Крюкова Тамара Шамильевна
Ловушка для героя

Lib.ru/Фантастика: [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
  • Комментарии: 10, последний от 11/03/2016.
  • © Copyright Крюкова Тамара Шамильевна (akvil_sb@mail.ru)
  • Обновлено: 17/02/2009. 357k. Статистика.
  • Роман: Фэнтези
  • Иллюстрации/приложения: 1 штук.
  • Оценка: 7.09*98  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Герой повести - Артём Тарасов - случайно попадает на фирму, занимающуюся программированием виртуальных игр. Артём сам становится главным действующим лицом одной из них. Сначала необыкновенные рискованные приключения вызывают восторг, но скоро игра начинает влиять на события, происходящие в реальной жизни. Близким Артёма грозит смертельная опасность. Чтобы предотвратить беду, Артёму предстоит найти ответ на вопрос, кто ведёт эту жестокую игру и почему всё случилось именно с ним.


  • Фентэзи [М.Емельянов]
      
      
       ГЛАВА 1
       "Дороги нет... дороги нет... дороги нет", - равномерно выстукивали на стыках рельсов колеса вагона. Ночь пялилась в окно недобрым глазом, и телеграфные столбы, точно кладбищенские кресты, мелькали за стеклом. Неожиданно свет пробил черный квадрат окна, ворвавшись в купе. Он на мгновение выхватил из темноты фигуры спящих пассажиров и стыдливо померк, чтобы тотчас уступить место новой быстротечной вспышке. Близилась станция. Фонари, выстроившиеся дозором вдоль дороги, с любопытством по очереди заглядывали в купе, сопровождая идущий состав к перрону. Блекло-розовое здание вокзала, как засиженный мухами зефир в витрине захудалой лавки, выплыло из темноты, но состав прошел мимо, не удостоив его остановкой. Тускло освещенный перрон отступил, оставшись позади. Свет и тьма снова с четкой размеренностью начали сменять друг друга, пока ночь опять не закрыла окно черным покрывалом слепоты. И лишь колеса, не замолкая, продолжали монотонный перестук: "Дороги нет..."
       Артем без сна лежал на верхней полке, уставившись в темноту. Лето кончилось. Впрочем, что там лето - вся его прежняя жизнь закончилась и пошла наперекосяк. Он ехал от бабушки домой, а в душе щемило оттого, что привычного, знакомого до мелочей родного дома, где они жили вдвоем с отцом, больше не существовало. Все рухнуло в тот самый миг, когда отец объявил о своем намерении жениться. Артем недоумевал, зачем он это сделал. Неужели им было плохо вдвоем? Он мучительно перебирал в уме все случаи, когда поступал не так, как хотелось отцу. Если бы время можно было повернуть вспять, он бы не дал отцу ни малейшего повода для огорчения. Даже учиться постарался бы без троек. Впрочем, теперь об этом думать было поздно.
       Артем не помнил свою маму. Он привык жить с отцом в мужской компании. К тому же в последнее время он был порядком занят своими проблемами и не придал значения тому, что отец стал часто видеться со своей сослуживицей. Кто бы мог подумать, что у них дойдет до женитьбы! Удар оказался неожиданным. Ко всему в придачу у новой жены отца была дочь, ровесница Артема. Как мог отец променять его на них? Это же настоящее предательство по отношению к нему, его сыну и единственному близкому человеку.
       Артем нарочно на все лето уехал к бабушке. В нем еще теплилась надежда, что отец соскучится по нему, передумает насчет женитьбы, все опять наладится и пойдет по-прежнему. Но ничего не изменилось. В деревню отец так и не выбрался, потому что отпуска ему не дали. О женитьбе он сообщил письмом. Артем порвал послание на мелкие клочки, сжег и развеял пепел, но даже это не могло повернуть жизнь вспять. Накануне возвращения Артема отец в письме сообщил, что его жена вместе с дочкой переехала в их квартиру. Артем не стал ни рвать, ни жечь этого письма. Он чувствовал опустошенность, перед которой ничто уже не имело значения. Свершилось непоправимое: дом, который когда-то принадлежал им с отцом, был осквернен. Там теперь жили чужие люди. Он возвращался в никуда.
      
       Вика просыпалась рано, но прежде чем встать, любила поваляться в постели и помечтать. В квартире еще царила сонная тишина. Солнце просеивалось сквозь неплотные гардины, окрашивая комнату в оранжево-красные тона. Один лучик, проникнув в щель между шторами, прорезал стол возле окна тонким светящимся лезвием.
       Сегодня торжественный день: приезжает ее названый брат, Артем. Вика всегда хотела иметь отца и старшего брата, и неожиданно мечты с потрясающей быстротой начали обретать реальность. Теперь, когда у нее появился отец, даже лучше, что брат оказался ее ровесником. На фотографиях он был очень симпатичным. Интересно, какой он в жизни?
       Вика обвела взглядом комнату, которая прежде принадлежала Артему. На книжной полке стояла фантастика и фэнтези. На гвоздике, вбитом возле полки, висел эспандер. Вообще-то, ему здесь было не место, комнату он совсем не украшал. По правде говоря, Вика многое здесь переставила бы и изменила, чтобы комната выглядела уютнее. Она хотела сделать это сразу же, но мама не разрешила ничего трогать до приезда Артема. Впрочем, Вика не сомневалась, что брат уступит комнату ей, ведь мальчики должны уступать.
      
       Дом встретил Артема запахом свежеиспеченных пирожков и непривычной чистотой. Все было прибрано и блестело. На окнах висели новые занавески, на полу вместо старого истертого паласа лежал цветастый ковер. В квартире стало уютнее, но именно эта перемена к лучшему еще сильнее испортила Артему настроение. Ему было бы легче, если бы тут стало хуже.
       Выбежавшая в прихожую девчонка с первого взгляда вызвала у Артема неприязнь, но вовсе не потому, что была несимпатичной. Напротив, так называемая сестрица была из тех, которые нравятся мальчишкам. Густые русые волосы до плеч, разделенные на прямой пробор. Голубые глаза, точно обведенные темными ресницами. Он чувствовал, что от нее исходит угроза. Такие девчонки считают, что все должны за ними бегать и исполнять любые их прихоти. Он уже заранее предвидел, что в школе между ними начнется соперничество. Если бы она была уродиной или хотя бы серенькой и неприметной мышкой, было бы легче поставить ее на место.
       - Привет! Меня зовут Вика. А ты Артем? - Девчонка улыбнулась, и на ее щеке появилась нахальная ямочка.
       - Ты всегда такая догадливая или это у тебя временное озарение? - вместо ответа съязвил Артем.
       "Типичная задавака. Ну уж на меня ее улыбочки не подействуют, будьте спокойны", - мрачно подумал он и направился в свою комнату.
       - Я просто хотела познакомиться, - обескураженно произнесла Вика, никак не ожидая подобной встречи.
       - Уже познакомились, - буркнул Артем.
       Вику захлестнула обида. Почему он нагрубил ей? Что она ему сделала? Она так мечтала подружиться с ним, так ждала этой встречи, а он все испортил.
       - Мой руки и иди на кухню. Обед на столе, - холодно произнесла Вика.
       - Я как-нибудь сам разберусь, что мне делать.
       - Артем, не хами, - сдержанно сказал отец.
       У Артема перехватило горло от обиды. Он хотел огрызнуться, но передумал. Вряд ли до отца сейчас дойдут слова. Он, как и этот дом, стал чужим. Это раньше они всегда были заодно, а теперь отец на стороне недругов. Глядя отцу прямо в глаза, Артем небрежно уронил с плеча рюкзак и, оставив его прямо посреди комнаты в знак протеста теперешнему идеальному порядку в квартире, направился в ванную мыть руки.
      
       Седая морось висела над двором. Артем сидел со своим лучшим другом Денисом под грибком песочницы, повествуя о последних событиях.
       - В общем, все фигово, - подвел он черту под рассказом.
       - Бывает и хуже. Зато теперь у тебя будет мать, - постарался успокоить его Денис.
       - Мать? Ты что, издеваешься? Есть такое слово - мачеха, никогда не слышал? Найдите десять отличий, - зло отрезал Артем.
       - Да ладно тебе, это я так. Я же понимаю, но, может, она не такая плохая.
       - Мне плевать, какая она. Она чужая, понимаешь? И всегда будет чужой. Видел бы ты, как отец носится с ее доченькой. А она меня достала уже, вечно воспитывает, будто Мальвина Буратино. И представляешь, в наш класс учиться пойдет. Мне ее рожи только в школе не хватало. Вообще хоть повесься!
       Денис тяжело вздохнул и промолчал. Что тут скажешь? Артем ширнул его локтем и, кивнув в сторону подъезда, процедил:
       - Во, помяни ведьму, она и явится.
       Направлявшаяся к ним девчонка меньше всего походила на ведьму, скорее наоборот. Денису она показалась самой красивой из всех, кого он знал. Он с невольным восхищением уставился на нее, но, получив от Артема тычок в бок, виновато отвел глаза. По рассказам Артема он представлял себе эдакую серую шейку, но, надо признать, с сестренкой Артему повезло. Наверняка многие ребята в школе начнут за ней приударять. Впрочем, Дениса это не касалось. Несмотря на солидарность с другом, у него все равно не было никаких шансов, что такая девчонка обратит на него внимание. Сложения он был далеко не атлетического, полноватый, да еще в очках. К тому же при девчонках он сильно смущался и не знал, о чем говорить. Денис втайне всегда завидовал Артему, для которого таких проблем не существовало.
       - Привет! - Девчонка улыбнулась и приветливо кивнула Денису. - Меня зовут Вика.
       - Денис, - представился он.
       - А я знаю.
       - Да? Артем говорил? - удивился Денис, польщенный тем, что она про него знает.
       - Нет, он мне вообще ничего не рассказывает. Папа сказал, что ты его друг и вы наверняка вместе.
       Артема покоробило, что они разговаривают так, будто он - пустое место, а слово "папа" ударило, будто током. С какой легкостью она присвоила его отца! Он ни за что, никогда не смог бы назвать ее мать мамой.
       - Не смей называть моего отца папой! Слышишь? - вскочив, выкрикнул Артем. - Он никакой тебе не папа. Своего отца, который тебя бросил, папой называй.
       - Он меня не бросил. Он умер, когда я была совсем маленькая, - сказала Вика.
       - Ага, геройски погиб, чтоб алиментов не платить. Знаем мы эти байки, - зло выпалил Артем.
       Вика молчала, стараясь не заплакать. Она боялась, что если заговорит, то не сдержится и слезы потекут по щекам. Она и сама давно поняла, что отец жив, но делала вид, что верит маме, чтобы ее не расстраивать. Вика всегда мечтала иметь отца и поэтому очень обрадовалась, когда ее мама вышла замуж. Она не могла понять этого ершистого мальчишку. Неужели ему не хотелось иметь настоящую семью? Ведь мама всячески старается угодить ему, даже ее без конца одергивает, а он от этого только хуже кочевряжится. Но коли так пошло, она тоже все будет делать ему в пику. Он не дождется, что она уступит ему. Вика посмотрела Артему прямо в глаза и с вызовом сказала:
       - Если тебе никто не нужен, то ходи бирюком. А мне нравится, что у меня появился папа. И я буду называть его так сколько захочется, понятно?
      
       Отперев почтовый ящик, Артем вытащил газету. Из нее выпал рекламный листок и, планируя, опустился на кафельный пол. Крупные золотые буквы СВР, написанные в виде старинного вензеля, привлекли внимание Артема. Он поднял листовку и, пробежав ее глазами, не сумел скрыть разочарования.

    "Магические услуги.

    Снятие и наведение порчи.

    Приворот. Устранение соперницы.

    Кодирование на успех и на удачу в деньгах..."

       Артем не стал дочитывать прочую муру, предлагаемую в рекламе. Скомкав листок, он хотел выбросить его, но пол в подъезде был только что вымытым, и ему стало совестно оставлять здесь мусор. Бездумно сунув листок в карман, Артем направился к лифту.
       Дома он сбросил ботинки, нарочно оставив их посреди прихожей. Артем и прежде так делал, и они с отцом ходили, спотыкались о разбросанную по прихожей обувь, пока наконец им это не надоедало и они вдвоем не брались за уборку. Но теперь Артем получал извращенное удовольствие оттого, что может лишний раз позлить мачеху и ее дочку, которые вечно все прилизывали и расставляли по местам.
       Он зашел в свою комнату и обомлел. Первое, что бросилось ему в глаза, был искусственный цветок, висевший возле полки вместо эспандера. На диване сидели какие-то пошлые розовые зайчики и сиреневые мишки. На столе, потеснив коробку с кассетами, на кружевной салфетке стояла вазочка.
       - Не понял, - сказал Артем. - Разве я здесь уже не живу?
       - Я заняла только один ящик в столе. Мне ведь тоже надо куда-то положить тетрадки, - заявила Вика.
       - Могла бы сначала спросить разрешения. А это что еще? - Он уставился на книжную полку, где вперемежку с его собственными книгами стояли любовные романы. Артем брезгливо достал с полки зачитанную книжку со слащавой влюбленной парочкой на обложке.
       - Я же не заставляю тебя это читать, - парировала Вика.
       - За это тебе спасибо большое, - с шутовским поклоном язвительно сказал Артем. - Интересно у нас получается, ты везде живешь, а я - нигде.
       - Что ты прицепился? Можно подумать, на полке места нет.
       - Дело вовсе не в полке, - повысил голос Артем.
       Услышав перебранку, в дверь заглянула Викина мать.
       - Вика, что тут у вас происходит?
       - Ничего, просто я поставила на полку свои книги.
       - Убери, - спокойно приказала мать.
       - Но ма, там же есть место, - возразила Вика.
       - По-моему, здесь хватит места для всех книг и не о чем спорить. Артем может немного потесниться, - примирительно сказал зашедший в комнату отец.
       Артему вдруг стало душно. Он глубоко вздохнул, чтобы отогнать комок обиды, вставший у него в горле, а потом тихо произнес:
       - Конечно, я могу потесниться. А может, мне вообще уйти? Ведь вы этого хотите? Кажется, я здесь всем мешаю.
       Он размашисто вышел в прихожую, схватил с вешалки куртку и, хлопнув дверью, выскочил на лестничную площадку. Теперь у него действительно отняли все. Комната, которая всегда принадлежала ему, оставалась последним пристанищем, где он мог спрятаться ото всех, отгородиться от общения и разговоров. Теперь у него отняли даже эту малость.
       Артем не обернулся. Не дожидаясь лифта, он сбежал по лестнице, игнорируя несущийся ему вслед приказ отца вернуться. Пускай кричит. Если ему нравится ходить на задних лапках перед своей женой и ее дочкой, то он сделал свой выбор.
      
      
       ГЛАВА 2
      
       Подняв воротник и сунув озябшие руки в карманы, Артем бесцельно бродил по промозглым улицам. Нудный осенний дождь то прекращался, то снова колкими иголочками мороси сеял с бесцветного неба. Хотелось есть. Совсем некстати вспомнилось, что дома сейчас, наверное, ужинают. Чего нельзя было отнять у жены отца, так это умения вкусно готовить. Артем старался не думать о еде. Он представил, с каким злорадством его встретят, когда он вернется, и идти домой расхотелось. Впрочем, рано или поздно все равно придется возвратиться. Не может же он вечно шататься по улицам! В животе заурчало.
       Он с безнадежностью обшарил карманы, слабо надеясь найти там завалявшуюся мелочь, и вдруг нащупал какую-то скомканную бумажку. Неужели повезло? Но радость была преждевременной. Это оказалась всего лишь рекламка, которую он достал утром из почтового ящика. "СВР. Магические услуги. Снятие и наведение порчи. Устранение соперницы..."
       - Соперниц, - процедил он сквозь зубы, разглаживая листовку на ладони.
       Вика и ее мамаша отняли у него все: отца, дом и даже последний угол.
       - Остается только к колдунам обратиться, - горько усмехнулся Артем и отшвырнул ненужную бумажку.
       Она, подобно жухлому осеннему листу, тихо спланировала на землю и легла на мокрый асфальт у ног Артема. На ней была нарисована схемка проезда к колдовской фирме. Артем уже занес над ней ногу, собираясь втоптать в грязь, но тут его внимание привлекла необычная надпись над схемой. "Проезд до Службы виртуальной реальности". Не веря своим глазам, он снова поднял листок. Так и есть, значит, СВР - это Служба виртуальной реальности. Но при чем тогда магические услуги и всякие привороты?
       Необычная фирма так заинтриговала его, что он на время даже забыл о голоде. Изучив схему проезда, он стал прикидывать, как добраться до таинственной Службы. Конечно, он не собирался туда обращаться. Во-первых, никакой уважающий себя парень не клюнет на эти привороты-отвороты. А во-вторых, хотя виртуальная реальность и вызвала в нем любопытство, наверняка она была дорогим удовольствием, а ему даже булку хлеба купить не на что.
       Однако за неимением других дел Артем решил, что заняться поисками конторы ничуть не хуже, чем безо всякой цели слоняться по городу.
       Начало смеркаться, когда Артем нашел нужный адрес, но никакого учреждения здесь не оказалось. Старая кирпичная пятиэтажка, чудом уцелевшая среди больших зданий, стояла особняком посреди небольшого пустыря. Она явно предназначалась на снос. В темных окнах острыми кристаллами ощетинились битые стекла. На одном из балконов тоненьким прутиком проросло занесенное туда семечко березы. Несмотря на то что Артем не собирался обращаться в бюро магических услуг, а пришел сюда просто от нечего делать, он огорчился.
       Обойдя дом кругом и не найдя в нем признаков жизни, мальчишка собрался уходить, как вдруг заметил на окнах полуподвального помещения современные пластиковые жалюзи. Они не вязались с общим уныло-запустелым видом здания. Несколько стертых ступенек вели вниз и упирались в железную дверь с глазком, возле которой было вмонтировано переговорное устройство с кнопкой звонка.
       Не отдавая себе отчета, зачем он это делает, Артем позвонил. Он был практически уверен в том, что никто не отзовется, поэтому голос, донесшийся из домофона, застал его врасплох.
       - Слушаю вас.
       - Я это... того... по рекламе... насчет виртуальной реальности, - сбивчиво проговорил он, не найдя ответа лучше.
       - Проходите.
       Дверной замок щелкнул. Артем мгновение поколебался, но, решив, что за спрос денег не берут, переступил через порог и оказался в приемной современного офиса. К его облегчению, контора совсем не походила на приемную колдуна, которая, по представлениям Артема, должна тускло освещаться свечами и быть уставлена колдовскими прибамбасами наподобие амулетов и хрустальных шаров. Вместо толстой тетки вроде тех, чьи фотографии публикуют в рекламах про экстрасенсов, за столом перед компьютером сидела модно одетая секретарша такого вида, будто все комиксы рисовали именно с нее.
       - Здрасьте, - поздоровался Артем, растерянно озираясь вокруг.
       - Добрый день. Пожалуйста, продиктуйте ваше полное имя, - с места в карьер начала допрос секретарша.
       - Это зачем? - насторожился Артем.
       - Мы заводим в базу данных каждого потенциального клиента, - бесстрастным голосом ответила девушка.
       - Да я, в общем, просто спросить хотел. В рекламе написано: магические услуги, а при чем тут виртуальная реальность? - сказал Артем, чувствуя себя как никогда в идиотском положении.
       - Наша фирма предоставляет различные формы услуг, начиная со всевозможных видов гаданий, заклятий, охранных амулетов и кончая виртуальностью. Итак, ваши фамилия, имя, отчество, - настойчиво повторила секретарша.
       - Тарасов Артем... Викторович, запнувшись, добавил Артем.
       - Уточните цель визита, - не глядя на Артема, продолжала блондинка, пока ее пальцы бегали по клавиатуре компьютера.
       - Я просто так зашел.
       Секретарша недовольно вскинула на него глаза. Артему показалось, что на какое-то мгновение они вспыхнули фосфоресцирующим огнем, как у хищника в темноте.
       - Нет у меня никакой цели. Ну, я это... пошутил просто, - натянуто улыбнулся он, пятясь к двери.
       Он хотел быстренько выскочить на улицу, но только теперь заметил, что замысловатый автоматический замок защелкнут.
       Артем почувствовал себя в ловушке, и ему вдруг стало не по себе. Ему бросилась в глаза неестественная бледность секретарши, на фоне которой ее ярко-алая помада и выкрашенные таким же цветом ногти выглядели довольно зловеще. Мысль о том, что дом окружен пустырем - искричись, никто не услышит, - не прибавила ему храбрости.
       - Выпустите меня! - воскликнул Артем.
       Дверь, ведущая из приемной в кабинет, открылась, и из-за нее выглянул тучный лысеющий мужчина.
       - Что случилось? - спросил он, переведя взгляд с Артема на секретаршу.
       Толстяк в твидовом пиджаке с жилеткой выглядел таким обыденным, что Артем смутился от своего глупого страха и, покосившись на секретаршу, удивился, с чего вдруг она показалась ему вампиршей. Просто супер-пупер фотомодель.
       - Я хочу уйти, - сконфуженно пролепетал он.
       Брови мужчины удивленно вскинулись.
       - Вот как? - Обернувшись к секретарше, он жестко отчитал ее: - Если по вашей милости мы потеряем клиента, то, думаю, вам стоит подыскать себе другое место работы.
       - Нет, это не из-за нее. Я бы все равно не стал вашим клиентом. У меня и денег нет, - оправдывался Артем.
       К его удивлению, толстяк ничуть не рассердился на то, что какой-то мальчишка попусту отвлекает их от дел. Напротив, он участливо посмотрел Артему в глаза и произнес:
       - Невзирая на твое финансовое положение, мы могли бы помочь тебе решить проблемы.
       - С чего вы взяли, что у меня есть проблемы?
       - К нам без проблем не приходят. Присаживайся, - улыбнулся толстяк и обратился к секретарше: - Принесите, пожалуйста, пиццу и сок для нашего гостя.
       - Нет, спасибо. Я не хочу. У меня, правда, нет денег, - поспешно отказался Артем.
       Как назло, в животе у него предательски заурчало.
       - Разве я говорил о деньгах? Угощение за счет фирмы. Ты любишь компьютерные игры? - неожиданно спросил мужчина.
       - Кто же их не любит? - улыбнулся Артем.
       - В таком случае тебе достаточно лишь заполнить анкету, и мы поможем тебе в буквальном смысле играючи справиться со всеми бедами. Мы программируем игры, так сказать, по индивидуальному заказу, поэтому они гораздо более совершенны, чем те, что имеются на рынке. Какая у тебя модель компьютера? - по-деловому поинтересовался толстяк.
       - У меня нет компьютера. У меня приставка, - сказал Артем и почему-то покраснел. Он почувствовал странное смешение огорчения с облегчением. Все решилось само собой. Нет компьютера - нет и соблазна. Наверняка это слишком дорогое удовольствие. А сейчас он ни за что не стал бы обращаться к отцу за деньгами.
       Между тем мужчина заговорщически подмигнул Артему.
       - Для того и существует наша фирма, чтобы исполнять желания клиентов. Мы можем доставить тебе компьютер в течение суток, - пообещал он, присаживаясь на краешек стола и испытующе глядя на Артема. - Впрочем, даже если бы у тебя был компьютер, его пришлось бы заменить, потому что для настоящих виртуальных игр подходят машины только новейшего поколения. Пока их на рынке считанные единицы.
       Представив себе, какие бешеные деньги стоит подобный компьютер, Артем с сожалением помотал головой:
       - Нет, такой мне не купят. Это очень дорого.
       - Не стоит беспокоиться о деньгах, - возразил толстяк. - Мы часто работаем в кредит.
       - А потом сколько надо будет заплатить? - спросил Артем, зная, что отец не одобрит, если он влезет в долги.
       - Это будет зависеть от твоих успехов. Некоторые выигрывают призовую игру, тогда вообще ничего не нужно платить. Кроме того, победители получают доступ к нашей закрытой информации и могут научиться делать то, что обычным людям кажется невозможным.
       - Ну это, наверное, очень редко, - скептически протянул Артем.
       - Отнюдь. Гораздо чаще, чем ты можешь себе представить. Шансов у тебя примерно половина на половину. Сознайся, это не так уж мало. Стоит рискнуть. Тем более что в любом случае с оплатой мы тебя торопить не станем, - пообещал мужчина.
       В приемную вошла секретарша, неся на подносе горячую пиццу и стакан сока. Видя, что Артем все еще колеблется, толстяк положил перед ним несколько испещренных вопросами анкетных листков и вкрадчиво сказал:
       - Тебе абсолютно не о чем беспокоиться. Заполнение анкеты ни к чему не обязывает. А сейчас не будем тебе мешать. Когда закончишь, нажми на эту кнопку.
       Он указал на клавишу, вделанную прямо в стол. Не дав Артему возразить, толстяк сделал секретарше знак следовать за ним и вышел из приемной.
       Оставшись один, Артем посмотрел на угощение. От румяной пиццы шел ароматный пар. Он перевел взгляд на анкетные бланки. Может быть, все-таки нажать на кнопку и уйти, ничего не заполняя? Однако пицца так вкусно пахла, а он с утра ничего не ел. Артем принялся за еду.
       Основательно подкрепившись, он посмотрел на все происходящее с другой стороны. Это было похоже на фантастический сон: новейший компьютер, игра по индивидуальному заказу. Правда, обещания толстяка совсем не вязались с рекламной листовкой, которая привела его в фирму, но какая разница? Решив, что отказаться он всегда успеет, Артем принялся заполнять анкету.
       Вопросов оказалось много. Любимые блюда, книги, фильмы, имена друзей и знакомых, приятные и неприятные события. Некоторые вопросы поставили Артема в тупик: например, самый постыдный поступок в жизни. Немного поразмыслив, Артем поставил в графе прочерк. Он не собирался выворачиваться наизнанку перед какой-то фирмой, даже если ему сулили всякие блага. Неизвестно еще, насколько все это правда.
       Провозившись никак не меньше часа, Артем нажал на кнопку, но звонка не последовало. Он уже собирался нажать во второй раз, когда дверь открылась и в комнату вошла секретарша.
       - Все готово? - вежливо спросила она, забрала у Артема анкету и, указав на дверь, через которую вошла, сказала: - Диск с игрой можно получить в кабинете номер шесть.
       Девица уселась за компьютер и занялась сканированием анкеты, всем своим видом показывая, что больше ей добавить нечего. Поколебавшись, Артем прошел в указанную дверь.
       Длинный коридор тускло освещала свисающая с потолка лампочка, зачехленная в металлическую клетку. Когда Артем открыл дверь, от сквозняка лампочка закачалась и по стенам запрыгали полосы теней. Вдоль неоштукатуренных стен тянулись проржавевшие трубы, некогда покрашенные масляной краской. От времени краска облупилась и отстала грязной чешуей. Артем в нерешительности остановился. Унылый подвал слишком контрастировал с современным офисом, откуда он вышел. Приглядевшись, Артем заметил несколько обшарпанных дверей. Дверь под номером шесть была так зажата между двумя другими, что там мог располагаться разве что чулан для хранения ведер и веников. Из чистого любопытства Артем потянул за ручку, но, как и ожидал, за дверцей чулана стояла темень. Решив, что его разыграли, Артем вернулся в приемную.
       - Это что, прикол? Для телика снимаете, да? - спросил он, озираясь в поисках скрытой камеры.
       Секретарша подняла на него глаза и без тени юмора произнесла:
       - Вас давно ждут. Время - деньги. Кабинет номер шесть.
       Она взяла из пачки бумаги чистый лист и, как для слабоумного, фломастером написала на нем крупную цифру.
       - Я не тупой, понял, что шесть. Нет там ничего. Темень одна, - разозлился Артем. Уж если прикалываются, то так бы сразу и сказали.
       - Выключатель на фотоэлементах. Он срабатывает, как только в помещение входят, - пояснила девица.
       Артем пожал плечами и снова вернулся в подвальный коридор. Он рванул на себя дверь с табличкой N 6 и шагнул внутрь.
      
