей, -- Но в ближайшие дни обязательно займемся.
       "Надо будет как-нибудь пригласить ее выпить, -- подумал Красс, -- Возможно, даже сегодня вечером, пока меня опять не заслали в очередной уголок вселенной, где женщины появляются только в мечтах".
       Он уже открыл, было, рот, чтобы сформулировать свое предложение в ненавязчивой форме, но возникший как из-под земли Джазз, до этого мирно прогуливавшийся в других углах лаборатории, вдруг сообщил:
       -- Прошу простить, доктор Бристоль, нас с капитаном ждут дела. Мы должны немедленно идти.
       -- Всего доброго, господа, -- попрощалась Шилла, -- Если понадоблюсь, я всегда здесь.
       И удалилась в свой кабинет плавной походкой самодовольной кошки. Красс проводил взглядом обтягивающую ее тело белую тунику, заменявшую служащим лаборатории мундир, и молча двинулся за генералом. Только в лифте, который быстро поднимал их на верхний уровень, он все-таки спросил:
       -- Зачем такая спешка, генерал, -- случилось новое нападение?
       -- Хуже, -- успокоил его Ральф, -- тебя внезапно захотел увидеть советник президента Пьер де Сан-Тремор. Его личный секретарь Натали Партез ждет тебя на президентской стоянке верхнего уровня. За тобой даже прислали специальный глиссер советника.
       Красс слегка присвистнул.
       -- Зачем такая помпа. Может, меня уже решили сделать адмиралом?
       Ральф криво усмехнулся.
       -- За спасение кристалла в лучшем случае получишь благодарность советника и пару лишних дней отдыха. Будь с ним очень осторожен, Сан-Тремор - хитрая лиса. Впрочем, его секретарь тоже штучка что надо. Так что держи ухо востро.
       -- Обижаете, генерал, -- ответил Красс, -- Мы даже во сне работаем. Служба, прежде всего.
       Скоростной лифт вынес их на верхний уровень в просторный холл основного купола центра. Здесь они должны были расстаться, поскольку генерал направился на срочное совещание со своими аналитиками, а Крассу, похоже, предстоял перелет через океан в административную столицу Земли древний Буэнос-Айрес.
       -- И главное, -- сказал вслед удаляющемуся Алексу генерал Джазз, -- Когда будешь кадрить Натали Партез, не вынимай "глушитель" из кармана.
       -- Вас понял, генерал, -- обернулся Алекс, -- сразу после разговора с советником вернусь в центр. У меня тут наметилось одно важное дело.
       Пройдя через караул гвардейцев-охранников у президентской стоянки, Алекс вышел на взлетное поле. Там его уже ожидали. Огромный обтекаемый красавец-глиссер блестел на солнце белоснежными бортами. В его затемненных иллюминаторах играли солнечные зайчики. А рядом с опущенным коротким трапом стояло нечто такое, отчего Алекс немного замедлил ход, желая рассмотреть его получше.
       На первый взгляд это была высокая блондинка с лицом победительницы конкурса "Мисс Вселенная", голубыми глазами и волосами до плеч, остриженными по последней моде уступами. На второй взгляд это была очень высокая блондинка, стройные ноги которой начинались от посадочной полосы для космических кораблей, а где они заканчивались, Красс так и не понял, потому что приблизительно в том месте начинался ее деловой жакет, очень похожий по стилю на купальник. В любом случае все это называлось Натали Партез, и было личным секретарем советника президента Пьера де Сан-Тремора. Алекс почувствовал, как образ Шиллы Бристоль быстро отходит на второй план.
       -- Здравствуйте, капитан Красс, -- мило прошелестела Натали, -- Меня зовут Натали Партез, я личный секретарь советника Сан-Тремора. Советник желает с вами встретиться.
       -- Да, секретарь, -- ответил Красс, -- генерал Джазз сообщил мне об этом.
       -- Можете называть меня Натали, -- сообщила блондинка, слегка покачнувшись на своих бесконечных ногах, -- Сейчас мы не в армии и не на задании. Считайте этот полет частным предложением советника, от которого Вы можете отказаться.
       Красс на минуту задумался. В любом случае следовало выяснить, чего хочет от него эта хитрая лиса Сан-Тремор, да и полет обещал быть не самым скучным.
       -- У меня найдется время для встречи с советником, -- ответил Алекс, -- Я готов, Натали.
       -- Тогда, прошу на борт нашего глиссера.
       -- Только после Вас, -- предложил Красс, изобразив из себя галантного кавалера.
       Внутри глиссер советника напоминал образцовую прогулочную яхту очень богатого человека с той лишь разницей, что Сан-Тремор за нее не платил, а пользовался по положению. Кабина пилотов отделялась от салона непрозрачной переборкой с единственной дверью, обитой мягкой тканью. А сам салон просто утопал в мягких диванах, креслах, вычурной деревянной мебели. Необходимая для полета и связи техника была встроена во всевозможные ниши и подлокотники так ненавязчиво, что абсолютно не бросалась в глаза.
       Капитан Красс вспомнил военный аскетизм рубки "Змеи", скользнул взглядом по сидевшей в соседнем кресле фешенебельной Натали Партез, и с неожиданной грустью подумал: "И почему я не советник президента?"
       Натали незаметно нажала одну из кнопок на подлокотнике своего огромного кресла и приказала невидимому пилоту:
       -- Жак, мы вылетаем. Поторопись, глиссер должен быть в Тарнаре не позже, чем через час.
       -- Разве мы не летим в Буэнос-Айрес? - удивился Алекс.
       Натали мило улыбнулась в ответ.
       -- Это не официальная поездка, капитан. А советник сейчас находится не в столице, а в своей загородной резиденции. Именно там он и собирается встретиться с Вами.
       Алекс понимающе кивнул и провел рукой по браслету-коммуникатору.
       -- Макс, я временно отбываю из центра на деловую встречу. Должен вернуться к вечеру. Займитесь пока подготовкой кораблей к вылету.
       -- Извините, капитан, -- вмешалась в разговор Натали Партез, -- Сегодня вечером в Буэнос-Айресе будет проходить карнавал. Советник Сан-Тремор намеревался пригласить Вас туда, после деловой встречи. Поэтому, если возможно, отложите свой вылет до завтра.
       Красс взглянул на милую мордашку Натали Партез и снова активировал коммуникатор.
       -- Макс, это Красс, у вас есть целый день на подготовку. Разрешаю немного расслабиться.
       -- Понял, капитан, расслабимся, -- отозвался Макс с территории центра ВКР и добавил, -- Задание ясно. Счастливого полета.
       Глиссер бесшумно взмыл под облака, оставив далеко внизу белые купола центра Внешней космической разведки. Заблестело рыбьей чешуей справа по борту Средиземное море с вкраплениями островов.
       Несколько секунд Красс откровенно наслаждался пейзажем, но затем глиссер поднялся еще выше в стратосферу и пейзаж пропал за облаками. Алекс с сожалением отвернулся от иллюминатора и подумал о своих подопечных, только несколько дней назад совершивших сверхвременной прыжок в мир Загов. Связи с Александром, Исиро и Астрой не было никакой. Они были предоставлены сами себе и должны были выполнить задание, оставаясь один на один с Загами. Безусловно, эта миссия была очень опасной, но от работы "невидимых" сейчас зависело уже слишком много, если не все. Оставалось надеяться, что ребята смогут выбраться оттуда невредимыми и не повторят судьбу "Центуриона"
       -- Капитан, хотите бокал вина? - раздался приятный голосок Натали Партез.
       Алекс машинально нащупал в кармане "глушитель" и, обернувшись в ее сторону, спросил:
       -- А это не помешает деловой встрече?
       Натали игриво закинула ногу за ногу и, слегка прищурившись, сказала:
       -- Расслабьтесь, капитан. Вы же сейчас не на службе, а лететь почти час.
       Алекс послушно откинулся на спинку кресла.
       -- Ну, тогда, пожалуй можно.
       Он взял прозрачный бокал с внезапно возникшей перед креслом барной стойки и отпил глоток терпкой жидкости.
      
       Глава восьмая
       "В центре галактики"
       Астра проснулась первой. Каждый из членов группы сам выбирал, за какое время до выхода в зону предполагаемого обитания Загов ему пробуждаться и программировал систему. Сверхвременной прыжок занял у них по расчетам биокомпьютера почти две недели. По приказу Александра минимум десять дней все должны были находиться в состоянии сна, чтобы сохранить силы для предстоящего задания. После этого, каждый мог выбирать себе занятие по душе на оставшееся время полета.
       Выбравшись из кокона-спальника, Астра направилась в свою лабораторию. Десятидневный сон без перерыва еще не успел улетучиться из организма, и девушка чувствовала себя немного вяло: коридоры казались очень длинными, а свет слишком ярким.
       Добравшись, наконец, до своей лаборатории, которая находилась на верхних уровнях в кормовой части корабля, Астра первым делом вызвала дройда-слугу и велела принести ей энергетический напиток, полагавшийся в таких случаях. Подтвердив звуком получение приказа и, мигнув, сверх того, сигнальной лампочкой, дройд убыл исполнять приказание. Астра тем временем попыталась отыскать Льва, который имел обыкновение спать в помещении хозяйки, но его нигде не оказалось. "Наверное, бродит по кораблю, - подумала Астра, и стала изучать имевшуюся информацию о воздействии Загов на организмы Землян".
       Вставив красный информационный кристалл в считывающее устройство, Астра откинулась в кресле с антигравитационной приставкой и заново просмотрела на экране его содержимое. Информация эта была крайне скудной, хотя и представляла собой все, что на данный момент знали секретные службы землян по этой теме.
       Перед Астрой промелькнули кадры, скопированные с информационного кристалла штурмового "Ястреба", который обнаружил "Центурион". Крупные планы мертвого командира "Центуриона" со странными изменениями тела. Затем недавние съемки, сделанные на базе "Эра", после того как охранниками челнока Красса был убит один из пилотов базы, пытавшийся взорвать или угнать челнок с генератором типа "М". Пилот оказался мутантом. Как именно происходил процесс заражения человеческого организма было пока не ясно, хотя над этим уже вовсю работали специалисты из биолаборатории "Невидимых" на Земле.
       С легким шумом открылась дверь. Прибыл дройд с прозрачной емкостью энергетического напитка. Астра выпила его почти залпом и уже через полчаса кровь потекла быстрее, а мысли прояснились.
       "Интересно, - размышляла Астра, глядя на экран, - что они задумали? Если пилоты с "Эры" оказались мутантами, то, вполне возможно есть и еще кто-то, о ком мы не знаем. Это только камикадзе или мутанты могут быть и настоящими разведчиками?"
       Пока вопросов было гораздо больше, чем ответов на них. Красс надеялся, что миссия в самое сердце системы Загов прояснит хотя бы часть из них. Астра тоже на это надеялась, но пока что впереди их ждало только неведомое.
