Лях Андрей Георгиевич
Cинельников и ремонт

Lib.ru/Фантастика: [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
  • Оставить комментарий
  • © Copyright Лях Андрей Георгиевич (bandicut@mail.ru)
  • Обновлено: 21/04/2010. 85k. Статистика.
  • Рассказ: Фэнтези
  • Оценка: 7.94*10  Ваша оценка:
  • Аннотация:


  •    Андрей Лях
      
      
       СИНЕЛЬНИКОВ И РЕМОНТ.
      
      
       В четверг утром ничто не предвещало никаких напастей. Когда Старик вызвал меня к себе, я ничего не заподозрил, хотя припоминаю, удивился - я ожидал разгрома за отчет, в котором у меня конь не валялся, но по всем законам предварительная взбучка полагалась Элиасу и, собирая бумаги, я на него выразительно посмотрел. Он только пожал роскошными культуристскими плечами. Что ж, значит в этот раз мне первому на плаху.
       Кабинет нашего Дедушки отделан в лучших традициях той дурацкой моды, которая почему-то считается благородной стариной. Ни одного сантиметра стены без красного дерева, ковер как из анекдота про газонокосилку, стол противотанковый, над столом в рамке фотография, где наш начальник в обнимку то ли с Роммелем, то ли с Монтгомери, то ли с самим Эйзенхауэром. Сам Старик величественно сив, в серой тройке, так что напоминает нечто среднее между адвокатом и гробовщиком.
       - Здравствуйте, Уолтер, - проскрипел он мне без всякой ласки в голосе. - Садитесь.
       Когда начальство не в духе, лучше сразу переходить к делу. Я раскрыл папку и начал сыпать цифрами по последним контактам. Он сморщился, так что целая система морщин поделила его физиономию надвое (горизонтально), и мне сразу захотелось всунуть эти половинки поглубже одну в другую.
       - Уолтер, все эти факты подождут, я вызвал вас не совсем за этим. Я должен сообщить вам...ммм... нечто. Вы первый в нашем отделении, кто это услышит. Приехал Келли.
       - Что, прямо сюда?
       - Нет, конечно. В Гладстонберри. Он извещает нас о появлении Наследника. Как вы понимаете, этого события мы ждали много лет. Очень много лет.
       Старик был настроен весьма торжественно, но я этой торжественности, надо признать, совсем не разделял. Дело в том, что в ожидании Наследника я и сам принимал живейшее участие, и на мою долю приходились в основном все шишки и вывоз мусора. Я скандалил и сопротивлялся, проявлял склочность и гнилость характера, но меня снова и снова загоняли в достопечальный раздел "... и другие" - категорию бедолаг, которые делают всю грязную работу и за все отвечают, а потом стоят за спинами охраны, когда костяные старцы рисуют свои витиеватые подписи под параграфами потом и кровью оплаченных договоров. К тому же после такого многозначительного вступления меня наверняка ожидает какая-нибудь пакость. Я робко попробовал увильнуть:
       - Сэр, возможно, это ложная тревога. Вспомните, подобное уже случалось.
       - Нет, нет, на этот раз все точно. С шестого по семнадцатое сентября он должен войти в Дом и вступить в права владения. Наконец-то закончится весь этот хаос и в Англии появится серьезный руководитель!
       - Так уж сразу и появится.
       - Да, ему придется многое объяснить, его придется обучать, но у него подлинная кровь... Уолтер, ваш скепсис мне известен, но в данной ситуации он абсолютно ни к чему!
       - Да ради Бога, сэр. Что я должен делать?
       - Семнадцатого - видите, как мало у нас времени? - семнадцатого я лично введу его в Дом...
       - Если Дом его примет.
       - Об этом не беспокойтесь. Я введу его, и мы увидим реакцию... Однако последнее выселение нанесло Дому значительный ущерб. Мы не можем вселить Владыку Северного Края в наш обычный разгром...вы понимаете. Я получил письмо от Патрика - там Бог знает что, наверное... Уолтер, эта миссия возлагается на вас. У вас твердая рука...ммм...административные способности... население Дома и Долины относится к вам с уважением... Словом, я рассчитываю на вас.
       - Что можно успеть за пять дней?
       - Вот именно - все, что можно. Лорд Уорбек обещал всяческую поддержку.
       Стало ясно, что отвертеться не удастся, и тут меня, что называется, обожгло воспоминание.
       - А рамы? - закричал я. - Рамы в галереях? Могу я, наконец, выкинуть эту рухлядь?
       Старик снова продемонстрировал мне свою гримасу "за секунду до яичницы", но, кажется, понял, что придется уступить:
       - Меняйте ваши рамы. Но имейте ввиду - я лично проведу самую тщательную инспекцию... Вылететь вы должны уже сегодня, билеты заказаны, зайдите к Нэнси. Желаю удачи.
       Что же, кто куда, а Володя - выгребать дерьмо. Планида, как говорили предки. Я пожал его дряблую ручку и отбыл вверить "Боингу" свое бренное тело.
      