       Вспыхнувший яркий свет заставил его сощуриться. Придя в себя, Артем открыл рот от удивления: зал, открывшийся перед ним, был такой просторный, что ни по каким законам физики не мог уместиться за столь узенькой дверцей. Здесь в три ряда стояли столы с включенными компьютерами. На некоторых мониторах шла демонстрация игр. Другие мерцали замысловатыми заставками. Сначала Артем подумал, что в комнате никого нет, но, сделав несколько шагов, заметил в дальнем углу толстяка. Тот приветливо помахал рукой.
       - Твои данные почти обработаны, - радостно сообщил он. - Значит, ты увлекаешься фэнтези и твой любимый период - эпоха Средневековья? Что ж, в твоей игре все будет в соответствии с твоими пожеланиями.
       Артем слушал его вполуха, все еще ошарашенный увиденным.
       - Скажите, а как тут умещается эта комната? - не удержавшись, спросил он.
       - Согласно теории ломаного пространства. Если учесть угол отражения квантовых пучков, скорость вращения Земли и влияние их на трехмерное пространство, то можно любое малое пространство расширить до невероятных масштабов. Именно в этом и заключается виртуальная реальность. Иными словами, ты не попадаешь в другие миры, а расширяешь пространство, в котором находишься до такой степени, что оно начинает вмещать в себя целые миры, - объяснил толстяк.
       - Понятно, - кивнул Артем.
       На самом деле объяснение было для него слишком мудреным, но он не стал вдаваться в подробности, решив, что его скудных знаний физики все равно не хватит, чтобы уловить научную сторону. В отличие от Дениса в точных науках он звезд с неба не хватал и давно смирился с этим.
       Толстяк достал из процессора диск и, вложив его в яркую фирменную коробочку, протянул Артему.
       - Это диск с паролем. Завтра в любое удобное для тебя время представитель фирмы доставит компьютер.
       Артем подумал, как объяснить появление компьютера отцу. Наверняка это вызовет множество вопросов. Будто прочитав его мысли, толстяк сказал:
       - Тебе не надо ничего придумывать. Ты ведь был на выставке вычислительной техники?
       Вопрос прозвучал скорее как утверждение. Артем действительно на днях ходил на открывшуюся выставку поглазеть на новые машины. Не сказать, чтобы ему самому это было интересно. Его потащил туда Дениска, который был помешан на компьютерах.
       - А откуда вы знаете про выставку?
       - Из твоей анкеты.
       В самом деле, теперь Артем вспомнил, что в анкете был вопрос про посещение выставок.
       - На одном из стендов там разыгрывали компьютер. Будем считать, что удача улыбнулась тебе.
       - Но ведь для этого нужно было заполнить вопросник и выбрать правильные ответы, - возразил Артем.
       - Лотерея. Всего лишь лотерея, которую может выиграть каждый, - улыбнулся толстяк и протянул обескураженному парню купон на получение призового компьютера.
      
      
       ГЛАВА 3
      
       На улице висела все та же морось. Свет фонарей тускло отражался в лужах и серебрил тротуар. Пока Артем добрался до дома, он совсем продрог. В прежние времена он забрался бы с книжкой на тахту, включил старенький торшер с потертым абажуром - и никаких проблем. Но теперь идти домой не хотелось. Предстояло нелегкое объяснение: он никогда не возвращался так поздно. В глубине души его глодало чувство вины за то, что заставил отца волноваться, но потом Артем подумал, что если бы отец не привел в дом чужих, ничего бы этого не случилось, и вину вытеснила горечь обиды. Во всяком случае, он решил не подавать виду, что раскаивается. Прежде чем позвонить, Артем нарочно постарался придать лицу нагловато-безразличное выражение. Дверь открылась. На пороге стоял отец.
       За этот день Виктор Юрьевич много пережил. Они с Артемом всегда были друзьями, и он не предполагал, что сын может так быстро отдалиться. Он считал, что проблемы переходного возраста его не коснутся. Как неудачно все совпало: взросление сына и женитьба. Пока Артема не было дома, Виктор Юрьевич во всем произошедшем винил себя. В последнее время он уделял ему слишком мало внимания. В голове всплывали разные эпизоды из их жизни. Он растил Тёмку с пеленок, и на свете не было человека дороже.
       "Только бы с ним ничего не случилось! Только бы он вернулся, и тогда все будет по-новому", - думал отец.
       Открыв дверь, он хотел обнять Артема, прижать к себе, однако взгляд сына, в котором не было ни капли раскаяния, охладил его, и вместо горячих приветствий Виктор Юрьевич строго спросил:
       - Ты где был?
       - Гулял, - небрежно бросил Артем.
       - Гулял, значит?! Мы тут уже собирались больницы обзванивать, с ума сходили от беспокойства, а он, видите ли, гулял.
       - Нечего беспокоиться. У вас тут и без меня теплая компания, - ухмыльнулся Артем.
       Наглый тон сына вывел Виктора Юрьевича из себя. Кровь бросилась ему в голову, и все напряжение дня вырвалось наружу, точно сжатая пружина.
       - Ты еще хамишь?! - Он кинулся на Артема.
       Артем испугался, что перегнул палку. Он никогда не видел отца таким сердитым. Неожиданно ему на помощь пришла мачеха. Оттеснив мужа, она загородила Артема, встав между отцом и сыном.
       - Витя, успокойся. Ничего сгоряча не решается. Смотри, мальчик совсем закоченел. Ему надо срочно выпить чаю. Пусть сначала поужинает, а потом поговорите, - примирительно сказала она.
       Отец отступил. Женщина повернулась к Артему:
       - А ты зачем зря отца злишь? Он из-за тебя весь на нервах. Пойдем, я тебя покормлю, наверное, голодный.
       - Я поел, - буркнул Артем, уставившись в пол, чтобы не встречаться с ней глазами. Ему не хотелось выказывать благодарность за то, что она разрядила обстановку.
       - Ты тут фортели не выкидывай. Ты еще пока ноль без палочки, - прикрикнул отец, но уже не так сердито.
       Основной накал прошел, и Артем снова осмелел. "Ноль без палочки" задел его за живое.
       Он вспомнил про компьютер, который должны были привезти завтра, и ему захотелось доказать, что он тоже чего-то стоит, поэтому он брякнул:
       - Я, между прочим, сегодня на выставке компьютер выиграл.
       Его слова произвели должный эффект. Все на мгновение смолкли, а потом отец переспросил:
       - На какой еще выставке?
       - Электронной техники.
       - Сегодня? Ты вроде позавчера туда с Денисом ходил? - удивился Виктор Юрьевич.
       - Ну и что? Я еще раз пошел... из-за компьютера. Розыгрыш был сегодня, - соврал Артем.
       - И где же твой приз? - язвительно вставила Вика.
       - У тебя на бороде. После доставят, - зло огрызнулся Артем.
       - Как же ты умудрился его выиграть? - сказал отец, обрадованный успехом сына.
       - Надо было в анкете выбрать правильные ответы.
       - Я и не подозревал, что ты силен в информатике.
       Вика тоже сомневалась в способностях Артема. В отличие от нее он учился очень неровно. Конечно, надо признать, в истории и литературе он разбирался лучше всех в классе, зато в точных науках перебивался с двойки на тройку.
       - Дуракам везет. Лучше бы на уроках как следует отвечал, - буркнула она.
       - Вика, перестань сейчас же! Зависть - ужасное чувство, - одернула ее мать.
       Вика осеклась. Как мама могла подумать, что она завидует? И кому? Этому наглому, эгоистичному мальчишке! Ей было противно смотреть, как мама унижается перед этим ничтожеством, а он от этого еще больше наглеет.
       - Тут нечему завидовать. Врет он все, - вырвалось у нее.
       - Я вру?! Вот сейчас посмотришь, как я вру! - крикнул раззадоренный Артем и полез в карман за купоном.
       Он был так возмущен, что готов был с пеной у рта отстаивать свою правоту. У него вылетело из головы, что на самом деле никакой компьютер он на выставке не выиграл. Артем обшарил все карманы и наконец выудил из них бумажку. Это был билет на выставку с оторванным контролем.
       - И где тут написано, что ты выиграл компьютер? - насмешливо спросила Вика.
       - Мне дали купон. Он должен быть в кармане, - пролепетал Артем, чувствуя как краснеет, и от этого еще больше стушевываясь. Теперь уж точно подумают, что он натрепался. Вспомнив, что, помимо купона, должен быть еще и диск с игрой, Артем в другой раз лихорадочно обыскал все карманы и даже проверил за подкладкой куртки, куда иногда через дырку заваливалась мелочь. Диск исчез так же, как и купон.
       - Хватит комедию разыгрывать. Тоже мне гений! Таблицу умножения и то без запинки не ответит, а туда же! - подлила масла в огонь Вика.
       Виктор Юрьевич решил свести все на нет. Он с самого начала сомневался в способности Артема ответить на вопросы лотереи. Наверняка Артем солгал из-за ущемленного самолюбия. Незачем было говорить про "ноль без палочки".
       - Ладно, пошутил и хватит. Мог бы просто сказать, что был на выставке. Я тебя только очень прошу, не устраивай больше таких побегов, - примирительно сказал он.
       Неловкость, обида и злость сплелись в душе у Артема в тесный клубок. С отчаянием человека, загнанного в угол, он понимал, что, если рассказать правду, ему все равно не поверят. К тому же теперь, в будничной обстановке, все произошедшее казалось нереальным: современный офис в заброшенном доме и компьютерный зал, умещающийся в клозете. Все доказательства его посещения фирмы магических услуг будто испарились, а что касается билета, он вполне мог остаться в куртке после посещения выставки. Если на самом деле ничего не произошло, то что же это было: сон или наваждение? Случись с ним такое раньше, он рассказал бы обо всем отцу, но теперь тот был на стороне врагов. Так Артем окрестил про себя мачеху и ее дочку.
      
       В школу Артем с Викой демонстративно приходили порознь. Вика по старой привычке являлась в первых рядах самых ретивых отличников. Сводный брат все больше злил ее. Вчера она из-за него повздорила с мамой. Прежде они никогда не ругались. Казалось, этот желчный мальчишка всех заражал неприязнью. А она еще мечтала о брате!
       Вика твердо решила назло ему завоевать в классе лидирующее положение и уже делала в этом успехи. Учение давалось ей легко, и при ее усидчивости она, как и в прежней школе, быстро стяжала славу лучшей ученицы. Мальчишки стали оказывать симпатичной новенькой знаки внимания, а девчонки разделились на два лагеря. Прежняя красавица класса Людка Степанова и ее ближайшее окружение приняли Вику в штыки. Зато все, кто не входил в этот избранный узкий круг, с радостью примкнули к ней в пику воображале Людке.
       Класс уже наполовину заполнился ребятами, когда вошел Денис.
       - Привет! - крикнула Вика и помахала ему рукой со своей парты.
       - Привет.
       Увидев, что Вика направляется к нему, Денис смутился, не зная, как себя вести. Вчера, когда она позвонила ему, он очень удивился. Оказалось, она хотела узнать, нет ли у него Артема, а потом, рассказав, что тот ушел из дома, попросила помочь поискать его. Он никогда не смог бы признаться в этом Артему, но это был один из самых счастливых дней в его жизни. Он и не мечтал, что когда-нибудь удостоится чести идти рядом с такой красивой девчонкой.
       Сначала Денис боялся, что может показаться занудой и ей с ним станет скучно, но Вика быстро разговорила его. В поисках Артема они обошли всю округу, а потом еще долго стояли и болтали возле Викиного подъезда. Денис даже не предполагал, что с девчонкой можно найти столько тем для разговора. И чего Артем не поделил с ней? Сам бы он для нее в лепешку расшибся! Впрочем, Артем ему никогда не простил бы этого. К тому же Денис не обманывался на свой счет. Он понимал, что вчерашняя встреча для Вики ничего не значит. В школе она на него и не посмотрит. Кто он - и кто она. За ней каждый побежит, только кивнет. Однако вопреки его ожиданиям Вика обратилась к нему, как к старому другу.
       - Представляешь, нашелся пропащий, - сказала она.
       Сердце Дениса радостно заколотилось, оттого что она подошла к нему первой, но тут же сжалось при мысли, что Артем не одобрит их дружбы.
       - И где он был? - спросил Денис, разрываясь между симпатией к Вике и преданностью другу.
       - Вроде на выставке. Говорит, что выиграл компьютер.
       - Нет, это слабо! - вырвалось у Дениса. - Для этого надо на вопросы лотереи ответить. Я смотрел. Заморочка еще та.
       - Вот и я говорю, треплется.
      
       Ночью Артема мучили кошмары. Он несколько раз просыпался и снова проваливался в тяжелый сон: то его преследовал вчерашний фирмач, то он бежал по бесконечно длинному коридору подвала и никак не мог добраться до выхода, то его затягивало, словно в воронку, в экран компьютера. Артем сопротивлялся, цепляясь руками за края монитора, но пальцы соскальзывали, и он падал в черную бездну.
       Хмурый и невыспавшийся, Артем влетел в класс почти со звонком. На уроке ему влепили двояк за невыполненное задание, но и после этого он не смог сосредоточиться на задачах. Мысли его были далеки от математических формул. Артем считал минуты до перемены, когда наконец он сможет сбросить бремя мучившей его мистики, раскрывшись перед другом. Прозвеневший звонок был для него лучшей музыкой.
       - Поговорить надо, - сказал Артем, обернувшись к сидевшему за ним Денису.
       - Ты что, правда компьютер выиграл? - спросил Денис и по вытянувшемуся лицу Артема понял, что сболтнул лишнее.
       - А ты откуда знаешь? - насторожился Артем.
       Денис не был мастером по части выдумки. К тому же он не мог лгать лучшему другу и напрямик признался:
       - Вика сказала.
       Вика, у которой, видно, были не уши, а локаторы, услышав свое имя, насмешливо крикнула через ряд:
       - Это ты от радости двойку схватил? Хотя к чему тебе учиться, ты у нас уже законченный программист.
       - Замерзни! Зачем натрепала, что я выиграл компьютер? - сердито зыркнул на нее Артем.
       - Ошибаешься, если кто и натрепал, так это ты, - парировала девчонка.
       - Чё, правда, что ли, выиграл? - встрял в перепалку Сёмка по прозвищу Пирожок.
       - А ты вообще молчи, в каждой бочке затычка, - оборвал его Артем.
       - Да ладно тебе, гений недоделанный, - обиделся Пирожок.
       Артем понял, в какую ловушку попал. У него не было никаких доказательств вчерашнего посещения фирмы, и все будут считать его трепачом. Из-за какой-то болтливой выскочки он станет всеобщим посмешищем. Теперь, в привычной школьной обстановке, среди будничной сутолоки и знакомых лиц, он и сам понимал, что никто ему компьютер за здорово живешь не подарит. Чем дальше, тем более нелепыми казались вчерашние чудеса.
       - Трепло, я тебе еще покажу! - крикнул Артем и бросился к Вике.
       - Вот так смельчак. Может, ты со мной еще и драться будешь? - усмехнулась девчонка и прямо по партам побежала от него.
       Парень кинулся вдогонку. Вдруг Вика резко остановилась и повернулась лицом к преследователю.
       От неожиданности Артем не удержал равновесия и грохнулся между рядами. В этот момент в класс вошла Валентина Петровна.
       - Кононова, ты почему бегаешь по партам? Сегодня останешься после уроков вместо дежурных и все вымоешь, - строго сказала учительница.
       Вика спрыгнула с парты, бросив сердитый взгляд в сторону Артема.
       - Бог шельму метит, - мстительно произнес он.
       До конца уроков у Артема не было возможности переговорить с Денисом с глазу на глаз, а рассказывать про фирму магических услуг, когда вокруг столько ушей, ему не хотелось, особенно сейчас. И без того Вика выставила его всем на посмешище.
       После уроков все с гамом запихивали книжки в сумки и рюкзаки, и только Вика угрюмо доставала из шкафа ведро со шваброй. Надо же было так глупо напроситься на уборку класса. И все из-за Артема. Он был причиной всех ее несчастий. Артем и Денис вместе направились из класса. Проходя мимо Вики, Артем, не удержавшись, съязвил:
       - Помахай тряпкой, все полезнее, чем языком.
       - Слушай, Денис, как ты терпишь этого зануду? - Вика обратилась к Денису, будто Артем был пустым местом.
       - Не с тобой же гулять, - усмехнулся Артем.
       - А почему бы и нет? Мы вчера без тебя неплохо прошлись, - сказала Вика.
       - Не понял? - Артем вопросительно посмотрел на друга.
       - Мы тебя искали. Вика сказала, что ты пропал и твои на ушах стоят, вот мы и пошли тебя разыскивать, - оправдывался Денис, чувствуя неловкость оттого, что был так счастлив бродить с Викой по вечернему городу и что сразу не рассказал обо всем Артему.
       - Кто это - мои? Выражайся яснее.
       - Ну родители, - промямлил Денис.
       - У меня есть только отец, понял? И не ее свинячье дело вмешиваться в наши отношения, - кивнув в сторону Вики, зло сказал Артем. - Интересно, и долго вы меня искали?
       - Чего ты сразу волну гонишь? - попытался отмахнуться от расспросов Денис.
       - Нет, просто интересно, - усмехнулся Артем, хотя на душе у него скребли кошки.
       - Пока не начало темнеть, - вставила Вика, которой хотелось как следует врезать этому самонадеянному нахалу.
       - Искали, значит, - с ехидцей повторил Артем. - И где же можно бродить до темноты?
       - Между прочим, всю рощу за пять минут не обшаришь, - в тон ему сказала Вика.
       Слова про рощу прозвучали как пощечина. Неужели Денис водил ее к дубам. Небольшая поляна, окруженная раскидистыми дубами, находилась в дальнем конце рощи и считалась у них заповедным местом. Ребята с детства убегали туда, когда хотели спрятаться от остальных. Маленькими они воображали, что об этом уголке известно только им двоим во всем белом свете. Водить туда чужих считалось предательством.
       - Ты водил ее к дубам? - спросил Артем, пытливо глядя на друга.
       Тот, потупившись, глядел в пол, готовый провалиться на месте.
       - Ты водил ее к дубам, - обреченно повторил Артем голосом человека, святыню которого осквернили. Такого удара он не ожидал. Надо же было случиться, что из всех чужаков Дениска показал их потаенное место именно этой выскочке.
       - Просто я подумал, что ты можешь быть там, - проговорил Денис, понимая, что Артем сейчас глух к объяснениям.
       - Предатель, - презрительно процедил Артем и бросился прочь из класса.
       - Подожди, - Денис кинулся следом, но Артем припустил быстрее, показывая, что говорить им больше не о чем. У него не осталось друга, которому можно доверить тайну.
      
      
       ГЛАВА 4
      
       Судьба не уставала наносить Артему новые удары. Ссора с Викой из-за комнаты казалась пустой и нелепой по сравнению с изменой лучшего друга. Артем чувствовал себя загнанным в угол. Его предали самые близкие люди: сначала отец, потом Денис. Он остался совсем один.
       Ему вспомнились слова услужливого толстяка из Службы виртуальной реальности, что фирма поможет решить все проблемы. Однако вопреки обещанию, проблем стало еще больше, и, вдобавок ко всему, он приобрел славу трепача. Угораздило же его сболтнуть про компьютер! Ничего удивительного, что ему не поверили. Теперь он и сам сомневался, что незнакомый дядя стал бы раздавать компьютеры направо и налево.
       Идти домой не хотелось, и Артем внезапно решил еще раз наведаться в СВР и убедиться, что произошедшее вчера - не бред и не помешательство.
       К счастью, моросить перестало, хотя, как и накануне, было пасмурно. Солнце забыло дорогу в мир, где царит предательство и обман. Тучи, будто грязная вата, обложили небо, не оставив солнечным лучам ни малейшего шанса пробиться сквозь их волглую толщу.
       Старенький, обшарпанный автобус, каких остались считанные единицы, подкатил к остановке. Артему чудом удалось втиснуться в салон. Народу было битком, но, может, и к лучшему: в толпе легче затеряться среди пассажиров. Ехать было далеко, почти до конечной, а денег на билет не было.
       Выйдя на нужной остановке, Артем свернул в переулок, бодрым шагом прошел положенные два квартала и, обогнув высотку, в растерянности остановился. Место оказалось незнакомым. Может, он пошел не в ту сторону? Вернувшись к остановке, Артем отправился обследовать соседние переулки. Пропетляв часа полтора по незнакомым дворам, он совсем отчаялся. Мистика какая-то! Как он мог позабыть дорогу? И рекламный листок зачем-то выбросил. Все, как нарочно, складывалось против него. Теперь уж точно никто не поверит в существование таинственной фирмы.
       Раздосадованный, он побрел к остановке, как вдруг вышел на пустырь, спрятавшийся между домами. При виде сиротливой пятиэтажки у Артема от волнения забилось сердце, как будто он обнаружил клад. Парень торопливо подошел к зданию, но нигде не заметил признаков жизни. Вместо железной двери с домофоном в подвал вела обыкновенная полуразбитая дверь, испещренная нецензурными надписями. Артем на всякий случай спустился по ступенькам и толкнул ее. К его удивлению, дверь приоткрылась. Не задумываясь, зачем он это делает, он шагнул в полутемный подвал и вдруг услышал за спиной грозный окрик:
       - Тебе что тут надо?
       Артем обернулся и увидел милиционера.
       - Ничего. Я фирму ищу, - сказал Артем, испытывая при появлении стража порядка непонятное волнение.
       - Фирму, значит? - Милиционер с неприязнью посмотрел на паренька.
       - Да, вчера здесь была фирма, - проговорил Артем, осознавая, что со стороны это звучит как полная чушь.
       - Пойдем-ка в отделение. Там разберемся, что за фирма тебе нужна.
       - Зачем?
       - А затем, что у меня уже давно руки чешутся добраться до твоих дружков. Притон тут устроили. Придумали же - фирма! - криво усмехнулся милиционер и схватил Артема за рукав.
       - Я не знаю никаких дружков. Я вообще не здешний. Просто ошибся адресом. Отпустите меня, пожалуйста, - попросил Артем, пытаясь высвободиться.
       - Ты адресом раньше ошибся, когда сюда таскаться начал. Говори, чем вы тут занимаетесь? Пьянки или чего похуже? Травку покуриваете? Иди, не упирайся! Был бы ты мой сын, я бы тебе так зад надрал, что неделю сидеть бы не мог. - Милиционер грубо подтолкнул парня вперед.
       Мозг Артема лихорадочно работал. Ну и влип! Для полного счастья не хватало только, чтобы в милицию забрали и позвонили домой и в школу. Раньше он объяснил бы отцу все как есть и они бы вместе посмеялись, но сейчас дело обстояло иначе. Какие еще сюрпризы готовила ему жизнь? Раз за разом он оказывался все в более безвыходной ситуации. В том, что он ошибся домом, сомневаться не приходилось. Не могла же фирма съехать за одну ночь, не оставив и следа? К тому же участковый наверняка должен был знать о ее существовании. Артем попытался расспросить у милиционера, нет ли в районе другого пустыря с пятиэтажкой, но это было все равно что разговаривать с глухим. Оставался только один выход - бежать.
       Они вышли дворами на оживленную улицу, где стояла милицейская машина. Время от времени Артем пытался освободить руку от цепкой хватки блюстителя закона, но тот лишь крепче сжимал ее. И тут удача улыбнулась Артему. Какая-то девчонка стала перебегать дорогу, едва не угодив под машину. На мгновение позабыв про задержанного, милиционер пронзительно засвистел в свисток. Почувствовав себя на свободе, Артем рванулся и побежал прочь.
       - Стой! Кому говорю! - крикнул милиционер и кинулся вдогонку.
       Беглец юркнул в подъезд жилого дома и увидел перед собой сквозной выход. Он уже хотел выскочить во двор, но тут дверь лифта распахнулась. Повинуясь интуиции, Артем заскочил в кабину и нажал на кнопку. Поднявшись на верхний этаж, он вышел. Чердак, как и следовало ожидать, был закрыт на замок. Через замызганную дверь с разбитым стеклом Артем вышел на лестничную площадку. Окна лестничных пролетов выходили во двор. Артем выглянул через мутное, немытое с момента постройки дома стекло и увидел, как милиционер мечется, не зная, в какой стороне скрылся беглец. Осмотревшись, он вернулся в подъезд. Артем напрягся, в животе возникло неприятное чувство пустоты. Вдруг милиционер решит проверить все этажи? Забившись за трубу мусоропровода, парень сидел, с замиранием сердца ожидая появления представителя власти. Сердце гулко билось, отсчитывая долгие секунды.
       Артему казалось, что прошло, по меньшей мере, полчаса, когда он наконец решился выйти из укрытия. Он осторожно спустился по лестнице с двенадцатого этажа вниз, останавливаясь и прислушиваясь на каждой площадке. Убедившись, что милиционер ушел, он выбежал из дома и опрометью помчался к автобусной остановке. К счастью, автобус подошел сразу.
       Артем, не раздумывая, поехал домой. У него пропало всякое желание разыскивать фирму, из-за которой у него были только неприятности.
      