       Кто-то мягко уткнулся носом ей в бедро. Астра опустила взгляд и заметила проявившегося во всей красе Льва, который смотрел на нее грустными глазами. Астра улыбнулась и погладила его по лохматой голове.
       _ Извини, Лев, я тоже скучала по тебе, _ сказала Астра, _ но, к сожалению, на корабле не предусмотрено спальных мест для лохматых созданий с планеты Зордас. Поэтому тебе пришлось скучать целых десять дней одному.
       В глазах Астры появился игривый огонек.
       _ Надеюсь, ты не перегрыз от скуки какой-нибудь важный кабель на корабле?
       Лев обиженно заурчал.
       _ Ну ладно, ладно. Я знаю, что ты у меня умная собака.
       Лев завилял всеми тремя хвостами. Астра снова погладила его по мохнатой спине и повернулась к своему огромному столу для экспериментов, над которым имелась масса встроенных шкафчиков с реактивами.
       _ Ну, что ж, _ проговорила она вслух, беседуя сама с собою и со Львом одновременно, _ у нас есть еще целых четыре дня чтобы попытаться понять как вирус проникает в организм человека и вызывает мутацию. Не будем терять времени.
       Лев недовольно зарычал, ему хотелось поиграть.
       За день до окончания сверхвременного прыжка из состояния сна вышли два оставшихся члена экипажа: Исиро и Александр. Приняв по емкости энергетического напитка для скорейшего пробуждения, уже через полчаса они ощущали себя очень бодрыми, словно вообще не спали тринадцать дней подряд.
       Исиро отправился для начала осмотреть лично все технические отсеки корабля и проконтролировать работу дройдов-техников, на которых была возложена миссия управления оборудованием отсеков на время сна экипажа. Особенной необходимости в этом не было, все в целом контролировал биокомпьютер по кличке "Пират", но Исиро просто хотелось немного побродить по кораблю, развеяться после долгого сна. Иногда это ему доставляло удовольствие.
       Александр, едва взбодрившись напитком, отправился в кабину пилотов и запросил последние данные о состоянии корабля и прохождении сверхвременного прыжка у главного биокомпьютера.
       Корабль был в полном порядке. Окончание сверхвременного прыжка ожидалось через двадцать два часа. Прямо по курсу, на расстоянии одной десятой светового года начиналось большое шаровое скопление звезд. Ближе всех к точке выхода из сверхвременного прыжка находилась тусклая желтая звезда с системой из двадцати планет. Обитаемы они или нет, из сверхвременного состояния полета было невозможно определить даже специальными приборами, имевшимся на борту корабля. Однако, абсолютно точно биокомпьютеру удалось установить, что в пределах желтой звезды нет другой сверхвременной активности, кроме корабля землян. Это немного успокоило Александра. Значит, если их кто-то и поджидает в точке выхода, это могут быть только корабли без генератора независимого времени. А от таких кораблей земной разведчик всегда сможет ускользнуть.
       Александр взглянул на центральный экран кабины пилотов. Звезды, мимо которых сейчас пролетал корабль землян, казались немного смазанными и нечеткими. Кроме того, у каждой был небольшой хвостик-завихрение, словно звезда уносилась куда-то прочь. Этот эффект означал, что корабль летит в другом измерении времени и то, что Александр видел на экране сейчас - далекое прошлое этих звезд. Увидеть же их настоящее можно было либо с помощью специальных приборов, приблизившись к ним почти вплотную, либо выйдя из состояния сверхвременного прыжка. Последнее было небезопасно, учитывая то, что земляне летели во враждебную зону, где обитали Заги. Но, рано или поздно, это все равно придется сделать.
       Александр взглянул на часы, встроенные в панель приборов управления. Первая такая возможность представиться им уже через двадцать часов сорок семь минут по земному циклу. Он снова запросил информацию о координатах точки выхода у биокомпьютера. Ответ выглядел фантастически.
       За две недели без малого, то есть за триста тридцать два часа, корабль землян, перемещаясь в пространстве за счет генератора независимого времени, преодолел расстояние почти в сорок семь тысяч световых лет и должен был вынырнуть почти в самом центре Галактики. Так далеко из земных кораблей еще никто не забирался. Александр попытался представить проделанный путь и родную Солнечную систему, но понял, что она сейчас бесконечно далеко и лучше думать о предстоящей задаче, чем испытывать ностальгию в самом начале полета.
       _ Привет, старший, _ в кабине пилотов появился Исиро, вернувшийся с прогулки по техническим отсекам, _ докладываю: наш железный конь в отличном состоянии и полностью готов к бою.
       Исиро опустился в кресло второго пилота.
       _ Отлично, _ ответил Александр, повернув к нему лицо, _ вполне возможно, что скоро ему действительно придется показать все свои возможности.
       Он нажал кнопку на пульте, запустившую программу тестирования системы фотонных торпед. Все было в норме.
       _ Кстати, _ вдруг вспомнил Исиро, _ А где наша ранняя пташка, которую замучила бессонница?
       Александр взглянул на персональный коммуникатор, отслеживающий местонахождение всех членов экипажа. Люди обозначались красными огоньками, а Лев, также снабженный маяком, синим. Коммуникатор определил, что две точки - красная и синяя, находятся в отсеке номер двадцать восемь, "Лаборатория".
       _ У себя, _ озвучил эти данные Александр, _ видимо, занимается какими-то опытами.
       _ Вот неугомонная, _ удивился Исиро, хотя тут же вспомнил о собственной слабости: если перед ним вставала неожиданная и неразрешимая на первый взгляд техническая задача, он мог неделями не вылезать из-за компьютера, забыв про сон и еду.
       Исиро встал и направился к выходу.
       _ Пойду, навещу Астру. Узнаю, чем она там занимается, а потом пойду к себе в каюту, надо кое-что обдумать.
       _ Давай, _ кивнул Александр и снова углубился в расчеты.
       За двадцать минут до выхода из прыжка все "невидимые" снова собрались в кабине пилотов. Даже Лев, оставаясь невидимкой, молча лежал в углу, чувствуя напряженность своих друзей.
       Внешне спокойная троица все же испытывала небольшое волнение. Естественно, каждый по-своему, но все об одном. До точки выхода оставалось чуть больше десяти минут. А что там за ней: пустота космоса или ловушка Загов?
       Александр молча просматривал показания биокомпьютера: ничего не изменилось за прошедшие сутки. Впереди находилась остывающая желтая звезда и два десятка планет. Сверхвременной активности также не наблюдалось.
       _ Внимание, _ заговорил биокомпьютер, когда до точки перехода осталось меньше минуты, _ Прибываем.
       Система управления сверхвременным прыжком сработала автоматически, отключив "Магеллан". Звезды мгновенно обрели четкость. Корабль землян вывалился в реальное время системы желтой звезды, мгновенно включив защитный энергетический щит. Однако ожидавшейся атаки не последовало. Ближний космос был пуст. Землянам тускло светила одинокая желтая звезда.
       _ Исиро, просканируй ближайшие планеты, _ приказал Александр.
       _ Понял, старший, _ ответил Исиро, пробежав пальцами правой руки по панели управления сканерами корабля.
       Земной разведчик с выключенными двигателями медленно дрейфовал на окраине неизвестной планетной системы. На любой из этих планет могла оказаться военная база Загов, а мирная на вид обстановка обернуться неравным боем. Пока что все было спокойно, даже слишком. Космос пуст от кораблей и кодированных передач. Полное безмолвие. Но ведь именно здесь Заги нырнули в сверхвременное измерение, чтобы вынырнуть в Солнечной системе. Почему здесь? Случайность или специально выбранное место? Эти вопросы не давали Александру покоя.
       Кроме того, землянам предстояло отыскать и спасти своих, а как это сделать, если нет никаких следов?
       _ Командир, на трех ближайших планетах нет никакой биологической жизни, _ сообщил спустя некоторое время Исиро, _ только каменная пустыня с мощным радиоактивным фоном. Четвертая и пятая планеты - океаны. Однако, что странно, они также не подают признаков жизни...
       _ Океаны без признаков биологической жизни? _ прервала его Астра, _ разве такое бывает? Там должны быть хотя бы небольшие животные.
       _ Увы, _ продолжал докладывать показания бортовых сканеров Исиро, _ Океаны мертвы, похоже, у них тоже высокий радиоактивный фон. Может, здесь когда-то была война.
       _ Вполне возможно, _ задумчиво проговорил Александр.
       _ А вот на шестой планете сканер засек какие-то постройки, похоже на станцию слежения в горах, _ сообщил Исиро, _ наличие биологических организмов тоже пока не подтверждается, возможно, станция автоматическая, а возможно - разрушена.
       _ Возможно все, _ подтвердил старший, _ есть еще что-нибудь?
       _ Больше ничего особенного. Седьмая планета представляет собой заснеженную пустыню с таким же высоким радиоактивным фоном, как и повсюду здесь. А остальные тринадцать планет от нас сильно удалены и недоступны для сканеров.
       Александр осмотрел своих товарищей.
       _ Ну, что ж, _ сказал он, наконец, _ приказываю двигаться к шестой планете на фотонных двигателях. Осмотрим то, что там найдется. Параллельно будем сканировать все ближние и дальние планеты. Здесь повсюду могут быть базы Загов. Места для замаскированных строений сколько угодно. При появлении любых кораблей уходим в сверхвременное измерение, _ нас не должны обнаружить как можно дольше...если, конечно, уже не засекли. Веди корабль, Исиро.
       _ Понял, старший, _ отрапортовал Исиро и взял управление на себя.
       Заработали бесшумные фотонные двигатели, специально созданные для таких миссий, и корабль подразделения "Невидимых" плавно двинулся к шестой планете.
       _ Сколько времени займет перелет к планете? _ поинтересовалась Астра.
       Исиро озадачил главный биокомпьютер и ответил ей спустя полминуты:
       _ Не более трех дней, если идти медленно и два дня, если поторопиться.
       _ У нас нет времени, _ сказал Александр, _ набери максимальную скорость и рассчитай самый короткий курс.
       Исиро выполнил задание и через несколько минут сообщил новые данные.
       _ Тридцать восемь часов по земному циклу на максимальной скорости, которую можно будет выжать из этих фотонных горелок. Но нам придется пройти между четвертой и пятой планетами, которые едва не касаются своими магнитными полями. В этом месте будут бешеные перегрузки и, кроме того, там мощнейшая радиация.
       _ Защитное поле выдержит радиацию, _ ответил Александр, _ а что касается перегрузок, потерпим. Бывало и потяжелее.
       _ Посмотрим, _ рассудил Исиро, выводя корабль на самый короткий курс к шестой планете в системе желтой звезды.
       Астра поднялась со своего кресла.
       _ Я, пожалуй, вернусь в лабораторию. Если раньше ничего не произойдет у меня появилось еще тридцать шесть часов на дополнительные опыты...