      
       Оставив за спиной Атлантику, рано утром я очутился в Хитроу. Дом наш находится в Северном Девоншире, так что конец мне предстояло сделать изрядный. В тех краях издавна собирались друиды, колдуны, маги, черти рогатые - место силы, как сказали бы теперь, и Дом был его центром. Оттуда в старину правили мифические Пендрагоны, там Мерлин замыслил Стоунхедж, и много еще чего. Последним предводителем этой эзотерики был некий сэр Генри Толборн, который, как рассказывали, держал всю мистическую публику Великобритании в ежовых рукавицах. Но сколько-то лет назад этот Генри уехал куда-то на войну, и там то ли вознесся, то ли, наоборот, провалился, короче, никто его больше не видел, и начался тот хаос и анархия, которые так не нравятся нашему Старику. Претендентов на магический престол было достаточно, но никого из них Дом знать не желал и безжалостно изгонял - если они успевали унести ноги. Сам по себе он достаточно регулярно переходил из рук в руки, его покупали и продавали, но кончалось все одинаково: лестницы дыбом, стулья летают, столы вращаются, люди исчезают в угребальниках - словом, весь набор. Должен, якобы, явиться истинный властитель с какой-то там душой и сердцем, и вот тогда-то Дом откроет ему... ну, и так далее.
       Властитель-то, похоже, прорезался, но хорош же погром учинила домовая компания, если дело потребовало срочного ремонта.
       Северный Девоншир - уже далеко не та глухомань, какой он был когда-то, но Дом и вправду стоит на отшибе. Лондонская железнодорожная ветка заканчивается в Гладстонберри, и там же поворачивает шоссе, дальше надо по проселкам култыхаться до Уорбек-холла - тоже древнее святилище, замок сумасшедших Уорбеков и, не доезжая Сент-Мери-Мида, где опять уже можно сесть на поезд и приехать на вокзал Виктория, надо повернуть на северо-восток, и еще двенадцать миль.
       Вот последний поворот, роща тех сосен, что некогда сплошь росли в этих местах, буки у ограды, и пожалуйста - черепичная крыша нашего двухэтажного обиталища. Ах ты дьявол, сразу видно - среди черепицы черные провалы. Да, похоже, порезвились.
       Разного народа в Доме случается множество, но самих домовых духов, или призраков, которые и творят все безобразия, на сегодняшний день четверо. Первый и главный из них - дворецкий Патрик. Дворецким он здесь был еще во времена римского завоевания, и до сих пор вспоминает какого-то Гая Кассиуса, который устроил в Доме подпольный обогрев и вентиляцию. Бесконечные воспоминания Патрика нагоняют на меня ужас, и однажды сгоряча я посоветовал ему их записывать. Он отнесся к этому неожиданно серьезно, и теперь я в страхе жду, что он начнет зачитывать отрывки из первого тома. Основная и, пожалуй, единственная его черта - грандиозное, всеподавляющее чувство собственного достоинства. Ничем другим он не блещет, но и это неплохо, потому что забота о сохранении имиджа создает у него хоть какое-то чувство ответственности.
       Второй дух - конюх Герман, тоже древний бритт, диковато-волосатый, но узнать его историю поподробнее нет никакой возможности из-за кошмарного косноязычия - Герману доступен лишь один способ изъясняться - некое нечленораздельное мычание, довольно, впрочем, красноречивое. На моей памяти он с великими муками произнес всего несколько фраз, и след тех усилий чувствуется в нем до сих пор.
       Двое остальных духов - женского пола, обеих зовут Елизаветами, и для краткости одну я окрестил Лизой, а другую - Бетси. Бетси - почтенная матрона времен Генриха - Синей Бороды и, если я ничего не путаю, двоюродная тетка Анны Болейн. Сообразно тогдашним манерам она интриговала, отравляла, небесного успокоения не обрела, зато без особых хлопот получила место первой статс-дамы у незабвенного сэра Генри. Не знаю, утратила ли она интерес к ядам, но готовит она отменно, и многие ее кулинарные рецепты служат предметом зависти и шпионажа.
       Лиза - резвушка-хохотушка, бывшая любовница графа Саутгемптона, а потом и всех его друзей; не помню уж, она ли их убила, или они ее, но вихрь былого кокетства в ней отнюдь не утих, и смерть ей ума не прибавила. Помощи от нее в любом деле хватает ровно на две минуты, она бьет посуду, впадает в истерики, но в целом достаточно беззлобна. Неизвестно почему она опасается, что ее могут сослать в соседний Уорбек-холл, и это, пожалуй, единственная угроза, которая действует на нее отрезвляюще.
       Всю эту разношерстную компанию объединяет одно - буйное помешательство при появлении в Доме очередных гостей. Тут они в трогательном единстве скачут по стенам, бросаются мебелью и вообще всячески производят впечатление. Зато остальное время поглощены взаимными склоками и дрязгами.
       Дверь мне открыл Патрик. Был он, как всегда, наутюжен, накрахмален, сед и благостен.
       - Счастлив приветствовать вас в Крэймонде, сэр, - произнес он великолепно поставленным баритоном, наклонив голову на четверть дюйма. - Мы ждали вас.
       Я прошел в вестибюль, и передо мной предстала вся команда: лохматый, как кавказская овчарка Герман прорычал что-то дружелюбное, Бетси церемонно присела, а Лиза прямо-таки запрыгала, бултыхая своими скудными прелестями:
       - А мы знаем, а мы знаем! - закричала она. - Едет Наследник! Нам все сэр Чарльз рассказал!
       - У нас был астролог, - пояснил Патрик тоном экскурсовода. - Он оповестил нас о числах появления Хозяина. Герман, возьми чемодан сэра Уолтера.
       - Здорово вы обрадуете Хозяина, - хмуро заметил я. - С дороги видно - у вас пол-крыши нет.
       Тут вступила Бетси.
       - Это наше священное право, сэр. Здесь нет повода для упреков. Даже сэр Генри...
       - Нет, нет у меня повода... а у вас совести нет. Ладно, Бетси, не распаляйтесь, а лучше покормите меня. Я весь день за рулем и мечтаю о вашей кухне.
       Она фыркнула, но все же сменила гнев на милость:
       -Разумеется. Обед в верхней гостиной через пятнадцать минут, - и уплыла на кухню.
       Самое смешное, что кое в чем эта королевская тетушка права. Свободное волеизъявление духов было заповедано еще Мерлином и не могло быть отменено никаким законом. Призраки должны были радостно приветствовать Хозяина и подчиняться, или... или наоборот. Бетси каждую минуту была готова вытащить из-под своих корсетов и кринолинов билль о правах и читать его вслух до посинения.
       - Патрик, пойдемте пока посмотрим. Раз уж вы все знаете, объяснять ничего не буду, сами понимаете, положение серьезное.
       Положение, однако, оказалось гораздо серьезнее, чем я мог предположить. Вестибюль и лестница практически не пострадали, зато в нижней галерее произошло нечто невообразимое - сначала я даже не мог понять, что же они там такое произвели, потом до меня дошло - выворотили из стены старую трубу для подачи ацетилена в светильники. Хорошо еще, что газ давным-давно отключен, а то было бы дело. Разворотив стену, они выломили две крайних стрельчатых рамы и разбили почти все верхние половинки готических окошек. В первый же дождь галерею залило, и вода с известкой потекла на старинные рыцарские доспехи, которые в количестве десяти штук стоят вдоль злополучной стены. Эти панцири и всегда-то смотрелись как-то замшело, а теперь приобрели и вовсе плачевный вид.
       Но по-настоящему страшный сюрприз поджидал меня в верхней гостиной. Две панели черного резного дуба, которыми был отделан весь холл, над камином выгорели широченным безобразным конусом. Тут уж я выругался от души и со всем чувством, на которое был способен:
       - Ах, так вас нехорошо! Да вы тут что, с ума посходили? Как это теперь восстанавливать? Что здесь вообще творилось?
       - Мы демонстрировали "язык дракона", - сообщила подоспевшая Бетси. - И попрошу вас впредь выбирать выражения, сэр Уолтер, когда разговариваете в присутствии дам.
       - Было очень здорово! - прочирикала Лиза, крутя своими бенджонсоновскими юбками. - Они так перепугались!
       - Мы довольно быстро потушили огонь, сэр, - дипломатично вставил Патрик.
       - Потушили... Патрик, черт побери, согласно договору Дом должен сам собой регенерировать. Где эта вонючая регенерация?
       - Сэр, лестница регенерирует по-прежнему успешно. Но долгое отсутствие Хозяина, конечно, сказывается.
       - Бетси, все-таки от вас я такого не ожидал. Что теперь прикажете делать с этой стеной?
       - Мне кажется, в первую очередь вам следует поесть, сэр. Обед на столе.
       Я подошел к камину. Да уж, дракона они тут пустили. В потолке дыра фута на три, прошибло до чердака, черепица, естественно, не выдержала, и вот теперь прямо из гостиной я мог видеть над головой серое английское небо.
       Беда не приходит одна. Уж не знаю, связано ли это с гостевым шабашем, но по какой-то причине перестали работать все стоки в дренаж - похоже, забило трубы, проложенные еще в римской кладке.
       - Чтоб он сгорел, этот ваш Гай Кассий со своей канализацией!
       - Вентиляцией, сэр, - величественно поправил меня Патрик.
       Кассий не Кассий, а грязная вода стояла во всех ваннах и раковинах первого этажа. Веселенькое дельце. Не иначе как засорился, что называется, главный фарватер.
       - Придется звонить в "Дуглас и Дуглас", - предположил Патрик.
       Звонить надо было не только в "Дуглас" - звонить приходилось ох как много куда - начинался телефонно-компьютерно-факсный этап.
       Что ж, пусть сначала и в самом деле будут канализационные золотари Дугласы. Давайте ваши трубы из ПВХ, давайте прокладку и компрессор. Оплата через Первый Национальный. Включаем компьютер - хорошо, электричество не отключилось - Уолтер Брэдли из "Крэймондского Дома". Шифр прошел? Прошел. Код подтвержден? Ждите. Ждем. Код подтвержден. Расчетный счет через "Чейз Манхэттен" готов. Приготовьтесь - начальный счет от "Дуглас и Дуглас". Подпись факсом. Факс не проходит. Факс прошел.
       Едем дальше. Фирма "Дюфа"? Цемент, эмали, шпаклевка, грунтовка, хопперы, полиуретан. Да, срочно. Да, оплачиваем. Оценщик выезжает немедленно. Перевод по предоплате подтверждаете? Подтверждаем.
       Фирма "Окна Рехау"? Брэдли из Крэймонда. Да, чертежи. Да, в прошлом году. Да, двойной стеклопакет, вакуумные, бронированные, без тонировки, дуб-рустика. Осенние скидки. Нет таких скидок? Ладно, нет. Срочно. Три дня. Неустойку по предшествующим контрактам оплачиваем.
       "Финпласт кровля"? Брэдли. Да, натуральная черепица, да, срочно. Подтвердите факт перевода по авансу. Да, в девять.
       Уоорбек-холл? Боб, это Уолтер. Пьян, как собака... дай отца. Ваша светлость, это Уолтер. Да, уже приехал. Да, уже начинаю. Да прямо хоть сейчас. Вы так любезны, ваша светлость.