       Отец с мачехой были еще на работе, а Вика, поджав под себя ноги, сидела на диване и читала параграф по истории. Всем своим видом показывая, что он не обязан перед ней отчитываться, где был и почему пришел поздно, Артем прошествовал на кухню. Возиться с супом не хотелось. Бросив холодную котлету прямо на хлеб, чтобы не мыть тарелку, он уединился в своей комнате, демонстративно закрыв за собой дверь.
       Не успел он дожевать бутерброд, как в дверь позвонили. Вика прошлепала в прихожую.
       - Артем, это к тебе, - позвала она.
       "Явился-таки", - подумал Артем, решив, что пришел Денис. Он нарочито не спеша вышел из комнаты и увидел незнакомого мужчину в форменной куртке.
       - Артем Тарасов? - уточнил незнакомец.
       - Да.
       - Я доставил компьютер.
       После всех сегодняшних злоключений Артем окончательно и бесповоротно распрощался с мыслью о компьютере и не cpaзy осознал услышанную новость. Он был удивлен не меньше Вики, но все же успел заметить, как вытянулась у нее физиономия. Это был его звездный час. С видом превосходства он посмотрел на так называемую сестру и, повернувшись к курьеру, сказал:
       - Спасибо. А я уже и не ожидал.
       - Мы работаем четко. Доставка запланирована на сегодня, - бесстрастно отрапортовал представитель фирмы.
       Впервые за последние дни Артем почувствовал, что и на его улице праздник, но оказалось, что радоваться рано.
       - Пожалуйста, купон, - попросил курьер.
       - Ой, а я это... я его потерял, - в растерянности пролепетал Артем.
       Глупо! Все рушилось из-за пустяковой небрежности. Как можно было потерять такой важный документ?! Вот увезут компьютер, и больше он его как собственных ушей не увидит. Ну почему все, как назло, складывалось против него?
       - Разрешите позвонить на фирму? - спросил мужчина.
       - Пожалуйста. - Вика услужливо притащила телефонную трубку.
       Переговоры длились недолго. Мужчина повернулся к Артему и сказал:
       - Все в порядке. Вы забыли купон на выставке, на стенде. Куда устанавливать?
       Артем помог компьютерщику перенести коробки в свою комнату. Вика с горящими от восторга глазами крутилась возле, услужливо расчищая для машины место на столе.
       "Ишь как суетится. Думает, ей тоже обломится. Фигушки", - про себя усмехнулся Артем. Он вполне мог бы выпроводить ее из комнаты, но не стал делать этого. В конце концов, он оказался на высоте и мог позволить себе проявить великодушие.
       Перед уходом, когда все было подключено и налажено, мужчина попросил Артема расписаться в документах и вручил ему диск, на котором было начертано "Путь героя".
       - Это ваш личный диск. Желаем приятного времяпрепровождения, - улыбнулся он дежурной улыбкой и, попрощавшись, ушел.
       - Супер! Ну ты даешь! Вот здорово! А я сначала не поверила, - как ни в чем не бывало воскликнула Вика, когда за курьером закрылась дверь.
       - Интересное кино, вчера перед всем классом опустила меня ниже плинтуса, а теперь подлизываешься? - ухмыльнулся Артем.
       - Ну хочешь, я перед тобой извинюсь? Перед всем классом, - предложила Вика, которой искренне хотелось загладить свою вину.
       - Хочу, - кивнул Артем. - Только если ты думаешь, что за это получишь доступ к машине, то ошибаешься.
       - По-твоему, я извиняюсь из-за своей выгоды? Пошел ты вместе со своим компьютером! Я думала, ты человек!
       - А я не человек. Я трепло, - язвительно проговорил Артем.
       - Почему ты такой злой? С тобой нельзя по-хорошему! - в сердцах воскликнула Вика.
       - Зато ты у нас сама доброта. И главное, совесть тебя не мучает. Она у тебя что, искусственная, как у роботов? - не унимался Артем.
       - Я ведь извинилась, - мрачно напомнила ему Вика.
       - Ой, знаешь, мне от этого так полегчало, - шутовски промолвил Артем, приложив руки к сердцу, и с издевкой предложил: - А может, индульгенцию купишь? Знаешь, во времена инквизиторов продавали. Сильная вещь. Один раз купил и подличай сколько душе угодно.
       - Себе купи, от хамства, - бросила Вика и выскочила из комнаты.
       Артем нарочито плотно прикрыл за ней дверь и тотчас выбросил из головы глупую перебранку. У него было дело поважнее выяснения отношений с сестрицей.
       Подойдя к письменному столу, Артем с благоговейным трепетом погладил рукой накрытую прозрачным пластиком клавиатуру. Прежде чем запустить компьютер, он некоторое время сидел, всем своим существом ощущая торжественность момента, будто собирался открыть в своей жизни новую страницу. Он и не подозревал, насколько это было верно.
       Он нажал на кнопку включения. Процессор издал мелодичный звук. На темном экране замелькали строчки параметров, а потом высветилось меню. Артем пробежал по нему глазами и узнал несколько знакомых игр, но сейчас они не интересовали его. Артем подвел курсор к ярлыку с надписью "Путь героя" и нажал на клавишу мыши.
       Экран монитора высветился густым синим цветом. Из-за горизонта взошла луна и осветила бухту, зажатую между скал, которые, будто две руки, простирались в море. Лунные блики вымостили серебром дорожку, бегущую по воде. Зазвучала органная музыка. Торжественная и возвышенная, она слышалась все громче. В мелодию стали вплетаться голоса. Слаженный, многоголосый хор пел на незнакомом языке. От скал отделились фигуры в черных плащах. Низко надвинутые капюшоны скрывали их лица. Фигуры сошлись в круг и воздели руки к небу. Тут песнопение оборвалось, и на середине экрана высветилась табличка:

    Добро пожаловать

    в виртуальный мир!

    Для продолжения игры

    вставьте диск с паролем

    и нажмите "Enter".

      
       Артем вставил в дисковод серебристый диск. Он не подозревал, что входит в новый мир, живущий по своим законам.
      
      
       ГЛАВА 5
      
       На мониторе возникла красочная картинка девственного леса. Узкая тропка огибала гигантское дерево, шатром раскинувшее крону над поляной. На сплетении ветвей был устроен настил наподобие гнезда, над которым высился шалаш, сплетенный из прутьев.
       Внезапно Артем почувствовал недомогание. У него закружилась голова. Он зажмурился, но головокружение не прошло. Напротив, когда он снова открыл глаза, комната перед ним поплыла, точно он находился не на твердой земле, а на палубе корабля, захваченного штормом. Монитор стал размытым, будто изображению было тесно в границах экрана и оно пыталось вырваться на волю. Артем испугался, что у него в самом деле не все в порядке с головой. Он поднялся открыть форточку, чтобы глотнуть свежего воздуха, и... вскрикнул от неожиданности.
       Его родная, знакомая комната исчезла. Головокружение отступило так же внезапно, как и началось. Он очутился на тропе, огибающей гигантское дерево. Вокруг непроходимой стеной стоял лес. Вековые вязы, покрытые мхом и лишайником, обступали его со всех сторон, как древние великаны. Разинув дупла ртов, они глазели на нежданного путника. Артему показалось, что деревья живые, и он невольно попятился.
       - Ой! Ой-ой! - в ужасе завопил он, в панике озираясь по сторонам, пытаясь понять, куда подевалась его комната, где он только что находился, и как он оказался в этих дебрях.
       - Чего орать-то? - услышал он откуда-то сверху надтреснутый голос.
       Артем задрал голову. Над ним нависал тот самый живописный шалаш-гнездо, который он видел на экране монитора. Наяву постройка выглядела еще более экзотично. Дырки между прутьями были законопачены мхом и увиты цепким плющом с темными, будто восковыми, листьями. Вдруг из шалаша свесилась длинная, гибкая лиана, кто-то с гиканьем съехал по ней, как по канату, вниз и бухнулся об землю прямо рядом с Артемом. Парень в страхе отпрянул.
       Перед ним стояла сутулая, сухопарая старуха. Ее сморщенное, обветренное лицо напоминало печеное яблоко, а душегрейка из вытершегося темно-зеленого плюша местами походила на бархатистый мох. На голове у нее была черная островерхая шляпа с полями, из-под которой выбивались всклокоченные седые пряди.
       "Ну и ведьма. Куда же это меня занесло?" - лихорадочно соображал Артем.
       Между тем старуха беззастенчиво oглядела гостя и поцокала языком:
       - Ишь какой пужливый попался. И то сказать, маловат да не больно казист.
       Несмотря на смятение, Артема все-таки уколола столь нелестная оценка его внешних данных, а ведьма продолжала:
       - Да ты охолонись. Тут и не такие бывали. Поначалу все пужаются, потом пообвыкнешь.
       "Бред какой-то, - подумал Артем. - Почему я должен тут пообвыкать? Как мне вернуться домой? И вообще, что все это значит?"
       - Куда я попал? - спросил он вслух.
       - В Сетап, куда же еще. Можно подумать, впервые слышишь, - сказала старуха так, будто это была прописная истина, которую стыдно не знать.
       - Но я правда никогда не слышал о таком месте.
       - Врешь. Все начинается с Сетапа, - возразила она.
       - Как мне отсюда выбраться?
       - Получишь что тебе причитается, и скатертью дорога. Тут тебя никто держать не собирается, - прошамкала ведьма.
       - А что я должен получить? - заинтересовался Артем.
       - Щас по списку сверю. Все не упомнишь, - пробормотала она, ухватилась за лиану и, даже не перебирая руками, в одно мгновение, будто на реактивном моторчике, взмыла по ней наверх в шалаш.
       Пока Артем, открыв рот, взирал на это чудо акробатики, старуха успела вернуться тем же способом. Под мышкой она держала огромный фолиант в кожаном переплете с медными застежками. Положив книгу на пенек, старуха кинула в сторону Артема лукавый взгляд и ехидно заметила:
       - Ишь как оживился, когда прослышал, что ему что-то причитается. На дармовщинку-то и уксус сладок.
       - Не надо мне ничего. Я хочу только попасть назад домой, - безразлично передернул плечами Артем.
       - Ух-ух, взъерепенился. Гордый какой, от добра отказывается. Домой его, вишь ли, тянет. А чего дома хорошего? Названая сестрица, что ли? Змеюка подколодная.
       - Откуда вы про это знаете?
       Артем обескураженно уставился на старуху, а она как ни в чем не бывало отрапортовала:
       - Как откуда? У меня твое дело подшито. Все чин по чину, листочек к листочку.
       Она отряхнула пыль с обложки книги и, послюнявив указательный палец, стала листать, пока не открыла на нужной странице. Артем заглянул в книгу через ее плечо и обомлел. Вверху на странице готическим шрифтом было выведено: Артем Викторович Тарасов. Дальше желтые листы старинного пергамента были испещрены мелко набранным текстом, в котором Артем без труда узнал анкету, которую он заполнял в Службе виртуальной реальности. Компьютерный шрифт и его собственные каракули в древнем фолианте смотрелись неуместно и нелепо.
       "Этого не может быть. Этого просто не может быть", - в который раз подумал Артем, но вопреки здравому смыслу он находился в лесу, напоминающем декорации фэнтезийного фильма, и беседовал с настоящей ведьмой.
       Старуха, беззвучно шевеля губами, прочла то, что ее интересовало и, с шумом захлопнув книгу, сказала:
       - Значит, так, по разнарядке тебе для начала причитается маленько живой водицы и кой-чего из амуниции. Пошли.
       Она кивком пригласила посетителя следовать за ней.
       Мало-помалу Артем успокоился, и любопытство пересилило в нем страх. В конце концов, старуха обещала, что не будет его здесь задерживать, так почему бы не посмотреть, чем все это кончится?
       Скоро они подошли к здоровенному валуну, из которого торчал медный кран со старомодным круглым вентилем. Вокруг пышным цветом разросся папоротник. Старуха пошарила под раскидистым кустом с резными, перистыми листьями и выудила небольшой флакон из темно-зеленого стекла. Достав из кармана душегрейки медную монету, она сунула ее в трещину на валуне, подставила под кран флакон и открыла вентиль. В недрах камня что-то щелкнуло, из крана полилась тонкая струйка воды и почти тотчас иссякла. Ведьма стукнула по валуну кулаком и сердито проворчала:
       - Эй, недолив. Надобно три глотка.
       После чего из краника выцедилось еще несколько капель. Старуха посмотрела флакон на свет, удовлетворенно кивнула и протянула его Артему.
       - Что это? - спросил парень, принимая флакон.
       - Живая вода. Тебе положены три жизни. Тут тютелька-в-тютельку. Главное, не профукай, а то приходят молодцы вроде тебя, транжирят жизни по пустякам, всю живую воду израсходуют, а потом на дело не хватает, - поучала старуха.
       Она отправилась дальше по тропинке. Сунув флакон в карман джинсов, Артем поспешил за своей проводницей. Три жизни звучало неплохо. Приключение начинало ему нравиться.
       - А куда мы теперь идем? - поинтересовался он.
       - За амуницией.
       - За какой?
       - Какую выберешь, такую и спроворю, - пообещала ведьма.
       Дойдя до насыпи в виде небольшого холма, поросшего травой и крупными, как лопухи, кустами мать-и-мачехи, ведьма обогнула его и остановилась возле небольшой дверцы с кольцом вместо ручки. Старуха ухватилась за кольцо, пару раз стукнула и прикрикнула:
       - Отпирай, лежебока! Дело имеется.
       Некоторое время стояла тишина. Артем подумал, что они не застали обитателя землянки дома.
       - Совсем распоясались. Весь Сетап на мне, только успевай поворачиваться да за каждым следить, - проворчала старуха.
       В это время дверца открылась, и из-за нее показался заспанный гоблин. Небольшого росточка, Артему по пояс, с по-обезьяньи длинными руками и тощими кривыми ножками, он выглядел угловатым и несоразмерным. На нем была засаленная замшевая безрукавка, надетая прямо на голое тело, и такие же штаны. На шее, на кожаном шнурке болтался клык какого-то животного. При виде гостя островерхие, похожие на звериные, уши гоблина встопорщились, а и без того круглые глаза еще сильнее вылезли из орбит. Он, принюхиваясь, втянул носом воздух.
       - Здрасьте! - Артем кивком поприветствовал гоблина, но в ответ тот лишь беззвучно захихикал и шустро скрылся в своем жилище.
       - С ним говорить что воду в ступе толочь. Он немой, - пояснила ведьма, пропустила Артема вперед и следом за ним зашла внутрь земляной насыпи.
       Она пошарила у входа, нашла факел и запалила просмоленный конец. Тусклый свет залил узкий коридор, похожий на oгромную заячью нору с земляным сводом и стенами.
       - Как он тут без света сидит? - Артем кивнул в сторону гоблина.
       - А на что ему свет? У него глаза, аки у кошки. Он, почитай, впотьмах ишо лучше видит, - прошамкала старуха и подтолкнула Артема в глубину норы.
       Противоположный конец коридора выходил в просторную пещеру, отдаленно напоминающую склад. Возле стен громоздились грубо сколоченные полки, где были свалены проржавевшие кольчуги, части лат и прочего обмундирования и какие-то штуковины непонятного назначения. Артем остановился возле довольно сносно сохранившейся кирасы. Гоблин тотчас подскочил к вещице, схватил ее с полки и, протерев о штанину, услужливо протянул гостю, но ведьма цыкнула, и щедрый хозяин смущенно юркнул в темноту. Старуха доверительно сказала:
       - Барахло. Тут одна рухлядь. За этим мошенником глаз да глаз. Чуть недоглядишь, так и норовит всучить что не гоже.
       Она подвела Артема к стене с четырьмя встроенными, одно под другим, окошками, с кнопкой возле каждого. Они высветились наподобие витрин в музее. В верхнем отсеке за стеклом красовался меч, чуть пониже лук со стрелами, потом копье и в самом нижнем - лазерный пистолет. Эта картина что-то отдаленно напоминала Артему. Он пытался вспомнить, где он мог видеть подобное, но мысль ускользала. Озарение пришло внезапно: да ведь это смахивает на выбор оружия в начале компьютерной игры. Ну конечно! Сетап - то есть Set up, установка изначальных параметров, с которой начинается любая игра. Догадка ошарашила Артема.
       - Так ведь это же Set up! - воскликнул он, не в силах сдержать радости открытия.
       - А я тебе о чем толкую? Выбирай, - поторопила ведьма.
       - Лазерный пистолет, - не задумываясь, выпалил Артем.
       - Не заряжен.
       - Почему?
       - По кочану. Лазера ишо не изобрели. Ты же в Средневековье, - пояснила старуха.
       - А как же тогда пистолет? - спросил Артем.
       - А кто его знает? Занес кто-то. Мало ли тут обормотов болтается, - пожала плечами ведьма.
       Чем дальше, тем больше Артем входил во вкус предстоящей игры. Он оценивающе оглядел предлагаемое оружие и спросил:
       - А все остальное настоящее или тоже бутафорское?
       - Какое-какое? - не поняла ведьма.
       - Из фанеры и картона, вроде лазерного пистолета без лазера.
       - Обижаешь. Я тебе не шарлатанка какая. Вещи добротные. Оружие зачарованное, всегда при тебе будет. Его ни утерять, ни украсть нельзя. Разве что сам по доброй воле отдашь. Меч легкий как перышко. Лук стреляет без промаха. Копье за версту разит.
       - Да я в жизни такого оружия в руках не держал.
       - Вот заодно и подержишь. Выбирай и жми на кнопку. Мне тут с тобой цельный день торчать недосуг, - поторопила она нерешительного игрока.
       - Ну давайте меч, - после непродолжительного раздумья решился Артем и нажал на кнопку возле экрана с мечом.
       Стекло бесшумно поднялось, и перед Артемом предстал меч во всей своей красе с инкрустированной рукоятью, в украшенных серебряной сканью ножнах.
       - Бери, чего попусту пялиться. Чего вас всех на мечи тянет? Что ни герой, то меч подавай. Самый ходовой товар, - беззлобно проворчала ведьма.
       Артем с трепетом взял оружие и осторожно потянул за рукоять. С металлическим присвистом меч с удивительной легкостью выскочил из ножен. В свете факела сталь сверкнула, как молния. На клинке, возле рукояти, проступила витиеватая надпись.
       - Что здесь написано? - спросил Артем, указывая на замысловатую вязь.
       - Придет время - узнаешь. Магические руны открываются только посвященному, - загадочно проговорила старуха.
       Артем картинно размахнулся, пробуя оружие в руке. Он не мог похвастаться умением бывалого рубаки. До сих пор ему доводилось орудовать только деревянным мечом, каким он играл, будучи малышом, но сейчас внезапно, неведомо откуда к нему пришло мастерство. Меч в самом деле был почти невесомым и, казалось, сам направлял руку бойца.
       Глядя, как Артем, увлеченный новой игрушкой, разыгрывает пантомиму сражения с воображаемым противником, ведьма предостерегающе покачала головой.
       - Ты мечом-то не дюже увлекайся. Без нужды не маши. А то, может статься, до поры до времени ты им владеешь, а потом он тобой владеть начнет, - сказала она.
       - Как это? - поинтересовался Артем, нехотя возвращая оружие в ножны.
       - А так, что не все сражения мечом выигрываются.
       Гоблин стал лихо жестикулировать, пытаясь что-то объяснить ведьме, но та лишь небрежно отмахнулась от него:
       - Нет, на сегодня всё. Магия непосвященным не полагается.
       Они попрощались с гоблином и снова вышли в лес.
       - А как стать посвященным? - спросил Артем.
       - Шустер ты больно. Не разобрался, что к чему, нулевого уровня не прошел, а уже в посвященные метишь, - неодобрительно заметила старуха, и Артем прикусил язык.
       Ведьма довела его до развилки и напутствовала:
       - Ежели на сегодня ишо не натешился, то по левой тропке аккурат на нулевой уровень попадешь.
       - А по правой?
       - По правой - выход, - сказала ведьма, гикнула и в мгновение ока пулей умчалась по тропинке в сторону дома на дереве.
       Артем остался на перепутье один и вдруг понял, что устал от лавины пережитых приключений и сейчас ему больше всего хочется вернуться домой, чтобы впечатления улеглись и он мог собраться с мыслями. В конце концов, если это игра, он в любой момент может попасть сюда снова. К тому же не мешало проверить, куда ведет выход и можно ли с такой же легкостью вернуться домой. Он направился по дорожке и увидел обыкновенную дверь с табличкой "выход". Между стволов причудливых деревьев она смотрелась более чем странно. Артем подергал дверь за ручку, потолкал, но она не открывалась. Тогда он навалился на дверь что есть силы - безрезультатно. Артем занервничал. Он хотел уже вернуться к ведьме, как его осенила догадка. Он нажал ладонью на табличку с надписью. Щелкнул замок, и дверь тотчас открылась. Артем шагнул и обнаружил, что снова находится у себя дома.
      
       Он в изнеможении опустился на диван. Все было так, будто ничего не произошло. На экране включенного компьютера мелькал абстрактный рисунок заставки. Артем бросил взгляд на часы. Его не было минут сорок. Интересно, обнаружила ли Вика его отсутствие? Он подошел на цыпочках к двери и, слегка приоткрыв ее, посмотрел в щелку. Девчонка по обыкновению сидела на диване, поджав под себя ноги, и старательно путала нитки крючком, увлеченная этим занятием.
       "Наверняка ничего не заметила", - с облегчением подумал Артем и вернулся к столу.
       Если бы ему пришлось объяснять свое исчезновение, вряд ли он мог бы рассказать, что с ним произошло на самом деле. В эту историю никто не поверит, потому что это похлеще, чем выиграть компьютер. Этому не было никаких научных объяснений. Впрочем, наверное, были. Он вспомнил, как толстяк из фирмы упоминал что-то о теории ломаного пространства. Может быть, согласно этой теории целый неведомый мир вдруг уместился в комнате обычной типовой квартиры?
       Он хотел позвонить Денису и поделиться своим открытием, но вспомнил о предательстве. Его кольнула жалость, что он не может показать другу открывшийся мир. Как было бы хорошо, если бы они могли путешествовать вместе. Но Артем выкинул мысль о Денисе из головы. В конце концов, можно обойтись и без него.
       Толстяк оказался прав: эта удивительная игра действительно помогала забыть о несчастьях реальной жизни. Виртуальный мир завораживал, не позволял думать ни о чем другом, все проблемы отходили на задний план и казались мелкими и ничтожными. Теперь даже присутствие чужих в доме было не так невыносимо, ведь у него появилось место, куда он мог уйти и где его не достанут никакие Вики и мачехи.
      
      
       ГЛАВА 6
      
       Вечером за ужином Артема чествовали как героя дня. Отец, как в прежние времена, был веселым и много шутил. Он ужасно гордился сыном, хотя и понимал, что тому просто повезло и он совершенно случайно угадал правильные ответы. Однако факт оставался фактом - в его комнате стоял новенький, честно заработанный компьютер. Мачеха по такому случаю испекла торт. За семейным ужином все старательно пытались создать впечатление благополучной семьи с ее маленькими радостями и торжествами.
       Артема одновременно и забавляла, и злила эта суета. Ему претило играть роль удачливого вундеркинда. Он лучше, чем кто-либо другой, знал, что ему не пришлось проявлять эрудицию, отвечая на каверзные вопросы лотереи. Его заслуги в том, что он получил компьютер, практически не было. Чувство вины, оттого что он обманул отца, не отпускало его. Не то чтобы ложь была ему вовсе чужда. Он был мастером лихо приврать или выдумывать всякие байки. Но то была невинная ложь. Теперь же в глубине души всплыла мысль о расплате за дорогую игрушку. Что если ему не удастся выиграть призовую игру, ведь он даже не знает правил? Пятьдесят на пятьдесят - не слишком высокий коэффициент вероятности. Тогда придется платить по полной разметке, и обман раскроется. Отец с него три шкуры спустит. Невеселые размышления омрачали настроение Артема.
       - А ты что такой понурый, будто вовсе не рад? - спросил отец, заметив его озабоченность.
       Артем попытался выдавить из себя улыбку, отметив, что ему трудно скрыть что-либо от отца, и это еще сильнее разозлило его. Он уже достаточно взрослый и самостоятельный, чтобы никто не лез к нему в душу.
       - Рад, только... - Он передернул плечами, не зная, что сказать в оправдание своего плохого настроения.
       - Слишком неожиданно? - закончил за него отец.
       - Угу, - угрюмо кивнул Артем, довольный, что больше ничего не нужно объяснять.
       - Ничего, скоро привыкнешь. С такой техникой, может, ты посерьезнее математикой и информатикой займешься. Глядишь, из тебя выйдет толковый программист, - размечтался Виктор Юрьевич, который считал математику вершиной всех наук и втайне огорчался отсутствию у сына каких-либо склонностей к точным наукам.
       - Давай-ка я тебе еще тортика подложу. - Софья Петровна суетливо наполнила тарелку Артема, выбрав лучший кусок торта с большим шматком крема.
       Она искренне радовалась, что мальчику повезло, и надеялась, что удача сделает его мягче и покладистее. Он был слишком ершистым. Она до сих пор не могла подобрать к нему ключик и наладить с пасынком добрые отношения, но это не обескураживало ее, и она изо всех сил старалась угодить Артему. Софья Петровна была из тех, кто считал, что капля и камень точит, постепенно все наладится и войдет в свою колею, главное - терпение.
       - Хватит есть. Давайте посмотрим на это чудо техники, - предложил отец, выходя из-за стола. - Ну показывай свое богатство.
       Артем поплелся в комнату, и вдруг его пронзила неожиданная мысль: что если они все сейчас попадут в виртуальный мир? Конечно, это было бы круто. Массовый психоз. Он улыбнулся, представив себе ошарашенные физиономии родственников, но стоило ему подумать, что Вика может оказаться в его неприкосновенном, заповедном мире, как улыбка сошла с его лица. Нет, он ни за что не допустит ее туда. Достаточно того, что она отравляет ему жизнь здесь.
       Опасения Артема оказались напрасными. В компьютере оказалось множество разных игр, начиная с "Тетриса" и кончая всякими "мотогонками". Усевшись перед монитором, отец попробовал сыграть в "Арканоид". Он радовался, как ребенок, когда ему удавалось перейти на очередной уровень, и шумно выражал огорчение, когда проигрывал. Его жена примостилась на краешке стула и рьяно болела за него.
       Артем не следил за ходом игры. Подобные пустяки его не интересовали. Он был хранителем тайны, допуска к которой не было никому. Конечно, прежде он непременно поделился бы с отцом своим секретом, но теперь все люки в его душе были наглухо задраены.
       Артем был не единственный, кто не получал удовольствия от праздника. В душе у Вики клокотал вулкан, готовый извергнуть из своих недр лавину ярости. Ее бесило, когда она видела, как мать и отчим носятся с этим новоявленным "гением", а он сидит, надменный и самодовольный, и с высоты своего положения взирает, как вокруг него пляшут. Корчит из себя невесть что, даже порадоваться по-настоящему не может. Почему из всех мальчишек ей в братья достался именно он? И мама пресмыкается перед этим хамом! А он выпендривается, как принц какой. Кто он такой, чтобы так относиться к людям? Неужели не ясно, что его заслуги в том, что он получил компьютер, нет? Это просто-напросто лотерея. На этот раз выиграл он, но на его месте мог быть кто угодно.
       - Вика, смотри, как интересно! - подозвала дочь Софья Петровна.
       - Я уже сто раз видела, - отмахнулась Вика.
       - Молодежь у нас сегодня не в духе, - сказал Виктор Юрьевич.
       Вика натянуто улыбнулась.
       - Никак завидуешь?! - пошутила Софья Петровна, но дочь не восприняла шутливый тон матери.
       - Тут нечему завидовать! Подумаешь, лотерею выиграл, а из него уже гения делают. Лучше бы этот гений в школе тройки исправил, - взвилась девочка и тотчас пожалела о своей несдержанности.
       В комнате повисла тишина. Вика поняла, что теперь все наверняка решат, что она в самом деле завидует. Как объяснить, что это вовсе не так? Она ведь искренне радовалась днем, когда Артему привезли компьютер, но он убил радость и незаслуженно унизил ее. Артем сам делал невозможным, чтобы кто-то радовался его удачам. Он нарочно отталкивал от себя людей. Но разве родители поймут?
       Артем со злорадством отметил, что впервые за все это время отец и мачеха оказались на его стороне, а их любимица осталась в меньшинстве. От этой мысли у него даже поднялось настроение. Еще один плюс Службе виртуальной реальности. Он с тайной радостью наблюдал, как Вика злится, но не может ничего возразить. Пускай побесится. Он больше пережил, пусть теперь она почувствует себя в шкуре человека, от которого отвернулись и не хотят понять.
       - Вика, нельзя быть такой злой, детка, - нарушила молчание Софья Петровна.
       У Вики сжалось сердце. Неужели это говорит ее мама, которая всегда понимала ее? Как она могла даже подумать такое! Значит, она считает ее завистливой и злой?
       Артем решил вставить свое слово, чтобы нанести последний удар по пошатнувшейся позиции противника.
       - Ничего, Софья Петровна, я на нее не обижаюсь, - примирительно сказал он и улыбнулся.
       У женщины радостно подпрыгнуло сердце. Впервые Артем ей улыбнулся. Неужели все наладится, мальчик примет ее и у них будет настоящая семья? В порыве радости она не заметила, что в ее отношениях с Викой появилась трещина и она обретает сомнительное расположение пасынка за счет доверия дочери.
      