       _ Тридцать восемь, - поправил Исиро.
       _ Вот, вот, _ согласилась Астра, _ мне кажется, что я подхожу к разгадке поведения вируса Загов, вызывающего мутации в теле человека.
       _ Удачи тебе, _ пожелал ей Александр, _ А Лев у тебя служит ассистентом?
       _ Он протирает своими хвостами колбы и пробирки, _ предположил Исиро, улыбаясь.
       Лев обиженно зарычал из своего угла.
       _ Зря смеетесь, _ отпарировала Астра, _ Он помогает создать в лаборатории то дружественное энергетическое поле, в котором мне лучше всего работается.
       _ Надеюсь, вместе с ним вы спасете мир от чудовищной опасности, _ снова съязвил Исиро.
       _ Так оно и будет, пойдем Лев!
       Гордо подняв свою голову с короткой скандинавской стрижкой, Астра исчезла за автоматическими дверями кабины пилотов. Лев, оставаясь невидимым, последовал за ней в лабораторию, прорычав на прощание что-то оскорбительное в сторону Исиро.
       _ Смотри, доиграешься, предостерег его Александр, _ Лев тебя когда-нибудь съест.
       _ Не дождетесь, _ успокоил его второй пилот.
       Следующие тридцать часов прошли довольно спокойно. Александр удалился в свою каюту и там углубился в анализ первой информации о планетах, обнаруженных в мире Загов. Хотя, самих Загов пока не было видно. Общался он все это время, почти исключительно с главным биокомпьютером, изредка выходя на связь с Исиро и справляясь относительно обстановки в окружающем космосе.
       Корабль землян уже миновал три каменистые планеты, выглядевшие абсолютно безжизненными и вошел в общее магнитное поле двух планет-океанов. Четвертая планета была значительно больше пятой, а ее поле мощнее. Поэтому Исиро постоянно приходилось отслеживать отклонение от курса. Четвертая планета так и норовила притянуть корабль землян к себе.
       _ Внимание, _ сообщил неожиданно биокомпьютер, _ с планеты запущена ракета с неизвестной боеголовкой.
       _ Проанализируй атаку, _ приказал Исиро, хотя ответ был очевиден.
       _ Цель - наш корабль, _ быстро ответил биокомпьютер.
       _ Насколько опасно это оружие?
       _ Неизвестно. В боеголовке содержится вода, аналогичная по составу воде океана четвертой планеты, но ее логические связи изменены. Возможно, это биологическое оружие.
       _ Зачем палить по космическому кораблю биологическим оружием? _ переспросил Исиро.
       _ Я же сказал "возможно", _ уточнил биокомпьютер, _ Кстати, только что запущено еще две ракеты.
       _ Не будем рисковать, _ решил Исиро, _ уничтожить ракеты залпом лазерной батареи правого борта.
       Биокомпьютер определил координаты всех трех целей и передал их тактическому биокомпьютеру батареи правого борта. Последовал залп из лазерных пушек. Летевшие к кораблю ракеты одновременно взорвались белыми шарами, не успев покинуть слабой атмосферы планеты-океана.
       В рубке появился Александр.
       _ Что происходит? _ спросил он, садясь в свое кресло.
       _ Пока не понятно кто, но нас только что атаковали с четвертой планеты, _ ответил Исиро, _ какие-то ракеты с водной начинкой.
       _ Координаты старта определены? _ спросил старший.
       _ Конечно, _ подводная горная гряда в южном полушарии планеты.
       Александр откинулся на спинке кресла.
       _ Что думаешь? _ обратился он к Исиро.
       _ Думаю, что это не Заги, а кто-то еще. Слишком уж примитивное оружие.
       _ А ты? _ спросил Александр у биокомпьютера.
       _ Я согласен с Исиро. Заги обладают более совершенным вооружением. Возможно, эта планета принадлежит другой расе. Но больше всего это похоже на атаку автоматической военной станции, что не исключает первого предположения.
       Александр немного подумал и принял решение.
       _ Будем считать это первым контактом. Снижаемся и осмотрим станцию.
       Исиро ничуть не удивился. Корабль изменил курс и стал приближаться к точке нахождения подводной базы, которая только что атаковала его. Однако новых пусков ракет больше не было.
       _ Это будет забавно, _ прокомментировал Исиро ситуацию, _ Если по нам израсходовали весь имевшийся боезапас.
       _ Будет еще забавнее, если это ловушка Загов, и мы в нее сразу же попадемся, _ ответил Александр, _ Не расслабляйся.
       _ Да куда уж, _ Исиро не отрывал взгляда от приближавшейся поверхности океана, _ я весь внимание.
       Корабль-разведчик землян приблизился почти вплотную к поверхности океана четвертой планеты и завис над местом старта ракет. Мощные сканеры обшаривали подводное пространство. Новых атак не последовало.
       _ Есть, _ доложил Исиро через пару минут, _ база в пяти километрах правее на подводном плато. Сканер обнаружил шесть геометрически правильных отверстий, похожих на пусковые шахты ракет.
       _ Слишком уж все просто, _ прокомментировала эту информацию Астра, перед самым спуском к поверхности планеты появившаяся на своем месте, _ Они могли бы и получше запрятать свою базу.
       Александр помолчал немного, раздумывая.
       _ Погружаемся, _ приказал он, наконец, _ посмотрим, кто здесь прячется.
       _ Может, для спокойствия сначала долбанем их фотонной торпедой? _ уточнил Исиро.
       _ Нет, _ решил старший, _ Мы могли разнести ее и с орбиты. Для этого не стоило спускаться. А нам сейчас нужна любая информация, пусть даже и самая скудная.
       _ Понял, _ Исиро включил усиление защитного поля и дал команду на погрузку, которую биокомпьютер мгновенно начал приводить в исполнение.
       Корабль изменил геометрию оперения, выпустив специальные закрылки, защитное поле стало обтекаемым, а фотонные двигатели перешли на специальный режим. Через несколько секунд корабль нырнул под поверхность планеты-океана и устремился к месту нахождения неизвестной базы, постоянно меняя курс, рыская, словно заправская пиранья.
       Скоро на главном экране корабля стало видно подводное плато, почти лишенное растительности. Повсюду виднелись лишь чахлые бурые водоросли, единственное растение, которое, по всем приметам, одно смогло приспособиться к жизни в радиоактивной среде. Ни рыб и им подобных организмов не было и в помине.
       _ Мы на месте, _ доложил Исиро, _ база прямо под нами в ста метрах.
       _ Жутковатое местечко, _ добавила Астра, _ почти подводная пустыня. Интересно, каким был этот океан до войны?
       _ А ты уверена, что здесь была война? _ уточнил Исиро, _ мы пока не нашли ничего.
       _ Уверена, _ ответила Астра, _ радиоактивный фон на всех планетах просто так появиться не мог. Это явные последствия чьей-то цивилизации, возможно, уничтожившей саму себя.
       _ Внимание! _ прервал их диалог биокомпьютер, _ внешнее сканирование деталей объекта говорит о том, что баз сильно повреждена. Ее оболочка испытала на себе удар мощного вооружения неизвестной природы.
       _ Но, мы же ни разу не открывали огня, _ удивился Исиро.
       _ База подверглась атаке давно, более ста лет по земному циклу. Почти все защитные системы разрушены, уцелел лишь главный пост управления и ракетная установка. Нас идентифицировали как врагов и попытались сбить, израсходовав остатки боезапасов.
       _ Как ты все это узнал? _ удивился Александр.
       _ Я вошел в радиоконтакт с главным постом управления: в режиме считывания информации и перехватил курсирующие по цепи данные между постом и его управляемыми блоками. Однако, только что, контакт прервался.
       _ Тебя засекли, _ решил Исиро и повернулся к Александру, _ командир, предлагаю запустить на базу зонд-разведчик с передатчиком на секретных закодированных частотах, а остальное предоставить мне.
       Александр посмотрел на мутную воду мертвого океана и редкие кустики бурых водорослей.
       _ Действуй, хакер.
       Исиро уже набирал на клавиатуре команды управления зондом.
       _ Где тут вход на базу? _ уточнил он у биокомпьютера.
       _ База автоматическая. Как такового входа для людей нет. Существует лишь технический терминал для приема грузов с подводных челноков. Он в пятистах метрах восточнее, замаскирован под скальный грот. Вход закрыт шлюзом из броне подобного сплава.
       _ Это ерунда, мои проблемы, _ отмахнулся Исиро.
       Он направил зонд прямиком к шлюзу и, спустя пару минут, шлюз открылся, впуская его внутрь военной базы. Ни на секунду не прерывая связи с кораблем, зонд-шпион углубился в систему базы, проникая по техническим трубопроводам и отсекам все дальше, подключаясь к системам, автоматически фиксируя все услышанное и увиденное, кодируя это и отправляя на корабль.
       Исиро, следивший за поступающей информацией откинувшись в кресле второго пилота с видом отдыхающего, изредка комментировал события:
       _ Отсталая электронная система... каменный век... простейшие кодировки... не удивительно, что Заги победили эту цивилизацию...
       Зонд добрался до навигационной системы базы, следившей за пролетавшими мимо четвертой планеты объектами, подключился к ней и начал скачивать информацию. Автоматическая военная база пыталась атаковать все корабли, попадавшие в поле планеты. Однако, последние активные действия с неизвестным противником велись около ста лет назад, как и сообщил ранее биокомпьютер землян. Именно тогда в атмосфере планеты гремели взрывы, а база сбивала все, что появлялось в зоне досягаемости. Но, в конце концов, в поле планеты появилось три мощных дредноута, которым удалось своим огнем уничтожить все базы на четвертой планете (оказывается их было более трехсот) и повредить эту. Вооружение базы вышло из строя, после чего сочли мертвой. За следующие пятьдесят лет дройды-автоматы восстановили ракетные установки, и база снова была готова к бою, но приказов из центра больше не поступало. Главный компьютер базы, созданный для обороны планеты, продолжал нести службу. В кодированных военных сообщениях центральный компьютер планеты, принадлежавший неизвестной расе, носил имя "Силлан". Но что за этим стояло, пока было не ясно.
       Внезапно Исиро поменял позу и прильнул к экрану. Зонд передавал последнюю информацию навигационной системы.
       Около недели назад по земному циклу в поле планеты вошло несколько кораблей, но, внезапно изменив курс, они прошли за пятой планетой, вне досягаемости ракет базы. А через неделю появился еще один корабль и был атакован, но не уничтожен. В настоящее время корабль-противник находился в непосредственной близости от базы, которая не имеет ракет, чтобы атаковать его снова.
       _ Они нас видят! _ вскрикнул от неожиданности Исиро.
       _ А ты чего ждал, _ спокойно ответил Александр, _ Они видят и все что на орбите, да сделать ничего не могут.
       _ Но, кто они? _ вставила Астра, _ кто управлял всеми этими базами?