       И так без перестачи до глубокой ночи, а утром началось. Едва ли не в семь прискакали уорбекские разгильдяи - собутыльники чокнутого лорда Роберта - убийцы и самоубийцы одновременно - и принялись двигать мебель; тут же прикатил дюфовский фургон со стройматериалами, и уж совершеннейший бедлам затеяли дугласовские удальцы, которые ползали по трубам со своей электроникой будто заправские золотоискатели. Их заключение звучало неутешительно, словно приговор: тот канализационный ход, который идет от нас к Уорбек-холлу, приказал долго жить, и ремонт займет не одну неделю. В тоске я было задумался об американских биотуалетах, но дугласы без всякого перехода предложили мне другой ошеломляющий вариант - мы отдаем часть Малого Подвала под коллектор (в Доме два подвала - Большой и Малый), а они подключают его, по их выражению, к "гладстонской нитке". Это и проще, и надежнее, а главное, отсоединяет Дом от трухлявой уорбекской трубы, выходящей из строя с таким унылым постоянством, что невольно призадумаешься - чем же там объедаются эти чумовые лорды-основатели?
       Перфораторы, чтобы долбить фундамент, и раствор для заливки у них были наготове, я не собирался спорить - но и тут все не слава Богу.
       Фокус в том, что далеко не вся земля в округе принадлежит Дому. Кусок этой новой трубы должен был пройти по владениям какой-то Волчьей фермы или Волчьего хутора, и тамошние хозяева в принципе имели право подать на нас в суд, если запустим свой сток без их ведома. Свара между девонширскими землевладельцами в мои планы не входила, и пришлось снова сесть за телефон, из-за которого я и так не очень-то вставал.
       Пошла морока. С трудом дозвонились до какой-то старушенции, то ли глухой, то ли безумной, то ли все разом, и беседа с ней вышла в лучших традициях разговорного жанра. Четыре раза она ничего не могла понять, а потом четыре раза объяснила, что она не хозяйка, а хозяйка в Глазго, и телефона нет, а есть адрес.
       Я малость накалился, послал по этому адресу письмо и стандартный арендный договор и со злостью кивнул дугласам, выплясывавшим рядом, как застоявшиеся кони - под мою ответственность, валяйте.
       Часы пробили три пополудни. На крыше финпластовские ухари громоздили свою черепицу с вечной гарантией, этажом ниже уорбекские головорезы осторожно спускали на веревках прогоревшую потолочную балку. Я мрачно уставился на обугленный резной дуб. Вот уж где не закрасишь и не зашпаклюешь.
       - Патрик, где вы там... Откуда вообще эта резьба здесь взялась? Может, ее привезли откуда-нибудь?
       - Все украшения для этих стен, - возвестил Патрик, - выполнял по специальному заказу резчик из Долины. Допускаю, сэр, что он жив и теперь.
       - Из Долины? А где там его искать?
       - Не могу вам ответить, сэр. Хозяин вел с ним дела лично.
       С волками жить - по-волчьи выть.
       - Патрик, скажите Герману, пусть оседлает мне...ммм... Ланселота. Я еду в Долину.
       Что такое Долина, объяснить довольно трудно. Строго говоря, это часть Дома. Писатели-фантасты сказали бы, что это параллельное пространство или какое-то сороковое измерение.
       Полный вздор. Пространство все то же, и измерение самое обыкновенное, просто все это слегка отогнуто в сторону от наших рутинных палестин. Проход ни туда, ни оттуда ничем не затруднен, но пользоваться им желающих мало. Здесь - Дом, и обитатели его мало склонны к перемене мест, там - дремучее средневековье, шестнадцатый век по моим подсчетам - народ тоже более чем консервативный. Бродит, конечно, кое-кто, но редко.
       Вход от нас в Долину по размерам вполне приличный - футов десять на десять, и заключен в здоровенный, опять-таки резной, портал, несколько напоминающий тот огромный шкаф, который порой вытаскивают на сцену во время постановок "Вишневого сада". Единственное неудобство в том, что расположен он на втором этаже, что по причине конного передвижения составляет известную трудность.
       Существует конюшня, и в ней всеобщие любимцы, две лошади - почтенная кобыла Звездочка и Ланселот - восьмилетний чалый жеребец весьма спокойного нрава. По своим статям он, на мой взгляд, вполне подходит странствующему отпрыску благородного семейства.
       Однако в моем теперешнем виде в Долине делать нечего. Там очень полезно быть и выглядеть дворянином - для тамошней публики это вроде нашего "ветеранам без очереди". Что ж, как управляющий Домом я имею полное право по меньшей мере на баронский титул.
       Джинсы я сначала закатал, а потом заправил в мои ковбойские сапоги; волосы при помощи резинки собрал в хвост; пиджак снял и из гардероба сэра Генри достал длинную замшевую безрукавку, по краям отороченную мехом. Вкупе с небритой физиономией выходило вполне убедительно. Да, но у дворянина должен быть меч. Казалось бы, не проблема - мечей в Доме на обоих этажах над каждым камином и между, но ведь это все двуручные чудища, их впору вдвоем поднимать - не тащить же на себе всю дорогу этот металлолом!
       К счастью, я припомнил, что в кабинете-библиотеке - наши молодцы там не отваживались шутить - над столом висит классический японский комплект - катана и вакидзаси. Их-то можно унести с собой в любом случае.
       Все верно, но ведь для катаны не предусмотрено никакой портупеи! Ах, будь ты неладна. Я прихватил со стены знамя какого-то там полка с золотыми кистями, скатал, обернул вокруг пояса, затянул и заколол. Вышло просто замечательно, за таким кушаком можно было унести не то что любой меч, но и полдюжины пистолетов впридачу.
       Тут как послышался стук подков по паркету и покряхтывание лестницы - Герман затаскивал старину Ланселота на второй этаж. Само собой, собралась вся компания. Я ожидал недовольства обхождением с реликвиями, но ошибся. При виде моего феодального наряда они приумолкли и замерли. Бетси извлекла из рукава кружевной платочек и приложила к уголку правого глаза.
       - Боже, - вздохнула она, - Вылитый сэр Генри.
       Это тоже их идея фикс. Наши оригиналы почему-то уверены, что между мною и сэром Генри существует прямо-таки фантастическое сходство, что дает повод к странного рода ностальгии. Я к этой версии отношусь более чем скептически, да и парадный портрет в библиотеке (в совокупности с зеркалом) подобную идею скорее опровергает, нежели доказывает.
       - Патрик, вы деньги принесли?
       - Да, сэр.
       Шесть длинных кошельков, в каждом по двадцать золотых профилей Иакова Первого - что делать, долларов в Долине не понимают. Я взял повод: "Спасибо, Герман, я сам, и приберите тут" - лошадям не втолкуешь, где что можно, а что нельзя - и прошел в Двери.
       Мы стояли на вершине холма среди кустов, цветов и деревьев, светило солнце, порывами налетал теплый ветерок. Господи... Ни шпаклевки, ни счетов... и, кстати, я ведь уже полтора года без отпуска. Прожужжал шмель. Как хотите, не буду я спешить искать этого резчика - вот запасусь едой и завалюсь спать в каком-нибудь стогу. Я вдел ногу в стремя и махнул в седло. Что у нас за этими кустами?
       Это была все та же холмистая равнина, с моей высоты ясно виднелись лес, река, и слева внизу - деревушка в двенадцать-пятнадцать домов. Впрочем, она мне, кажется, ни к чему, а помнится, надо здесь что-то объехать, затем спуститься, и через милю - трактир, в котором запросто можно узнать не только, где найти резчика, но и отчего, скажем, умер брат его первой жены. Но куда сворачивать и что объезжать, хоть тресни, я вспомнить не мог. И наплевать. Отличный денек, подо мной хорошая лошадь, солнце еще высоко - куда-нибудь да приеду.
       Оставив позади первый холм, мы рысью взлетели на второй, пониже, и очутились на проезжей дороге. Ах да, правильно, я должен был завернуть за Вход, и сразу налево, и тогда в двух шагах деревня и тот трактир - а теперь я гнал, собственно говоря, в противоположную сторону. Ну и ладно, ничего, главное - экологически чистая среда, и вон там лес редеет и за ним какие-то строения - там мне наверняка все и расскажут.
       Ланс попрашивал повода, и остаток пути мы пронеслись хорошим галопом - по тропинке и дальше вдоль каменной ограды. Даже приподнявшись в стременах на рослом ганновере я не смог толком через нее заглянуть, и лишь убедился, что по ту сторону двор со службами и, похоже, чья-то повозка. Тут я придержал ход, потому что у столба ворот стояла женщина и смотрела на меня.
       На вид ей было лет двадцать восемь, роста вышесреднего, то есть по здешним меркам довольно высокого, громадная копна вьющихся каштановых волос и та длинная шея, которую именуют лебяжьей. Лицо... даже не знаю. У нее были большие-пребольшие карие глаза, не слишком короткий нос и вообще та очаровательная неправильность в чертах, что делает женщину привлекательной с детства и до могилы. Кроме того, какой-то умник вбил людям в головы, что идеальная фигура описывается цифрам девяносто - шестьдесят - девяносто. Что в этом тоскливом занудстве идеального, я никогда не понимал, и фигура незнакомки была куда милее моему сердцу, ибо явно укладывалась в параметры сто пятьдесят - пятьдесят - девяносто. Неудивительно, что и Ланс остановился как вкопанный, так что я едва не ткнулся носом в гриву.
       Соскочив на землю и бросив поводья как ни попадя, я подошел ближе. Ее глаза, как пишут в романах, искрились весельем.
       - Кого мы видим, - сказала она приятным низковатым голосом. - Никак сам сэр Генри вспомнил о нас после долгих странствий. С возвращением в родные края.
       Я молчал и впитывал ее облик, казалось, каждой клеточкой тела. Отвлекаться на какие-то разговоры просто не было сил.
       - Ну, что же ты молчишь? - спросила она с насмешкой и даже скрытым раздражением. - Генри, сукин сын, это ты или не ты?
       Внутри меня что-то ударило как молотом. Это были космические бездны. Поначалу они стукнули где-то в солнечном сплетении, а потом поглубже, в том деликатном месте, где у человека попа переходит во всякое интимное хозяйство. Во мне возник вакуум, меня стало сжимать давлением, и на разный там самоконтроль пришлось плюнуть - меня несли неведомые силы. Я содрал перчатки, подошел вплотную, обнял ее и поцеловал.
       Она была тонкая, горячая и очень живая. Сквозь вязку свитера я ощутил жар ее плоти и окончательно обалдел. Она осторожно освободилась и недовольно проворчала:
       - Ну вот, добился-таки своего... Генри, что за чертовщина, ответь наконец, это ты?
       Я нехотя отпустил ее, все еще держа за руку, потом с сожалением отпустил и руку с восхитительными пальцами, отступил и поклонился:
       - Сударыня, позвольте представиться - Уолтер Брэдли, управляющий Домом на время ремонта. Могу ли я узнать ваше имя?
       Ее карие глазищи распахнулись в пол-лица, она прижала ко рту ладонь, отвернулась и некоторое время смотрела на столб, возле которого стояла. Потом засмеялась, но сразу после этого сдвинула брови.
       - Меллина Уорик, хозяйка этих земель и главная колдунья графства. Сэр Уолтер, что означает ваше поведение? Вы со всеми женщинами так здороваетесь?