       Перед сном все мысли Артема были поглощены компьютером и удивительной игрой. Квартира погрузилась в сон, а он все лежал и смотрел, как в темноте слегка фосфоресцирует экран монитора. Ему хотелось снова уйти в фэнтезийный мир, но, к сожалению, это было невозможно. Его ночное бдение могли обнаружить и поднять бучу. Во всяком случае, прежде предстояло выяснить, что происходит здесь, в реальности, пока он путешествует по виртуальному миру, и останется ли его отсутствие незамеченным. Так или иначе, следовало быть осторожнее и играть, только когда этому не могут помешать, решил Артем и тут же понял, что сделать это непросто. Вика - домоседка, после школы почти безвылазно торчит дома. А вечером возвращаются с работы отец и мачеха.
       Он ломал голову над возникшей проблемой. Придется, пока взрослых нет дома, закрываться в комнате на стул, чтобы "любопытная Варвара" невзначай не сунула туда нос. И вдруг Артема осенило: зачем вообще запираться? Если Вика заметит его отсутствие и наябедничает, то кто же ей поверит, что человек улетучился из собственной комнаты на седьмом этаже, а потом неизвестно как туда же вернулся? Он же не Карлсон с пропеллером. Останется ее слово против его, а уж он расстарается, чтобы доказать, будто у нее крыша поехала. Мысль о том, что хваленую Вику все станут считать шизой, окончательно развеселила его. Пускай почувствует, каково это - когда говоришь правду, а тебя считают трепачом.
       Он улыбнулся компьютеру и прошептал:
       - Ничего, мы с тобой еще таких дел наделаем.
       Он был благодарен этому чуду техники, которое, появившись в его доме, вдруг переменило жизнь к лучшему. Компьютер был точно живой, помогал противостоять невзгодам, делая их не такими тяжкими. Это был единственный и по-настоящему преданный друг.
       В доме напротив погасли все окна. Артем отвернулся к стене и накрылся с головой одеялом, но сон по-прежнему не шел к нему. Он снова в деталях вспоминал свое посещение Сетапа, беседу с ведьмой. Вдруг его точно током ударила шальная мысль: а куда же делся меч и бутылочка с живой водой? И что если в следующий раз игра окажется обыкновенной ходилкой на экране монитора? Ему стало не по себе. Он убеждал себя, что такого произойти не может, но с другой стороны, не исключено, что у него была галлюцинация и все ему просто привиделось. Ведь у него как раз перед этим кружилась голова.
       Артем понял, что не заснет, пока не проверит, сможет ли снова попасть в виртуальный мир. Он на цыпочках встал с постели и вышел в гостиную, где на диване спала Вика. Тишину нарушало только мерное тиканье будильника. Вика сопела, уткнувшись носом в длинноухого матерчатого зайца.
       "Здоровая дурища, а до сих пор с игрушечками спит", - презрительно усмехнулся Артем. Он вообще не мог понять ее пристрастия к мягким игрушкам, которые заполонили всю гостиную. Вернувшись к себе в комнату, он плотно прикрыл за собой дверь, подошел к письменному столу и, немного помедлив, нажал кнопку включения. В ночи звук показался слишком резким, и Артем замер, но никто не проснулся.
       Экран высветился, Артем вставил диск в дисковод и почувствовал знакомое головокружение.
       Над головой рассыпалось желтое пшено звезд. Луна, точно прожектор, освещала поляну, делая ее похожей на театральную декорацию. Лунный свет серебрил кроны деревьев и тонкой сканью обрисовывал восковые листья плюща, увивающего домик-шалаш, где обитала ведьма. Вековые вязы сонно разинули в зевоте дупла ртов.
       "Неужели здесь время суток меняется так же, как в обычном мире?" - удивился Артем.
       Вдруг тишину леса нарушил зловещий хохот. Артем вздрогнул от неожиданности и, задрав голову, увидел филина. Тот снова разразился громким уханьем, похожим на смех. Артем безотчетно схватил тапок и запустил им в нахальную птицу. Филин взмыл вверх и, тяжело хлопая крыльями, скрылся в ночи.
       Стоя, как цапля, на одной ноге, Артем только сейчас спохватился, что попал сюда в трусах, майке и в тапочках на босу ногу, один из которых к тому же застрял где-то в ветвях. Хорошо еще, что здесь, в отличие от реального мира, стояло лето.
       Неожиданно что-то с шумом свалилось сверху. Артем едва успел отскочить в сторону и увидел, что это знакомая ведьма. Керосиновая лампа, которую она держала в руке, разлила мягкий свет, и испуганные тени бесшумно попрятались по кустам. Старуха прищурилась, привыкая к свету, и, разглядев нежданного гостя, недовольно уставилась на него.
       - Опять ты явился?! Ни днем, ни ночью покоя нет. Чего тебе теперь надобно. Я уж все, что положено, выдала, - недовольно проворчала она.
       - Я просто хотел проверить, что ничего не изменилось, - оправдывался Артем.
       - Значит, ты меня без дела с лежанки стряхнул, мой сладкий сон прервал?! - Ведьма сердито затопала ногами.
       Артем струхнул, как бы она со злости чего не наколдовала, и поспешил извиниться:
       - Простите, я больше не буду. Я не знал, что у вас тут ночь.
       - Ишь ты, несмышленый какой. Ходят тут всякие, землю топчут! Чтоб я больше духу твоего не видала. - Она погрозила ему пальцем и в мгновение ока поднялась по лиане в дом-шалаш, затушив лампу.
       После света тьма сгустилась и плотнее окутала лес меховыми лапами. Луна обиженно смежила веко, закрыв свой глаз. Артем тихонько окликнул ведьму:
       - Эй, бабуся, вы не могли бы мне дать лампу, тапок поискать?
       Старуха не ответила, видимо, уже снова улеглась спать.
       Пошарив немного в кромешной тьме, Артем смирился с тем, что тапок безвозвратно утерян. Пора было возвращаться, но куда? Он пошел наобум, выставив перед собой руки и стараясь не напороться босой ступней на попадающиеся на тропе коряги.
       Как он нашел выход из виртуальной реальности, Артем не помнил. Вернувшись домой, он тотчас крепко заснул.
      
       Утро наступило слишком рано и совершенно не вовремя. Кокон сна еще плотно окутывал Артема, делая ватными звуки и сковывая движения. Все уже умылись, и мачеха звала завтракать, а Артем все еще не мог оторвать голову от подушки.
       "Интересно, виртуальный мир мне приснился или нет?" - была первая мысль, пробившаяся в его сонный мозг. Взвешивая все "за" и "против", Артем нехотя поднялся. В комнату заглянул отец.
       - Что ты там возишься? - спросил он.
       - Тапок куда-то подевался, - сказал Артем, шаря под диваном.
       - Ничего удивительного, ты их вечно разбрасываешь по квартире. Иди умываться босиком, а то ты всех задерживаешь, - поторопил его Виктор Юрьевич.
       - Вика, ты ведь уже управилась, поищи тапок, - попросила Софья Петровна.
       - Что я ему, нянька? - огрызнулась Вика, но все-таки без особого энтузиазма принялась оглядывать комнату в поисках пропажи.
       - Не маленький, сам найду, - буркнул Артем и поплелся в ванную. Он закончил чистить зубы, когда из комнаты донесся оклик Вики:
       - Идите все сюда! Скорее! Полюбуйтесь!
       Все поспешили на ее зов.
       - Анекдот. Нарочно не придумаешь. Ой, не могу, - насмешливо тараторила она, указывая на карниз. Артем поднял голову и увидел, что там как ни в чем не бывало висит злополучный тапок.
       - Ты что, жонглировал? - издевалась Вика.
       - Ага. В меткости состязался, - в тон ей отрезал Артем.
       Он и сам хотел бы знать, каким образом тапок оказался на карнизе и как действовали законы виртуального мира, но многие открытия ему еще предстояло сделать.
      
      
       ГЛАВА 7
      
       Весть о том, что Артем действительно выиграл компьютер, ошеломила класс. Ребята шумно поздравляли счастливчика, расспрашивали, какие в нем программы и есть ли там игры. Севка Белкин, который вечно кичился тем, что у него самая крутая машина, откровенно завидовал.
       Прежде Артем любил быть на виду и с удовольствием купался бы в лучах внезапно обрушившейся на него славы, но сейчас многое переменилось. История, связанная с появлением компьютера, была столь невероятной, что, даже если бы он вздумал рассказать ее, все равно никто бы не поверил. К нему и без того в классе прочно приклеилось прозвище Фантаст. Но одно дело сочинять страшилки для школьной газеты или травить байки с одноклассниками на переменке, и совсем другое - заявить, что можешь путешествовать по виртуальным мирам. Все подумали бы, что у него крыша поехала.
       Односложно отвечая на вопросы ребят, Артем понимал, что они решат, будто он задается, но ему просто было нечего сказать. Он ни бельмеса не смыслил в компьютерных программах и не интересовался, что еще заложено в машине, кроме виртуальной игры, а эта часть его жизни была его тайной, заповедной территорией, доступ на которую был запрещен для всех.
       К тому же после всего случившегося слава в масштабах класса мало что значила для него. Мысли его витали за границами реальности, в виртуальном мире. Во время занятий он рассеянно рисовал на тетрадной обложке всяких уродцев, не вникая в объяснения учителей и с нетерпением ожидая окончания уроков, чтобы примчаться домой и усесться перед монитором.
      
       Денису было не по себе. Все получилось на редкость скверно. Артем был его единственным, самым лучшим и старым другом, и он чувствовал, что виноват перед ним. Он не должен был гулять с Викой и целый час болтать с ней возле подъезда, но вычеркнуть этот эпизод из памяти было выше его сил. Чем больше Денис понимал, как сильно ему нравится Вика, тем острее ощущал свою вину. Он попал между двух огней. На переменках он несколько раз порывался переговорить с Артемом наедине, но тот нарочно избегал его.
       Вика, напротив, сама, словно невзначай, заговаривала с Денисом. Он же, как дурак, в ответ брякал что-то невпопад, справедливо опасаясь, что проявляет себя далеко не с лучшей стороны.
       Артем не подавал виду, что болезненно переживает разрыв с другом. Сделать это было нетрудно. Он всегда был более общительным и редко оставался один, но никогда никому он не доверял того, что творилось у него в душе. Только Денис был поверенным во всех его делах и секретах. Только ему он мог бы раскрыть тайну виртуального мира и взять с собой в путешествие. К тому же Денис был докой в физике и информатике. Уж он-то наверняка попытался бы понять, каким образом преломляются пространства.
       Но теперь дружба осталась в прошлом. Денис сам виноват. Артему было противно смотреть, как Вика заигрывает с ним, а тот, вместо того чтобы отшить ее, краснеет и бормочет что-то невразумительное. Нет, все кончено.
       Едва дождавшись звонка с последнего урока, Артем подхватил сумку и выбежал из школы. На улице его нагнал Денис.
       - Артем, подожди. Я поговорить хотел насчет вчерашнего.
       - Некогда мне тебя слушать. У тебя другие собеседники есть, - отмахнулся Артем, не собираясь прощать предательство.
       - Все было совсем не так, как ты думаешь. Я же с Викой не на свиданку ходил. Твой отец попросил, чтобы мы поискали тебя вместе. Он чуть с ума не сошел.
       - И ты, геройски превозмогая свое отвращение к Вике, пошел с ней в нашу рощу, - с издевкой подхватил Артем.
       - Я просто решил, что ты можешь быть там. Где же тебя еще искать, не на другом же конце города?
       Артем усмехнулся, подумав, что судьба занесла его именно на другой конец города, а Денис продолжал, приняв ухмылку друга за хороший знак:
       - А ты не разобрался, что к чему, и сразу волну гонишь. И вообще, что такого, что мы туда пошли? Там целый день толпы ходят.
       Артем посмотрел другу в глаза и медленно произнес:
       - Если там ходят толпы, тогда и говорить не о чем. К счастью, теперь у меня есть место, куда, кроме меня, никто носа не сунет.
       - Где это? - заинтересовался Денис, все еще надеясь, что ссора осталась позади.
       - Пусть это будет моим секретом, чтобы там тоже толпы не ходили, - жестко отрезал Артем.
       - Ну хочешь, я с ней больше никогда не заговорю? Хочешь? - с жаром спросил Денис, кладя на алтарь дружбы все без остатка.
       - Вот так жертва! Только мне она ни к чему. Думаешь, ты ей нужен? Размечтался! Она с тобой кокетничает, только чтобы меня позлить. А ты ей до лампочки, понял? И мне не нужен такой друг.
       Развернувшись, он размашистым шагом пошел прочь. Денис, будто окаменев, стоял и смотрел ему вслед. Его больно ранила правда в словах Артема. Денис и сам понимал, что вряд ли может понравиться такой девчонке, как Вика. Но главное крылось даже не в этом. Обиднее всего было то, с какой легкостью Артем перечеркнул их дружбу.
      
       Артем почувствовал головокружение, предшествующее вступлению в виртуальный мир. Он пытался уловить сокровенный миг перехода в виртуальность, но два мира перетекали один в другой незаметно, будто лента Мебиуса, склеенная так, что наружная сторона становилась продолжением внутренней, и не понять, где кончается одна и начинается другая. Стены комнаты в очередной раз исчезли и расступились, преломившись в другое пространство.
       Стояла тихая безветренная ночь. Над головой раскинулся звездный купол. Артем обнаружил, что очутился на скалистом берегу, спускающемся к небольшому песчаному пляжу. Узкие гряды скал, точно руки, простирались в море, бережно обнимая чашу лагуны. Вода фосфоресцировала, и казалось, из морских глубин исходит бледное пульсирующее сияние. Волны лениво плескались о берег, обращаясь в пену, которая с тихим шепотом растворялась, уходя в мокрый песок. Постепенно в шум прибоя стало вплетаться приглушенное, едва слышное песнопение. Голоса доносились со стороны лагуны, хотя берег был пуст. Артем прислушался, напряженно вглядываясь в темноту. Скоро он различил какое-то движение. От скал на равном расстоянии друг от друга отделились восемь теней. Сначала чуть заметные, бесплотные, как сгустки тумана, они постепенно приобретали очертания людей в просторных, черных балахонах. В лунном свете темные фигуры в островерхих капюшонах, низко надвинутых на лица, выглядели зловеще и походили на инквизиторов из далекого прошлого.
       По мере того как фигуры становились более четкими и различимыми на фоне посеребренного луной песка, их слаженные голоса обретали силу. Музыка звучала возвышенно, но вместе с тем тревожно. Люди-тени медленно двинулись навстречу друг другу, к центру песчаного пляжа, отделенного от внешнего мира скалистой грядой. Сойдясь, они на минуту преклонили колена, а потом поднялись и разомкнули круг.
       Из хора голосов выделился один. Глубокий и звучный, он речитативом декламировал что-то на непонятном языке. Время от времени хор вторил ему, точно заклинание, нараспев произнося одну и ту же фразу. Артему показалось, что они поют что-то вроде: "Слава разуму". Он вслушался и убедился, что в самом деле не ошибся. К своему удивлению, он начал понимать и слова речитатива.
       Все, что выгодно, - разумно.
       Чувства - бред, они бездумны.
       Разум был, и разум есть.
       Разум - совесть, разум - честь.
       Чувства в жизни лишь обуза.
       Кто избавится от груза,
       Чистый разум обретет
       И достигнет всех высот.
       Чувства - тьма, а разум - свет.
       Только разум даст ответ.
       Выстроившись вереницей, на некотором расстоянии один от другого, люди-тени медленно прошли вдоль берега, а потом свернули к скалам. Артем приблизился к краю утеса, чтобы лучше видеть происходящее, и случайно задел неустойчивый камешек. Тот соскользнул и с дробным стуком полетел вниз. Процессия остановилась.
       Артем прижался к большому валуну, стараясь слиться с ним, и замер. Люди в черных плащах не производили впечатления добрых дядюшек, и ему совсем не хотелось, чтобы его обнаружили. К счастью, его страхи оказались напрасными. Через мгновение ритуальное шествие возобновилось.
       Парень перевел дух и осторожно выглянул из-за своего укрытия. От представшего перед ним зрелища у него по спине поползли мурашки. Обойдя бухту, странная процессия по узкой тропе взбиралась на скалу, направляясь прямо к тому месту, где он затаился. Артему стало не по себе. Он недоумевал, как его могли заметить, ведь незнакомцы не кошки, чтобы видеть в темноте.
       "А если они слуги тьмы, которые выходят на промысел ночью и видят при луне гораздо лучше, чем при солнечном свете?" - промелькнуло у него в голове. Эта мысль отнюдь не придала ему храбрости. "Бежать!" - мгновенно решил он и метнулся прочь.
       Как назло, что-то попало ему под ноги, он споткнулся и упал, ссадив коленку об острый камень. Артем невольно вскрикнул от боли. Теперь он наделал столько шума, что в любом случае не мог остаться незамеченным. Он нагнулся потереть ушиб, и его рука наткнулась на странный предмет. У него на боку, на кожаном поясе, висел меч. В сочетании с джинсами украшенный самоцветами пояс выглядел довольно нелепо. Артем вспомнил про другой подарок ведьмы, поспешно сунул руку в карман и нащупал неизвестно откуда появившуюся там бутылочку с живой водой. Ну и ну! Значит, волшебные вещи бесследно исчезали в обычном мире и появлялись, как только он перешагивал границу виртуальности.
       Находки напомнили Артему, что это всего-навсего игра, и придали уверенности. Встреча с таинственными незнакомцами перестала пугать его. Успокоившись, он огляделся. Вокруг не было ни души. Люди в черном исчезли без следа. Озадаченный, Артем торопливо направился по тропке, ведущей вниз. Его уже не радовало, что он остался один. Он сожалел, что упустил незнакомцев, ведь не случайно они были посланы ему на пути. Может быть, суть игры и состоит в том, чтобы раскрыть их тайну? Надо же было так бездарно прошляпить свой шанс! К тому же чего ему бояться, если у него в запасе три жизни?
       Стоило Артему поразмыслить разумно, как чувство страха отступило. Артем остановился и весь обратился в слух. Едва различимый хор доносился из-под земли. В этом замогильном пении чудилось что-то жуткое, но Артем скорее обрадовался, что снова слышит голоса, чем испугался. Что и говорить, быть смелым гораздо легче, когда у тебя в запасе три жизни. Его удивила и приятно поразила собственная отвага.
       В памяти всплыли слова только что услышанного гимна: "Чувства - тьма, а разум - свет. Только разум даст ответ". Страх больше не сковывал его. Рассудив хладнокровно, искатель приключений решил, что в подземном пении нет ничего сверхъестественного. Наверняка в скалах прячется пещера. Голоса удалялись и доносились все глуше и глуше.
       Артем прибавил ходу. Нужно было спешить, пока хор не стих совсем. Местами дорожка была едва различима в темноте. Мелкая галька осыпалась из-под ног и с перестуком катилась вниз, но Артем не обращал на это внимания. Все равно скрываться было не от кого. Меч то и дело цеплялся за камни и бил по ногам, отчего спускаться приходилось гораздо медленнее. Когда ножны в очередной раз больно ударили Артема по щиколотке, терпение героя иссякло.
       "Достала меня уже эта железяка! Как только такие бандуры раньше таскали?" - с возмущением подумал он, отцепляя ножны. Нести меч в руках оказалось еще более несподручно. На крутой, узкой тропе то и дело приходилось придерживаться за камни или хвататься за стебли скудной растительности, чтобы не сорваться вниз. Решение проблемы пришло внезапно. Возле тропы рос приметный куст. Артем быстро сунул меч под него, замаскировал ветками и, убедившись, что тут оружие никто не найдет, отправился дальше. Не успел он сделать и нескольких шагов, как увидел вход в пещеру.
       Пение окончательно затерялось где-то в недрах земли. Снизу не доносилось ни звука, но Артем не сомневался, что он на верном пути. Если пещера и была творением природы, то полустертая лестница, ведущая вниз, без всяких сомнений, являлась делом человеческих рук. Любопытная луна заглядывала в узкий лаз, услужливо освещая Артему дорогу. Ее лучи подсинили ступени, и те казались стекающим вниз каскадом водопадов. Конец лестницы терялся во тьме. Прижавшись спиной к стене, чтобы не загораживать себе свет, Артем боком начал спускаться, но, вспомнив про меч, спохватился. Теперь, когда он знал, куда идти, не мешало бы иметь оружие при себе.
       Внезапно в пещере потемнело. Артем обернулся. На фоне высвеченного луной входа четко вырисовывалась зловещая фигура в черном плаще. У Артема подкосились ноги. От страха он забыл, что это игра, и геройство шелухой слетело с него. Мысли метались, как испуганные бабочки. Он с безысходностью обреченного понял, что оказался в ловушке. Путь к отступлению был отрезан.
       - Следуй избранной дорогой, - бесстрастным голосом приказал человек в черном, указав Артему на лестницу, ведущую вниз.
       Меньше всего Артему хотелось сейчас обследовать пещеру, но у него не было выбора. Ни жив, ни мертв от страха, он покорно возобновил спуск. Идущий следом загораживал лунный свет, и каждый шаг приходилось нащупывать ногой. Выщербленные, со сколами ступени были неровными, на них ничего не стоило подвернуть ногу.
       - Я не вижу ступенек. Тут темно, - в очередной раз споткнувшись, пролепетал Артем.
       Человек в черном хлопнул в ладоши, и сразу же зажегся огонь. В крюке, вбитом в стену, потрескивая, горел факел. Пламя трепетало, освещая ступени теплым желтым светом. Артем не ожидал, что его пожелание будет тотчас исполнено. Постепенно к нему возвращалось самообладание.
       "Это игра. Здесь со мной не может ничего случиться", - мысленно подбадривал он себя, но окружающая обстановка и зловещая личность в черном выглядели так убедительно, что Артему не сразу удалось унять дрожь в коленках. Когда он поравнялся с факелом, сопровождающий как бы невзначай заметил:
       - Каждый сам освещает свой путь.
       Не зная, правильно ли он понял намек, Артем нерешительно вытащил факел. Незнакомец не выказал недовольства, и Артем почувствовал себя увереннее.
       - Куда вы меня ведете? - решился спросить он.
       - Я не веду, я лишь следую велению Великого Проводника.
       - А он куда велел меня отвести? - допытывался Артем.
       - Никому неведомы его мысли.
       - Он тут что, самый главный?
       - Он больше, чем главный. Великий Проводник направляет ход истории и распоряжается судьбами.
       - Крутая шишка. Мы к нему идем? - поинтересовался Артем.
       Человек поперхнулся. Сначала Артему показалось, что он закашлялся, но скоро он понял, что это не кашель, а смех. Человек в черном смеялся, и его надтреснутый хохот эхом отдавался в глубине пещеры.
       - Что смешного я сказал? - обиделся Артем.
       Видя, что незнакомец настроен довольно миролюбиво, он окончательно пришел в себя.
       - Ты слишком много о себе мыслишь, чужестранец. Великого Проводника может видеть только тот, кто пройдет посвящение. Не многие на это решаются.
       - Почему?
       - Потому что за этим - тьма.
       Пытаясь осмыслить сказанное, Артем прикидывал, в чем состоит суть игры. Наверное, надо сразиться с Великим Проводником. Он с тоской вспомнил про меч. Оставить боевое оружие было непростительной глупостью, но не просить же этого в черном вернуться за мечом, чтобы пообтесать их шефа. Нужно было что-то придумать.
       К сожалению, времени на раздумья не осталось. Лестница привела их в просторный округлый зал, мало походивший на пещеру. Пол и гладкие стены, плавно переходящие в высокий купол, были целиком облицованы обсидианом, черным, блестящим камнем с вкраплениями серебряных песчинок. От этого свод зала казался похожим на бескрайний, зияющий чернотой космос с мириадами серебряных звезд.
       Посередине помещения из красновато-бурого авантюрина был сложен шестигранный очаг, в котором горел огонь. Языки пламени лизали тьму. Искры взметались вверх, исчерчивая темноту горящими следами своего полета. Отблески пламени красноватыми бликами плясали на гладкой поверхности стен и высвечивали семь мрачных фигур, стоящих вокруг огня.
       Сопровождающий молча указал Артему, где встать. Все взоры обратились к вошедшим. Лица людей были по-прежнему скрыты капюшонами, но Артем чувствовал на себе пытливые, изучающие взгляды.
       - Кто сей отрок? И почему он здесь, брат Октавус? - спросил один из присутствующих.
       На груди у задавшего вопрос висел золотой медальон в виде причудливого сплетения латинской буквы и цифры: F1. Видимо, он был здесь за главного.
       - Он пытался проникнуть сюда. Силы тьмы не дремлют, они окружают нас шпионами, брат Премьер. Поистине, перст судьбы заставил меня задержаться, чтобы я застиг этого лазутчика на месте преступления, - сказал Октавус.
       Артем понял: игра это или не игра, а нужно выкручиваться, чтобы не попасть в скверную историю.
       - Я вовсе не лазутчик, - громко вставил он.
       - Вот как? Тогда почему ты оказался здесь и откуда узнал про собрание Ордена? - спросил Премьер.
       - Я и не знал ни про какое собрание. Просто пошел следом за вами и увидел лестницу, - чистосердечно признался Артем.
       - Значит, ты признаешь, что шпионил за нами? - тоном обвинителя проговорил Премьер.
       - Да нет же! Я увидел вас, и мне стало интересно, - объяснил Артем.
       - Ты проговорился. Почему тебе интересны дела Ордена? Что ты замышляешь? - подозрительно спросил Премьер.
       Артем подумал, что ему не доводилось встречать более тупых людей. Уж если такой тут верховодит, можно представить себе, какой скудный интеллект у остальных.
       - Ничего я не замышляю. Я про ваш Орден слыхом не слыхивал. И вообще, тут оказался случайно, - пытался откреститься от обвинений Артем.
       - Ты готов поклясться в этом? - спросил Премьер.
       - Пожалуйста. Хоть двадцать раз! - уверенно выпалил Артем.
       - И ты ни с кем не говорил об этом?
       - Когда бы я успел? - искренне изумился Артем.
       Премьер обернулся к стоящему рядом с ним и вопросительно произнес:
       - Брат Секундо?
       В ответ тот утвердительно кивнул.
       - Брат Терцио? Брат Квартус? Брат Квинто? - Премьер по очереди обращался к каждому из присутствующих, и они в свою очередь отвечали легким наклоном головы. - Брат Секстус? Брат Септимус? Брат Октавус?
       "Имена прямо по номерам идут", - подумал Артем. Откровенно говоря, он со- всем не разбирался в латыни, но когда был маленьким, целых два года ходил в музыкальную школу и с тех пор помнил названия музыкальных интервалов.
       Между тем Премьер снова повернулся к нему и сказал:
       - Хорошо. Мы верим тебе.
       У Артема отлегло от сердца, но оказалось, радоваться рано. Премьер воздел руки и торжественно произнес:
       - Жертвенный огонь скроет тайну, случайно узнанную тобой, и тем самым очистит твою вину.
       По его знаку двое служителей Ордена подошли к Артему, подхватили его под руки и потащили к огню. Опомнившись, что его ни за что ни про что собираются изжарить живьем, Артем рванулся и что есть силы заорал:
       - Нет! Что вы делаете?! Отпустите меня! Вы не имеете права!
       Он упирался и лягался, но у братьев из Ордена была железная хватка. Пламя было уже так близко, что на лице ощущался его жар. Игра принимала скверный оборот, и только мысль о заветном флаконе с живой водой поддерживала в Артеме остатки мужества.
       Когда до огня оставалось всего ничего, на лестнице раздались торопливые шаги, и в зал вбежал запыхавшийся карлик. Видавшая виды фетровая шляпа с отвислыми полями не скрывала уродства его оплывшего лица. Коротенькие ножки, обтянутые штанами из грубой шерстяной ткани, были таким кривыми, что походили на колесо.
       - Клико нашел вот это! Там, возле дорожки. Клико нашел вот это! - возбужденно восклицал уродец, показывая находку, при виде которой у Артема невольно вырвался приглушенный стон.
       Пухлые ручки карлика сжимали не что иное, как его боевой меч. "Вот когда пригодилось бы оружие! Нужно же было свалять дурака и оставить меч под кустом! Ну уж в следующий раз такого не произойдет", - решил Артем, готовый к тому, что сегодняшний тайм игры закончен отнюдь не в его пользу.
       Неожиданно Премьер приказал приостановить казнь. Он принял меч из рук Клико и обратился к Артему:
       - Что тебе известно про этот меч? Ты знаешь его хозяина?
       Артем лихорадочно соображал, как лучше ответить. В прошлый раз откровенность со служителями Ордена не пошла ему на пользу. Стоит признаться, что меч принадлежит ему, они наверняка решат, что он пришел тут все крушить. Впрочем, хуже, чем попасть на костер, уже ничего быть не могло, поэтому Артем с вызовом выпалил:
       - Я хозяин. Это мой меч.
       Воцарилась тишина.
       - Ты лжешь, - резко сказал Премьер.
       - Лжет. Лжет. Лжет, - один за другим вторили ему остальные.
       - Клико знает, это зачарованный меч. Он принадлежит герою, - проговорил карлик, подбежав к Премьеру, и, как собачонка, ожидающая одобрения хозяина, попытался поймать его взгляд.
       - Я и есть герой, - с издевкой сказал Артем, жалея о том, что капюшоны скрывают лица незнакомцев. Он дорого бы дал, чтобы посмотреть на замешательство, написанное на их физиономиях.
       Присутствующие загомонили. Премьер поднял руку, взывая к тишине, и произнес:
       - Если это так, то зачем ты оставил меч?
       Артем хотел было ляпнуть: "Чтоб не мешался", - но вовремя сообразил, что это не слишком геройское объяснение. Странно, но несмотря на то, что перед ним по-прежнему маячила угроза сожжения, его охватила удивительная бесшабашность, и ему захотелось напоследок поиздеваться над этими чернобалахонщиками.
       - Герой не обязан отчитываться в своих поступках, - нахально сказал он.
       Видно, его дерзость произвела на присутствующих впечатление. Служители Ордена явно растерялись.
       "Неужели они меня боятся?" - подумал Артем, но тут же отмел эту мысль. Двое громил все еще стояли по обе стороны от него и могли с легкостью отправить его в огонь. Тут крылось что-то другое.
       - Мы ожидаем появления героя, но мы должны убедиться, что ты и он - одно лицо. Тебе предстоит пройти испытание, - наконец сказал глава Ордена.
       - Какое? - живо откликнулся Артем, радуясь, что хотя бы на время идея принесения его в жертву позабыта.
       - Нам нужно знать, кому ты служишь: Великому Проводнику или Большому Злу.
       - Значит, Великий Проводник за хороших? - удивился Артем. Ему и в голову не приходило, что эти мрачные личности могут служить добру.
       - Он единственный, кто противостоит Большому Злу, которое хитростью и коварством подчиняет себе все вокруг, - сказал брат Премьер.
       - Так бы сразу и сказали. Тогда я, конечно, за Проводника, - заявил Артем.
       - Это мы сейчас и проверим.
      