       _ Есть идеи? _ обратился к биокомпьютеру командир корабля.
       _ Точно утверждать не могу, но, похоже, за кодом "Силлан" скрывается либо полностью технократическая цивилизация машин, либо ее гибрид с живыми подводными организмами.
       _ Для машин слишком слабое вооружение, _ высказался Исиро.
       _ Возможно, это была ранняя стадия развития. Для большей детализации нужно осмотреть остальные объекты на дне планеты.
       _ Нам некогда, _ решил Александр, _ кое-что мы узнали, - это большая удача. Взлетаем!
       Исиро чертыхнулся глядя на экран.
       _ Меня засекли! _ воскликнул он с неподдельным удивлением, _ Эта отсталая железяка определила утечку информации и включила таймер самоуничтожения! Осталось сорок секунд по земному циклу.
       _Тогда, _ отчеканил Александр, _ взлетаем немедленно!
       Корабль-разведчик запустил на всю мощь свои фотонные двигатели и, словно гигантский синий кит, вырвался из-под воды, устремившись сквозь чахлую атмосферу в открытый космос.
       _ А как же зонд? _ сокрушался Исиро, _ это была новейшая модель!
       _ Придется пожертвовать, _ отчеканил командир, _ у нас не осталось выбора.
       _Жаль, _ вздохнул Исиро, _ отличная была игрушка.
       Спустя десять секунд бортовые сканеры зафиксировали подводный взрыв на поверхности четвертой планеты.
      
       Глава девятая
       "На шестой планете"
      
      
       Уже почти несколько часов "Ястреб" висел на орбите шестой планеты, представлявшей из себя сплошные горные цепи. Атмосферы на планете обнаружено не было, зато признаков жизни хоть отбавляй. Точнее, признаков когда-то существовавшей здесь жизни.
       Прежде всего, земляне обнаружили на одной из вершин, что-то очень сильно напоминавшее базу дальнего космического обнаружения. Это было именно то строение, которое засекли сканеры "Ястреба" почти сразу после выхода из сверхвременного прыжка.
       Здание было огромным, даже по местным масштабам, и было снабжено собственным космодромом, площадки которого легко читались с орбиты. Однако все это сейчас лежало в руинах.
       Кроме этой находки, "Ястреб" обнаружил на освещенной стороне планеты еще пять похожих объектов и один, отдаленно напоминавший либо большую перевалочную базу, либо маленький город. На все объекты Александр велел отправить разведывательные зонды, а первой находкой он решил заняться сам.
       _ Странно, _ пробормотал он, разглядывая увеличенное изображение руин базы на главном экране, _ биокомпьютер считает, что эта база работала в нормальном режиме еще совсем недавно. Ее уничтожили всего несколько земных дней назад.
       _ Мы опять опоздали? - уточнила Астра.
       _ Похоже, что да, - согласился с ней старший, _ Видимо здесь продолжается древняя война, вмешиваться в которую нам не резон...
       Исиро оторвался от своих вычислений. Он уже некоторое время занимался анализом информации, выкаченной с подводной военной базы четвертой планеты-океана.
       _ Знаешь что, _ вдруг сказал он, повернувшись к Александру, _ Я думаю, что это могли сделать те корабли, которые неделю назад засекла подводная база. Их предполагаемый курс, который наш биокомпьютер восстановил с девяносто процентной вероятностью, проходит как раз мимо этой планеты.
       _ Думаешь, это были Заги? _ нахмурился Александр.
       _ Думаю, да, _ кивнул Исиро, _ Всего несколько кораблей, а какие разрушения. Только что вернулось два зонда - они привезли данные по двум таким базам. Все уничтожены. Такое ощущение, что те, кто летит на этих кораблях, заметает следы.
       _ Но, зачем? - удивился Александр, _ они ведь не знают, что мы отправились вслед за ними.
       Исиро покачал головой.
       _ А ты в этом уверен?
       Старший помолчал.
       _ Может быть, это ловушка и нас заманивают куда-то? _ высказалась Астра.
       Александр встал из кресла и прошелся по рубке управления корабля.
       _ Вряд ли, _ проговорил он, наконец, _ даже если у них есть информация о нашем задании, что маловероятно, то уничтожить нас они могли и при выходе из сверхвременного прыжка.
       _ А если они хотят прежде поиграть с нами в кошки-мышки? _ предположил Исиро, _ Выведать, что нам о них известно?
       Александр отрицательно мотнул головой.
       _ Зачем? Для этого можно просто попытаться взять нас в плен.
       Исиро не сдавался.
       _ Они наверняка не такие тупые, раз смогли разобраться с генератором времени, _ снова предположил он, _ А что, если мы просто висим у них на хвосте, а они везут пленников на свою секретную базу или лабораторию? Они стремятся быстрее достигнуть ее, а потом уже заняться нами. Наверняка здесь есть станции дальнего слежения самих Загов и, возможно, нас уже обнаружили, но не хотят спугнуть. Они ведь, надеюсь, не знают всех возможностей нашей техники. А если знают, то тем более захотят захватить еще один генератор.
       _ Что скажет мозг? _ спросил командир "Ястреба" у биокомпьютера.
       _ В словах Исиро есть шестьдесят процентов вероятности.
       _ Ну, что ж, _ решил Александр, _ тогда обследуем местный город. Может быть, там найдутся новые следы Загов.
       _ Летим к объекту номер шесть, _ приказал Исиро биокомпьютеру, _ Полная боеготовность, нападение возможно в любой момент.
       Биокомпьютер проворчал что-то о своей непрерывной боеготовности и направил "Ястреб" к указанной цели.
       За время недолгого перелета с постоянным снижением Астра сняла общие показания приборов о шестой планете. Радиационный фон здесь был несколько ниже, чем на предыдущих планетах. Но вся жизнь, видимо, была не местного происхождения и теплилась только в специальных герметических строениях: базах, космопортах, городах-куполах. Запасов воды здесь почти не было, если не считать чахлых ледяных шапок на нескольких, самых высоких вершинах освещенной стороны планеты. Проанализировав всю полученную информацию, биокомпьютер сделал вывод, что планета была колонизирована около пятисот земных лет назад. А ее основное предназначение состояло в обслуживании пролетавших мимо космических кораблей. То есть, шестая планета была некогда, по всей видимости, хорошо вооруженной перевалочной базой какой-то цивилизации, оказавшейся, впрочем, не очень успешной в военной области.
       _ До цели остается около семи минут полета, _ сообщил биокомпьютер, _ Посадить корабль в зоне космопорта или оставаться в состоянии полета?
       _ Просканируй все вокруг и садись в том месте, где обнаружишь наиболее вероятные условия для выживания местных жителей, _ приказал Александр.
       Биокомпьютер мигнул в ответ сигнальной лампочкой на панели приборов. "Ястреб" на несколько минут завис над разрушенным городом, обшаривая своими сканерами скалистые отроги, в тени которых располагались некогда, судя по останкам, грациозно обтекаемые здания. То, что осталось от города после бомбардировок неизвестного врага, напомнило Астре скорее разворошенный муравейник белого цвета: почему-то все здания были выполнены из белого строительного камня. Лишь несколько зданий в дальнем конце города сохранились без разрушений. Над ними гордо светились купола, под которыми с первого взгляда читалась искусственная атмосфера.
       Купола показались Астре пузырями на поверхности лужи после падения гигантских капель дождя. Она на секунду вспомнила о далекой Земле, но отогнала от себя размягчавшие воспоминания.
       Биокомпьютер определил район уцелевших куполов, как наиболее вероятное место сохранения представителей местной цивилизации. Под куполами находилась атмосфера, генерируемая скрытой еще глубже водной средой. Для дыхания человека она, впрочем, была не пригодна.
       _ Ну, это, хотя бы что-то, _ выдохнула Астра, _ Похоже, там еще остался кто-то живой!
       _ Прекрасно, _ согласился Исиро, _ только это еще не значит, что он будет нам очень рад. Судя по всему, кроме врагов никто не посещал местных колонистов довольно давно.
       _ Исиро прав, _ согласился Александр, _ надо принять все меры предосторожности. Компьютер, там есть удобное место для посадки?
       _ Да, _ сообщила умная машина, _ В двухстах метрах от левого купола есть небольшое плато. Там можно посадить корабль.
       Александр кивнул.
       _ Тогда садимся. На вылазку отправимся мы с Астрой.
       Лев недовольно зарычал. Командир покосился в его сторону и, немного посомневавшись, согласился.
       _ Ладно, и ты тоже. Но, чтоб ни на шаг не отходил от Астры. И был все время невидимкой.
       Лев радостно заскулил и тут же растворился в воздухе, словно выполняя приказание.
       _ Астра, _ повернулся к девушке Александр, _ мы берем бронескафандры, оружие и системы перевода речи не гуманоидов. По первым данным биокомпьютера, там внутри биологическая жизнь, но не родственная нам, это точно. Скорее какая-то биомасса из разумных.
       Астра кивнула.
       _ Исиро остается в корабле и прикрывает нас. Если что, вытаскивает. Да, и еще мы возьмем с собой дройда-охранника, на всякий случай.
       _ Возьмите двух, _ посоветовал Исиро, _ случаи бывают разные.
       Командир жестом отказался.
       _ Одного хватит. Астра, через десять минут в шлюзной камере. И не забудь надеть скафандр на Льва. Возможно, придется поплавать.
       Первым на каменистую поверхность шестой планеты выскочил Лев. Он уже хотел, было пуститься в свою привычную пляску вокруг хозяйки, как делал всегда в таких случаях, но ощутил, что едва удерживается на поверхности. Если бы не скафандр и магнитные подошвы, он уже давно стартовал бы в открытый космос - притяжение здесь было очень слабым. От неожиданности он прижался к ногам Астры и медленно двинулся за ней.
       Шлюзовая камера "Ястреба" мгновенно захлопнулась за Александром. Командир осмотрел серое небо планеты, казавшееся бездонным, и осторожно двинулся к трем куполам, видневшимся неподалеку. Астра и Лев последовали за ним. Дройд-охранник шел последним.
       Когда группа разведчиков приблизилась к уцелевшим строениям, оказалось, что купола не имеют входа.
       _ Придется вскрывать эти консервы, _ решил Александр, _ иначе мы ничего не узнаем.
       _ Только осторожно, _ предупредила Астра, которая следила за показаниями портативного анализатора биологической среды, который был смонтирован на ее скафандре, - Нас действительно могут принять за врагов, активность среды под куполом усиливается. Нас уже заметили.
       _ Но мы же должны познакомиться с обитателями этого домика, _ ответил командир, _ Иначе, зачем мы здесь?