       - Леди Меллина, прошу прощения. Во всем виновата единственно ваша красота. Разве не все мужчины теряют рассудок при вашем появлении? Я просто честнее других. Во всяком случае, я готов выражать вам свое восхищение круглые сутки.
       Она с сомнением покачала головой, повернулась и, пройдя через ворота, направилась к дому. Через мгновение я догадался, что ее спина есть приглашение, и, прихватив повод, вместе с Лансом двинулся следом.
       Дом вполне походил на жилище колдуньи - на длинных полках - множество разных банок с какими-то приправами, у очага - выставка котлов всех размеров, под потолком на веревках сушатся пучки трав. Меллина выложила мне на стол сыра, хлеба и налила стакан местного вина, а сама уселась напротив на высокую табуретку (я на секунду почувствовал себя в баре), закрутила вокруг себя каминный дым еще с какой-то зыбкой синевой и принялась меня рассматривать из-за этой завесы.
       Есть я, естественно, не мог, потому что мой рот, как у Левина, не знал, что делать с сыром, но пару глотков из стакана сделал. Надо было что-то сказать.
       - Меллина, простите, что называю вас просто по имени... У нас там в Доме ремонт, сгорели две резные панели в верхней гостиной... Я ищу резчика, говорят, он живет где-то здесь неподалеку...
       А в это время образовавшийся космический вакуум у меня внутри говорил совсем другое: дайте мне Меллину, или сейчас наступит коллапс, схлопывание и вообще всему крышка. Я уперся обеими ладонями в стол:
       - Меллина, если я тебя сейчас еще раз не поцелую, я умру. Делай потом что хочешь, режь меня на части, забирай душу, но иди сюда немедленно. Или я поверю в любовь с первого взгляда.
       Она вышла из-за своего дыма, приблизилась и хмуро на меня посмотрела.
       - Садись ко мне на колени, - велел я.
       Меллина исполнила и это, обняла меня за шею и с мрачной озабоченностью произнесла:
       - Я ничего не понимаю, что происходит.
       Следующий неопределимый отрезок времени мы безудержно целовались. Потом она вдруг спрыгнула на пол, отбежала к противоположному краю стола и оттуда объявила:
       - Имей ввиду, мой дедушка - герцог, а я - почтенная вдова! И нечего строить мне рожи! - после чего засмеялась, и мы вернулись в прежнюю позицию.
       Удивительное дело! Все наше знакомство продолжалось двадцать минут, а у меня было полное впечатление, что я не просто знаю эту Меллину давным-давно, а чуть ли не с детства, будто в детском саду сидели на соседних горшках - и мог бы поклястся, что она испытывает то же чувство.
       -Мы сошли с ума, - сказала Меллина, уткнувшись носом мне в шею. - Ты искал резчика? Дальше по дороге, у старой мельницы, через брод, увидишь. Поезжай, скоро вечер. Поезжай, я должна придти в себя.
       Она встала и добавила:
       - И возвращайся.
       Бедный Ланселот! Он бродил по двору как потерянный, с нераспущенной подпругой, волоча поводья. Делать нечего, уж так в жизни заведено - всегда страдает невинный. Через полчаса мы разбрызгивали воду на каменистом перекате, и еще минут десять спустя подъехали к огромному сараю с веселой расписной башенкой. Я толкнул дверь и вошел.
       Точно, мастерская. И не какого-то там деревенского столяра, а мастерская скульптора - кругом статуи, амурчики с канделябрами и даже буфет, сильно напоминающий наш входной портал, только весь в точеных фигурах. В дальнем углу намек на механизацию - неспешно крутится вал с болтающимся широким ремнем - не зря, видно, все это сооружалось возле мельничной запруды.
       Тут я почувствовал, что не один среди этих резных диковин, и обернулся. Здоровенный дядька лет пятидесяти, лысый, с красной физиономией, с маленькими глазками, в длинном фартуке. На вид он был совершенно квадратный, руки такие толстые, что висели, не касаясь туловища, и вообще он здорово походил на медведя.
       - Мэтр Нико, резчик, - представился этот медведь вполне медвежьим голосом. - Вы новый Хозяин Дома?
       Тут выяснилось, что после произведенной Меллиной контузии я еще не до конца пришел в себя, и слова даются мне с неоправданным усилием. Я даже не стал и пытаться, а просто опустился на ближайшую табуретку и сделал рукой неопределенно-дружелюбный жест. Мэтр Нико мгновенно оценил мое состояние, пропал куда- то на секунду и тотчас же возник снова со стаканом вина. Оказалось, та же премиленькая кислятина, которой потчевала меня Меллина. Я помотал головой и откашлялся.
       - Уолтер Брэдли, управляющий Домом, - все-таки слова пока давались мне с трудом. - Я вижу, вы настоящий художник. Мэтр Нико, у нас проблема... Как вы, может быть, наверняка знаете, во время последней...ммм...апробации...ущерб вышел такой значительный, что все к черту сгорело. Ну, не все, а пострадали две панели над камином вашей, как я знаю, работы. А через четыре дня их срочно надо...короче, придать соответствующий вид. Потому что...уж такой будет торжественный день.
       Мэтр Нико задумчиво кивнул в знак понимания, но при этом уставился на меня таким испытующим взглядом, словно выбирал место, за которое ухватить своими лапищами.
       - Мэтр, ну что вы так на меня уставились, будто увидели Гарри Пятого... Я попросил бы вас отложить все другие дела... вот предварительно сто презренных дублонов... а впрочем, назовите вашу цену.
       Медведище по-прежнему буравил меня взглядом - кажется, проклятое сходство снова шутило скверную шутку - и пробурчал нечто в такт собственным мыслям:
       - Эти панели у меня давно готовы... Деньги? Деньги можно и взять...
       В этой голове явственно шел какой-то мне неведомый процесс. Ну и ладно.
       - Впрочем, я вижу, вы серьезный человек, - я бросил на стол еще один кошель. - Полагаю, этого должно хватить. Что-то мне подсказывает, что сэр Генри всегда вам платил вперед.
       Сам не знаю, к чему это я вдруг приплел сэра Генри, но эффект вышел странный. Мэтр Нико выставил правую ногу, растопырил руки с пальцами-сосисками и поклонился так, словно собирался забодать меня кубической загорелой лысиной. Распрямившись, он сказал:
       - Могу быть уже сегодня к ночи.
       - Нет, нет... к ночи не надо. Давайте завтра утром, не торопясь. Вам помочь с доставкой?
       - Нет. Лошадки у меня есть.
       На этом разговор и завершился. Садясь в седло, я видел, как он стоит в дверях, по-прежнему свесив ручищи, и так стоял до тех пор, пока не скрылась из глаз вся его художественная хибара. Что же, если этот шкаф-мыслитель не подведет, то слово за немецкими оконщиками, потому что Дугласы-канализаторы клялись завтра уже все закончить, а на галерею и потолок у нас должно хватить времени в любом случае. По крайней мере, я на это надеялся.
       Возле жилища Меллины Ланселот без всякой подсказки завернул во двор; какая-то лохматая девчонка, подхватив под уздцы, сейчас же увела его прочь, как только я сошел на землю. Моя красавица ждала меня в центральной комнате, наподобие гостиной, в белом платье и даже с гитарой на коленях, словно Линда Ронстадт. Ее глаза - турецкие какие-то глаза, хотя более английского лица представить себе трудно - говорили, что она и робеет, и храбрится, и готова верить, но главная интонация была такова: старик, ты попал домой. Я вымыл руки в обжигающе-холодной воде, загорелись свечи, настал ужин, никаких слов не потребовалось, потом была громадная, прямо шестиспальная кровать и все такое, от чего забываешь, где небо, где земля.
       Возможно, кто-то скажет: что-то все это уж очень п р о с т о и б ы с т р о. Что ж, может быть и так. Но с л о ж н о и д о л г о в моей жизни уже бывало, и не раз. Со всеми протокольными прелюдиями. Кончилось очень плохо. Отзвонив больше половины четвертого десятка, начинаешь понимать нехитрую истину - любовь это такая игра, в которой компьютер ничем не лучше орлянки.
       Утром я проснулся сам не знаю во сколько. Ее невероятная грива, рассыпанная в полном беспорядке, занимала едва ли не четверть постели, и солнечный луч, проникший из-за полуприкрытых ставней, делил волосы на две половины - темно-каштановые в тени и откровенно медно-красные на свету. Меллина спала, обняв руками подушку, и из мешанины простыней выступала лишь узкая спина с пунктиром позвонков и, как сказал поэт, бледные холмы ягодиц. Под моим взглядом ведущая колдунья графства проснулась, потянулась, достав до меня кончиками пальцев, и вдруг под спутанным изобилием волос ее глаза наполнились ужасом. Ах, черт. Невозможно привыкнуть к этим глазам.
       - Боже мой, - сказала она. - Ты уедешь. Совсем уедешь. Как только кончится этот твой проклятый ремонт.
       - Нет, леди Меллина, - ответил я, - Я не сумасшедший. Не хочу ни стреляться, ни умирать от тоски. Ничего такого. Пока ты меня любишь, я никуда не денусь, а если придется уезжать, возьму тебя с собой.
       - Ты меня любишь?
       - Да. Я всегда тебя любил. Просто раньше не встретил.
       Говорить правду легко и приятно - что да, то да.
       Она немедленно уселась на меня верхом. Ее дивный бюст навис надо мной как пара свежеиспеченных сказочных хлебов.
       - Если ты меня обманываешь, Уолтер, то разрешаю тебе сразу же меня убить. Нельзя дать человеку счастье, а потом отнять.
       - Дорогая, и я думаю точно так же. Теперь и ты мне ответь на один очень серьезный вопрос - как у нас насчет завтрака?
       Моя ненаглядная немедленно развеселилась и бойко заскакала по хозяйству. Что делать, невозможно на этом свете жить одной любовью. Не получается. Спешно перекусив, ибо солнце подбиралось к полудню, и расцеловавшись так, будто отправлялся не на ремонт, а на войну, я помчался обратно в Дом, ломая голову над тем, что сейчас поделывает мэтр Нико. Проезжая через деревню (на сей раз пришлось гнать напрямик) и вежливо раскланиваясь, я наслушался разных речей вроде "С возвращением, сэр Генри", или "Смотри-ка, у Генри новая сабля!", и так далее. У самого Входа обнаружился ответ на мой вопрос - здесь стояла телега с задранными оглоблями, и среди кустов паслись два пятнистых мохноногих першерона. Без всяких подсказок я понял, что это и есть "лошадки" мэтра Нико. Похоже, по милому деревенскому обычаю он встал никак не позже шести утра.
       Проведя Ланселота через портал, я намотал повод на балюстраду, кликнул Германа и поспешил в гостиную. Так и есть. Угнездившись на стремянках, там уже орудовали мэтр Нико и двое мальчишек-подмастерьев, смотревшиеся рядом с ним, как цыплята рядом с индюком. Я кивнул ему, он кивнул мне, вид его не располагал к предложению помощи, и я направился в библиотеку - освободиться от феодального облачения. Появился Патрик и, пока я сматывал с себя знамя сто шестнадцатого драгунского полка, сообщил, что дугласы уехали на Волчий хутор, но вода уже пошла, и население отмывает ванны, что кровельщики обещали к вечеру закончить, а от вакуумных окон пока ни слуху, ни духу.