      
       ГЛАВА 8
      
       С завязанными глазами Артем шел по гулким коридорам к месту испытания. Подражая опытным разведчикам, он считал шаги, стараясь запомнить дорогу назад, но скоро сбился со счета и вконец запутался в поворотах, с сожалением убедившись, что никаких суперспособностей в виртуальном мире у него не прибавилось. Оставалось утешаться тем, что, даже если бы он знал дорогу, ему вряд ли удалось бы бежать из-под присмотра восьми конвоиров. Артем решил положиться на волю судьбы.
       Наконец они пришли. С пленника сняли повязку. Просмоленные факелы потрескивали, освещая мрачное помещение. Артем протер глаза, чтобы после тьмы привыкнуть к свету, и оцепенел. Страх ледяными струйками пополз по спине. Цепи с кандалами, вбитые в стены, и бурые пятна, проступающие на замшелых камнях, наводили на мрачные мысли. Несколько снарядов, отдаленно напоминающих те, что можно увидеть в тренажерном зале, предназначались отнюдь не для спортивных тренировок.
       При виде орудий пыток Артему стало не по себе. Даже перед угрозой жертвенного костра он не был так напуган, как сейчас. На тот случай у него имелась бутылочка с живой водой. Но никакая живая вода не могла избавить его от пыток. Кто знает, как долго его станут мучить? В виртуальном мире он испытывал такую же боль, как в обычном. Артем убедился в этом, когда разбил коленку об острый камень. Его могут пытать часами, а он понятия не имеет, как выйти из игры. Может, спросить об этом у служителей Ордена? Ведь им должны быть известны правила.
       - Я хочу выйти из игры, - пролепетал Артем и сам не узнал своего осипшего голоса.
       - Выйти из игры? Об этом нужно было думать раньше. Теперь у тебя есть только один выход, - сухо сказал Премьер, указав на помост высотой в ступеньку, где высился столб.
       "Только бы отсюда выбраться, и я никогда, ни за что не стану больше играть в такие игры", - подумал Артем. Он был не рад, что пустился в эту авантюру. От страха ноги сделались ватными и его мутило. В жизни все выглядело совсем не так блистательно, как в боевиках и романах.
       - Что вы собираетесь делать?! - с дрожью в голосе спросил он, когда его стали прикручивать веревками к столбу.
       Вопрос остался без ответа.
       Будто муха, пойманная в паутину, он в отчаянии рванулся, пытаясь освободиться, но путы крепко держали трепыхающуюся жертву.
       - Стойте! Я и без пыток расскажу вам все, что хотите. Пожалуйста, отпустите меня. Не надо! - истерично выкрикнул Артем, напрасно взывая к милосердию служителей Ордена.
       - Не советую тебе дергаться, иначе меч может сорваться. - Премьер предостерегающе указал наверх.
       Узник поднял голову и замер. Над ним висел его собственный меч. Острие было направлено точно в него.
       Служители Ордена встали по обеим сторонам от столба, сложив руки на животе и спрятав их в просторных рукавах. С ног до головы черные, они застыли, будто каменные статуи. Карлик уселся на полу возле ног Премьера. Он вертел головой и улыбался в предвкушении зрелища, как болельщик, пришедший на стадион. Премьер обратился к Артему:
       - Тебе предстоит узнать Большое Зло в лицо. Перед тобой пройдет вереница обманных обликов, и только один из них является подлинным олицетворением зла. Тебе нужно указать на него. Не торопись, прежде посмотри на все образы. Если ты совершишь ошибку, меч упадет прямо на тебя.
       Артем похолодел. Почему он не догадался перед началом игры выяснить о ней как можно больше? Наверняка в какой-нибудь заставке есть портрет главного злодея.
       - Откуда же я узнаю, как выглядит Большое Зло? Я тут в первый раз и его в глаза не видел, - взмолился Артем, но Премьер оборвал его тоном, не терпящим возражений:
       - Если ты тот, за кого себя выдаешь, то тебе нечего бояться. Герой не может ошибиться.
       Герой! В нынешнем положении Артема это слово звучало как насмешка. Как часто в своих фантазиях он совершал дерзкие подвиги и повергал несокрушимых врагов! А на деле он оказался не в силах унять дрожь в коленках и скрыть свой страх.
       - Испытание начинается. Смотри туда, - объявил Премьер, указав на противоположную стену.
       Уповая на счастливую случайность, Артем уставился на темную нишу. Внезапно она осветилась, и в ней откуда ни возьмись появилась старая ведьма. Ее растрепанные седые космы паклей торчали из-под островерхой шляпы. Нижняя челюсть сильно выдавалась вперед, и гнилые пеньки зубов торчали наружу, едва не касаясь длинного крючковатого носа. На старухе были полуистлевшие, грязные лохмотья, а в руках она держала помело. Ведьма покрутила головой и повела носом, будто принюхиваясь.
       "Ишь, носом тянет, наверное, человеческий дух чует. Этим чурбанам что? С них как с гуся вода, а я и убежать не могу", - в панике подумал Артем, но старуха не тронулась с места и как будто даже не заметила его. До Артема внезапно дошло, что он тут вроде как на опознании. Поняв, что ведьма ему не угрожает, он стал размышлять здраво.
       "Старушенция, конечно, не из добреньких, типичная Баба Яга, но все же до Большого Зла она не дотягивает. В конце концов такая бабуся всегда кончает на жаровне в собственной печи. Детская страшилка", - решил он.
       Баба Яга внезапно исчезла, а в нише появилась молодая женщина с красивым, но хищным лицом и странной копной зеленоватых волос, торчащих в разные стороны. Платье до пят из темно-зеленой парчи плотно обтягивало ее фигуру. Блестящая ткань переливалась при каждом ее движении и делала женщину похожей на змею. Вдруг волосы на голове красавицы зашевелились, и Артем едва не вскрикнул от ужаса. Это были вовсе не пряди, а змеи. Они извивались, высовывали жала и шипели.
       "Не хотел бы я стоять с ней рядом. Эта похожа на Большое Зло, даже очень", - подумал Артем.
       Зрелище вызывало в нем отвращение. Если бы Премьер не посоветовал ему просмотреть всех претендентов, то, пожалуй, он бы указал на эту змеюку в человеческом облике. Однако он решил прислушаться к совету и не торопиться.
       Следующей в нише возникла гарпия. Она выглядела омерзительно и могла соревноваться за звание Большого Зла с женщиной-змеей. Ее злобные глаза щурились, будто она высматривала добычу. На руках были длинные когти, похожие на ножи, а уродливые птичьи ноги покрывала плотная роговая чешуя.
       Сделать выбор между ней и ее предшественницей было нелегко, и уверенность, что он все-таки выкрутится, снова покинула Артема.
       Вдруг его словно ударило током. В нише стояла и нагло ухмылялась Вика. Более того, она подняла руку и издевательски помахала ему. Ненависть волной накрыла Артема, и он вскипел от злости. Как эта проныра умудрилась сюда проникнуть? Лыбится, весело ей смотреть, как он стоит возле столба, связанный и униженный. На мгновение он забыл о нависшей над ним угрозе.
       - И ты здесь, тварь?! Я не знаю, что с тобой сделаю! - воскликнул он и изо всех сил рванулся к ненавистной девчонке.
       В тот же миг он услышал над головой зловещий свист и в ужасе зажмурился. В одно мгновение в голове у него промелькнули мысли про меч, про отца, про дом, про Дениса и даже про школу.
       Раздался звук удара. Артем не чувствовал боли и решился медленно приоткрыть глаза. В сантиметре от него в земляном полу торчал, слегка покачиваясь, знакомый меч. Артем перевел взгляд на нишу, где только что стояла Вика, но там снова было темно.
       Слуги Ордена принялись отвязывать его от столба. Но Артем не радовался свободе. Он испытывал горечь оттого, что даже здесь не нашел убежища. Каким-то образом Вика везде доставала его, отравляя жизнь.
       Служители Ордена отвязали Артема и теперь стояли перед ним, почтительно склонив головы. Премьер торжественно провозгласил:
       - Я же говорил тебе, что герой не может ошибиться. Прими свой меч. Наверняка у тебя были основания оставить его там, где Клико нашел его. И прости нас за столь негостеприимный прием. Когда на тропу войны выходит Большое Зло, приходится быть очень бдительными. Мы должны были убедиться, что ты и есть герой.
       - Герой! Клико нашел меч героя! К нам пришел герой! - восклицал карлик, радостно приплясывая вокруг Артема.
       - Значит, она и есть Большое Зло? - удивленно переспросил Артем и, на мгновение задумавшись, усмехнулся: - Так и есть. Она - самое большое зло. Передайте Великому Проводнику, что у нас с ним один враг и я с радостью буду сражаться на вашей стороне.
       - Отныне мы в твоем услужении, - склонился в поклоне Премьер.
       Артем не мог прийти в себя от происшедшего. Было трудно поверить, что все так хорошо обошлось. Внезапно на него навалилась страшная усталость, и у него не осталось сил даже радоваться. Он хотел одного - попасть домой. Но прежде нужно было получить ответ еще на один вопрос.
       - Как она сюда проникла? - спросил он, кивнув на темную нишу, где только что стояла Вика.
       - Она была не во плоти. Это всего лишь голограмма, - пояснил Премьер.
       - Голо... что? - переспросил Артем, не веря своим ушам.
       - Голограмма. Объемное изображение. Разве тебе не ведомо это понятие? - удивился Октавус.
       - Вообще-то, ведомо. Только как-то неожиданно, - сказал Артем.
       "Кто бы мог подумать, что в таком лохматом времени, в Средневековье, уже знают про голограмму?" - подумал он, невольно проникаясь уважением к служителям Ордена.
       - А теперь мне нужно найти выход, - устало сказал он.
       - Он там. - Премьер указал на нишу.
       Артем заколебался, ведь именно там скрылись гарпия и женщина-змея. Кто может поручиться, что это в самом деле голограммы? Однако он быстро отмел эту мысль. После прошедшего испытания даже эти монстры не вселяли в него ужаса. Может, он и впрямь становится героем? Артем подошел к углублению в стене и в полумраке увидел табличку со спасительным словом "выход". Он толкнул ее двумя руками. Каменная кладка расступилась, и только оказавшись в своей комнате, Артем вспомнил, что забыл попрощаться.
      
      
       ГЛАВА 9
      
       Выключив компьютер, Артем некоторое время сидел, откинувшись на спинку стула, и пытался привести в порядок свои мысли. Перед ним мелькали эпизоды сегодняшнего приключения. Это было покруче всех фильмов. Конечно, пришлось натерпеться страху, но зато удалось не потратить ни одной жизни. Этим стоило гордиться!
       "Вот это игра! Суперкласс!" - думал Артем. За всю свою жизнь он не пережил столько интересного, как за эти несколько часов.
       Вспомнив о времени, он глянул на будильник и обрадовался, что вернулся как раз в срок. В прихожей слышались голоса. Отец с мачехой пришли с работы.
       "Сейчас начнутся расспросы: чем занимались, как прошел день, как дела в школе?" - с тоской подумал Артем и поплелся в гостиную.
       - На завтра нам уроков почти не задали. Мы с девочками ходили в парк, - щебетала Вика, расписывая, как отлично провела денек. - Представляете, мы видели там белку! Мы хотели ее покормить...
       Артем, прислонившись к дверному косяку, слушал ее пустую болтовню. "Подумаешь, приключение - белку увидеть", - мысленно усмехнулся он.
       В это время отец обернулся в его сторону и, увидев сына, радостно воскликнул:
       - Вот и наш герой!
       "Герой... К нам пришел герой..."- эхом отдалась в мозгу фраза из другого мира. Там его тоже называли героем, но это слово означало совсем иное и в нем не было скрытой иронии.
       - А ты что же не гулял? - спросил отец.
       - Его теперь от компьютера не оторвешь. Все время торчит в своей комнате, - влезла Вика со своим комментарием.
       - Ну это никуда не годится. Компьютер компьютером, но надо и на воздухе бывать, а то совсем зачахнешь, - отец бодрым голосом наставлял Артема.
       "Зачахнешь!" - Артем едва не прыснул со смеху. Знали бы они, сколько ему пришлось пережить за сегодняшний день! Впрочем, он не собирался делиться впечатлениями и нарочито безразлично сказал:
       - Мне и дома неплохо.
       - И все-таки нельзя сидеть затворником. Смотри, какой у тебя усталый вид, - настаивал Виктор Юрьевич.
       На это Артему было нечего возразить. Он и впрямь чувствовал себя выжатым как лимон. Отец продолжал:
       - К тому же никакой компьютер не заменит общения с людьми.
       "Еще как заменит!" - подумал Артем.
       - По-моему, ему не нужно никакое общение, - ввернула Вика.
       - Вика, уймись, - одернула ее мать.
       - А что? Я правду говорю. Пока вас нет, от него слова не добьешься. Раньше хоть не запирался, а теперь закроет дверь, и его вообще целый день не слышно, - наябедничала Вика.
       - Это что за мода - запираться? - недоуменно спросил отец.
       - Просто я не хочу, чтобы мне мешали, - объяснил Артем.
       - Подумаешь, я могу к тебе вообще не заглядывать, - обиженно заявила Вика.
       - Я начинаю думать, что компьютер на тебя плохо влияет, - покачал головой Виктор Юрьевич.
       - Все зло в компьютере! - фыркнула Вика
       - Aгa. Большое Зло, - со значением произнес Артем, в упор глядя на нее.
       От этого взгляда Вике почему-то стало неуютно, и она отвела глаза.
       Артема позабавило ее смущение, и он саркастически усмехнулся. Никому неведомая двойная жизнь начинала ему по-настоящему нравиться. Впереди предстояла борьба с Большим Злом.
      
      
       ГЛАВА 10
      
       Вихри компьютерных приключений захватили Артема, на некоторое время заставив позабыть о действительности, но стоило ему отключиться от игры, как цепкие щупальца одиночества вновь обволакивали его. Каждый день приносил столько событий, что голова шла кругом. Артема распирало от новостей. Ему было необходимо поделиться свалившейся на него тайной виртуального мира, но он знал, что может доверить ее только одному человеку, который не посмеется над ним и не разболтает всему свету.
       Между ним и Денисом не существовало секретов. Из них двоих всегда верховодил Артем, но Денис не обижался. С верностью Санчо Пансы он беспрекословно следовал за своим другом. Прежде у них не было поводов для ссор. Покладистого и немного флегматичного Дениса вообще было трудно вывести из себя, а к Артему он относился с почти фанатичной преданностью. Чем больше Артем размышлял об их ссоре, тем острее сознавал, что напрасно обидел друга. На месте Дениса он поступил бы точно так же: не задумываясь, отправился бы на его поиски. Все беды из-за этой Вики! Где бы она ни появлялась, все шло кувырком!
       Обидные слова, сорвавшиеся с языка, жгли Артема стыдом. Он твердо решил первым подойти к Денису и помириться с ним. Он несся в школу в предвкушении того, как они с Дениской посмеются над глупой размолвкой, а потом он расскажет ему о виртуальном мире и они вместе отправятся в путешествие.
       В классе место за партой рядом с Артемом пустовало. Артем ощутил укол разочарования и огорчения: угораздило же Дениса так не вовремя приболеть. Впрочем, это ничего не меняло. Можно навестить друга после уроков. Помириться никогда не поздно. От принятого решения на душе у Артема стало спокойно, но тут на него будто вылили ушат ледяной воды.
       На последней парте, в противоположном конце класса, рядом с Витькой Кравченко сидел Денис. Обычно это место пустовало. Витьку за глаза звали Вонючкой, и желающих сидеть рядом с ним не находилось. То, что Денис предпочел сидеть с Витькой, красноречивее всех слов говорило о глубине его обиды. Ощущение пустоты родилось где-то в животе. Оно разливалось, поднимаясь к груди и заполняя все существо Артема. Он не мог бы сказать, о чем думал в этот момент. Все мысли точно стерлись, и только пустота полностью и безраздельно заполняла его, если пустота может что-либо заполнять. Точно запрограммированный робот, он подошел к своей парте, опустился на стул и вытащил учебники.
       - Тут свободно?
       Артем не сразу понял, что Людка Степанова обращается к нему. До прихода Вики Людка считалась в классе первой красавицей. Теперь девчонки никак не могли поделить это звание. Раньше Артем и Людка иногда обменивались записочками и пару раз он провожал ее домой. В этом не было ничего серьезного. Да и что серьезного могло быть с Людкой, которая любила, чтобы возле нее крутилось сразу несколько кавалеров. У Артема тоже не было постоянной девчонки, поэтому они оба принимали условия игры, придававшей некий интерес и остроту школьным будням. С появлением Вики между Людкой и Артемом возникло нечто большее. Их объединил общий враг. Впрочем, в последнее время Артему было не до Людки. Он игнорировал ее знаки внимания, не подозревая, что тем самым лишь подогревает интерес к себе.
       - Оглох, что ли? Ты один сидишь? - повторила Степанова с явным намерением занять место за партой рядом с ним.
       - Занято, - неизвестно почему соврал Артем.
       Ему казалось, что пока это место свободно, все еще может уладиться. Денис вернется, и они снова будут друзьями. Артем, словно за спасительную соломинку, ухватился за эту мысль, понимая, что своим отказом Степановой он окончательно испортит отношения с ней. Но что значила ссора с Людкой по сравнению с тем, что весь мир рушился вокруг него.
       - Людочка, иди ко мне. Я ради тебя любого с парты вышвырну, - весело крикнул Юрка Чупраков.
       Место рядом с Артемом явно пустовало, и Степанова, привыкшая к исполнению всех ее прихотей, никак не ожидала, что Артем отошьет и унизит ее. Стараясь спрятать злость за деланной улыбкой, она уселась с Чупраковым и нарочито громко произнесла:
       - А что, Юрочка, правду говорят, что некоторые от компьютеров тупеют?
       - Факт, но мне это не грозит, - засмеялся Чупраков.
       Артем не слушал их насмешки. Он мучительно ждал, что Денис придет и сядет рядом с ним. Но прозвенел звонок. Чуда не свершилось.
       Теперь самолюбие не позволяло Артему сделать первый шаг к примирению. На большой перемене, когда все побежали в столовую, Артем нарочно задержался в классе, втайне надеясь, что Дениска, заметив это, тоже останется и они смогут поговорить начистоту. Место рядом с Артемом по-прежнему пустовало, взывая к Денису, но тот не понял призыва и вместе со всеми поспешил в буфет. Ссора закадычных друзей всколыхнула класс, вызвав массу толков. Ребята всегда были не разлей вода, и теперь никто не понимал, что же могло произойти, что столь резко развело их.
       - А вы чё, поругались? - досужий Пирожок вслух задал вопрос, мучивший всех.
       - Не твое дело. Топай, - отрезал Артем.
       - Да ладно, - обиделся Пирожок и пошел из класса, столкнувшись в дверях с Викой.
       Став случайной свидетельницей перепалки, она презрительно усмехнулась. Достался же ей братец! Ей даже не надо особенно стараться, чтобы завоевать расположение класса. Своей грубостью и заносчивостью он сам всех настраивает против себя.
       - Что ты на всех кидаешься? Пирожок-то тебе что сделал? Смотри, так вообще один останешься, - не удержавшись, сказала она.
       - Тебя не спросил. Тоже мне - советник по связям с общественностью. Между прочим, до того как ты здесь появилась, у меня со всеми были хорошие отношения. Это ты всех против меня накручиваешь, - взорвался Артем.
       - Я?! Ты даже не замечаешь, как всем грубишь. Дениса и того обидел, а он твой лучший друг.
       При упоминании о Денисе вся горечь ссоры с другом поднялась в Артеме, и он вспылил:
       - Значит, я во всем виноват? Отлично! А ты ни при чем! Паинька. Думаешь, я не вижу, как ты ему глазки строишь нарочно, чтобы меня позлить?
       - Дурак! Слишком много о себе возомнил! Больно мне надо тебя злить. Ты и так злее некуда. Если хочешь знать, мне Денис нравится. С ним интересно. Он в сто раз лучше тебя. Я вообще удивляюсь, как он тебя терпит, - выпалила Вика, повернулась к двери и... увидела Дениса.
       Она сразу же поняла, что он все слышал, и ей стало страшно неловко. Она не думала признаваться Денису в своих чувствах, во всяком случае таким образом. Краска смущения залила ее щеки. Викино замешательство подействовало на Артема, как запах крови на акулу. Ему захотелось посильнее досадить ей.
       - О! Сладкая парочка! - с издевкой проговорил он. - Не буду вам мешать. У вас есть о чем поворковать. Слышал? Она влюблена в тебя по уши, - обратился он к Денису.
       - Перестань! - осадил его тот.
       Он боялся поверить Викиным словам. Неужели она к нему в самом деле неравнодушна? Вика очень нравилась ему, но с отчаянием безнадежности он даже себе не признавался в этом. В отличие от Артема Денис не пользовался вниманием девчонок и не надеялся, что может всерьез заинтересовать Вику. Сердце его радостно подпрыгнуло, но искорка счастья, не успев разгореться, тотчас погасла под холодным душем нового непреодолимого препятствия.
       Место рядом с Артемом оставалось пустым. Денис не умел принимать скоропалительных решений. Он все должен был прежде хорошенько обдумать. Но сейчас он точно знал, что нужно делать. Ему необходимо быть рядом с Артемом. Он вернулся в класс специально, чтобы перенести вещи на свою парту, и теперь оказался перед сложным выбором: друг или Вика. Артем ни за что не простит ему дружбы со сводной сестрой.
       Обида, оттого что Денис был явно на стороне Вики, подхлестнула Артема, и он насмешливо продолжал:
       - Настоящий рыцарь! Прямо сцена объяснения. Как в "Ромео и Джульетте"!
       - Артем, хватит, - сказал Денис.
       - Разве я не прав? Тогда скажи ей, что она тебе до лампочки. Ну скажи. Что, голос пропал?
       - Да ну тебя, - махнул рукой Денис.
       Он и без того чувствовал свою вину перед Викой. После того как она открыто призналась в своих чувствах, было непорядочно кинуть ее, перейдя на сторону Артема. Но он не мог поступить иначе. С Артемом в последнее время происходило что-то неладное. Он все больше и больше замыкался в себе. Прежде он был душой компании, а теперь сторонился ребят, сразу после уроков убегал из школы и с каждым днем становился все более желчным и злым.
       Вика стояла вся пунцовая. Сама виновата, что ее первое в жизни признание обратилось в такую мерзкую сцену. Артем рушил все, к чему прикасался. Сейчас он намеревался разрушить их только зарождающуюся дружбу с Денисом.
       - Какой же ты! Я тебя ненавижу! - выкрикнула Вика.
       - Круто! Любовь и ненависть. Все как в кино, - усмехнулся Артем.
       - Перестань паясничать! - оборвал его Денис.
       Артем снова почувствовал резкую боль утраты. И он еще надеялся, что они с Денисом помирятся, и у них все будет по-прежнему! Теперь все слова были сказаны, а точки над "i" расставлены. Он воочию убедился, что Денис предал его. Эти двое были заодно. Быстро же Денис переметнулся, и это после стольких лет дружбы.
       - Я паясничаю? Вижу, вы хорошо спелись. Что ж, не буду вам мешать. Шут раскланивается и покидает сцену, - выпалил Артем и, резко встав из-за парты, выскочил из класса.
       - Артем! - крикнул Денис и бросился за ним.
       В коридоре, как всегда на переменах, было людно и шумно. Артем, прыгая через две ступеньки, бежал вниз по лестнице. Устраивать спектакль с выяснением отношений при всех не хотелось, и Денис вернулся в класс. Вика стояла там же, где он ее оставил.
       - Что ты за ним бегаешь? Нашел перед кем унижаться. Он ведь только и думает, как сделать другим побольнее, - сказала она.
       - Нет. Он на самом деле не такой. Не понимаю, что с ним произошло. Раньше он был совсем другим, - сказал Денис, пытаясь сгладить неловкость.
       - Я его другим не знала, - ответила Вика.
       ГЛАВА 11
      
       Скорее! Скорее! Скорее к компьютеру! Чтобы забыться и уйти от реальности - от непонимания и предательства. Артем лучше, чем кто бы то ни было, знал, что все большое зло сосредоточилось в этом мире, а в виртуальности существует лишь игра, захватывающая, интересная, порой жутковатая, но зато помогающая забыть о неприятностях и обидах. Артем слышал, что в Японии можно купить куклу с лицом своего врага, чтобы дубасить ее и таким образом отводить душу. В некотором роде его новая компьютерная игра была сродни японской кукле. В виртуальной реальности он мог отыграться за все несчастья, что ему причиняла Вика.
      