       Он приказал дройду-охраннику проделать отверстие в мутной поверхности купола, напоминавшей своим видом полупрозрачное стекло. Дройд, похожий на крестоносца в обтекаемых доспехах и шлеме с прорезью для фотоэлементов - так решили его создатели, поднял лазерное ружье и быстро вырезал прямоугольное отверстие в стене купола. Как только луч его ружья окончил свое путешествие, отрезанная часть стены рухнула внутрь и рассыпалась на мелкие кусочки. Из отверстия повалил какой-то синеватый газ, похожий на обычный пар. А края отверстия начали на глазах затягиваться.
       _ Вперед, _ приказал Александр, _ чтобы там ни было, мы должны это узнать.
       Сначала он сам, затем Астра со Львом и, наконец, дройд-охранник вошли под купол, прежде чем отверстие окончательно затянулось.
       Астра удивленно погладила перчаткой скафандра то место, где только что было отверстие.
       _ Интересно, _ пробормотала она, _ Очень интересно. Это дом или часть самого организма?
       _ Надеюсь, мы это скоро узнаем, _ Александр вместе с дройдом-охранником двинулись сквозь синеватый туман вглубь купола, держа ружья на перевес.
       Астра и Лев поспешили за ними. Скоро командир ощутил, что пол становиться наклонным, чем ближе к центру, тем круче.
       _ Что там у вас, ребята? _ раздался в шлемах у Астры и Александра голос прикрывавшего их Исиро.
       _ Пока не ясно, _ ответил командир, _ Похоже, здесь какой-то тоннель под скалу. Как слышишь?
       _ Отлично, помех нет, _ сообщил Исиро.
       _ Тогда идем дальше, _ решил старший.
       Метров через сто синий туман стал рассеиваться и подниматься к верху. Оказалось, что разведчики передвигаются по длинному тоннелю с ровными, словно из пластика, стенами. От этих стен исходило едва заметное свечение.
       Еще через пятьдесят метров тоннель повернул налево. Здесь он сначала расширился до небольшой площадки, а затем разделился сразу на три рукава, уходивших еще дальше вглубь от поверхности планеты.
       _ Исиро, _ связался с кораблем Александр, _ Да здесь, кажется, целый подземный город.
       _ Ясно, старший, я фиксирую все виды информации, которую передает дройд-охранник и ваши встроенные в скафандры малышки биокомпы.
       _ Молодец, _ ответил командир, _ Мы идем дальше. Следи за нами. Что-то не очень нравится мне местные улицы: стены светятся, кругом туман. Астра, что это за атмосфера?
       Специалист по внеземным формам взглянула на свои приборы и сообщила:
       _ Для человека смертельно: много паров аммиака, а для местных жителей, наверное, лучше не придумаешь. Хотя...
       Она на секунду замолчала. Александр остановился, то же самое сделал и дройд-"крестоносец".
       _ Что? _ уточнил командир.
       _ Сочетание элементов газа немного похоже на модель атмосферы океанов четвертой и пятой планет.
       _ Ты думаешь, здесь когда-то были океаны?_ уточнил Александр.
       _ Не думаю, _ ответила Астра, помедлив, _ скорее эта модель здесь инородная.
       _ Обитатели океанов, здесь, посреди этих безводных скал...
       Александр снова осторожно двинулся вперед.
       _ Хотя, вселенная бесконечна, почему бы и нет. Тогда, придется поплавать.
       Разведчики прошли еще метров двести по самосветящемуся коридору, как вдруг перед ними открылось обширное пространство в несколько сотен метров, заполненное темно-синей не прозрачной жидкостью. В то же мгновение дройд-охранник открыл огонь по поверхности этого чудовищного бассейна - что-то поднималось на поверхность. Александр ощутил резкий болевой удар и отключился. Последнее, что он слышал, - был дикий, надрывистый лай Льва, от которого шлем, казалось, расколется на кусочки.
      
       Сигнал радиомаяков оборвался мгновенно. Исиро попытался связаться с Александром, затем с Астрой, но безрезультатно. Под куполом воцарилось безмолвие.
       _ Что там случилось, компьютер?! _ вскрикнул Исиро.
       Главный биокомпьютер корабля молчал несколько бесконечных секунд. Его ответ не смог разогнать страхи Исиро.
       _ Сильный энергетический удар неизвестной природы. Связь с группой прервана.
       _ Это я и сам вижу, идиот, _ выругался Исиро, _ они живы?
       _ Вероятность пятьдесят на пятьдесят.
       _ То есть, как? _ переспросил Исиро.
       _ Возможно, живы, но обратная вероятность почти одинакова.
       Исиро замолчал. Затем вскочил с кресла и бросился надевать скафандр, на ходу отдавая приказания биокомпьютеру.
       _ Подготовь десять дройдов-охранников. Если я не вернусь через двадцать минут по земному циклу - разнесешь это место в пыль. Затем стартуешь и доберешься до места выхода из сверхвременного прыжка. Оттуда вернешься на Землю, свяжешься с центром ВКР и сообщишь все, что знаешь. В случае опасности захвата корабля Загами, _ ты знаешь, что делать!
       Исиро был уже в центральном коридоре, который вел к шлюзовой камере, за ним шагал целый отряд дройдов-охранников, бряцая лазерными ружьями, когда он неожиданно получил сообщение от биокомпьютера:
       _ Связь с разведгруппой восстановлена.
       Исиро остановился как вкопанный, не дойдя до двери шлюза пяти шагов. Сзади замер отряд дройдов.
       _ Что ты сказал? _ переспросил Исиро.
       _ Связь восстановлена. Сигнал четкий. Они возвращаются.
      
       Когда глаза открылись, Александр ощутил, что он не один. В его сознании был кто-то еще. Он медленно поднял голову и, сквозь запотевшее стекло шлема, смутно разглядел какую-то бесформенную фигуру на поверхности вязкой синей жидкости.
       "Это не вода, пронеслось в мозгу у командира, это какая-то питательная среда".
       "Да, _ вмешался в ход мыслей чей-то посторонний голос, _ Иначе нам не выжить на этой каменной планете".
       Александр приподнялся на локте. Система регенерации воздуха заработала на полную мощность после отключения, и стекло отпотело. Теперь он четко видел на поверхности бассейна красное обтекаемое желеобразное существо с длинными конечностями, похожее на огромного осьминога, только без глаз. Изъяснялось оно, похоже, телепатически.
       "Кто ты? _ мысленно спросил Александр, глядя на неизвестное существо".
       Ответ мгновенно возник в мозгу землянина.
       "Я тот, кто был частью "Силлана", как вы его назвали".
       Александр удивился знаниям этого осьминога, но, раз способность удивляться вернулась к нему, значит, он был еще жив. Впрочем, надолго ли?
       Он повернул голову и посмотрел в сторону лежавшей без движения Астры, рядом с ней лежал проявившийся Лев. Куски дройда-охранника валялись повсюду. Александр снова перевел вопросительный взгляд на поверхность бассейна и "красного осьминога", как он окрестил для себя это существо.
       "Они живы, получил он ответ, только временно... "выключены". Все, кроме агрессивного устройства, попытавшегося напасть на меня. Силлан не прощает обид".
       "А мы? _ спросил Александр, _ что ты сделаешь с нами?"
       "Вы пришли сюда за информацией, _ сообщил осьминог, _ Я дам вам ее. Точнее, тебе, ибо ты - старший среди них. А Силлан общается только со старшим. Когда мы закончим, они очнуться".
       "Ты можешь читать мои мысли? _ молча спросил Александр, хотя ответ был очевиден."
       "Конечно, я уже знаю, кто ты, откуда, и зачем пришел. Именно поэтому ты жив".
       "Объясни, _ попросил командир "Ястреба".
       Казалось, осьминог на секунду задумался, но вскоре слова снова зазвучали в мозгу Александра.
       "Мы древняя нация, возникшая на пятой планете-океане, _ осьминог передавал информацию в понятной для землян системе символов, _ Нам уже более восьми тысяч лет по вашему летоисчислению. Все это время мы жили в симбиозе с океаном и его растениями, создав свою неповторимую культуру на дне. Среди нас было пять бессмертных особей, обладавших даром предвидения будущего. Объединившись вместе, они становились в миллион раз мудрее и сильнее обычных лурров, что дало нашей цивилизации возможность развиваться намного быстрее. Скоро мы создали технику, аппараты тяжелее воды и смогли выйти за пределы планеты-прародительницы. Лурры заселили соседнюю четвертую планету и моря еще трех..."
       Осьминог опять прервал свою телепатическую передачу. Казалось, он вспоминал тяжелые моменты своей жизни.
       "Но скоро пришла беда. В нашей звездной системе появились Вайтахи..."
       "Это, те, кого мы называем Загами?_ не сдержался Александр".
       "Нет, _ ответил осьминог, приподняв и снова опустив в питательный раствор одно из щупалец, _ они сами бежали из центра галактики в нашу звездную систему на окраине. Но, для нас их переселение было бедой. Вайтахи не любили воду, они были пустынниками, обитателями "сухих" планет в центре галактики. Они напали на нас и стали истреблять океаны с помощью своего чудовищного луча смерти. В ответ наши бессмертные объединились в одно существо, создав мозг, которому подчинялось все. Его вы и назвали "Силланом". Под руководством "Силлана" на всех наших планетах возникли системы обороны, которые успешно боролись с вайтахами из-под поверхности океанов почти триста лет. Но... мы проиграли. Вайтахи оказались сильнее. Все наши планеты были выжжены дотла, а океаны-прародители обезумели. Когда среда начала умирать безвозвратно "Силлан" приказал спрятать себя на одной из планет, чтобы выжить. Но по пути на корабли лурров напали, и до планеты смогла добраться в живых только одна часть "Силлана"... Все напавшие на нас вайтахи погибли, никто не знал, где находится теперь "Силлан", но и это нас не спасло. Сбылось древнее пророчество бессмертных о своей судьбе. "Душа наша будет умирать по частям, до тех пор, пока будет ей место в бескрайних просторах океана, до тех пор, пока будет океан!" Наш океан погиб, а я, _ последняя часть "Силлана", души бессмертных лурров с пятой планет, тоже скоро погибну. Эта планета не для нас. Я пытался возродить океан, но лурры не живут среди камней".
       Александр приподнялся и сел на корточки перед бассейном.
       "Но, ведь если вайтахи погибли, то кто же разрушил все на этой планете? _ спросил он существо в бассейне с питательной средой".
       Лурр словно не услышал его.
       "Я пытался возродить океан, _ снова сообщил он, _ Я могу управлять на расстоянии машинами и кораблями. Но это не под силу одному бессмертному, их должно быть пять... Все, что ты видел, построили здесь уцелевшие лурры, но нам не суждено было возродиться. Вслед за вайтахами нас отыскали те, кого вы называете Загами".
       Осьминог снова умолк на время. Александр молча сменил позу и сел на край бассейна. Астра и Лев лежали без движения чуть поодаль.
       "Новой войны не началось, _ прервал молчание мыслей лурр, _ Нас просто убили. Быстро и безжалостно. Заги мстительны. Они искали сбежавших от их гнева вайтахов, а нашли нас. Нашли и убили".