       Я лазил на потолок в гостиной и на чердак, самолично орудовал хоппером в нижней галерее, а к обеду явилась Меллина, на сей раз в джинсах и рубашке с закатанными рукавами, сосредоточенно неся на вытянутых руках какой-то необыкновенный пирог. Пожаловать во владения Бетси с какой-либо кулинарной продукцией - риск отчаянный, но выяснилось, что испугался я напрасно, дамы оказались старыми знакомыми, трогательно поцеловались, заговорили о кухонных тонкостях, и вообще появление моей колдуньи было воспринято как должное - наши приятельские отношения никого не удивили.
       За обедом - демократическим, за одним столом - зашла речь о том, куда убирать банки, бочки и прочий ремонтный хлам, учитывая, что мусорщики раньше среды не приедут. Дугласовские водопроводчики так прямо и заявили, возмущалась Бетси, что вывоз грязи - не их работа, и все, что не удалось выгрести из продолбленной стены, так там и залили своим ПВХ.
       - Малый подвал освободился, - заметил Патрик.
       Малый Подвал... А Большой? В Большой-то я даже не заглянул!
       - Патрик, я должен осмотреть и подвал. Герман, принеси мне, себе и Патрику фонари - те, здоровые. Свет там, как я помню, что есть, что нет. Меллина, пойдешь с нами?
       Моя бы воля, я вообще не снимал бы руки с ее талии. Разумеется, она пошла.
       Вход в Большой Подвал - это просто каменная лестница в каменном полу Г-образной нижней галереи, а сам Подвал - довольно обширный, хотя и невысокий зал, озаряемый единственной подслеповатой лампочкой. Все, для чего это пространство использовалось когда-то, и сами следы этого использования - все давно оставило эти стены.
       -Так, а это еще, черт возьми, что такое?
       У внутренней стены, задвинутые под самые уступы арок, стояли четыре сундука, в каждом из которых запросто, например, могли переночевать двое людей нормального роста.
       - Это оружейная коллекция сэра Генри, - объяснил Патрик. - Ранее она помещалась в нижней галерее и не была разобрана после норфолкской выставки в связи с отъездом Хозяина.
       А ведь точно, висели в коридоре какие-то алебарды. Хорошенькое дельце - только этого мне и не доставало.
       - Патрик... Я боюсь... Словом, по идее мы должны встретить нового владельца при полном параде. Воленс-ноленс, давайте открывать. Дорогая, возьми фонарь и посвети нам.
       Процедура оказалась совсем не простой, поскольку сундуки были тяжеленные и затиснуты так, что горбатые крышки упирались в своды. В первом обнаружились палаши и секиры, некоторые - с нелишенной изящества гравировкой, во втором - пропасть арбалетов, уложенных, впрочем, в идеальном порядке, в третьем - какие-то ветхозаветные кремневые пищали, шпаги и кинжалы, а вот с четвертым сундуком вышел казус, причем казус в квадрате.
       Во-первых, он был практически пуст. Навалившись животом на окованный край, я отыскал на дне что-то вроде остатков обмундирования с армейскими ремнями, немецкую каску с вентиляционными рожками и маузеровскую винтовку времен англо-бурской войны с россыпью патронов. Во мне шевельнулось нехорошее предчувствие.
       - Патрик, а где все остальное? Здесь как будто идет по порядку - эти луки, потом всякие аркебузы...
       - Мушкеты, сэр.
       - Ну да, неважно, и в этом ящике должно быть уже что-то современное. Где оно?
       - Не могу вам ответить, сэр. Я уже докладывал, что после Норфолка коллекцию не разбирали.
       Второй казус заключался в том, что сундук был пуст не только изнутри - он еще и стоял на пустоте. Отодвинув его, мы увидели лестницу - образец того же каменно-лапидарного стиля "сломай-голову-спьяну", что и первый спуск в Подвал - ведущую куда-то еще глубже. Внизу она упиралась в солидную дверь с массивным засовом. Что еще за чудеса? В жизни я не слыхал ни о каких секретных подземельях в Доме.
       - Мелли, дай фонарь. Патрик, это еще что такое?
       - Это вход в часовню, сэр, - голос дворецкого возвысился уже до совершенной торжественности.
       - Так, еще и часовня. Господи. Что ж, мы должны привести в порядок в е с ь
       Дом. Старик будет совать нос в каждый угол. Навестим часовню.
       - Сэр, должен вас предостеречь. Это древнее святилище Владык Северного края.
       - Патрик, мы здесь для того и есть, чтобы все святилища были в рабочем состоянии. Мелли, дай мне руку, тут ступеньки щербатые.
       Я отодвинул засов, и мы вошли. Сразу скажу, что ничего грозного или ужасного не обнаружилось. Это был точно такой же подвал, только поменьше, да близость грунтовых вод чувствовалась намного сильнее. Но в самом дальнем от входа углу имелся нишеобразный аппендикс, в стене его был наполовину утоплен высоченный камень, похожий на алтарь, и из него торчала рукоять меча очень недурной работы.
       Патрик продолжил свой экскурсионный обзор, не дожидаясь приглашения:
       - Это меч Хозяина, сэр.
       Вот оно что. Я начал понимать. Старая скотина Дедушка, естественно, забыл мне рассказать о сути церемонии.
       - Патрик, значит, когда приходит Хозяин, он должен вытащить меч и вступить в права?
       - Да, сэр. Именно так.
       Значит, как раз сюда Старик и потащит своего парня. Интересно.
       - Ладно, что же, в таком случае нам тут делать и впрямь пока нечего. Хорошо бы подмести, да Бог с ним, пусть остается пыль веков. А! Тут кольца для факелов - Герман, вставь в них те каминные поленья, которые с пропиткой. Будет внушительней...
       Я все смотрел на меч и почему-то не решался уйти. Меллина подошла ко мне:
       - Уолтер, тебя что-то беспокоит?
       - Да, любимая, что-то здесь не то... Дай-ка я тебя поцелую, мне сразу полегчает. Патрик, ну если вам не нравится, отвернитесь... Хорошо, пойдем. Надеюсь, Дом не рухнет, когда он выдернет этот меч.
       Не рухнет...
       - Стой, подожди. Куда выходит эта стена? Патрик, где у нас план Дома?
       Я вперился в неровные, примыкающие друг к другу квадраты, выведенные гусиным пером по плотной шершавой бумаге. Это же стена, смежная с Малым Подвалом! А с той стороны - злополучный дугласовский коллектор!
       - Патрик, какая толщина этих стен?
       - Не знаю, сэр. Постройка очень старая.
       Неважно. Пусть, скажем, два фута. Да еще с той стороны подгрызена перфораторами. Стало быть, если в этом мече три фута с лишним - а он запросто может оказаться длиннее - то верных полтора фута лезвия сидят прямо в коллекторе. То-то золотари сказали, что мусор выгребать не собираются!
       Теперь два варианта. Наследник тянет-потянет - вытянуть не может, потому что меч наглухо вмурован в этот чертов винилхлорид. Скандал. Вариант второй - меч вылез, и образовавшаяся дыра образует нам фонтан, как на Трафальгар-сквер - только водичка здесь будет другого свойства. Да, мэтр Уолтер, на сей раз вы влипли. Но, может быть, коллектор заканчивается выше?
       - Патрик, давайте-ка всех сюда, и побыстрее.
       Мои дамы примчались немедленно, страшно заинтригованные.
       - Бетси, Лиза, слушайте внимательно. Кто-нибудь видел, что там на дне этого коллектора? Был какой-нибудь разговор на эту тему? И еще - можете хоть примерно сказать, насколько они заглубились в фундамент Малого Подвала?
       Бог ты мой, у кого я спросил. Кумушка начали сыпать самыми бессвязными воспоминаниями, а пуще того - всевозможными бредовыми предложениями, и уже через минуту стало ясно, что толку от них никакого.
       - Значит, так. Сейчас вы подниметесь наверх и откроете все краны - на кухне, в гостевых комнатах... везде. Потом берете ведра и тряпки и идете сюда. Придется попытать счастья.
       Расставив весь уборочный арсенал вокруг алтаря, я взялся за рукоятку меча.
       - Сэр, - изрек Патрик самым зловеще-замогильным тоном, - надеюсь, вы знаете, что делаете.
       - Знаю, - ответил я и потянул.
       Меч нехотя, но без особого сопротивления, словно ложка из подтаявшего мороженого, вылез из камня. Ничего не хлынуло, поверхность тотчас же затянуло, как будто ничего и не было. В мече оказалось, как я и ожидал, около четырех футов, клинок четырехгранный, очень ладно сбалансированный, и перед рукоятью на три пальца оплетен сыромятным ремешком - это было явно не салонно-декоративное, а вполне боевое оружие. Я облегченно перевел дух, но про всех остальных сказать это было никак нельзя.
       Их охватило что-то вроде столбняка. Они смотрели на меня, выпучив глаза, даже у Меллины приоткрылся рот, а Герман и вовсе пустил слюну в бороду. Кажется, я серьезно задел их чувства, вот незадача.
       - Спокойствие, друзья мои. У нас просто не было другого выхода. Давайте считать это генеральной репетицией.
       - Да, сэр, - несколько оторопело согласился Патрик. - Разумеется, будем считать репетицией.
       - Если возникнут какие-то претензии по нашим действиям, то я принимаю ответственность на себя и за всех вас заступлюсь.
       В ответ они проделали нечто уж и вовсе неожиданное - вдруг взяли и, стоя в ряд, как стояли, все поклонились мне. Таких поклонов от Патрика и таких реверансов от свиристелок я еще не видывал и, что греха таить, слегка растерялся.
       - А...ммм... официальная часть закончена, все по местам. Герман, не забудь про поленья. Патрик, что-то он у нас какой-то тусклый... на кухне, кажется, был порошок для чистки серебра и кастрюль - не попытаетесь привести его в более парадное состояние?
       Патрик издал неопределенный звук и сначала уставился в пол, а потом за поддержкой повернулся к Меллине - но та, похоже, искренне забавлялась ситуацией. Ах, проклятые суеверия.
       - Хорошо, Патрик, я сам.
       Что ж, взялся за гуж - полезай в кузов. На кухне мы вместе с Меллиной, почему-то умиравшей от смеха, дополировали кладенец до более или менее презентабельного состояния, я спустился в часовню и воткнул его на место. Задвигая засов, я еще подумал, что уж с этой-то проблемой покончено. Человек предполагает.
       В галерее приятно пахло свежей эмалью, но несчастные средневековые рыцари, залитые грязью, имели самый жалкий вид. Так их оставить, конечно, нельзя, но что же делать? Не разбирать же и смазывать каждого по отдельности - это работа на месяц и не для четверых. Лаком бы их покрыть, что ли. Погоди-ка. В Гладстонберри была станция обслуживания "Даймлер-Бенц". Вот это мысль. Отыскав в справочнике телефон, я позвонил. Мой заказ их изрядно смутил и, вероятно, желая от меня отделаться, за чистку, краску, сушку и лакировку каждого панциря они запросили как за такую же процедуру для "мерседеса". Я согласился, но потребовал оптовую скидку, поскольку "мерседесов" у меня десять. Тогда они сдались и прислали фургон и менеджера с каталогом.
       Цвет я выбрал "мокрый асфальт", со стальным отливом и двойным лаком - строго и мужественно. Бедных железяк вместе с их распялками по одному занесли в фуру.
       - Вот на эту каракатицу особенно внимание обратите, - посоветовал я. - Круче всех пришлось.