       Глядя, как стены комнаты расступаются, он с замиранием сердца ожидал, что же возникнет перед ним на этот раз. Он думал, что уже ничему не удивится, но все же остолбенел при виде обступившего его фантастического леса. Таких сумасшедших красок в природе не существовало. Они могли родиться только в фантазии безумного художника. Кора деревьев была фиолетовой, а кроны - всех оттенков сиреневого цвета: от лилового до фиалкового. Солнце просеивалось сквозь листву, и золотистые нити лучей пронизывали ее, как люрекс дорогую ткань. То там, то здесь стволы деревьев оплетали оранжевые лианы, гигантскими шнурами свешиваясь с ветвей.
       Артем так засмотрелся, что забыл об осторожности. Вдруг какое-то существо прыгнуло на него сверху, чуть не сбив с ног. Оно перекувырнулось, и Артем увидел, что это карлик. Судя по прошлому посещению виртуального мира, Клико был среди его союзников, тем не менее внезапное появление лилипута напомнило искателю приключений, что ему следовало быть начеку. Неизвестно, какие чудища могут обитать в здешних краях. Артем нащупал рукоять меча и, убедившись, что тот висит у него на поясе, почувствовал себя увереннее.
       Между тем карлик вскочил на ноги и, возбужденно жестикулируя, затараторил:
       - Клико послали за тобой, герой. Надо спешить. Клико должен привести тебя, пока цветок не покраснеет.
       - Какой цветок? - растерянно спросил Артем, но вместо ответа уродец маленькой пухлой ручкой ухватил его за полу рубашки и потащил за собой.
       - Погоди, куда ты меня ведешь? - допытывался Артем, продираясь вслед за карликом через заросли.
       Они вышли на поляну, окруженную огромными деревьями. Это были настоящие исполины. Они стояли почти на равном расстоянии друг от друга, будто колонны громадного храма. Лиловые кроны колоссов смыкались, образуя купол. Солнце не проникало сквозь густую листву, и здесь царил сиреневый полумрак. Под деревьями ровным кругом, будто прочерченным циркулем, росли бледные грибы, похожие на поганки. Шляпка каждого была размером с большую тарелку. От грибов исходило слабое, едва заметное свечение.
       - Здесь, - объявил Клико и втащил Артема в середину круга.
       Свет, идущий от грибов, становился все ярче и ярче, и от этого сумрак под деревьями сгустился. Возле гигантских стволов зашевелились смутные тени. Артем инстинктивно схватился за меч. Тени двинулись к нему. Переступая за круг, очерченный светильниками-грибами, они превращались в фигуры, одетые в черные плащи с низко надвинутыми капюшонами.
       Служители Ордена молчаливыми поклонами приветствовали пришельца. Не заметив в них враждебности, Артем после некоторого колебания отпустил рукоять меча. Он поискал глазами Премьера.
       - Мы счастливы, что ты явился, герой, - Премьер первым приветствовал Артема.
       - Добро пожаловать, герой, - хором подхватили остальные.
       Герой! Слово приятно щекотало самолюбие. Артема охватило щемящее чувство благодарности к тем, кто показал ему дорогу в этот фантастический мир, ставший его приютом и убежищем от одиночества и предательства. Назло всяким Денисам и Викам он сделает все, чтобы не посрамить своего звания. Пусть прозябают в серых буднях, а его путь лежит через великие подвиги.
       С бесшабашностью настоящего ловца приключений он огляделся и произнес:
       - Занятное местечко. И что нас сюда занесло?
       - Это Сиреневый лес. Он примыкает к замку Большого Зла.
       - Ого! То-то этот лес сразу показался мне подозрительным. Значит, мы прямо возле логова? А вы не боитесь, что враги нападут на нас? - спросил Артем, с интересом озираясь вокруг.
       Премьер жестом указал на грибы и пояснил:
       - Не беспокойся, герой. Мы стоим в ведьмином круге. Это надежное место. Все, что в нем происходит, невидимо для чужого глаза и неслышимо для любопытного уха. Брат Квинтус - мастер по части охраны секретов.
       Тот, о ком шла речь, кивком поклонился.
       - Ничего себе. Значит, вы вроде как маг? - спросил Артем, уважительно оглядывая чародея.
       - Каждый из нас является магом, и мы приносим нашу магию на службу тебе, герой, - смиренно ответил тот.
       - Серьезно?! - неподдельно удивился Артем и, видя, как все служители Ордена склонились в почтительном поклоне, выдохнул: - Круто!
       Что ни говори, а имея в помощниках восемь магов, бороться с Большим Злом гораздо веселей. Артем представил наглую физиономию Вики и без промедления выдал идею, пускай не слишком оригинальную, но, на его взгляд, заманчивую.
       - А почему бы нам не превратить ее в жабу?
       - Кого?
       - Ну Вику, то есть Большое Зло, - пояснил он.
       - Мы зовем ее Кави. Она оградила себя охранным именем, назвавшись Победой, но мы переиначили ее имя, тем самым ослабив ее заклятие, - пояснил Премьер.
       "Победа - это Виктория. Все точно! А Кави - это Вика, если переставить слоги, - сообразил Артем. - Ничего, тут ей никакие охранные имена не помогут. Мы ей перышки пообщиплем", - подумал он, а вслух сказал:
       - Вот я и предлагаю превратить Кави в жабу.
       - Это ни к чему не приведет, герой, - возразил один из служителей. - Меня зовут брат Септимус. Я обладаю даром превращения, но заклятие продержится не более получаса.
       - А разве не все маги умеют превращать? - удивился Артем.
       - Нет, каждый из нас владеет своей магией, - пояснил Премьер.
       - Я могу вызвать стужу, - сказал Секундо и взмахнул руками.
       Неожиданно резко похолодало. Земля покрылась инеем, точно пухом. Мороз щипал лицо и руки. Одетый в рубашку и джинсы, Артем закоченел, и зубы у него стали выстукивать мелкую дробь. Еще немного, и он превратился бы в ледышку, но внезапно потеплело. Стужа отпустила, а в воздухе повисла завеса тумана.
       - Я брат Терцио. В моей власти сгустить туман, сделать его непроницаемым, - прошептал тихий голос. В плотной, молочно-белой пелене различить говорящего было невозможно.
       Вдруг туман рассеялся, и по кронам деревьев забарабанили крупные капли дождя. Если бы не густая листва, то все промокли бы до нитки.
       - Меня зовут брат Квартус. Я умею насылать дождь, - поклонился следующий маг.
       Ливень, стремительно промчавшись, кончился, окропив землю последними каплями.
       - Ты уже знаешь о моих скромных возможностях, - поклонился брат Квинтус.
       Следом за ним вперед выступил брат Секстус:
       - Я умею переносить тяжести.
       В тот же миг Артем почувствовал, что его ноги оторвались от земли и он повис в воздухе, а потом так же плавно опустился на землю.
       - Класс! Как вы это делаете?! - восхищенно воскликнул он.
       - Силой разума. Это основа магии, - пояснил Секстус.
       "Мне бы разум такой силы. Это тебе не примерчики по алгебре решать", - с завистью подумал Артем.
       Последним свое искусство показал брат Октавус.
       - Я могу делать предметы невидимыми, - объявил он, и Артем с ужасом увидел, как его одежда вдруг исчезла. Он стоял совершенно голый, не считая пояса с мечом.
       - Ой, где моя одежда?! - воскликнул он.
       - Она на тебе, - сказал Октавус.
       Артем ощупал себя. В самом деле, джинсы и рубашка были на месте, но стали невидимками.
       Постепенно они стали проявляться, пока вновь не приобрели свой прежний вид.
       - Ну и шуточки у вас, - возмутился Артем.
       - Шутить - это не мое дело. Я лишь показал тебе свои возможности, - поклонился Октавус.
       Убедившись, что над ним никто не смеется, Артем немного поостыл и обратился к Премьеру:
       - А в чем состоят ваши способности?
       - Я - твой главный помощник и советник. Мое дело подсказывать тебе, что делать, и направлять тебя, - поклонился Премьер. - Кстати, мы забыли о сути дела. У нас плохие новости. Кто-то из наших сторонников предал нас. Вероломство друзей страшнее, чем ненависть врагов.
       - Это точно. - Артем невольно сжал кулаки, вспомнив про предательство Дениса.
       Брат Премьер продолжал:
       - Сегодня вечером под покровом сумерек предатель отправится в Замок Кави. Тебе предстоит проникнуть туда же. Великий Проводник хочет, чтобы ты узнал имя изменника.
       - Легко! - бесшабашно пообещал Артем.
       - Вот видите, я говорил, что героя не остановит ров с крокодилами, - окинув торжествующим взглядом своих собратьев, произнес Премьер.
       - Какой-какой ров? - переспросил Артем, понимая, что погорячился и дал обещание слишком опрометчиво.
       - Замок со всех сторон окружен рвом, наполненным водой. В нем плавают десятка два крокодилов. Их никогда не кормят досыта, чтобы всякий, кто захочет переплыть ров, стал их добычей, - пояснил Премьер.
       - А как же предатель попадет в замок? - поинтересовался Артем.
       - Через разъемный мост.
       - Ну тогда в замок вообще незачем соваться. Достаточно подстеречь его возле моста.
       - Кави не так глупа. Для того чтобы мы не могли вычислить предателя, она пригласила на пир тринадцать рыцарей. Все они прибудут со спущенными забралами и без опознавательных гербов.
       Артем на мгновение задумался, а потом просиял:
       - Придумал. Пусть Октавус сделает меня невидимкой, и я проберусь внутрь вместе с кем-нибудь из гостей.
       - Но я не могу сделать тебя невидимкой, герой. Мой дар распространяется только на неживые предметы, - возразил Октавус.
       - Ну и маги. Где же ваше волшебство? Что ни спроси, ничего вы не можете, - рассердился Артем, забыв о почтительности. - Какой прок от умения выставлять человека на посмешище голым?
       - Я мог бы сделать невидимым твой меч, пока ты будешь в замке, - предложил Октавус.
       - Ладно, с паршивой овцы... - махнул рукой Артем.
       - Прости, я не понял, что ты сказал про овцу? - переспросил служитель Ордена.
       - Ничего, это не имеет отношения к делу, - буркнул Артем, и тут на него нашло озарение. Он знал, как проникнуть в замок.
      
      
       ГЛАВА 12
      
       Закатное солнце окропило лиловые верхушки деревьев багрянцем, и пейзаж приобрел еще более неземной вид. Небо, исчерченное пурпурными перьями облаков, дополняло эту фантастическую картину. Сиреневый лес вплотную подступал ко рву, окружавшему Замок Кави.
       Артему никогда не доводилось видеть более причудливого строения. Башня в виде гигантского тюльпана возвышалась над мощными крепостными стенами. Изящное сооружение было сложено из розового мрамора, и пунцовые лучи заходящего солнца окрашивали его в густой коралловый цвет. Теперь Артем понял, что имел в виду карлик, говоря про цветок, который покраснеет.
       "Занятная башня. С виду не скажешь, что здесь обитает Большое Зло, - подумал Артем. - Впрочем, Вика и в жизни такая. Корчит из себя паиньку, а в душе змея змеей".
       Железные решетчатые ворота крепости были закрыты, а мост, крепившийся на толстых цепях, поднят.
       - У тебя есть план, герой? - поинтересовался Премьер.
       - А как же. Если, конечно, вы мне поможете. - Артем обвел служителей Ордена взглядом.
       - Мы целиком и полностью подчиняемся тебе, - ответил за всех Премьер.
       - Тогда все просто. Кто тут у вас может напустить туман?
       - Я, - выступил вперед брат Терцио.
       - Значит, так. Сделайте туман погуще, а тем временем брат Секстус перенесет меня через ров. Только лучше проникнуть в замок с тыльной стороны. Поблизости от ворот можно натолкнуться на стражу, - предложил Артем.
       - Мудрое решение, - согласились служители Ордена.
       Держась в тени деревьев, они пошли вдоль рва к противоположной стороне крепости. Клико бежал впереди, резво перебирая коротенькими ножками. Он то нырял в кусты, то на мгновение показывался из них. Со стороны можно было подумать, что это лесная зверушка. Что касается служителей Ордена, то их искусство маскировки было доведено до совершенства. Артему иногда казалось, что они всего лишь духи, лишенные телесной оболочки. Они то полностью сливались со стволами деревьев, словно растворяясь в их тени, то вновь возникали из мрака.
       Когда мост с воротами скрылся из вида, процессия остановилась. Солнце висело низко над горизонтом. Цветок башни четким силуэтом вырисовывался на фоне его яркого диска и казался совсем темным, почти черным. Стараясь не слишком высовываться, Артем подполз ко рву и заглянул вниз. Ров был довольно глубоким. При одном взгляде на отвесные стены из скользкой глинистой почвы становилось ясно, что, свалившись туда, наружу уже не выбраться. В мутной воде плавало несколько поросших мхом бревен.
       "Плот там, что ли, строили?" - недоуменно подумал Артем, но тут одно "бревно" зашевелилось и разинуло пасть. Даже на расстоянии количество зубов и их острота вызывали трепет. Герой засомневался, стоит ли перебираться на другой берег на столь сомнительном летательном средстве, как сила разума, но другого выхода не было. Артем проверил, на месте ли бутылочка с живой водой, и крепко зажал ее в кулаке, на случай незапланированной посадки. Игра вновь приобретала опасный оборот.
       Артем вернулся под сень деревьев, где его смиренно поджидали братья из Ордена, и с опаской спросил:
       - А сила разума меня выдержит? Я ведь тяжелый.
       - Что заставляет тебя сомневаться в моих способностях? - с ноткой обиды спросил Секстус.
       - Я не сомневаюсь. Это так, для подстраховки, - пошел на попятную Артем, опасаясь ссориться с магом в столь ответственный момент.
       - Тебе не о чем волноваться. Я перенесу тебя через стену, - пообещал Секстус.
       - Ну тогда можно начинать, - обреченно вздохнув, согласился Артем.
       - Подождем, пока начнет смеркаться, иначе внезапный туман привлечет внимание обитателей замка и они заподозрят неладное, - сказал Терцио.
       Ждать осталось недолго. Как только солнце скрылось за горизонтом и последние закатные лучи погасли, стало темнеть прямо на глазах. Со дна рва поднялась дымка испарений.
       Терцио приступил к работе. Пар, клубившийся на дне рва, начал густеть и подниматься, пока не достиг краев ямы и не просочился наружу. Сначала он, как молоко, разлился по земле, но уже через несколько мгновений окутал крепостные стены.
       - Ты готов, герой? - спросил Премьер.
       - Угу, - буркнул Артем.
       Несмотря на заверения в безопасности полета, его пробирал нервный озноб, и он крепче сжимал в руке бутылочку с живой водой.
       - Помни, тебе нужно узнать имя, - напоследок напутствовал его глава Ордена. Артем хотел ответить ему, но почувствовал, что летит.
       Он мысленно поблагодарил Терцио за то, что за туманом не видит под собой рва с кровожадными чудовищами.
       "Интересно, сколько продлится перелет?" - подумал Артем и тут же понял, что плавно опускается на землю. Туман тотчас начал редеть. Артем поспешил укрыться, и как раз вовремя.
       Стоило ему пристроиться за грудой ящиков, как туман рассеялся полностью. Вблизи замок был гораздо массивнее, чем казался из-за крепостных стен. Башня, увенчанная каменным цветком, словно произрастала из двухъярусной постройки. В нижнем этаже располагались кухня, складские и подсобные помещения, комнаты прислуги.
       Артем обнаружил, что приземлился недалеко от черного хода, возле которого стояла груженая телега и кухарка переругивалась с ее хозяином.
       - Где же это тебя до сих пор носило? Другие торговцы уже успели домой вернуться, - сердито подбоченясь, выговаривала она.
       - Так я ж не по своей воле задержался. Колесо отвалилось, будь оно неладно, - оправдывался торговец. - Вели разгружать.
       - Ага, так и разбежалась. Больше у меня дел нет, как с твоей поклажей возиться. Сегодня в замке пир, хлопот полон рот. Жди до утра.
       - До утра никак нельзя. Товар деликатный, за ночь испортиться может. Надобно на ледник определить, - мягко настаивал торговец.
       - А может, там уже одна тухлятина?
       - Да нешто я тут первый раз? Знаешь ведь, я худого товара не вожу. У меня вся дичь ледком да крапивой обложена. Только к сему времени лед успел подтаять, а товар в сохранности. Убедись, коли не веришь.
       Кухарка с суровым видом подошла к телеге, одну за другой вытащила оттуда несколько гусиных тушек, придирчиво обнюхала их и милостиво кивнула:
       - Так и быть, можешь оставить, только сам разгружай. Мне на это отрядить некого. И так с тобой заболталась, а у меня дел невпроворот. - Она развернулась и скрылась в доме.
       Оставшись один, торговец плюнул кухарке вслед и, стягивая с себя кафтан, в сердцах сказал:
       - Вот ведь заноза, а не баба, чтоб ей пусто было! Чтоб ее перевернуло да шмякнуло! Трудно ей какого мальчонку на разгруз послать, ведьма полосатая. Вот таскай теперь.
       Он бросил кафтан на телегу, подхватил корзину и скрылся за дверью. Артем хотел было напроситься к нему в помощники, но вовремя сообразил, что его наряд сильно отличается от одежды здешних обитателей и наверняка привлечет внимание. И тут ему в голову пришла мысль позаимствовать кафтан торговца.
       Артем перебежками добрался до телеги, стащил с нее кафтан и, от волнения путаясь в рукавах, натянул на себя. Меч, хоть и невидимый, но вполне осязаемый, бугром встопорщил кафтан на боку. Полы свисали до самых колен, но в целом новый наряд выглядел довольно сносно, и Артем рискнул выйти из укрытия. Он для верности взвалил себе на плечо корзину с дичью, чтобы за ней скрыть лицо, и, уповая на то, что ему удастся избежать встречи с хозяином кафтана, проскользнул в замок.
       Перед пиршеством все были заняты работой. Люди сновали туда-сюда, и на Артема никто не обращал внимания. Он пошел наугад и, услышав из-за двери голос торговца, юркнул в боковой коридор.
       Здесь никого не было. Пройдя немного, Артем решил, что пора избавиться от ненужного груза. Парень поставил корзину на пол и отправился дальше налегке, как вдруг раздался окрик:
       - Эй ты! Ну-ка стой!
       Кто-то схватил его за ухо. Артем лихорадочно соображал, что сказать в свое оправдание, когда на него обрушился поток брани:
       - Ты что же это тут корзинку бросил, бездельник?
       Толстая кухарка сверлила его сердитым взглядом.
       - Я заблудился. Я тут первый раз. Ой- ой! - вскрикнул Артем, пытаясь освободить несчастное ухо.
       - Откуда ж ты такой взялся?
       - С торговцем приехал. Я его помощник, - соврал Артем, строя из себя невинную овечку.
       - Тоже мне помощничек. Хозяин твой недотепа и в помощники взял такого же растяпу. Бери корзину, в конце коридора свернешь налево, потом направо. Дойдешь до кладовой, да не забудь корзину в подпол спустить, - скомандовала кухарка.
       Артем покорно подхватил ношу и потрусил по указанному маршруту, но стоило ему скрыться из вида, как он бросил злосчастную корзину и быстрым шагом пошел в сторону прямо противоположную той, что указала кухарка.
       - Эй, ты кто и куда идешь? - вновь окликнули его.
       На этот раз это был маленький поваренок. Неизвестно, видел ли мальчишка, как Артем избавился от корзины, но в любом случае ссориться с ним не хотелось. Хоть и невелика сошка, а мог поднять нешуточную тревогу.
       - Я-то? - переспросил Артем, чтобы выиграть время, и тут, ощутив небывалый прилив вдохновения, стал врать как по писаному:
       - Я у торговца в подручных служу. Мы дичь привезли. Хоть у кого спроси, телега возле входа стоит. Я от хозяина улизнул, чтобы на рыцарей посмотреть. Я в жизни ни одного рыцаря не видел. В наши края они не заезжают, а поглядеть охота.
       - Это тебе навряд ли удастся, - возразил мальчишка. - Рыцари будут пировать наверху, а туда никого допущать не велено, даже яства будут подаваться на подъемнике, лифтой называется.
       - Лифтом, - невольно поправил Артем.
       - А ты откуда знаешь? Что, самый умный? А под кафтаном что прячешь? - спросил мальчишка, указывая на предательски торчащую рукоять меча.
       "Опять от этого меча одни неприятности", - с досадой подумал Артем и брякнул первое, что пришло в голову:
       - Ничего не прячу. Это грыжа.
       Видимо, поваренок совсем не представлял, что такое грыжа, потому что больше с расспросами не приставал.
       - А ты можешь показать, где подъемник? - в свою очередь спросил Артем.
       - А тебе почто?
       - Интересно.
       - Отчаянный ты малый, как я погляжу. Что ж, если тебе захотелось получить тумаков, не моей спине болеть, - засмеялся поваренок и лукаво спросил: - А коли тебя провожу, что мне за это дашь?
       Артем пошарил в карманах джинсов в надежде обнаружить какую-нибудь завалявшуюся ерунду и, к счастью, нашел пластинку жвачки.
       - Жвачка пойдет?
       - Чой-то? - спросил мальчишка, с интересом разглядывая красочную обертку.
       - Жевательная резинка. Ее хоть три часа жуй - не сжуешь.
       - Навроде смолы, да? - догадался поваренок.
       - Точно. С фруктовым вкусом.
       - Брешешь. У смолы сроду такого вкуса не бывало, - сказал мальчишка, зачарованно глядя на яркую бумажку.
       - Так то у смолы. А это жвачка. От кариеса защищает, - вспомнил рекламу Артем.
       - От кого?
       - Ну чтоб зубы были крепкими. Ну что, проводишь до подъемника? - Артем начал терять терпение.
       Искушение в виде тонкой пластинки в красочной фольге повисло перед носом поваренка. Не в силах сопротивляться соблазну, тот схватил жвачку пятерней и кивнул:
       - Ладно. Но в случае чего я тебя знать не знаю.
       - Идет, - согласился Артем.
       Лучшего провожатого было не найти. Поваренок, как всякий мальчишка, знал все ходы и закоулки.
       Лихо маневрируя между ящиками, тюками и корзинами, ребята через узкий лаз попали в тесное полутемное помещение.
       - Пришли. Вона стоит, - шепотом доложил провожатый, показывая пальцем на устройство, похожее на лебедку с платформой, высотой со стол, за которой находилось окошко со створками.
       - Ты можешь его включить? - поинтересовался Артем.
       - А на кой? - лукаво прищурился мальчишка.
       - Надо, - коротко отрезал Артем.
       - Коли надо, так полезай на лифту, - согласился проводник.
       Стоило Артему взгромоздиться на платформу, как мальчишка нажал на какой-то рычажок и подъемник поплыл вниз. Артем не успел опомниться, как оказался в подвале.
       - Эй, что за шуточки? Вытащи меня отсюда, - крикнул он.
       - А накося! Уж больно ты любопытный. И говор у тебя какой-то ненашенский. Не замышляешь ли чего против госпожи? Может, ты шпиён какой?
       - Какой шпион? Ты что, издеваешься?!
       - Ничуть. Коли ты окажешься вражеским лазутчиком, то кухарка мне все ухи оборвет. А они у меня, чай, не казенные.
       Артем смекнул, что надо действовать хитростью, и, чтобы разжалобить поваренка, заканючил:
       - А если я не вернусь вовремя, мне уши оборвет мой хозяин. И все по твоей вине. Я тебе как человеку поверил.
       Наверху воцарилась тишина, видимо, мальчишка обдумывал слова Артема, а потом сказал:
       - Ладно, я тебя выпущу, токмо после этого чтоб в замке духу твоего не было.
       - Согласен, - крикнул Артем, решив, что перво-наперво надо выбраться наружу, а потом он живо обведет этого недотепу вокруг пальца.
       Лебедка заработала, и подъемник медленно пополз вверх, откуда донесся грозный зычный голос:
       - Ты что тут делаешь? С лебедкой балуешься?
       - Н-н-нет, господин стражник. Мне велено шестеренки жиром смазать. Вот я сюдыть и явимшись. Нажал что-то ненароком, а лифта, будь она неладна, и поедь вниз, - самозабвенно врал поваренок, так что Артем вынужден был признать в нем мастера, равного себе.
       - Марш отсюда! Знать ничего не знаю ни про какую смазку, - прикрикнул стражник.
       Артем услышал спешно удаляющиеся шаги и понял, что его сопровождающий бежал, оставив его на произвол судьбы. Остаться на платформе подъемника значило прямиком угодить в лапы стражника. Приняв мгновенное решение, Артем соскочил на пол, пока было еще не слишком высоко. Как только платформа доползла до верха, в подполе воцарилась тьма.
       Только тут Артем сообразил, что дал промашку. Лучше предстать перед стражником, чем по доброй воле быть замурованным в каменном мешке. Он запаниковал: кто знает, когда его здесь обнаружат и сколько он может протянуть без воды и пищи? Ему стало совсем тоскливо, но тут он заметил щель, сквозь которую пробивался тусклый свет. Не надеясь, что перед ним выход, нечаянный узник с замиранием сердца ощупал стену и обнаружил дверь.
       По ту сторону двери находился винный погреб. В воздухе стоял терпко-кисловатый аромат. Помещение освещалось висящими под потолком светильниками. Огромные бочки лежали на специальных стеллажах в три ряда. В донышке каждой красовался медный кран. Озираясь по сторонам, Артем осторожно пошел сквозь строй пузатых бочонков.
       Вдруг скрипнула дверь, но не та, через которую он сюда попал. Звук донесся совсем с другой стороны. Затем послышались шаркающие шаги. Артем поспешно нырнул за бочку и затаился в полумраке. Шаги приближались, к ним добавилось пение, похожее на бормотание:
       Без виночерпия - беда.
       Не пир, а просто ерунда.
       Пока вовсю пирует знать,
       Кто будет кубки наполнять?
       Без виночерпия - хоть плачь.
       Вам скажет плотник и скрипач,
       Крестьянин, повар и поэт:
       Моей работы лучше нет.
       Пение слышалось совсем рядом. Артем вжался в стену, ожидая, что его вот-вот обнаружат, но певец, не доходя одной бочки, свернул в другой ряд. Шаги затихли, и раздался звук льющейся жидкости. Видимо, виночерпий наполнял вином бутыли.
       Улучив момент, пока он был занят делом, Артем, прячась за бочками, на цыпочках направился в ту сторону, откуда появился виночерпий. Выйдя к каменной лестнице, ведущей наверх, он стрелой взметнулся по ступенькам и выскочил за дверь. На его счастье, снаружи не было ни души. В замке торчал ключ.
       Поборов искушение запереть виночерпия в погребе, Артем торопливо направился по пустынному коридору, но скоро зашел в тупик, заканчивающийся дверью. Она оказалась незапертой. Артем тихонько приотворил дверь и остолбенел от изумления. В этой странной комнате у стен были уши, самые настоящие уши, огромные, точно лопухи. Они торчали из стен и временами чуть подрагивали, словно настороженно прислушивались.
       В дальнем конце помещения виднелась арка с дверью, но пройти к ней мимо живых, трепещущих ушей было жутковато. Стараясь не дышать, Артем сделал самый осторожный шаг, на какой был способен. Судя по тому, что уши не реагировали, ему удалось не издать ни единого звука. Медленно, шаг за шагом разведчик бесшумной походкой отправился дальше. Он вспотел от напряжения, когда наконец пересек комнату и оказался возле арки. Приникнув к замочной скважине, он увидел круглую площадку, в центре которой начиналась винтовая лестница, ведущая в каменный цветок.
       Артем почувствовал, что близок к цели, и его охватило бурное, бесшабашное веселье. Забыв об осторожности, он рывком потянул на себя ручку двери. И вдруг услышал, как звякнул колокольчик. Уши, словно по команде, навострились. Тихий звон колокольчика многократно усилился и набатом загудел в коридоре.
       "Вот так сигнализация!" - подумал Артем, прикидывая, как выпутаться из новой неприятности.
       Со стороны коридора послышался топот. Чтобы хотя бы ненадолго задержать погоню, Артем поспешно запер дверь на засов, и как раз вовремя. В следующий миг преследователи обнаружили, что дверь в комнату с ушами не открывается, и стали изо всех сил колотить по ней.
       В это мгновение Артем заметил, что из-под кафтана проступают полупрозрачные ножны. Меч становился видимым, словно напоминая о себе. При мысли о том, что ему придется сражаться с оружием в руках, Артем ощутил волнение. Времени на раздумье не оставалось. Кафтан с чужого плеча сковывал движения. К тому же теперь в нем не было необходимости. Артем стянул его с себя и метнулся к арке, что вела к винтовой лестнице.
       Одним махом преодолев несколько витков ступеней, он услышал, что грохот внизу прекратился.
       Преследователи высадили дверь и ворвались в комнату. Опасаясь, что в тишине они услышат его шаги, Артем замер и прислушался к тому, что происходит внизу. До него донеслись голоса стражников.
       - Здесь никого нет.
       - Смотрите, что я нашел у слухачей!
       - Чей-то кафтан. Видать, хозяин потерял его со страху и побежал в сторону погреба.
       - Неплохое местечко, где можно отсидеться. Ха-ха.
       - Разговорчики!
       - Я думаю, что кто-то проник в винный погреб, а когда стал оттуда выбираться, попал к слухачам.
       - А вдруг это лазутчик?
       - Вряд ли. Скорее тут замешаны бочки с вином.
       - Проверить, заперт ли погреб!
       - Разрешите доложить! Погреб не заперт, и там кто-то бродит.
       - Двое, останьтесь на часах. Через минуту госпожа с гостями поднимется наверх. А вы двое обыщите погреб. Обнаружите прохвоста, держите его там до конца пира. Нам не нужны нарекания, - отдал приказания начальственный голос.
       Все стихло. Артем задумался, как поступить дальше. Путь назад был отрезан: у основания винтовой лестницы стояли двое стражников. Дожидаться на лестнице появления рыцарей было глупо. Оставалось только идти наверх. В очередной раз выказывая чудеса осторожности, Артем стал на цыпочках подниматься в верхние апартаменты, в надежде, что там найдет убежище.
      