       Александр помолчал некоторое время, а затем спросил:
       "Ты слышал что-нибудь о пришельцах, похожих на нас?"
       Осьминог взмахнул щупальцами и отплыл немного в сторону.
       "Когда Заги атаковали мои станции, я ощутил на их кораблях чужеродность. Ее энергия была похожа на вашу".
       Александр вскочил от неожиданности.
       "Ты видел, куда они улетели?" _ снова спросил он лурра.
       Тот опустился в глубь бассейна и оттуда дал ответ.
       "Они улетели в сторону звездной системы партагов, я сообщил курс твоему кораблю. Но, это бесполезно, я думаю, что все твои братья уже мертвы. Заги долго не держат пленных без дела".
       Командир "Ястреба" поморщился, представив, что могло стать с землянами, но отогнал эти мысли. Лурр погружался все глубже, шевеля щупальцами, его очертания были уже почти не видны.
       "Ты отпустишь нас? - спросил Александр".
       Лурр молчал несколько долгих мгновений.
       "Вы свободны, но это бесполезно. То, что не смог сделать я, бессмертный, вам людям не под силу, _ ответил он из глубины своего бассейна".
       "Знаешь, _ неожиданно для себя подумал Александр, _ на нашей планете еще есть океаны".
       Лурр не ответил.
      
       _ О боже, как болит голова! _ Астра сидела, обхватив шлем скафандра руками. Рядом жалобно скулил Лев. Девушка обвела взглядом бассейн и заметила валявшиеся рядом остатки дройда-охранника.
       _ Старший, _ проговорила она вопросительно, _ что здесь случилось?
       _ Как ты себя чувствуешь? _ переспросил вместо ответа командир "Ястреба" _ идти сможешь?
       Астра, покачнувшись, встала на ноги.
       _ Смогу, _ подтвердила она через некоторое время, _ мы возвращаемся на корабль?
       Александр кивнул.
       Когда они медленно вернулись пол самосветящимся коридорам в затянутый синим туманом купол, Александр поднял лучевое оружие и проделал в нем большую дыру. Первым, кого они увидели снаружи, был Исиро, радостную улыбку которого было видно даже сквозь бронестекло шлема.
       _ Ребята, как я вас заждался! _ радостно воскликнул хакер, _ а то, грешным делом думал, что сами не справитесь.
       Исиро кивнул на стоявшую за его спиной шеренгу дройдов-охранников.
       _ Справились, _ ответил Александр, и устало улыбнулся.
      
      
       Глава десятая
       "В системе Партагов"
      
       Лурр не обманул. Через сутки по земному циклу сканеры "Ястреба-М", способные улавливать сверхвременную активность, обнаружили ее в межзвездном пространстве. Это означало только одно - Заги не так давно были здесь, а значит, надежда на спасение плененных землян немного окрепла.
       Примерно в трех земных месяцах полета на фотонных двигателях от планеты Лурра находилось скопление из пяти ярких синих звезд, вокруг которых вращалось не менее полусотни разнокалиберных планет. След Загов вел именно туда, теряясь в этой звездной системе, которая, по всей видимости, и была местом обитания еще одной неизвестной расы - партагов.
       -- Как летим, командир? -- поинтересовался Исиро, поигрывавший портативным устройством управления генератора "Магеллан", -- Видимо или невидимо?
       "Ястреб" уже сутки, как покинул орбиту шестой планеты. Как оказалось, главный биокомпьютер корабля действительно уже "знал" курс в некую систему, которая могла рассказать землянам о судьбе их сородичей, хотя Лурр и не верил в это. "То, что не удалось бессмертным, людям не под силу", вспомнил Александр. Он еще раз внимательно осмотрел звездную карту, и проложенный Лурром курс к системе партагов. Решение пришло само собой.
       -- Невидимо, -- ответил командир, -- мы еще слишком мало знаем о судьбе наших ребят с "Центуриона", а точнее ничего не знаем, чтобы засветится на подходе. Думаю, что само трудное у нас еще впереди. Так что, активируй "Магеллан" и готовься к короткому сверхвременному прыжку, брат Исиро.
       -- Понял, шеф, -- ответил хакер.
       Через пару минут расчет был уже готов.
      -- Ждать не долго. Мы прибудем туда уже через треть земного дня, -- доложил Исиро.
       -- Отлично,-- кивнул командир, сам еще не привыкший к такой скорости передвижения в бесконечном космосе, -- времени у нас мало, так что переходим в невидимость. Курс -- окраина системы партагов.
       Второй пилот нажал клавишу на панели управления, и звезды на главном экране мгновенно смазались, потеряв четкость, словно люди смотрели на них сквозь мокрое от дождя стекло.
       -- Я так и не успела взять образцы на шестой планете...-- сокрушенно проговорила Астра, поглаживая лохматого представителя планеты Зордас.
       Лев легонько поскуливал по обыкновению, как всегда во время сверхвременного перелета чувствовал он себя не очень хорошо.
      -- Её хозяин обошелся с вами не очень-то ласково, -- заметил Исиро.
      -- Да уж, -- Астра обернулась к командиру, неотрывно следившему за изменениями звездного неба на главном экране, -- так ты говоришь, что он был похож на красного осьминога?
       Александр оторвался от своих наблюдений.
       -- Да, больше всего он мне напомнил именно осьминога.
       -- И этот осьминог общался с тобой телепатически, мог читать твои мысли?
       Александр кивнул.
       -- Сволочь он, а не осьминог, -- вдруг высказался Исиро, -- Тоже мне кусок великого "Силлана", разрушил моего любимого дройда-охранника ни за что ни про что! Между прочим, модель 567ДР -- самая умная. У меня таких всего девять штук осталось.
      -- Исиро, но ведь дройд первым начал палить в него, как только обнаружил.
      -- Ну и что, на то он и охранник, чтобы палить в любую опасность!
      -- Да нет, ничего, -- ответил Александр, -- я просто хотел сказать, не удивительно, что этот умный осьминог уничтожил твоего любимого дройда-охранника. Если бы случилось наоборот, мы бы ничего не узнали, или вообще оттуда не выбрались. Этот "Силлан" ведь мог уничтожить и меня с Астрой.
       Исиро задумался на мгновение.
       -- Да, действительно, я на это не обратил внимания.
       -- А еще он нас снабдил курсом к системе партагов, так что ты не совсем справедлив.
       Хакер снова насупился.
       -- Просто жалко хорошую технику. А на счет курса, так еще не известно, что там в этой системе. Может твой любимый уничтожитель дройдов на самом деле шпион этих самых Загов.
       Александр снова взглянул на экран.
      -- В любом случае это мы скоро узнаем.
       За время разговора "Ястреб-М" проделал немалый путь. На сверхвременной энергии он шел так быстро, что уже через несколько часов корабль-разведчик землян должен был достигнуть окраины системы партагов. Александр вместе с Исиро остались в рубке наблюдать за полетом, Астра же решила воспользоваться свободным временем, чтобы уделить его исследованиям поведения вируса Загов, вызывавших столь быструю мутацию тела человека. Он надеялась, что рано или поздно ей удастся найти ответ и лекарство.
       Несколько часов пролетели незаметно, она даже не отрывалась от окуляров электронного микроскопа. Случайно Лев отвлек ее от занятий своим недовольным рычанием ( он гонял лапой по палубе кобуру от бластера и случайно загнал ее под шкаф с химикатами) и Астра вспомнила, что корабль скоро должен прибыть на место.
       Когда она появилась в рубке управления корабль-разведчик уже был на краю звездной системы предполагаемого обитания партагов, оставаясь в режиме невидимости. Почти одновременно на главный экран начала стекаться информация по всем обнаруженным формам жизни на близлежащих планетах, а их здесь оказалось не мало.
       -- О господи! -- воскликнул Исиро, -- да здесь просто столпотворение, по сравнению с тем планетами, откуда мы только что прилетели. Срочно нужна помощь специалиста по инопланетным формам жизни.
       Астра и сама уже не отрывалась от экрана.
       -- Дайте мне пятнадцать минут, и я сообщу вам первые результаты.
       Исиро встал со своего пилотского кресла.
       -- Пойду, проверю турбокатамаран, вдруг придется высаживаться, -- сказал он, направляясь к выходу из рубки.
       Его не было ровно пятнадцать минут. Все это время Александр и Астра впитывали поступавшую информацию. Точнее, каждый по своей части: командир больше интересовался наличием следов вневременной активности, а Астра - наличием форм жизни.
       Последняя оказалась преимущественно одна, но очень многочисленная. Практически все планеты системы из пяти молодых звезд были густо заселены неизвестной расой негуманоидного типа. Партаги, а биокомпьютер именно так теперь называл обитателей этой системы, были похожи на гигантских шестипалых коричневых гусениц трехметровой высоты, передвигавшихся вертикально. По всем близлежащим планетам наблюдались их скопления-города, из космоса более всего походившие на гигантские муравейники, чем на земные города, хотя некая структура в них все же угадывалась. Самые крупные из них соединялись какими-то подземными ходами, которые обнаружил сканер. Дорог в земном понимании на планетах партагов практически не было. Передвигались местные жители либо пешком, либо на странных по форме повозках, либо на спинах крупных животных, распределить по видам которых пока не удалось, -- их было очень много. В атмосфере не было обнаружено ни одного летящего объекта. Судя по всему, технократическая цивилизация здесь находилась на самом начальном этапе развития, и никаких высокоорганизованных производств и тем более космодромов на планетах не наблюдалось. На первый взгляд партаги были слаборазвитой формой жизни, но для Астры они уже сами по себе представляли большой интерес. Она предложила высадиться на одной из планет и познакомиться поближе с ее обитателями.
       Немного подумав и посоветовавшись с биокомпютером, Александр согласился. Но высадку разрешил сделать не на ближайшей планете, а на одной из пустынных планет второго кольца, то есть планет второй звезды. Там скоплений-городов было вдвое меньше, чем на других планетах системы, но вблизи нее сканеры определили недавнюю сверхвременную активность генераторов независимого времени. Возможно, на этой планете находилась какая-то секретная база Загов или они просто совершили на ней внеплановую посадку. В любом случае Александр посчитал, что стоило посетить это место, вдруг да обнаружатся какие-либо следы похищенных землян.
       "Ястреб-М" медленно и осторожно, как будто был видимым, проник в систему партагов и углубился в нее, словно древняя подводная лодка вошла в гавань врага. Командир корабля-разведчика посчитал режим невидимости наилучшим, несмотря на полное отсутствие военных кораблей Партагов, если таковые все же имелись, или Загов во внешних слоях звездной системы.
       Внешнее кольцо планет, всего их было двенадцать, вращалось вокруг небольшой, но яркой звезды голубого цвета. Биокомпьютер занес ее в свой звездный каталог под названием "Альфа Партага". Звезда была молодой, ее жизненный цикл только входил в самую силу и еще не достиг апогея. В отличие от Солнца, которое уже медленно остывало, перейдя на желтый уровень светимости.