       - Это доспехи благородного Бертрана Дюгесклена, - возвестил Патрик. - Доставлены из Кордовы в тысяча семьсот девяносто восьмом году.
       - Да, значит, с Дюгескленом поаккуратнее.
       Кажется, пока мы возились с сэром Бертраном и компанией, Меллина провела на кухне какое-то собрание - вид у моих подручных сделался подозрительно мирный.
       Настало время разобраться с коллекцией. Тут мы тоже хлебнули горя. Все экспонаты должны были располагаться в полукруглых нишах галереи, Дюгесклен с товарищами как раз и отделял эти ниши друг от друга. Но ниш, как и рыцарей, было десять, а сундуков - неполных четыре, и, несмотря на все наши дизайнерские усилия, подкрепленные дрелью, кронштейнами и ящиком дюбелей, на восьмой нише оружие кончилось. В девятую мы могли повесить лишь винтовку, шлем и те рваные солдатские штаны, а про десятую и речи не было.
       - Патрик, откуда сэр Генри все это привозил? На аукционах покупал?
       - Сэр Генри привозил все это с войны.
       - Ничего себе... с войны.
       Да, но ведь в двух шагах отсюда, в Уорбек-холле, находится весь военный архив, уорбекская лавка древностей.
       - Алло, Роберт, это Уолтер Брэдли. Слышишь меня? Очнись, есть серьезный разговор.
       - Уолт... Что может быть серьезного в этом мире... Все тщета и ловля ветра, да и того нет...
       Господи, он снова пьян. Сунуть бы тебя в бочку с нашатырем.
       - Боб, ты знаешь коллекцию сэра Генри?
       - Да... Генри... милейший был человек... Умер, говорят... Но вот куда он потом делся? Реинкарнировался...
       - Боб, из его коллекции пропали все предметы по нашему времени. Можешь одолжить мне из архива на пару дней?
       - Могу... Нет, не могу... Вот прими на баланс этот хлам, тогда смогу... Уолт, не ругайся, ты разговариваешь с пэром Англии...
       - Я разговариваю с пьяным идиотом. Патрик, на каких войнах воевал сэр Генри?
       - Сэр Генри воевал на всех войнах.
       - Значит так, Роберт: первая мировая война, вторая, Вьетнам. Какие еще были войны?
       - Не знаю... Я воевал с отцом и его адвокатами...Настоящая была бойня...
       - Короче, присылаешь сюда, в Дом. Ты меня понял?
       - Понял... не кричи так, Уолт... Ты давно видел Камиллу?
       - Месяца полтора назад.
       - Она спрашивала... обо мне?
       - Спрашивала.
       - Что ты ей сказал?
       - Ничего.
       - Правильно. Молчи обо мне... Меня нет... Но я был, помни, Уолт, я был...
       И отключился, подлец. Я посмотрел на часы - ничего себе, четверть первого, ночь на дворе.
       - Меллина, если ты скажешь, что у тебя с утра дела и тебе надо быть дома, я возьму любой из этих тесаков и буду гоняться за твоими делами по всей Долине.
       - Я отменила все дела, - с гордостью сказала Меллина.
       - Райские звуки. Наверняка у Бетси найдется запасная ночная рубашка... с оборками.
       Чем хороши эти старинные английские дома, так это огромными чугунными ваннами, где без труда можно устроиться вместе с любимой женщиной, которой хочется любоваться и любоваться, как шедевром великого художника.
       - Уолтер, не смотри на меня так, я еще не привыкла...
       Постель в Доме хотя и не такая роскошная, как в Долине, но все же вполне приемлемая и достаточно скрипучая. Конечно, мы оба устали, но у человека в жизни бывают моменты, когда он может забыть об усталости.
       Проснулись мы неожиданно рано, едва только светало. Меллина положила подбородок мне на грудь. Ночная рубашка тетушки Бетси так и не понадобилась.
       - Любимый, ты знаешь, я восхищаюсь твоей деликатностью.
       - Мммм?
       - Другой бы на твоем месте давно бы спросил - Меллина, что у тебя было с этим Генри?
       - Меллина, расскажешь через десять лет. Давай вон запишем дату на притолоке.
       - Я расскажу тебе сейчас. У нас с ним ничего не было.
       - О Боже.
       - Да. Он был хороший человек и был серьезно в меня влюблен, но я...ничем не могла ему помочь. Однажды, правда, мы с ним поехали в Вустершир, он хотел показать мне какие-то достопримечательности...
       - Фарфоровый завод?
       - Да, наверное... но только и там ничего не получилось, мы поссорились в тот же день, и я вернулась домой. Вот и все.
       - Что же, мне жаль его.
       - И мне его жаль. Уолтер, обними меня крепко-крепко.
       - Я боюсь сделать тебе больно.
       - Пусть будет больно. А то мне все кажется, что это сон.
       В девять утра Патрик прикатил нам сервировочный столик с кофе прямо к постели, на дворецком были парадные белые перчатки! Я почувствовал, как волосы у меня становятся дыбом.
       - Меллина, что ты им такого наговорила?
       - В свое время узнаешь, дорогой.
       Весь этот день был наполнен ожиданием оконщиков с их стеклопакетами - времени оставалось в обрез. Дважды я обманывался: первый раз приехали мерседесовцы - вернулся Дюгесклен со товарищи. Прелесть, до чего они стали хороши - черные, блестящие как жуки. Когда их водрузили на места, галерея приобрела прямо-таки праздничный вид.
       Второй раз, когда басовитый рык мотора сбил меня с толку, я увидел во дворе расшлепанный студебеккеровский грузовик, какие еще можно видеть в фильмах о второй мировой войне. Из-за руля вывалился очередной посинелый уорбекский вурдалак и молча заковылял на кухню. Значит, всепьянейший пэр Англии все же не забыл о моей просьбе.
       То ли с сонных глаз, то ли вообще неизвестно отчего, мне мерещилось, что Роберт пришлет мне набор каких-нибудь штыков-ножей в чехлах, которые без труда можно будет разместить в оставшемся пространстве, и даже не заглянув под брезент, я откинул борт. Это едва не стоило мне головы, потому что на землю как лавина с грохотом посыпались ящики с пулеметными лентами, а за ними обрушились и сами пулеметы - три громадины МГ-34.
       - Роберт окончательно спятил, - сказал я Патрику, потирая ушибленную руку.
       Мы забрались в кузов. Бог ты мой! Такой свалки оружия я не видел ни в одном боевике. Чего здесь только не было. Шмайссеровские автоматы с магазинами и без, автоматические винтовки М-16 всех видов и модификаций, неуклюжие американские пулеметы с заправленными лентами, "маузеры" в деревянных кобурах, похожих на протезы, а всякими там "Вальтерами" и "Береттами" пол был просто вымощен - всего не перечислишь. Но что хуже всего - там и сям валялись гранаты типа "лимонка" с ввинченными запалами, а в одном углу застрял фауст-патрон на боевом взводе. Если бы эта штука рванула, то и грузовика бы не потребовалось - все прилетело бы в Дом само собой.
       Да, Роберт основательно почистил запасники. В минуту озарения я вдруг сообразил, как такой хаос мог образоваться - наверняка младший из лордов-основателей попросту открыл верхний люк гаража (есть у них там такой люк) и, опрокинув стеллажи, сбросил их содержимое прямо в кузов. Что-то совсем плох наш алкоголик; в самом деле, пора звонить Камилле.
       - Знаете, Патрик, от души надеюсь, что меня не пошлют делать ремонт в Уорбек-холл.
       Само собой, для наших скромных декоративных целей не потребовалось и четверти этого арсенала, и все равно, экспозиция двух последних ниш получилась самой насыщенной. По верхнему краю Бетси даже сделала бордюрчик из парабеллумов, а в оставшийся узкий простенок, где уже не было рыцаря, Герман - видимо, из лучших чувств - повесил русскую "Грозу" с самоварной трубой гранатомета, хотя из нее-то сэр Генри уж никак не мог стрелять.
       Но самое сильное впечатление это смертоубийственная выставка произвела на Лизу. Особенно почему-то ее потрясли "маузеры" - вытащив этих долгоствольных громил из их деревянных хранилищ, она крутила ими так и эдак, и в глазах ее разгорались безумные огоньки - перспективы возможных разгромов хмелем ударили в голову бывшей подруге графа Саутгемптона.
       - Уолтер! - восклицала она, подпрыгивая передо мной. - Ну почему этого не было раньше? Как здорово можно было все устроить!
       Указательным пальцем я осторожно отодвинул ствол от собственного носа. Есть категория бездельников, которая меня особенно раздражает.
       - Лиза, имей ввиду. Одна дырка в этой свежей побелке - и ты сама будешь ее зашпаклевывать и вручную закатывать эмалью. А если ты - избави Бог! - всадишь пулю в одного из дюгескленов, то до конца своих дней будешь мыть полы у Роберта Уорбека.
       Лизу просто затрясло. Я почти видел, как страх и жажда разрушения раздирают ее надвое.
       - В вестибюле и на лестнице - стреляй, из чего хочешь. На кухне - пожалуйста, вон подствольник, из него бомба вылетает - разноси кухню. В верхней гостиной можешь выстрелить из пистолета. Но одна очередь возле библиотеки или здесь, в галерее - и ты проклянешь день и час. Ты все запомнила?
       Она немедленно воспрянула духом и тут же надулась, собираясь ответить мне какой-то колкостью, но тут, наконец, приехали немцы, и всем стало ни до чего.
       Началась беготня, какой еще не было. Герман месил шпаклевку. Свиристелок я вооружил фенами и велел сушить нанесенный раствор, сам разматывал удлинители, чтобы работать после наступления темноты; Меллина отпросилась-таки домой за необходимыми вещами; Патрик лихо орудовал баллонами со строительной пеной.
       В семь вечера главный оконный механик, вроде бы Гугенхаммер фон Либенау, если ничего не путаю, заговорил о профсоюзных правах. Я достал две упаковки пятидесятидолларовых купюр и засунул их в карман на животе его комбинезона.
       - Герр оберст, - сказал я, - верю, что вы поддержите славные традиции фирмы "Рехау", как и подобает солдату родины и фюрера.
       Он слегка изумился, но затем отдал мне честь и вышел. В одиннадцать вечера все было закончено. Я приказал бросить все как есть и ложиться спать - завтра еще будет время прибраться.
       И вот настал знаменательный день. Уборка после ремонта - мероприятие не менее серьезное, чем сам ремонт; кроме того, встал вопрос о банкете.
       - Патрик, у меня начисто вылетело из головы - ведь если с этим парнем все пройдет удачно, надо же будет устраивать какое-то застолье!
       - Думаю, наших запасов хватит, сэр. Ведь отмечать мы будем в семейном кругу, наплыва гостей не ожидается.
       - Ладно, давайте стаскивать мусор в подвал.
       Меллина разобрала привезенные из Долины коробки и появилась пред наши очи в сногосшибательном черном платье с серебряной нитью. Она сделала высокую прическу, встала на каблуки - мы все пали ниц.
       - Куда прикажете подавать обед, сэр - в верхнюю или нижнюю гостиную? - спросил Патрик.
       Что я собирался ему ответить, так навсегда и останется тайной. В вестибюле хлопнула дверь. Я сделал несколько шагов, выглянул и обмер - посреди нижнего холла стоял Старик собственной персоной.
       Мы выросли перед ним, как из-под земли. Сразу стало ясно, что босс весьма и весьма озабочен.