       Казалось, ступенькам нет конца. Когда Артем добрался до верхней площадки, ноги у него гудели, как после хорошей пробежки. Оставив тускло освещенную лестницу позади, он сощурился от яркого света. Судя по всему, он попал в тронный зал. Сотни свечей в золотых канделябрах озаряли помещение тепло-желтым светом. Красная ковровая дорожка поднималась на возвышение, где стоял трон под балдахином из вишневого бархата. Другой мебели здесь не было, отчего зал казался еще просторнее.
       Пока Артем разглядывал расписной потолок, где была изображена панорамная картина королевской охоты, внизу послышался шум. Это поднимались гости. За неимением другого убежища Артем юркнул за балдахин и, освободив себе щелку между складками бархата, приник к ней.
       Первыми в зал вошли два рыцаря и торжественно встали по обе стороны двери. За ними, величественно ступая, появилась Вика, то есть Кави, как две капли воды похожая на Вику. На ней было вычурное средневековое платье, будто она собралась на маскарад. Держалась она с достоинством, подобающим знатной даме, и это еще сильнее взбесило Артема. Следом за Кави прошествовала целая вереница рыцарей.
       Кави направилась в сторону Артема. У него екнуло сердце: на мгновение он подумал, что она заметила его, но потом он сообразил, что Кави просто идет к трону. Поднявшись по ступенькам, она заняла свое царственное место. Рыцари широким полукругом встали перед ней. Закованные в латы, со спущенными забралами, они походили на музейные экспонаты.
       Воцарилась тишина, и Кави торжественно произнесла:
       - Доблестные рыцари, я пригласила вас с тем, чтобы отметить чрезвычайно приятное событие. К нам присоединился еще один благородный рыцарь, и я даю пир в его честь.
       При этих словах тот, о ком шла речь, выступил вперед, подошел к трону и преклонил колено перед хозяйкой замка.
       - Встань, благородный рыцарь. Подними забрало и открой свое лицо. Тебе нечего скрывать, потому что здесь все свои, - сказала Кави.
       Рыцарь поднялся с колен, и она громко представила его:
       - Рыцарь Дэниз.
       Тот поднял забрало. При виде его лица Артем ахнул от удивления. Денис! Как он очутился здесь? Впрочем, что тут не понять! Он же заодно с Викой. Предатель!
       Рыцарь насторожился:
       - Позволь посмотреть, прекрасная Кави. Мне кажется, за балдахином кто-то прячется, - сказал он, шагнув в сторону Артема.
       Скрываться дальше не имело смысла. Артем оказался в ловушке. Он узнал имя предателя, но что толку? Какие бы чудеса геройства он ни проявлял, никто не может в одиночку разделаться с тринадцатью вооруженными рыцарями. И тут он увидел, что на ближайшем окне начертано слово "выход".
       Надпись отрезвила его, напомнив, что это всего-навсего игра. Нужно лишь добраться до "выхода", и он будет спасен! Выхватив меч, Артем выскочил из-за трона. Дэниз, обнажив оружие, бросился ему наперерез. При виде острых клинков вся спесь и величавость мигом слетели с Кави. Она взвизгнула, как испуганный поросенок, резво соскочила с трона и кинулась подальше от сражающихся, но, споткнувшись о край ковровой дорожки, растянулась на полу.
       - Ой! Моя нога! - закричала она, схватившись за лодыжку.
       "Бог шельму метит", - только и успел подумать Артем, но радоваться было недосуг. Противник уже занес над ним меч. Артем отпрыгнул в сторону и неожиданно для самого себя ловко отразил удар. Дэниз сделал новый взмах. Клинки скрестились. Артем круговым движением выбил оружие из рук противника, задев лезвием меча руку Дэниза. У того на запястье выступила кровь.
       Артем не стал искушать судьбу и продолжать бой. Пока не опомнились другие рыцари, он стремглав бросился к окну. Стекла брызнули в стороны, и он, не задумываясь, на какой высоте находится, прыгнул вниз.
      
       Падение было ощутимым, но безболезненным. Артем обнаружил, что лежит на полу в собственной комнате. Рядом валялся перевернутый стул. Дверь распахнулась, и в комнату заглянул встревоженный отец.
       - Что за грохот?
       В это время из гостиной послышался голос Вики.
       - Ой-ой! Моя нога!
       - Что случилось? - Софья Петровна обеспокоенно поспешила к дочери.
       - Зацепилась за ковер. Кажется, вывихнула.
       "Прямо как в игре", - усмехнулся про себя Артем, поднимаясь с пола.
       - Как это ты свалился со стула? Заснул, что ли? - спросил отец.
       - Да нет. В азарт вошел, - улыбнулся Артем.
       - Не нравится мне все это, - покачал головой Виктор Юрьевич.
       - Да ладно, па. Все нормально, - сказал Артем, впервые называя отца "па", как раньше. - Пойди лучше посмотри, что там с Викой.
       Артему хотелось хоть ненадолго остаться одному, чтобы прийти в себя после пережитого в виртуальной реальности. Однако отец иначе понял его заботу о сводной сестре. Он потрепал сына по вихрам и сказал:
       - Я все ждал, когда же ты оттаешь. Что вам, в сущности, с Викой делить? Она неплохая девочка.
       - Угу, - кивнул Артем, а мысленно добавил: "Она - Большое Зло".
       Засыпая, Артем продолжал размышлять о сегодняшней игре. Ему снова удалось пройти уровень и не потерять ни одной жизни. Но почему спасительный "выход" появился именно в тот момент, когда не было никакой надежды? Артем точно помнил, что, войдя в тронный зал, он внимательно все осмотрел, и готов был поклясться, что надписи на окне не было. Может быть, это произошло потому, что он узнал имя? Ну конечно! Цель игры была узнать имя предателя, и он сделал это.
       "Дэниз, он же Денис! Предатель и изменник в настоящем и виртуальном мире", - с горечью подумал Артем, но тут он вспомнил про случай с Викиной ногой. Бывают же такие совпадения! Эта мысль рассмешила его, и он впервые за долгое время заснул с улыбкой.
      
       Артем проснулся в небывало хорошем расположении духа. Когда он увидел, как Вика ковыляет по квартире, в нем даже шевельнулось благородство: он хотел предложить ей донести портфель до школы, но вовремя одумался. Это значило всю дорогу тащиться со скоростью улитки рядом с этой змеей. Решив, что такой пытки он не выдержит, он не стал искать неприятностей на свою голову и похоронил свой порыв, не дав ему развиться.
       Хромая по тротуару, Вика с неприязнью глядела вслед Артему. Знает же, что она еле идет. Хоть бы предложил помочь. Но от него разве дождешься? Еще наверняка радуется, что ей больно. Прямо сияет от счастья с самого утра. Вике стало обидно до слез. Ну почему ей достался такой несносный брат?
       Хорошее настроение у Артема сохранялось недолго. Войдя в класс, он увидел Дениса и остолбенел: правое запястье у того было забинтовано. У Артема по спине пробежал холодок. Он подошел к бывшему другу и спросил:
       - Что у тебя с рукой?
       - Порезался. Артем, я должен тебе сказать... - Денис хотел раз и навсегда покончить с непониманием, возникшим между ними, но Артем резко оборвал его:
       - Как ты порезался?
       Он был неестественно бледным и каким-то испуганным. Денису стало не по себе.
       - Тебе что, нехорошо? - участливо спросил он.
       - Как ты порезался?! - точно обезумевший, заорал Артем.
       - На кухне. Резко повернулся и не заметил, что мать нож держит. Вот и напоролся случайно.
       - Случайно, - эхом отозвался Артем. В его глазах застыло какое-то странное, пугающее выражение, будто он витал где-то далеко отсюда.
       - Артем! - Денис тронул его за руку, чтобы вернуть к действительности, но Артем рванулся в сторону.
       - Да пошел ты!.. - выкрикнул он и, помолчав, задумчиво повторил: - Случайно...
      
      
       ГЛАВА 13
      
       Артем сидел за партой, но это была лишь видимость его присутствия на уроке. На самом деле он был так далек от школы, что даже не обратил внимания на то, что вместо учебника физики достал алгебру. Объяснения учительницы пролетали мимо него, не мешая ходу его мыслей.
       Артем никогда не пытался вникнуть в сложную теорию ломаного пространства, согласно которой попадал в виртуальный мир. Для него было загадкой, каким образом он оказывался в ином измерении. До сих пор все, что там происходило, он воспринимал лишь как захватывающую игру, искусную имитацию реальности. Теперь он неожиданно столкнулся со странным и необъяснимым явлением: между двумя мирами существовала прямая связь. Или это случайное совпадение? Но тогда как объяснить, что Вика подвернула ногу, а у Дениса порезана рука в том самом месте, где его виртуального двойника задело мечом? Совпадение?.. Или?..
       - Тарасов, что с тобой сегодня? О чем ты думаешь? - Голос физички вернул его на землю.
       - Я... У меня болит голова, - соврал Артем.
       Вид у него и впрямь был болезненный.
       - Сходи в медпункт, - предложила учительница.
       - Можно я потом пойду домой? - спросил Артем.
       - Иди. Ты плохо выглядишь, - разрешила физичка.
       Артем кое-как засунул в рюкзак учебник и тетрадку и покинул класс. Вика проводила его недоуменным взглядом. Что могло случиться за это короткое время? Час назад он вышел из дома в более чем приподнятом настроении. Отчего вдруг такая резкая перемена? Что-то явно было не в порядке, но Вика не сомневалась: головная боль тут ни при чем. Голова не болит ни с того ни с сего.
       На перемене к ней подошел Денис.
       - Что это с Артемом? Он какой-то странный.
       - Не знаю. С утра веселился, как ненормальный, а пока я доковыляла до школы, его будто пыльным мешком пристукнули, - пожала плечами Вика.
       Она не стала говорить про свое ощущение, будто братец радовался из-за ее вывихнутой ноги, чтобы Денис не подумал, что она наговаривает на Артема.
       - А чего ты хромаешь? - участливо поинтересовался Денис.
       - Ногу подвернула. А ты тоже раненый? - улыбнулась она, кивком указав на его руку.
       - Пустяки.
       Он хотел рассказать Вике, как Артем приставал к нему с расспросами насчет пореза, но передумал, решив, что это не настолько важно, чтобы об этом распространяться.
      
       С вечера резко похолодало. Лужи замерзли и зияли на асфальте, как давно немытые окна. Все застыло в ожидании снегопада, а он не спешил укрыть продрогшую землю. Первые редкие снежинки перепархивали, словно тополиный пух, но их было ничтожно мало.
       Артем шагал по улице, и постепенно бодрящий морозный воздух приводил его в чувство. Все вокруг было таким обыденным и будничным, что его опасения стали казаться надуманными. В самом деле, мало ли как можно оступиться или порезаться? А он сразу сделал из этого трагедию. В любом случае сомнения легко проверить: достаточно продолжить игру, тем более что дома никого нет и ему никто не помешает.
       Артем ускорил шаг, чтобы поскорее добраться до компьютера, но неожиданно ему в голову пришла мысль, от которой его бросило в холодный пот: а что если он сам получит серьезную травму? Ведь в виртуальном мире он буквально ходил по острию ножа и каждый миг рисковал. Конечно, на крайний случай у него имелась бутылочка с живой водой, но успеет ли он ею воспользоваться?
       Игра слишком часто принимала опасный оборот и была совершенно непредсказуемой. Как только Артем оказывался по ту сторону преломленного пространства, он не мог контролировать ситуацию. Кто-то другой придумывал правила игры и вел его. Но кто?
       Служба виртуальной реальности - вот кто! Артем ругал себя за то, что не выяснил, как в случае надобности связаться с фирмой, доставившей компьютер. Только там могли ответить на его вопросы и дать объяснение всему, что произошло. А что если сделать еще одну попытку найти заброшенную пятиэтажку?
       Артем свернул к остановке. Автобус подошел сразу же, как по заказу. Доехав до нужной остановки, Артем без колебаний пошел в проулок, будто кто-то направлял его. Ему было даже странно, что он заблудился в прошлый раз. Не прошло и десяти минут, как он увидел знакомый пустырь между высокими домами.
       У Артема екнуло сердце: место, где прежде стояла пятиэтажка, было огорожено бетонным забором. Там кипела работа. Найдя проем между плитами, он пролез на строительную площадку. Посреди огороженного пространства зиял котлован, приготовленный для закладки нового дома.
       Артем как завороженный медленно подошел к краю ямы и встал, тупо уставившись вниз, словно это могло вернуть из небытия снесенную пятиэтажку. В душе у него возникло необъяснимое чувство пустоты, точно он потерял что-то важное. Ниточка, связующая его с единственными людьми, знающими про виртуальный мир, оборвалась. "Впрочем, у них есть мой адрес. Они меня сами найдут, - мелькнула в голове у Артема спасительная мысль и тут же уступила место более мрачной: - Это случится, только когда им понадобится оплата. А как найти их сейчас, когда они так нужны?"
       - Эй ты, шею захотел свернуть? Чего ты здесь потерял? - грубо окликнул его один из строителей.
       "Фирму", - подумал Артем, а вслух сказал:
       - Ничего.
       Что толку объяснять? Вряд ли строитель знает новый адрес Службы виртуальной реальности.
       - То-то и оно, что ничего. Дуй отсюда. Тут не место для прогулок. Свалится что-нибудь на голову, а потом отвечай за тебя, - сердито прикрикнул на него мужчина.
       "Ну и ладно. Нет фирмы, и не надо. Зато компьютер у меня", - пытался успокоить себя Артем по дороге домой.
       Однако эта мысль почему-то не радовала, и чувство тревоги не покидало его. Виртуальный мир жил своей жизнью. Он диктовал Артему правила, а не наоборот.
       Решение пришло, когда он входил в подъезд дома: "Не буду прикасаться к компьютеру, и дело с концом". Но уже в лифте Артем понял, что обманывает себя. Он не мог не продолжать игру, хотя бы потому, что должен был узнать, действительно ли существует связь между мирами.
       Войдя в квартиру, он обрадовался, что дома никого нет. Наскоро стащив с себя куртку и ботинки, он поспешил к компьютеру с твердым намерением выяснить правду.
      
       Закат догорал. Быстро накатывали синие сумерки. Однако вечер не принес прохлады. Стояла иссушающая жара. Казалось, жар идет от самой земли. Красноватая глинистая почва растрескалась от засухи. С уходом дня место, и без того пустынное и неприветливое, приобретало все более зловещий вид. Кое-где из бесплодной земли торчали уродливые низкорослые деревца, больше похожие на коряги. Их чахлые стволы, почти лишенные листвы, не привносили в пейзаж живости. Единственным присутствием жизни в этой мертвой картине была стая ворон. Время от времени птицы с карканьем поднимались в воздух и, покружив, снова рассаживались на иссохших ветвях деревьев, протянувшихся к небу, словно узловатые старческие руки.
       Артем в растерянности стоял, не зная, куда идти, раздумывая, зачем его занесло в этот унылый край, когда его внимание привлекло странное явление. От земли красноватым ореолом поднималось зарево, но не на западе, куда только что закатилось солнце, а со стороны востока.
       Пока Артем размышлял над этой загадкой природы, небо внезапно прочертила молния. Она рассекла ясный небесный купол пополам. Артем в страхе зажмурился и закрыл уши в ожидании громового раската, но грома не последовало, зато сквозь прикрытые веки он увидел еще один яркий сполох. Артем открыл глаза и оцепенел. Молнии одна за другой огненными зигзагами прочерчивали небосвод и вонзались в землю рядом с ним, заключая его в круг. Казалось, будто разгневанный Зевс мечет в него огненные стрелы.
       Артем хотел бежать, но ноги словно налились свинцом. Когда следующая вспышка высветила землю, он заметил, что там, куда ударили молнии, появились фигуры в черных балахонах. С последней, восьмой, вспышкой круг замкнулся. Служители Ордена, смиренно склонив головы, стояли вокруг Артема с зажженными свечами в руках. Артем мысленно поблагодарил создателя игры, что это не первая его встреча с братьями таинственного Ордена. Не знай он, что они его союзники, наверное, умер бы от страха.
       - Крутые спецэффекты, - сказал Артем, отирая пот со лба.
       - Разъясни свою мысль, герой. Ты говоришь на непонятном нам языке, - попросил Премьер.
       - Эти молнии - неслабое зрелище, - пояснил Артем.
       - Это всего лишь иллюзия. С ней жизнь становится привлекательнее, - отозвался Премьер.
       Его слова натолкнули Артема на интересную мысль: что если служители Ордена - тоже иллюзия?
       Он никогда не видел их лиц. Ему захотелось сорвать капюшоны и посмотреть в глаза своим странным помощникам.
       - Я хочу видеть ваши лица, - потребовал он.
       - Зачем? - как всегда бесстрастно спросил Премьер.
       Артем растерялся.
       - Странный вопрос. Мы уже не первый раз встречаемся, а я даже не знаю, как вы выглядите.
       - Какое значение имеет цвет глаз или форма носа? Тебе известна наша суть, а это гораздо важнее, - сказал Премьер.
       - Внешность - это пустое. Оболочка, которую можно наполнить чем угодно. Разве тебе не известны случаи, когда за красивой внешностью прячется зло? - подхватил его мысль брат Секундо.
       "Вика", - мгновенно мелькнуло в голове у Артема. Была бы она уродиной, ей не удалось бы с такой легкостью переманить всех на свою сторону. А так, стоит ей состроить глазки, все бегут за ней, точно дрессированные собачонки. Даже Денис и тот предал.
       - Многие считают Кави красивой. Это позволяет ей удерживать власть над людьми. Была бы она безобразной... - продолжил Квартус, будто читая мысли Артема.
       - Но существует секрет ее красоты, - загадочно добавил Септимус и смолк.
       - Какой? - спросил Артем, подозревая, что этот разговор затеян неспроста. Скорее всего, в этом туре ему предстоит раскрыть секрет красоты злодейки Кави. Но, к его удивлению, Премьер сам ответил на вопрос:
       - Слезы каменного великана. Когда луна входит в новую фазу и нарождается молодой месяц, Кави является к каменному колоссу, чтобы испить чашу его слез. Это поддерживает ее красоту. Ты должен ей помешать, чтобы внешность Кави стала такой же отвратительной, как и ее суть. Тогда чары Зла над людьми рассеются.
       Артем усмехнулся. Все же предчувствие его не обмануло. Он получил очередное задание. Но теперь-то ему это было не впервой. Положив руку на рукоять меча, чтобы удостовериться, что оружие на месте, "герой", подражая суперменам из боевиков, напустил на себя вид человека, для которого битва с великаном - всего лишь скучная работа, и нарочито небрежным тоном поинтересовался:
       - С чудищем, что ли, надо сразиться?
       - Не совсем. - Премьер сделал отрицательный жест рукой. - Прежде чем ты отправишься на очередной подвиг, тебе будет полезно узнать историю Терра-Коты.
       - Что такое Терра-Кота? - спросил Артем.
       - Край, где ты сейчас находишься.
       - Его так назвали из-за того, что земля тут красная? Насколько я понимаю, такой цвет называют терракотовым. - Артем не преминул блеснуть эрудицией. Знай, мол, наших.
       - Ты очень проницателен, герой. Эти два названия связаны, ты лишь спутал причину и следствие. Этот цвет назвали терракотовым по имени Терра-Коты. Здешняя земля не всегда имела красноватый оттенок.
       Премьер подал знак, и Октавус преподнес Артему старинный свиток на непонятном языке, исписанный красивым наклонным почерком. Артем секунд двадцать недоуменно пялился на пергамент и вдруг, к своему изумлению, стал понимать смысл написанного, будто шелуха слов слетела с непонятного языка, обнажив суть. Перед Артемом возникли картины. История ожила.
      