       Планета, на орбите которой обнаружился сверхвременной след генераторов независимого времени, была четвертой, обращавшейся вокруг новоиспеченной "Беты Партага". Выглядела она в отличие от своих густонаселенных соседей почти безжизненной: на освещенной стороне планеты, какая то сотня-другая городов похожих на гигантские муравейники, пронизанные арматурой. Но очень скоро экипаж "Ястреба-М" понял причину, -- на этой планете шла война. За два оборота по орбите буро-желтой планеты аппаратура наблюдения зафиксировала несколько сражений между особями с желтой кожей и партагами, чья кожа напоминала оттенок перезрелой вишни. Здесь шла настоящая бойня, партаги буквально рубили друг друга на куски холодным оружием, напоминавшим древние мечи и топоры землян, а оставшись без них - рвали клыками, благо пасти у партагов были сродни земным собачьим. При ближайшем рассмотрении гигантские шестипалые "гусеницы" оказались раскрашенными в несколько основных цветов и множество оттенков. Первое впечатление говорило, что цветом у партагов выделяются различные расы или виды, а может быть, что-то сродни земным народностям. Физически они были почти идентичны: нижнюю часть вытянутых беспозвоночных тел и четыре опорных ноги покрывал плотный панцирь, а верхнюю, -- редкие роговые пластинки. Венчала все уродливая, на взгляд Исиро, голова со средних размеров пастью.
       Хакер уже вернулся и, выслушав поступившую информацию от Астры, теперь следил за событиями, происходившими на планете, самостоятельно.
       "Вишневые" осадили пару городов своих желтокожих соседей по планете, подтащив к ним со всех сторон что-то отдаленно напоминавшее метательные орудия -- вытянутые древесные цилиндры. Однако, когда из них в сторону осажденных "муравейников" стали выплескиваться мощные струи огня, землянам пришлось дважды изменить свое мнение. Сначала стало ясно, что это не метательные орудия, а потом, что это не орудия. Скорее всего, эти древесные с виду цилиндры были особыми живыми организмами, способными плеваться огнем вдаль на несколько километров.
       Первый осажденный город скоро пал. Его яростно защищавшиеся обитатели предприняли несколько контратак, но быстро были сожжены огнем неизвестных организмов, либо изрублены на куски наступавшими партагами. Бой ушел под землю, где прятались последние защитники. Второй город, находившийся по земной шкале в сотне километров от первого, еще держался. Он был крупнее и лучше защищен, а потому атаки "вишневых" отбивались с редкостным упорством. Но именно там, на его западной окраине, куда еще не докатилась война, сканеры "Ястреба" обнаружили самый четкий след от генераторов независимого времени. Заги приземлялись недалеко от этого города и могли даже бывать внутри него, а может быть они и сейчас находились там, -- сканер нащупал многочисленные подземные помещения под "городом-муравейником".
      -- Что будем делать? -- просил Исиро.
       -- Приземляться. Надо успеть проверить следы излучения, пока эти бешеные гусеницы не разнесли все в клочья. Готовь "Катамаран", сейчас он нам пригодится. На планету пойдем я и ты. Астра остается на корабле.
       Девушка даже привстала от удивления.
       -- Но ведь именно я, - специалист по внеземным формам жизни и врач! А мы нашли такую интересную форму жизни.
       Александр отрицательно мотнул головой.
       -- На твой век еще хватит. Сейчас у нас не научная экспедиция, партагов мы еще успеем изучить, если захотим когда-нибудь сюда вернуться. Надо искать наших ребят, с каждым днем у них все меньше шансов на выживание. Поэтому идем Исиро и я. Мы быстренько слетаем на эту дикую планету, посмотрим там, что к чему, и вернемся. А ты пока изучай партагов астровизуальным методом. Так спокойнее.
      -- Понятно, старший, -- Астра скорчила недовольную гримасу, но подчинилась.
       Чтобы скрыть недовольство она погладила по гриве Льва, тот сладостно заурчал и замахал тремя хвостами. Ему-то совсем не хотелось лететь на какую-то дикую планету, населенную злобными беспозвоночными. На его родной планете Зордас беспозвоночных было очень мало, и они были не такие агрессивные.
       -- Держи с нами связь, если что случится на орбите или в окружающем космосе, сразу дай знать, -- оставил распоряжение Александр.
       -- Понятно, старший, -- ответила Астра, не скрывая грусти.
       -- И не хандри, -- приказал Александр, -- Обещаю, следующая интересная планета - твоя.
       Астра улыбнулась.
       Когда командир корабля вместе с Исиро оказались в десантном отсеке "Ястреба-М", дройды-техники уже закончили загрузку необходимого снаряжения, оружия и еды в турбокатамаран, красовавшийся посреди отсека. Александр шагнул в левый "поплавок" через открытый шлюз, поднялся на второй уровень и устроился в кресле пилота. Рядом опустился в кресло второго пилота Исиро. Еще несколько кресел позади них пустовали.
       Люк мягко закрылся. Александр проверил систему управления - все было в исправности. Затем он дал команду "заряжание" системе вооружения. В ответ на это в бортах, дне и на крыше турбоглиссера глухо и низко заурчали батареи счетверенных лазерных установок. Все работало, но не грех было убедится в этом еще разок, все-таки предстояло в лучшем случае повстречать на своем пути сотню другую бронированных "гусениц", а в худшем...но, об этом лучше было не думать.
       -- Взлетаем,-- скомандовал Александр, -- точнее "опускаемся", в общем, старт!
       -- Старт разрешаю! -- ответила по радио Астра, -- удачи, ребята!
       Перед катамараном медленно открылся шлюз, в котором стала видна огромная желтая поверхность песчаной планеты партагов.
       -- Ну, поехали, -- Александр включил фотонные двигатели.
       Турбокатамаран сначала плавно выплыл из днища "Ястреба", а потом, врубив на полную стартовые двигатели рванулся синей стрелой к поверхности планеты.
      -- Десять секунд, полет нормальный, -- доложил Исиро, -- до посадки в заданном районе осталось пять минут и тридцать одна секунда по земному циклу.
      -- Вижу вас на экране, -- сообщила Астра, -- на орбите и вокруг пока все тихо. Никто не встречает вас торпедным залпом. Похоже на то, что здесь и правда нет признаков технократической цивилизации высокого уровня.
      -- Поживем, увидим, -- рассудил Александр.
      
       Турбокатамаран мягко вошел в разряженную атмосферу планеты. Бортовые анализаторы автоматически выдали на главный экран состав местного дыхательного газа, который оказался абсолютно не пригоден для дыхания обитателей Земли. В нем было очень много смертоносных элементов. Человек без скафандра на поверхности этой планеты задохнулся бы моментально.
       Очень скоро навигационные приборы вывели челнок на нужный город-муравейник партагов, который представлял сейчас из себя место сражения "вишневых" и "желтокожих". Судя по скоплениям партагов на переднем крае "вишневые" снова пошли на приступ. Оборона "желтокожих" трещала, но пока держалась.
      -- Думаешь, успеем? -- спросил Исиро у командира.
      -- Должны, -- кивнул Александр, управляя маневром экстренного снижения.
       Он выбрал небольшую песчаную пустошь на западной окраине города-муравейника, где находилось сразу три выхода на поверхность, и бросил челнок резко вниз. Сражавшиеся партаги в лучшем случае смогли бы заметить след от упавшей звезды над своими головами. Битва ни на мгновение не прекратилась, только несколько оскаленных пастей поднялось к небу, уловив что-то неизвестное в нем.
       Челнок сел в глубокой ложбине между песчаными дюнами, подняв тучи пыли. Вокруг пока было тихо, но это спокойствие долго не продлится. Александр и Исиро это отчетливо понимали. Очень скоро здесь появятся партаги, охранявшие западный сектор, если конечно их не примут за какое-то местное божество.
       -- Идем! -- приказал уже облаченный в бронескафандр Александр, стоявший у люка перед шеренгой из двадцати дройдов-охранников.
       Исиро замешкался у пульта управления челноком, но скоро присоединился к группе.
       --Я включил защитное поле на сто метров и установил режим автоматической стрельбы усыпляющим лучом. Зачем их сразу убивать, хоть это и не очень развитая цивилизация, вдруг они рано или поздно образумятся?
       -- Да. Ты прав, -- согласился Александр, и уточнил -- кстати, а чем стреляют твои дройды?
       -- Эти, -- Исиро махнул рукой вдоль шеренги, -- пока тоже усыпляющими лучами. Впрочем, их оружие универсально, если не поможет, -- по приказу активируют смертельное излучение.
       Александр запрокинул голову и, смотря в потолок коридора шлюзовой камеры впервые, за все время полета, обратился к главному биокомпьютеру турбоглиссера.
      -- "Пират", остаешься за старшего! В случае нашей задержки связываешься с "Ястребом" и следуешь приказам Астры.
      -- Ну, наконец-то и про меня вспомнили... -- проворчал биокомпьютер.
      -- Задание ясно? -- уточнил командир корабля.
      -- Конечно, ясно, -- подтвердил "Пират", -- Охранять корабль как зеницу ока...кстати, что такое зеница и что такое око?
      -- У тебя нет ни того ни другого, поэтому не важно, -- оборвал его командир, -- Нам пора.
      -- Удачи, -- пожелал им на прощанье биокомпьютер.
       Шлюз открылся и первым на песок планеты партагов спрыгнул Исиро, за ним посыпались дройды-охранники, мгновенно выстроившиеся защитным полукольцом, и последним Александр.
       Яркое солнце испепеляющими лучами поджаривало планету. Температура достигала здесь ста двадцати градусов по Цельсию. Казалось, что песок вокруг вот-вот расплавится и превратится в стеклообразную массу. Ядовитый воздух висел тяжелой стеной, но эти ощущения были скорее первыми, полученными через собственные глаза. Скафандр хорошо защищал ото всех вредных воздействий местной флоры и фауны, включая удар топора и огонь бластера.
       Исиро сверился с прибором, вмонтированным в левый рукав скафандра, - это был портативный сканер, ловивший остатки сверхвременного излучения.
       -- Да, мы на месте, -- подтвердил Исиро, -- они высаживались или приземлялись здесь.
       -- Думаю, надо искать под землей, -- решил Александр, указывая направление, -- идем вон к тому крайнему входу.
       Ощетинившись лазерными ружьями, дройды-охранники образовали прямоугольник вокруг Исиро и Александра, и отряд двинулся вперед. До входа было не больше пятисот песчаных метров, которые отряд преодолел довольно быстро, углубившись безо всяких проблем в широкий подземный ход, служивший, возможно, партагам даже улицей, по которой запросто мог проехать древний земной танк.