       - Здравствуйте, Уолтер. Здравствуйте, Патрик. Мое почтение, дамы. Счастлив вас видеть, леди Меллина, вы прекрасно выглядите. Как поживает дедушка?
       - Благодарю вас, мистер Бриджес, дедушка здоров.
       - Уолтер, - Старик взял меня под локоть в своей старомодной манере и отвел в сторону.- Должен вам сообщить, что все проходит не так гладко, как нам бы хотелось. Наследник может появиться с минуты на минуту, и я рассчитываю на вашу всестороннюю поддержку...мда. Пока есть время, я хотел бы осмотреть, так сказать, плоды ваших стараний.
       Дедушка был явно взволнован, но из плодов стараний не упустил ничего, за какие-нибудь пятнадцать минут обежав весь Дом бодрой стариковской рысью.
       - Так, так, вижу, старая коллекция на месте... Новые окна - что ж, не вырываются...Дуб как новенький...Эти банки нужно отсюда убрать... Мало зелени, здесь же был когда-то превосходный зимний сад!
       Остановив свой бег на галерее второго этажа, под рогатыми лосиными черепами, Старик снизошел до похвалы:
       - Очень неплохо, Уолтер, очень неплохо. Оперативно, аккуратно, в срок...
       - Сэр, подъехала какая-то машина, - объявил Патрик.
       Мы подошли к окнам. Во дворе стоял вылизанный до крайней степени раритетный "корвет", из него вышли парень и девушка.
       - Это Наследник ... со своей знакомой, - произнес Старик почему-то шепотом. - Ну что же, приступаем.
       Вышло, что обращался он только ко мне и Меллине. Никого из духов рядом уже не было.
       - Мистер Бриджес, вы не возражаете, если я останусь? - деликатно осведомилась Меллина.
       - Нет, нет, разумеется, - Старик не отрывался от окна, но этикет соблюдал до последней запятой. - Напротив, очень приятно, что кто-то из Уориков будет присутствовать... Если бы его светлость...
       - Если не дедушка, то хотя бы внучка, - усмехнулась моя колдунья. - Вы очень любезны, мистер Бриджес.
       Но Старику было не до светских тонкостей. В двери загромыхал ключ, и лязгал там довольно долго, поскольку постороннему войти в Дом не так-то просто. Не менее двух минут ушло у них на то, чтобы справиться с замком, но вот совладали, и Старик свирепо зашипел на нас:
       - Меллина, Уолтер, вы с ума сошли, вас видно!
       Непонятно, к чему все эти дедовские хитрости, если перед нами настоящий Наследник - но парадом пока что командует Дедушка. Мы с Меллиной переглянулись, едва удерживаясь, чтобы не фыркнуть, и ушли из состояния видимости. Формально Дом опустел.
       Парочка вошла в вестибюль. Новому владельцу было лет тридцать, это был парень баскетбольного роста, шатен, с длинной кадыкастой шеей и странными белесыми ресницами. На нем был синий клубный пиджак и светлые брюки, из-под которых выглядывали очаровательные канареечные носочки. Девица была такого же возраста, если не постарше, химическая блондинка, волосы которой уже на добрый дюйм вспомнили свою изначальную гнедую масть. Она заговорила первая:
       - Смотри, Дерек, настоящее родовое гнездо!
       Они прошли в нижний холл и потом, наверное, в нижнюю гостиную - мы на некоторое время перестали их видеть и слышать.
       - Давайте присядем, - предложил я. - Это не на пять минут.
       Мы опустились на банкетку. Мимо нас по лестнице быстро, но плавно пронесся Патрик. Вид у него был сосредоточенный. Тут же показались и новоселы. Говорила по-прежнему девушка:
       - Давай посмотрим, что наверху!
       Едва не задев нас, они поднялись в верхнюю гостиную. Тут дама издала первый визг:
       - Дерек, я только что видела в зеркале какого-то старика!
       Впервые раздался голос Дерека:
       - Пэм, не болтай глупостей, здесь никого нет.
       - А я тебе говорю, что видела!
       - Лучше бы он им рассказал про Гая Кассия, - шепнул я Меллине. - Вот уж действительно нагнал бы страху.
       Старик недовольно покосился:
       - Гай Кассий был скромный и интеллигентный человек.
       Меллина инстинктивно пододвинулась ближе ко мне.
       - Здесь действительно как-то мрачновато, - признал Дерек. - Эта черная отделка... Пойдем, мы еще не все осмотрели внизу.
       - Знаешь, давай уедем отсюда, - внезапно решилась Пэм. - Мне здесь как-то жутко.
       Они ступили на лестницу - то есть думали, что на лестницу, а на самом деле - на Германа, примостившегося на ступенях, и в итоге полетели вниз - не слишком болезненно, но неприятно.
       - Дерек! - снова завизжала Пэм. - Меня кто-то схватил за ногу!
       Дерек стоял на четвереньках и дико озирался. Кажется, он тоже до некоторой степени утратил присутствие духа.
       - Что это за чертовщина? - спросил он.
       Но это была еще отнюдь не чертовщина, это была еще даже не разминка. В дверях галереи показались обе дамы. Бетси, сообразно положению и возрасту, держала пулемет МГ, молодецки намотав ленту на руку, Лиза осталась верна "маузерам", и таким образом в ее фигуре проступило нечто революционное. Над ними, на высоте футов пятнадцати от пола, скрестив руки на груди, стоял Патрик и со строгостью взирал на происходящее.
       Удивительное, должно быть, зрелище предстало Дереку и пеговолосой Пэм - оружие само собой снимается со стены, всплывает в воздух и целит тебе в лоб. Я зверски посмотрел на Лизу. Она в ответ состроила мне залихватскую рожу - в эту минуту билль о правах привидений явно сжег у нее в голове все предохранители. Я плюнул и стал смотреть в сторону, решив, что если эти полоумные сунутся со своими пушками наверх, то я тоже изображу из себя домового духа и лично загоню паршивок в нижнюю гостиную.
       Меллина взяла меня за руку. Наша пара поначалу с дружным воплем попыталась выскочить через входную дверь - это было ясно по глухим ударам о дерево, потом взвыл уже один Дерек, и дальше грянула пальба - грохот выстрелов, сквозь них - чоканье затворов, звон гильз и мерзкий визг рикошетов по бронзе светильников.
       - Меллина, - начал было я, - пойдем..., - но договорить не успел.
       Подскочив к перилам, Старик гаркнул, что было силы:
       - Прекратить немедленно! - после чего быстрым шагом спустился вниз и воочию явился перед потрясенной четой.
       Этот номер, надо сказать, имел наибольший успех из всего представления - за последовавший парный вопль киноакадемия точно дала бы "Оскара".
       - Что за безобразие! - заревел Дедушка, сделавшись весь красный, так что я даже испугался, не хватил бы его удар. - Это ваш новый Хозяин! Уберите сейчас же... все это.
       Удар Дедушку не хватил, но дышал он как паровая машина.
       - Мистер Шорби, - обратился он к Дереку, который в обнимку с Пэм сидел на полу у дверей, - вы должны извинить нас... Слуги пока не привыкли... Позвольте, я помогу вам встать.
       Слуги, однако, вовсе не собирались складывать оружие. Бетси уже раздулась, чтобы разразиться на излюбленную тему об ущемлении привилегий и не опускала пулемет; Лиза тоже, пылая румянцем, уперла руки с маузерами в бока, хотя, завидев мое приближение, поспешно отошла подальше от входа в галерею. Что касается Германа, то у него вообще, кажется, отключилось все, что можно было назвать соображением, и он лишь плотоядно скалил свои кабаньи клыки, сжимая рукоятку заимствованной у Дюгесклена секиры. Один лишь Патрик смотрел на происходящее как философ.
       - Здравствуйте, мистер Бриджес, - сказал Дерек, поднявшись и откашлявшись.
       У его подруги потекла тушь, ибо она, похоже, уже успела оплакать свою погибшую жизнь, и вид ее сделался достаточно устрашающий.
       Старик продолжил речь:
       - Позвольте вам представить, мистер Шорби...Уолтер, да покажитесь же!.. Это Уолтер Брэдли, управляющий Домом. Так же рекомендую - Меллина Уорик, член герцогской фамилии, старейшей в этих местах. Мистер Шорби, произошло колоссальное недоразумение... его нужно немедленно устранить. Давайте пройдем в гостиную.
       Тут Бетси, наконец, прорвало:
       - Это вопиющее нарушение обычаев, сэр Джон Бриджес и попрание законных прав! Полторы тысячи лет, со времен Артура...
       - Вы забываетесь, Елизавета! - рявкнул Дедушка. - Что вы себе позволяете? Патрик, Уолтер! Что за анархию вы здесь развели?
       - Пошу прощения, сэр, - начал было Патрик, - но...
       - Шеф, - сказал я. - Извините, но у них есть законное право.
       - Уолтер, и это я слышу от вас!
       Я понял, что сейчас окажусь между двух огней, а я не поклонник этой позиции. От волнения я сбился с местного диалекта на более привычный нью-йоркский сленг:
       - Ребята, успокойтесь. Объявляю антракт. Бетси, Лиза, сейчас мы пойдем в гостиную и во всем разберемся. Если это новый Хозяин, то одно дело, если нет - ваши права остаются при вас. Оружие возьмите с собой, но без команды не стрелять! Понятно?
       - Мы полагаемся на ваше слово, сэр Уолтер, - заявила Бетси и положила пулемет на плечо, словно коромысло.
       Герман в теперешнем своем состоянии слова воспринимал плохо. От него буквально несло жаром. Я взял его за плечи.
       - Герман, передышка. Держи топор и жди моей команды. Понимаешь меня? Я скажу тебе нужное слово.
       Он закивал и что-то страстно замычал, от напряжения даже придав этим звукам смутное подобие внятности - нечто напоминающее "не сомневайтесь, сэр, мы их в куски".
       В гостиной все расположились в креслах, зареванная Пэм затравленно оглядывалась - летающее оружие, появляющиеся и исчезающие люди пришлись ей явно не по душе. Впрочем, сейчас она могла видеть всех вполне отчетливо, и наверняка мы ей казались шайкой разбойников, если не хуже.
       - Дерек, Памела, - начал Старик. - Примите наши глубочайшие извинения и сожаления. Все пошло совершенно не по плану, и я разделяю ваше недоумение и возмущение... Однако, мистер Шорби, вспомните наш разговор в Лондоне. Силой обстоятельств именно вы оказались Наследником Крэймондского магического престола, вы девятый старший сын, и наш прогноз, несмотря на некоторые разночтения, несомненно указывает на вас...
       - Минуточку, мистер Бриджес, - голос Дерека дрожал, и руки тряслись, но держался он, надо отдать ему должное, вполне достойно; достал сигареты, одну сломал, вторую все же закурил и с наслаждением втянул дым. - Мы не поняли друг друга в первый раз и не понимаем во второй. Я не хочу быть этим самым магическим... и все эти штуки. Я обращусь в полицию.
       - Но вы не можете отказаться, - Старик как будто даже удивился. - У вас нет выбора. Вы приобрели этот дом...
       - Я пока только внес залог.
       - Неважно. Да, власть - тяжкое бремя, но вы, если угодно, избранник судьбы, избранник духов...
       - Кстати о духах, - вмешалась неугомонная Бетси - она явно метила в лидеры. - Что-то никто не спешит спрашивать нашего мнения. У нас есть...
       Меллина похлопала ее по руке, и Бетси вдруг умолкла, посмотрев почему-то на меня. Я воспринял это как призыв о помощи.