       Не встретив на своем пути никого и углубившись под поверхность планеты почти на километр, отряд остановился у развилки. Ход раздваивался, а чуть дальше начинал разветвляться, словно кровеносные сосуды человека. Александр решил немного осмотреться и обдумать положение.
       -- Тебе не кажется странным, что мы пока никого не встретили ни у входа в тоннель, ни в этой части города? -- спросил он у Исиро, водившего лучом фонаря по песчаной стене: казалось все на этой планете сделано из песка и стремилось провалиться или рассыпаться. Хорошо хоть стены тоннеля были скреплены раствором непонятного состава.
       -- Да, я уже думал об этом, -- согласился Исиро, -- возможны ловушки, но кто знает этих партагов, может они и в самом деле все ушли на войну и у них не хватает солдат для охраны всего города.
       Александр помолчал.
       -- Может быть, -- пробормотал он, наконец, -- хотя эта тишина мне что-то не внушает доверия.
       -- Где будем искать дальше? -- спросил Исиро.
       -- А что говорят твои приборы? -- переспросил командир "Ястреба".
       Теперь ненадолго замолчал сам Исиро.
      -- Следов сверхвременной активности нет, они все остались только на поверхности..
      -- Значит, и секретной лаборатории Загов здесь нет, это уже ясно, -- прокомментировал Александр.
      -- Если идти направо, -- продолжал Исиро, -- то, через сотни две метров, там будет какая-то обширная полость...там есть что-то живое...и его много.
      -- Значит, идем туда, -- решил Александр.
       Авангард дройдов-охранников, получив приказ Исиро, медленно двинулся в указанном направлении. Через несколько минут земляне вышли в огромную пещеру, которая была наполнена каким-то непонятным алым свечением, казалось, стены и уходивший вверх сводчатый потолок пещеры, тлели. Температура, судя по приборам Исиро, здесь действительно была значительно выше.
       Фонари дройдов-охранников оказались почти не нужны. В конце пещеры виднелось еще одно расширение хода и, бегло осмотревшись, разведчики двинулись вперед. Но не успели они пройти и десятка шагов, как откуда-то сбоку в них ударила струя огня. Два первых дройда, несмотря на защиту, вспыхнули факелами, -- температура пламени была колоссальной. Остальные охранники открыли огонь по странному существу, высунувшемуся из бокового хода. Существо напоминало собой огромную, но очень верткую гусеницу, покрытую шипами-наростами, которая изрыгала огонь в непрошеных гостей.
       Ответный огонь дройдов не причинял ей никакого вреда, она только слегка дергалась, каждый раз, когда сонный луч попадал в нее. Зато скоро оплавился и перестал стрелять еще один дройд.
       Исиро не мог смотреть на это самоубийство своих любимых роботов.
       -- Активировать боевые лучи! -- приказал он, прячась от огня за одним их валунов, разбросанными тут и там по дну пещеры, -- уничтожить артиллерию противника.
       Дройды на секунду перестали стрелять, а затем открыли ураганный огонь по существу, уже почти выползшему из своего логова. "Гусеница" задергалась, из ее покрытых роговыми пластинками и шипами боков, заструилась зелено-коричневая жижа. Окружив ее с двух сторон, дройды перешли в атаку, но в этот момент новая струя огня вырывалась из противоположной стены, -- там показалась вторая "гусеница". Огонь охватил все пространство в центре пещеры, на котором шел бой. В нем оказалась основная масса дройдов, кроме тех, кто прикрывал тылы.
       Исиро послал приказ еще трем дройдам-охранникам атаковать второй "живой огнемет". Роботы тут же ринулись в атаку, вскинув бластеры, и заставили врага попятится. Первая "гусеница" к тому моменту была уже мертва, -- дройды вспороли ей брюхо лучами своих бластеров. Все вокруг залило вонючей ядовитой жидкостью, которая начала испарятся в огне, заполнив пещеру едким туманом. Освободившиеся и уцелевшие роботы тут же накинулись на вторую тушу, еще изрыгавшую огонь. Двое из них скоро оплавились и перестали стрелять. Но остальные выполнили приказ. Через несколько минут и вторая "гусеница" перестала нагревать эту природную печь, завалившись на бок со вспоротым брюхом. Из нее также истекала зелено-бурая жижа. Этой жижи оказалось так много, что уже образовалось целое озеро в центре пещеры.
       Бой закончился, новых атак не происходило. Исиро с Александром осторожно вышли из-за своих укрытий. Исиро пересчитал уцелевших в этой схватке дройдов. Их оказалось пятнадцать. Еще трое были сильно оплавлены. Два дройда обгорели так, что восстановлению не подлежали, их пришлось бросить в пещере.
       -- Нет, ну это надо подумать, -- сокрушался Исиро, -- два отличных дройда за какие-то пятнадцать минут. Так мы далеко не продвинемся!
       -- Ты лучше радуйся, что не оказался на их месте, -- успокоил его Александр, -- они спасли нам жизнь. Если бы мы с тобой попали под струю этих "огнеметов", то, возможно, скафандры долго не выдержали такой температуры.
       -- Пять минут, без потери герметичности, -- сообщил Исиро, -- я уже просчитал эту вероятность.
       Александр удивленно поднял брови:
      -- Я думал, что наши скафандры выдержат дольше.
      -- Не выдержат, -- на этот раз Исиро успокоил командира, -- они рассчитаны на огонь бластера, а тот редко бывает непрерывным. Так что, если повстречаем еще одну "гусеницу" и она решит подуть на нас пять минут подряд, -- прощай Земля!
       Александр огляделся по сторонам. Новых атак пока не происходило.
       -- А может быть, их здесь и было всего две?
       -- Может быть, -- Исиро взглянул на портативный анализатор передвижения биомассы, -- далеко я, конечно, не вижу, но в пределах двухсот метров по окружности ничего не двигается, а вот чуть впереди...
       -- Проверим, что там, -- решил Александр и послал вперед заграждение из четырех дройдов, двое из которых были участниками первой схватки.
       Исиро во время короткого военсовета уже попрыскал их какой-то технической жидкостью из своего спецнабора, который он носил в ранце за спиной. Эта жидкость срастила половину уничтоженных огнем контактов и соединений, так что дройды-охранники снова вполне сносно передвигались и соображали.
       Следом за ними двинулись люди, обходя вокруг озерцо из зелено-бурой жижи. Нагнувшись, хакер опустил в нее щуп для взятия проб и, определив состав, отправил данные по спецканалу в главный биокомпьютер челнока. А оттуда "Пират" мгновенно переправил данные Астре на "Ястреб".
       -- Может, специалист по внеземным формам жизни что-нибудь накопает, если мы здесь ничего не найдем, -- объяснил он Александру.
       Тот в ответ кивнул, соглашаясь.
       Добравшись до конца тлевшей пещеры, слегка потрепанный отряд углубился в видневшийся там ход, который оказался коротким. Примерно через пятьдесят шагов передовые дройды вышли во вторую пещеру, включив фонари, -- здесь было заметно темнее. В их тонких и длинных лучах земляне увидели странную картину: посреди пещеры стояли длинные и высокие цилиндры из прозрачного вещества, похожего с виду на стекло. Высота их достигала пяти метров, а основание окружности было не более метра или около того. Внутри, в питательном растворе, плавали тела. Приглядевшись, земляне отпрянули, сморщившись от отвращения. В колбах плавали люди, наполовину уже превратившиеся в Загов. Их верхняя часть была покрыта зеленой слизью, голова изменила свою форму, вытянувшись. Пальцы рук покрылись чешуей и срослись перепонками.
       -- О, боже, -- проговорил Александр, -- мы, кажется, опоздали.
       Исиро провел лучом фонарика по колбам, пересчитав их.
       -- Здесь около трех десятков, -- сказал он дрогнувшим голосом, -- а в экипаже "Центуриона" было около двух сотен. Может быть, остальных увезли в другое место? Или они где-то здесь и их можно отыскать.
       Александр молча обвел долгим взглядом эту фабрику мутантов. От цилиндров с питательной смесью к стенам тянулись многочисленные кабели. На одной из них было смонтировано что-то похожее на главный энергоблок. Здесь было очень жарко. Пещера казалась замкнутой и небольшой. Значит, если здесь кто-то и остался, то либо еще глубже под землей, либо в другом городе, либо их вообще больше нет на этой планете.
       Один из дройдов, по приказу Александра, попытался подключиться к энергосистеме пещеры Загов, чтобы скачать какую-нибудь информацию о сроках выращивания мутантов, но ему это не удалось. Пещера мгновенно осветилась, оказалось, что здесь повсюду вмонтированы микролампы. А, через несколько секунд, свет начал мигать с равными интервалами, а кабели сами собой стали отскакивать от прозрачных цилиндров. Мутанты внутри гигантских стеклянных колб медленно оживали.
       -- Господи! -- вскрикнул в изумлении Исиро, -- сдается мне, что нашу попытку взлома системы засекли и все это очень скоро взлетит на воздух, или провалится сквозь землю в ад. Надо делать ноги отсюда и побыстрее, не хочу я схватится в рукопашную с мутантами, да еще бывшими землянами!
       Александр быстро оценил ситуацию и приказал:
       -- Отходим, пять дройдов прикрытия сзади, за ними еще пять, остальные вперед наверх!
       Не успел он отдать приказ, как одна из колб раскололась, питательный раствор вылился в песок и мгновенно испарился. На постаменте осталась стоять какая-то мерзкая тварь с вытянутым черепом и оскалом бульдога. Не издав ни звука, мутант бросился на на стоявшего ближе всего Исиро, но дорогу ему преградил один из дройдов. Исиро отпрянул в ужасе, вскинул бластер, но не смог выстрелить. Дройд ударом железной конечности отбросил от себя мутанта, а затем рассек его на две половины лучом бластера. Послышался треск еще одного лопнувшего цилиндра.
       -- Пойдем, -- Александр подхватил под руку покачнувшегося Исиро, -- оставим их дройдам, это уже не люди. Здесь мы опоздали.
       Когда первая часть отряда показалась их подземного хода и направилась к одиноко стоявшему в пятистах метрах турбокатамарану, с окрестных песчаных холмов вниз ринулись полчища "вишневых". Дройды-охранники открыли огонь, десятками рассекая партагов на мелкие части лучами бластеров. Мгновенно вокруг них выросла гора из чешуйчатых тел. Александр вместе с Исиро медленно продвигались к кораблю внутри защитного кольца из роботов, поджидая арьергард, бившийся с мутантами.
       В этот момент они получили передачу от Астры: "Внимание, на орбите планеты появились два корабля Загов". Земляне подняли головы к небу и обменялись напряженными взглядами.
      

  • Комментарии: 11, последний от 05/01/2012.
  • © Copyright А.Я.Живой (mironoff@mail.lanck.net)
  • Обновлено: 17/02/2009. 288k. Статистика.
  • Роман: Космоопера
  • Оценка: 5.67*79  Ваша оценка:

    Связаться с программистом сайта.