       - Шеф, мы хотели возвести Дерека Шорби на престол согласно закону. Но по тому же закону нам для этого необходимо согласие домовых духов. Сэр, все равны перед законом, но и законы равны друг перед другом. Мы не можем нарушать один закон в угоду другому. Поправьте меня, если я ошибаюсь.
       - Вердикт домашних духов не является решающим, - огрызнулся Старик. - Есть инстанции выше, Уолтер, знаете ли, гораздо выше!
       Тут слово взяла Меллина:
       - К чему эти споры? У нас есть священный обряд, который без труда установит истину.
       Старик нервно потер свой викторианско-сократовский лоб.
       - Да, да, вы правы, леди Меллина. Проведем церемонию посвящения.
       Итак, "веселою гурьбой", как поется в детской песенке, мы направились в часовню. Тут сразу начались заминки. Дело в том, что я ни минуты не сомневался - как только этот долговязый вытащит меч (а я прекрасно помнил, что никакого труда это не составляет), наша буйная орава незамедлительно затеет свалку со стрельбой, и как бы в итоге не пришлось выносить два трупа. Поэтому я настоял, чтобы все оружие было оставлено у входа.
       - Бетси, вы же ратуете за законность, значит, вы первая должны ее соблюдать! Вспомните - наши прадеды - и те оставляли мечи на ступенях церкви!
       Свистушкам страшно не хотелось расставаться с их автоматическими игрушками (я уже двадцать раз пожалел, что натащил в Дом столько этих пугачей), но мои аргументы на них подействовали. Герман согласился без сопротивления, но зато, вновь утратив видимость, зачем-то вцепился в засов, так что когда Старик широким жестом предложил Дереку открыть дверь, та и не думала поддаваться.
       - Уолтер... - заворчал Дедушка.
       Я спустился и похлопал конюха по спине:
       - Старина, команды еще не было.
       Он засопел, но уступил.
       Я открыл дверь, Патрик зажег факелы, и мы выстроились напротив алтаря. Бедолага Дерек уныло осматривался, вероятно, размышляя о том, где бы он оказался, если бы знал, как отсюда вырваться. Герман глядел на него, как голодный волк, зато Дедушка снова вдохновился и продолжил речь об ответственности властьпридержащих, неизвестно к чему припомнив тут ирландский вопрос.
       - Не так мы должны были бы проводить подобную церемонию - в этих стенах надлежало бы присутствовать знати нашего края, элите посвященных - увы, все складывается иначе, и лишь усилия нового владыки могут вернуть сюда рыцарей, установить власть и порядок в северных пределах... Дерек Шорби! Выньте меч!
       Повинуясь призыву, Дерек подошел к алтарю, почесал свой необыкновенный кадык и взялся за рукоять. Побежали секунды - меч будто врос. Дерек этот был истинный англичанин и, значит, в душе спортсмен. Ситуация задела его за живое. Он ухватился поудобнее, уперся ногой в стену и даже закряхтел от натуги. Меч сидел как влитой, не шелохнувшись и на сотую дюйма. Дерек обернулся и сказал единственное, что мог:
       - Не вынимается... - как будто это и так не было видно.
       Первый раз за всю историю Старик растерялся, причем до такой степени, что даже обратился за советом ко мне:
       - Уолтер, что это может значить?
       Я растерялся ничуть не меньше, и так же, как Дерек, ответил первое, что пришло в голову:
       - Не знаю, шеф. Вчера вытаскивался нормально.
       Что за место такое эта часовня! Дедушка выпучился на меня точно таким же манером, как недавно Патрик и вся команда.
       - Чт...чч...чтооооо? - спросил он, начав с пристойного баритона и закончив поросячьим фальцетом.
       - Я объясню, что это значит, - постукивая каблучками, Меллина вышла вперед. - Сэр Джон Бриджес, ваш кандидат доказал свою полную несостоятельность. Вчера Уолтер Брэдли в присутствии всех духов этого дома извлек меч из алтаря и произнес клятву сюзерена Северных земель, пообещав защитить своих подданных. Он вступил в Дом в назначенное время, духи приняли его и подчинились ему. Согласно традиции, он законный наследник Северных владений.
       Я зацепил нижние зубы за верхние и уставился на незримую точку под потолком. Ну, Меллина. Ну, ведьма.
       Старик из апоплексически красного сделался белым, как мертвец.
       - Уолтер, - прошелестел он, - вытащите меч.
       К мечу я подошел с еще меньшей охотой, чем Дерек - как я понимал его сейчас! Теперь-то я искренне желал, чтобы лезвие застряло в той полимерной облицовке, или пусть уж дерьмо затопит эти чертовы подвалы - но кому не повезет, тому уж не повезет. Едва я сжал рукоять, как клинок выскользнул из камня чуть ли не сам собой, и мне лишь оставалось поклониться публике, словно фокуснику, доставшему кролика из дурацкого шутовского цилиндра. Надо было что-то говорить, а что - хоть убей, я не знал. Мой взгляд упал на Германа - конюх смотрел на меня с безумной мольбой, зрачки его страшно расширились, и было ясно, что и без того скудная искра его разума вот-вот угаснет.
       - Герман, - сказал я, - проводи гостей.
       Ого! Он не то что сорвался с места - он размазался в пространстве как электронное облако и буквально вынес прочь Дерека и Памелу. В жизни я не видел, чтобы люди покидали помещение с такой скоростью. Обе свиристелки, мелькнув юбками, вылетели следом. Через мгновение, судя по звуку, наверху повалилось что-то тяжелое.
       На этом месте у Старика подогнулись ноги, и он упал бы, если бы мы с Патриком его не подхватили. В итоге Меллина несла меч, начищенный порошком для кастрюль, а мы несли Дедушку. Обряд посвящения завершился.
       В галерее, как ни странно, все было в порядке, за исключением того, что исчез "грозовой" бомбомет, да многострадальный Дюгесклен уронил перчатку и почему-то развернулся лицом к стене. Ни Дерека, ни Пэм уже не было, и наши чикатиллы пропали куда-то вместе с ними.
       Мы уложили Старика на диване в гостиной и положили ему под язык таблетку нитроглицерина, достав ее из его же внутреннего кармана. Скоро он открыл глаза и устремил на меня помертвелый взор.
       - Уолтер, - прошептал он. - Ах, Уолтер...
       - Сэр, вам, возможно, лучше сейчас попытаться заснуть, - предложил Патрик.
       Но Старик не был настроен слушать советы.
       - Что ж, по крайней мере, тебе не придется ничего объяснять... и вводить в курс дела, - и отвернулся к стенке.
       Со двора послышался какой-то рев. Мне не терпелось поговорить с Меллиной, но чудеса этого дня, похоже, еще не кончились. У меня начинала болеть голова, и хотелось выпить и закурить одновременно.
       - Вы побудете с ним, Патрик?
       Мы вышли во двор. На месте дерекова "корвета" теперь стоял железный всадник - мало того, что сам с головы до пят был закован в сталь, он и со своей лошадью обошелся точно так же - коняга была упрятана в сооружение наподобие утюга, и даже голову ей закрывал стальной наголовник, так что на божий свет она смотрела через специальные отверстия. Трехлучевое забрало шлема было откинуто, и смотрелось над его головой как телевизионная антенна, в площадку стремени было уперто копье с двухвостым вымпелом, а в руке он держал гнутый охотничий рог.
       Завидев нас, всадник прижал этот рог к губам и подудел еще немного, потом убрал его и заголосил уже просто так:
       - Я прибыл по воле благородного сэра Ричарда Бравелота Кентерберийского, Владетеля Девяти Мостов. Кто из вас Хозяин Дома? С кем я могу говорить?
       Я забросил меч на плечо - в каком-то помрачении ума я потащил его с собой - и подошел поближе. Из шлема торчал внушительный нос и моржовые усы.
       - Я Хозяин Дома, и незачем так орать, я и так хорошо слышу.
       - Прошу прощения, сэр Генри, не узнал вас сразу, с возвращением! - сказал он обычным тоном и тут же снова продолжил надсаживаться, - Благородный сэр Ричард Бравелот Кентерберийский объявляет вам, что если вы в присутствии рыцарей, лордов и пэров откажетесь от сюзеренных притязаний на Девять Мостов и закрепите это подписью, а его, сэра Ричарда, более уже не станете считать своим вассалом и ленником, то он обещает вам дружбу и мир на вечные времена, а если нет, то вот его перчатка, и он готов встретится с вами в любое время, конный или пеший, в доспехах или без оных, и пусть Бог рассудит вас!
       Я подошел к нему вплотную.
       - Сэр рыцарь, ваше лицо мне как будто знакомо.
       - Ну конечно, сэр Генри, я Брекенбери. Помните Лангедок? - обрадовался он уже вполне человеческим голосом.
       - Конечно, Брекенбери, как не помнить...смутно припоминаю. Значит, вот что, - я в задумчивости постукал кулаком по его наборному железному сапогу с острым носом. - Во-первых, давайте сюда перчатку - не получит у меня этот ваш Кашалот Берберийский никаких мостов, это одно, а другое вот что - вы, Брекенбери, как учтивый и любезный герольд, имеете права, на которые никто...эээ...не может посягнуть. Короче, у нас сегодня небольшое торжество, праздник, что ли...
       Не приведи Господь еще один такой праздник.
       -... и я приглашаю вас разделить с нами трапезу. Расскажете, с каких это мостов соскочил ваш Бергамот... не обижайте меня отказом, Брекенбери. Вы ведь виски пьете?
       Усищи над обрезом брони пришли в движение.
       - Не откажусь, сэр Генри, благодарю вас.
       - Герман! - крикнул я, и конюх, как ни странно, тут же появился - подозрительно закопченный и все еще с "грозовой" бомбардой в руках.
       - Брось это! - велел я. - Помоги сэру Брекенбери спешиться, проводи в Дом и позаботься о его коне. Вы желанный гость, Брекенбери.
       Герман жизнерадостно гыгыкнул, и они отбыли в сторону конюшни, словно авианосец на буксире. На конюшне был оборудован специальный причал для влезания и слезания, ибо человеку в латах не так-то просто взгромоздиться на лошадь.
       Наконец-то мы с Меллиной остались вдвоем. Я опустил на крыльцо меч, членистую перчатку и покачал головой:
       - Мелли, ну что за ребячество такое? Неужели нельзя было сказать заранее?
       Стоя на ступеньку выше, она положила руки мне на плечи и прижала свой лоб к моему.
       - Любимый, я хотела, чтобы все прошло торжественно. Ты очень на меня сердишься?
       - Я не могу на тебя сердиться, дорогая. Я тебя люблю. Но в хорошенькую же историю мы вляпались... Это те серьги, вустерширские?
       Меллина даже отшатнулась.
       - Это подарок Генри... Милый, он давно умер. Как ты догадался?
       - Сам не знаю.
       - Этого никто не видел. Мы сидели в машине...
       - В "бьюике", - пробормотал я, - гнусный рыдван. Ладно, пойдем в дом.
       И мы пошли в Дом.
      
      
      
       Октябрь 2003. Или 2006.
      
      
      
      
      
      
      
      
      
      
      
       1
      
      
      
      

  • Оставить комментарий
  • © Copyright Лях Андрей Георгиевич (bandicut@mail.ru)
  • Обновлено: 21/04/2010. 85k. Статистика.
  • Рассказ: Фэнтези
  • Оценка: 7.94*10  Ваша оценка:

    Связаться с программистом сайта.