      
       ГЛАВА 14
      
       В давние времена в Терра-Коте жил ужасный великан. Заметив его, люди разбегались, но не потому, что страшились его вида, а потому, что нрав у него был под стать внешности. Свет не знал такого злодея. Он разорял деревни и воровал детей. Не в силах побороть людоеда, люди снимались с насиженных мест и уходили на новые поселения. Великан стал промышлять разбоем на дорогах, но путники, лишь издали увидев его, пускались наутек.
       Однажды великан пил воду из озера и, увидев свое отражение, задумался: "Почему судьбе было угодно дать мне такую отвратную рожу? Ничего удивительного, что люди бегут от меня, как от чумы. Был бы я красавцем, заманить путника стало бы куда легче. Вот если бы можно было изменить облик".
       Эта мысль занозой засела в нем, и чем больше он обмозговывал свою идею, тем больше она ему нравилась. Наконец он решил обратиться к ведьме. Взяв мешок золотых, он отправился к старухе.
       - Сделай меня красавцем, чтобы люди не пугались меня, а напротив - сами с удовольствием шли ко мне в ловушку, - попросил он.
       - Это можно, только без труда не выловишь и рыбки из пруда. Готов ли ты сам приложить старание? - спросила ведьма, не замедлив сграбастать кошелек.
       - Отчего же не постараться? Говори, что надо делать, - согласился великан.
       - Я дам тебе заколдованный бурдюк, сшитый из кожи удава и пропитанный ядом гюрзы. Наполни его доверху слезами самых красивых девушек, а после одним махом осуши его. В тот же миг ты станешь таким красавцем, что люди не смогут противиться твоему обаянию и, как кролики, подчиняющиеся воле удава, сами будут идти к тебе.
       Людоед поблагодарил ведьму за совет и начал охоту за красавицами. Найти их оказалось нелегко, а еще труднее похитить, но великан не отступался от задуманного.
       Пленницы томились в погребе его дома. Свет туда проникал через крошечное зарешеченное окошко под потолком. Даже в яркий солнечный день в подполе царил полумрак. Света из окошка хватало лишь на то, чтобы осветить бурдюк из змеиной кожи, который висел посередине темницы, как зловещее напоминание о том, что с наступлением темноты великан придет мучить красавиц, чтобы наполнить бурдюк их слезами.
       Шло время. Постепенно бурдюк наполнялся. Великан уже потирал руки в предвкушении того, что скоро жизнь его резко изменится, когда возле его жилища появилась странница. Она брела, опираясь на посох, видимо, ей пришлось преодолеть немалый путь. Девушка была одета в рубище, но даже нищенские лохмотья не скрывали ее безупречной красоты. Много красавиц томилось в плену у великана, но такого совершенства ему не доводилось видеть. Обрадованный, что добыча сама пришла к нему в руки, он схватил девушку, бросил ее в темницу и отправился вздремнуть до сумерек.
       Стоило великану удалиться, как погреб озарился мягким светом. Рубище новой пленницы превратилось в легкий хитон цвета зари. В руках она держала светящийся шар. Исходившее от него сияние становилось все ярче, но чудесный свет не слепил, а пробуждал в душах радость, никогда не навещавшую это подземелье.
       - Кто ты? - спросили девушки, зачарованно разглядывая незнакомку.
       - Фея утренней зари. Однажды, сидя на облаке, я услышала ваш плач и ваши мольбы. Я здесь, чтобы помочь вам.
       - Спасибо тебе! Спасибо! - Девушки стали наперебой благодарить фею, но она жестом заставила их замолчать.
       - Погодите благодарить, вы не дослушали меня до конца. Известно ли вам, почему великан мучает вас?
       - Он собирает наши слезы, чтобы выпить их и стать красавцем, - со вздохом ответили девушки.
       - Верно. Скоро он осуществит задуманное и при помощи колдовских чар натворит много зла, если вы не помешаете ему, - напомнила волшебница.
       - Но разве в наших силах ему помешать? Мы обломали все ногти, пытаясь разорвать проклятый бурдюк и выплеснуть его печальное содержимое, но не сделали на нем даже крошечной царапины. Он слишком прочен, - запричитали пленницы.
       - Ничего удивительного. Бурдюк заколдован, и уничтожить его может только более сильная магия, - объяснила фея утренней зари. Она подняла высоко над головой сияющий шар, чтобы он был хорошо виден отовсюду, и продолжала: - Здесь заключены искры волшебного огня. Если каждая из вас бросит одну искру в бурдюк, то возгорится небывалое пламя, высушит ваши слезы и испепелит великана вместе с его логовом, но у вас не будет времени убежать. Готовы ли вы на такую жертву?
       Фея обвела девушек испытующим взглядом. Пленницы примолкли, но через мгновение самая смелая из них шагнула вперед и решительно сказала:
       - Лучше превратиться в пепел, чем позволить извергу измываться над людьми. Дай мне искру, добрая волшебница.
       Фея коснулась сияющим шаром руки девушки, и у той на ладони вспыхнул крошечный огонек. Он горел ярко, но не обжигал. Девушку волной охватило давно забытое чувство радости, и она улыбнулась, глядя на маленькое светящееся чудо. Вслед за ней другие девушки наперебой тянули к фее руки, прося им тоже дать волшебные искры.
       Скоро все пленницы стояли, озаренные небывалым счастьем, и у каждой на ладони горел огонек. И тогда фея сказала:
       - Вы не обратитесь в пепел, а обретете бессмертие. Вы станете свободными и прекрасными. Никто не сможет держать вас в плену. И вы всегда будете дарить людям радость. У каждого, кто вас увидит, поднимется настроение, и он улыбнется. А теперь время пришло. Солнце близится к закату.
       Девушки одна за другой бросали искры в бурдюк. С каждой новой искрой тот все больше нагревался и разбухал, а когда последняя искра скрылась в его утробе, девушки разом обратились в веселых солнечных зайчиков и разлетелись по миру, легкие и свободные, чтобы дарить людям радость.
       В тот же миг бурдюк взорвался. Из него вырвался столб пламени и взвился до небес. Земля содрогнулась и разверзлась, поглотив жилище великана. Людоеду удалось в последний момент ухватиться за край пропасти и выбраться наружу, но огонь охватил его. Исполин метался, пытаясь сбить пламя, но огненные языки жадно лизали его до тех пор, пока не превратили в головешку.
       Пламя бушевало несколько дней. Почва на милю вокруг растрескалась и покраснела от жара. На месте жилища ненавистного чудовища образовался кратер, возле которого с тех пор стоит черная гагатовая скала, похожая на великана. Земля, окружающая кратер, продолжает тлеть. Ее назвали Огненной, потому что время от времени из ее глубин вырываются языки пламени. Землетрясение выпустило наружу подземные воды, и в долине Огненной земли образовалось горячее озеро. Вода в нем кипит по сей день, поэтому оно носит название Кипящего.
      
       Артем закончил чтение, а перед его глазами все еще стояла картина великого пожарища. Некоторое время он под впечатлением рассказа не мог произнести ни слова, а потом наконец спросил:
       - А при чем тут слезы великана?
       Глава Ордена принял свиток из рук Артема и завершил повествование:
       - Раз в месяц, в новолуние, из каменных глазниц великана сочится влага. Кажется, будто камень плачет. Существует поверье: кто осушит чашу слез каменного великана, обретет красоту и власть над людьми. Немного смельчаков решилось плыть через Кипящее озеро и покорять Огненную землю ради красоты. И лишь Кави удалось найти путь к великану. Сегодня она в очередной раз отправится в черный кратер. Ты должен успеть туда до того, как она примет волшебное питье, и помешать ей.
       - Значит, сражаться с великаном не придется? - спросил Артем, немного разочарованный тем, что не удастся помахать мечом.
       - Обычно Кави сопровождают два рыцаря из свиты, поэтому меч тебе пригодится, - сказал Премьер.
       - Два рыцаря? - переспросил Артем, чувствуя, как в нем нарастает волнение.
       Обнажить меч против рыцарей и биться с великаном - не одно и то же. Людоед был виртуальным, его не существовало в реальном мире. А что если среди рыцарей окажется Денис? Артем вспомнил, как в прошлый раз ранил его и что из этого получилось.
       "А может, все-таки это совпадение? Заодно и проверю", - решил он. В любом случае не стоило преждевременно волноваться о сражении. Сначала предстояло преодолеть преграды.
      
      
       ГЛАВА 15
      
       Над Кипящим озером, как над гигантским бурлящим котлом, поднимался пар, делая его приметным издалека. С каждым шагом воздух становился все горячее. Жар, пышущий от земли, жег ступни ног. Артему приходилось идти с прискоком, словно пританцовывая. Помня о магической силе Секстуса, он все ждал, когда же тот предложит перенести его через препятствие, но служители Ордена, казалось, не замечали пекла и были по-прежнему невозмутимы и степенны.
       Наконец Артем не выдержал. Земля была раскалена, как сковородка. Подходить к озеру ближе было небезопасно, и он без обиняков обратился к магам.
       - К чему париться и топать пешком, когда Секстус может перенести меня через озеро и Огненную землю?
       - Не думаю, что это будет полезно для твоего здоровья. Расстояние слишком велико. Мне придется экономить силы. Я не могу расходовать их на то, чтобы увеличить высоту полета, а если ты полетишь прямо над озером, то сваришься живьем, - остерег его Секстус.
       Артем так рассчитывал на помощь, что отказ был для него полной неожиданностью.
       - Вы что, издеваетесь? Как же мне в таком случае преодолеть Кипящее озеро? Вплавь, что ли?
       - Если ты этого захочешь, герой. Мы не принимаем решений. Мы лишь следуем за тобой, - бесстрастно напомнил Премьер.
       - Хорошенькое дельце - следуете за мной! По-вашему, это я придумал сюда идти? Тоже мне нашли Сусанина! Вам-то жара нипочем, а меня, между прочим, прижигает по-настоящему! - не в силах справиться с обидой выкрикнул Артем.
       - Ты сам пожелал, чтобы Кави лишилась красоты. Мы открыли тебе ее секрет. В твоей власти сделать все остальное. Мы лишь служим тебе, герой.
       "Толку от вашей службы", - сердито подумал Артем, перепрыгивая с ноги на ногу, чтобы не слишком пекло подошвы. Он критически оглядел служителей Ордена, прикидывая, чем они могут помочь, и его осенило. Озарение пришло внезапно, словно вспышка света.
       - По-моему, кто-то из вас может сделать так, чтобы похолодало? - спросил он, обведя взглядом служителей Ордена.
       - Это так, герой. Брат Секундо к твоим услугам, - поклонился один из них.
       - А можно наслать такой мороз, чтобы вода замерзла? - допытывался Артем.
       Секундо задумался, а потом кивнул:
       - Я попытаюсь, но вода в озере слишком горяча. Для того чтобы охладить ее, мне придется израсходовать много сил. Если мне удастся заморозить озеро, то лишь ненадолго.
       - И то хорошо. В случае чего хоть плыть придется не в кипятке, - невесело усмехнулся Артем. - А как насчет Огненной земли?
       - Увы, на это моих сил уже не хватит, - честно признался Секундо и добавил: - Кроме того, холод бессилен против огня. Костер не гаснет даже на самом трескучем морозе.
       На этот раз Артем не растерялся. Слова Секундо натолкнули его на новую идею, и он выпалил:
       - А что скажете насчет хорошего дождика? Пожалуй, он мог бы затушить огонь.
       - Это по моей части. Буду рад услужить, - поклонился брат Квартус.
       - Клёво! Ну тогда поддайте холодку, - повеселел Артем.
       Он не без гордости подумал о том, как легко ему удается в виртуальном мире находить решение сложнейших проблем, и почувствовал себя настоящим героем. Жаль, не с кем было поделиться своими подвигами. На мгновение эта мысль омрачила его радость, но он тут же отогнал ее, решив, что обойдется и без друзей. Нет друзей - нет и предательства. Это его мир, и он научится быть один.
       - В кратер ты пойдешь один, - в унисон его мыслям произнес Премьер и напомнил: - Чтобы Кави стала уродиной, ты должен помешать ей принять питье.
       Глава Ордена сделал знак брату Секундо, тот выступил вперед и обратился к Артему:
       - Торопись, герой. Твое время ограничено. Я не могу долго удерживать озеро подо льдом.
       Сразу же заметно похолодало. Артем, словно спринтер, сорвался с места и помчался к озеру, но вскоре почувствовал, что переусердствовал. В боку закололо, и пришлось сбавить темп. Однако оказалось, что он спешил зря. Хотя вода в озере успела остыть и подернуться тонкой ледяной корочкой, наст был слишком хрупким, чтобы выдержать его вес.
       Ледяной покров на озере твердел с каждой секундой. Артем с нетерпением ждал, пока лед окрепнет настолько, чтобы по нему можно было перейти на другой берег. Во время бега холод не чувствовался, однако теперь мороз обжигал кожу и пробирал до костей. Опасаясь, что скоро он превратится в сосульку, Артем наконец решился ступить на лед. Он с опаской сделал несколько шагов и, удостоверившись, что лед достаточно прочный, перешел на бег.
       Поскальзываясь и временами падая, он несся, не разбирая дороги, к противоположному берегу. Цель была уже близко, когда лед затрещал и будто ожил под ногами. Не чая выбраться на твердую почву, Артем едва успевал перескочить с одной льдины на другую, как они раскалывались и крошились. Почти у самой кромки берега он не удержался и, плюхнувшись в воду, барахтаясь, поплыл к берегу. Лед таял на глазах. С каждым мгновением вода теплела.
       Наконец отчаянный пловец выбрался на берег. Вода стекала с него ручьями. Артем хотел выжать мокрую одежду, но не успел, потому что разразился настоящий тропический ливень. Брат Квартус трудился на славу. Дождь стоял сплошной стеной. Стоило язычкам пламени робко пробиться из-под земли, как потоки воды тут же гасили их. Наконец огонь сдался и полностью уступил разбушевавшейся стихии.
       Рассекая водяную завесу, Артем направился туда, где угадывались смутные очертания то ли каких-то строений, то ли скал. Постепенно дождь начал редеть, и впереди четко проступило нагромождение гигантских черных глыб из кристаллической породы, похожей на каменный уголь. Ощетинившись острыми зубцами, они, как крепостная стена, окружали нечто неведомое, что находилось внутри. Артем попытался вскарабкаться наверх, но ухватиться было не за что, и ноги скользили по мокрым камням. Раскровив пальцы, он пожалел, что рядом нет Секстуса. Тому не составило бы труда перенести его через преграду.
       Дождь почти стих, и Артем ощутил, как камни наливаются жаром. Он сделал еще один отчаянный рывок наверх, но снова сорвался. Стоило последним каплям дождя упасть на землю, как жара начала возвращаться с удвоенной силой. Насквозь промокшая одежда еще хоть как-то спасала Артема от пекла, но она сохла с неимоверной быстротой. Артема охватила паника: если не найти выхода, то не пройдет и получаса, как он сгорит заживо.
       Он, как заяц, рванул вдоль стены, надеясь найти место, где можно было бы перемахнуть через нее, и, к своей радости, увидел между глыбами узкую щель. Будь на его месте толстяк вроде Пирожка, он непременно застрял бы, но Артем, к счастью, не страдал избыточным весом.
       Он шустро протиснулся в лаз и на ощупь двинулся вперед. Каждый шаг уводил его все глубже вниз. Здесь стояла кромешная тьма. Артем подумал, что попал в подземелье, но, задрав голову, увидел над собой желтое крошево звезд.
       Тоненький серпик только что народившегося месяца почти не давал света, и на фоне угольно-черных камней звезды казались необычайно крупными.
       Артем оказался в глубине кратера. Внизу была ровная круглая площадка, похожая на арену, где в древности сражались гладиаторы. От нее амфитеатром, как трибуны для зрителей, поднимались обугленные глыбы. Неожиданно стало светлеть. Небосвод над амфитеатром порозовел, а потом зарделся от разлившегося по нему зарева. Артем удивился, что ночь кончилась так скоро, но тут его осенило: эта заря - не предвестник утра, а отблески вечного пожара, бушующего на Огненной земле. Было душно, но, к счастью, жар не проникал в глубь кратера.
       В красноватом свете искусственного восхода арена предстала перед Артемом четко, будто на открытке. И тут он увидел каменного великана. Темная, как ночь, статуя возвышалась на краю амфитеатра, и каменные глазницы колосса мрачно взирали на арену. Вдруг ноги исполина шевельнулись, будто гигант силился сделать шаг. У Артема перехватило дыхание при мысли о том, что чудовище вот-вот оживет. Он моментально забыл о том, что он - герой, и готов был обратиться в бегство.
       Тут от статуи отделились две фигуры в доспехах. Великан был так огромен, что рыцари едва доходили ему до щиколотки. Их латы из черненого металла сливались с камнем, делая воинов неприметными, пока те не обнаружили своего присутствия.
       Скрежеща доспехами, рыцари двинулись к Артему явно не затем, чтобы обменяться дружеским рукопожатием. Зарево отбрасывало на их латы зловещие кроваво-красные блики. Забрала были опущены, а руки обоих воинов покоились на рукоятях мечей, готовые в любой момент выхватить оружие из ножен.
       "Значит, Кави уже здесь", - понял Артем и поискал ее глазами. Как и ее телохранители, она появилась внезапно, словно ниоткуда. Сбросив черный плащ, который делал ее невидимой на фоне антрацитовых глыб, она стояла у подножия амфитеатра.
       Она так сильно походила на Вику, что Артем никак не мог привыкнуть к этому сходству и на мгновение растерялся. Прежде чем он нашелся, что сказать, ее насмешливый голос нарушил тишину:
       - Ты пришел? Напрасно. До полуночи остались считанные минуты. Скоро каменный великан заплачет. Я успею осушить чашу до того, как тебе удастся достичь его ног.
       Кави сделала знак своим спутникам, те с лязгом обнажили клинки и двинулись к Артему. Под их прикрытием Кави стала взбираться по валунам к голове каменного великана.
       Артем выхватил меч. Как и в прошлый раз, неизвестно откуда у него появилась уверенность опытного бойца. Он не сомневался, что без труда разделается с рыцарями поодиночке, но их было двое.
       - Нечего сказать, храбрецы - двое на одного! Не стыдно позорить звание рыцарей? - насмешливо крикнул он, надеясь пробудить в соперниках совесть, но тщетно.
       Если рыцари и устыдились, то ничем не выдали этого. Поняв, что придется сражаться с обоими противниками сразу, Артем принял оборонительную позу и напрягся.
       Он виртуозно отразил первый выпад, но за ним тут же последовал другой. Отскочив в сторону, Артем занес меч и плашмя ударил наступающего по голове. Рыцарь зашатался, но выстоял. В это время первый противник снова ринулся в нападение. Удары сыпались на Артема с двух сторон. Он едва успевал отбивать их. Меч в его руке мелькал, будто стальная молния. Однако время работало против него. Кави была уже на полпути к вершине.
       Изловчившись, Артем выбил оружие из рук одного из рыцарей. Он готов был вонзить меч в поверженного противника, как в голове всплыла мысль о поединке с Денисом, и он опустил клинок.
       Секундное колебание чуть не стоило Артему жизни. У него над головой просвистело стальное лезвие меча.
       Артем сгруппировался и перекувырнулся, чудом избежав смертельного удара. Меч врага ушел в землю. Пока нападающий не успел высвободить оружия, Артем одним махом сшиб шлем с его головы. Рыцарь рухнул. Артем ошеломленно уставился на побежденного врага. Вместо головы у того под шлемом зияла пустота.
       Так вот почему рыцари Кави не поднимают забрала! Мысль о том, что он сражается с фантомами, придала Артему сил. Он коршуном налетел на оставшегося противника, и скоро у его ног лежали порушенные пустые латы.
       В пылу схватки Артем едва не забыл о главном. Из темных провалов глазниц великана сочилась влага. Она бороздками стекала по каменным щекам. Кави уже добралась до самого верха амфитеатра и, перегнувшись, подставила под струйку чашу. Не теряя времени даром, Артем ринулся наверх. Глыбы, похожие на ступени, были высокими и неровными, но Артем карабкался по ним, чувствуя небывалый прилив сил. Усталости после сражения как не бывало.
       Кави нервно поглядывала на преследователя. Чаша наполнялась не так быстро, как ей хотелось.
       Наконец вода потекла через край.
       - Ты проиграл! - торжествуя победу, рассмеялась Кави и поднесла питье к губам.
       Артем понял, что опоздал. Он был уже почти у ног Кави, но прежде чем удастся добраться до чаши, она выпьет все до дна. В отчаянной попытке помешать этому Артем подпрыгнул и, ухватив Кави за ноги, резко сдернул ее с камня. Она кубарем покатилась по ступеням вниз. Слезы каменного великана разлетелись в стороны. Пытаясь удержаться, Артем припал к ступеньке амфитеатра и, почувствовав, что проваливается, прочитал на ней надпись "выход".
      
       Артем потянулся рукой к кнопке выключателя компьютера, когда на экране появилось сообщение:

    Служба виртуальной реальности

    благодарит вас за успешную игру.

    Поздравляем!

    Сумма вашего долга сокращена

    на пятьдесят процентов.

    Желаем дальнейших успехов.

       От радости Артем не сразу сообразил узнать адрес фирмы, а когда наконец до него дошло, что нельзя упускать такую возможность, он, с трудом выискивая буквы, неуклюжим пальцем напечатал свой вопрос, но связь уже прервалась. Экран оставался мертвым.
       "В следующий раз узнаю", - решил он и выключил компьютер. Перебравшись на диван, Артем с удовольствием растянулся на мягких подушках. Он вымотался так, будто ему и в самом деле пришлось бегать, плавать, сражаться и карабкаться по камням. Но что такое усталость в сравнении с чувством гордости. Недаром он получил от фирмы солидную скидку. Ему удалось-таки пройти очередной уровень и не потерять ни одной жизни!
       За окном начали сгущаться ранние осенние сумерки. Артем взглянул на часы. Вика уже давно должна была вернуться из школы. "Интересно, где она шастает?" - подумал Артем.
       Впрочем, отсутствие сводной сестры ему было даже на руку. Хотелось еще хотя бы немного побыть одному. Однако этому желанию не суждено было сбыться. Стоило вспомнить о Вике, как в замочной скважине повернулся ключ.
       "Помяни ведьму..." - недовольно подумал Артем.
       В прихожей послышались голоса. Вика вернулась не одна, а с родителями.
       "С чего бы это вдруг?" - удивился Артем. Он вовремя спохватился, что нужно прикинуться больным. Она наверняка наболтала, что он ушел с уроков.
       Артем нехотя вышел из комнаты и остолбенел. Вика стояла, опираясь на отца, пока ее мать помогала ей снимать обувь. Лицо девушки распухло и казалось сплошной лилово-синей маской. Теперь ее нельзя было назвать хорошенькой.
       - Что это? Как это случилось? - выдавил из себя Артем.
       Даже боль не могла заглушить в Вике чувства обиды. Она помнила, как Артем радовался, когда она подвернула ногу. Теперь у него был куда больший повод для зубоскальства. Она хотела огрызнуться, но Софья Петровна, опередив ее, запричитала:
       - Оступилась на лестнице. После уроков домой неслась. Целый пролет летела. Хорошо еще шею не свернула. Надо же было так неосторожно.
       "Оступилась на лестнице... Целый пролет летела... На лестнице... Целый пролет..." - Мысли путались в голове у Артема. Он явственно вспомнил, как сдернул Кави с лестницы и та полетела вниз.
       У него по спине поползли мурашки. Он с ужасом осознавал, что виновен в случившемся. Это он столкнул ее с лестницы. Какая бы она ни была, она не заслуживала того, что с ней произошло. "Хорошо, что шею не свернула... Шею не свернула..."
       Он мог стать убийцей! При этой мысли у Артема похолодело внутри.
       - Я не хотел. Честное слово, я не хотел! - побелевшими губами пролепетал он.
       Искреннее участие в голосе Артема застало Вику врасплох. Она не ожидала, что Артема потрясет произошедшее с ней несчастье.
       - Никто и не думает, что ты желал Вике зла, - успокоил его отец.
       Артем вдруг понял, что со стороны его слова прозвучали ужасно глупо. Никто не подозревал о его виртуальных похождениях и не винил в случившемся. Как ни странно, от этого на душе стало еще тяжелее, ведь сам он знал, что несет ответственность за произошедшее с Викой. Совпадения быть не могло. Радость от совершенных подвигов и от того, что он получил вознаграждение от фирмы, угасла без следа.
       Вдруг его громом поразила мысль: а знают ли в Службе виртуальной реальности, что игра необъяснимым образом влияет на настоящую жизнь? Надо их срочно предупредить о том, что игра вышла из-под контроля. Но как?!
      
      
       ГЛАВА 16
      
       Воздух был напоен ожиданием снегопада. Все устали от слякотной грязи и, глядя на мерзлые мутные лужи, надеялись, что вот-вот заснежит и придет настоящая зима. Но зима запаздывала, не торопясь сменить нудную позднюю осень. Время от времени с неба сыпалась то снежная крупа, то морось. Она была совсем не похожа на очищающий летний дождь и лишь добавляла вязкой грязи. Казалось, осень никогда не кончится, но вот настало утро, когда зима пришла, нет, скорее обрушилась на город. Пухлые снежные хлопья валили и валили с низкого неба, одевая землю в праздничный стольный убор. Дворники, орудуя лопатами, беззлобно поругивали снегопад, прибавивший им работы, но даже они в душе были рады первому настоящему снегу.
       Вика стояла у окна и наблюдала, как ворона каркала на кошку, которая прокладывала осторожные шаги по снежной целине. Вот бы выбежать сейчас на улицу и зачерпнуть полную пригоршню снега! С какой радостью Вика помчалась бы в школу! Но, к сожалению, ей все еще приходилось сидеть дома. Поначалу из-за сотрясения мозга доктор прописал ей постельный режим, но теперь она чувствовала себя гораздо лучше. Голова почти не кружилась, и даже лицо постепенно приобретало нормальный вид, хотя Вика по-прежнему избегала смотреть на себя в зеркало. После уроков ее несколько раз навещали подруги и звонили ребята из класса, но первая половина дня тянулась бесконечно медленно.
       Кошка нырнула в подвал. Ворона каркнула пару раз для острастки и тоже улетела по своим делам. Вика бесцельно прошлась по квартире и остановилась перед дверью в комнату Артема. С тех пор как она положила свои книги на его полку, а он устроил из-за этого скандал, Вика демонстративно не заходила сюда.
       "Частная собственность. Вход воспрещен", - мысленно усмехнулась она и, чувствуя себя нарушителем границы, приоткрыла дверь. В комнате стоял кавардак. Удивительно, как только Артем умудряется в таком беспорядке находить нужные вещи!
       Вика нерешительно переступила порог и огляделась. Артем придет еще не скоро. После происшедшего с ней несчастного случая он взял за правило возвращаться домой незадолго до прихода родителей. Вика не спрашивала, где он проводит время, да и вряд ли он стал бы с ней откровенничать. Родителям она тоже не говорила о том, что он целыми днями шатается неизвестно где. В конце концов, это его дело. Артем вообще был очень странным.
       Прежде он просто злил ее. Она считала его вредным и избалованным эгоистом. Но день, когда ее привезли домой после падения с лестницы, многое изменил. Артем удивил ее и заставил присмотреться к нему получше. Вика никак не ожидала, что он может о ком-то беспокоиться, тем более о ней. Но он не просто разволновался, он был явно потрясен случившимся. Это полностью обезоружило Вику. Она готова была зарыть топор войны, тем более что ей уже давно надоела вечная вражда, царившая у них дома. Она надеялась, что они со сводным братом наконец найдут общий язык, но ее надежды не оправдались. Артем так и остался непрошибаемым грубияном. А может, он просто пытался казаться таким, и только в тот единственный раз с него спала маска? Ведь его волнение было настоящим, а не напускным.
       Артем оставался для нее загадкой. Она старалась понять, какой же он на самом деле - отзывчивый и ранимый или черствый и грубый? Несколько раз Вика пыталась поговорить с ним, но это было бесполезно. Он никогда не смотрел в глаза, нарочито отводя взгляд, будто что-то скрывал, и она не могла проникнуть за непроницаемую оболочку тайны, окутывающей его. После Викиных попыток примирения Артем стал еще более замкнутым и явно избегал ее, а отношения между ними стали еще более натянутыми.
       Обойдя комнату, Вика подошла к столу. Это было единственное место, где царил идеальный порядок. На письменном столе, как император, единолично и безраздельно властвовал выигранный Артемом компьютер. Выключенный монитор свысока взирал на комнату мутным серым экраном. Перед ним лежала клавиатура, накрытая прозрачным пластиком. Все книжки и тетрадки грудой валялись на полу возле дивана, как будто Артем делал уроки именно там. Проведя пальцем по крышке стола, Вика убедилась, что ее догадка верна. На пыльной полированной поверхности осталась четкая бороздка. За письменным столом уже давно никто не работал.
       Еще одна загадка! В последнее время Артем совсем не подходил к компьютеру, хотя прежде просиживал перед ним часами. Быстро же ему надоела дорогая игрушка! Чтобы убить время, Вика сама с удовольствием поиграла бы в какую-нибудь игру. Одно дело приставка с примитивными стрелялками, которую ей с барского плеча пожаловал Артем, и совсем другое - компьютер.
       "Представляю, как Артем взбесится, если узнает, что я прикасалась к его сокровищу", - подумала Вика. Он близко не подпускал никого к машине. Впрочем, она сама не просила, не желая унижаться.
       Постояв немного, Вика сняла прозрачный пластик и провела рукой по клавишам. Большой беды не будет, если она просто посмотрит, какие в компьютере игры. Вика не могла похвастаться, что она большой знаток компьютеров, но по информатике у нее была пятерка. Да и что такого, если она немного поиграет? В кабинете информатики вон сколько людей играет -и ничего. Артем и не догадается, что она включала компьютер. Даже если он сразу после школы заявится домой, до его прихода еще масса времени. Уроки только начались. Вика нерешительно присела на стул перед столом и нажала кнопку включения.
      
       Снегопад, выбеливший город, принес атмосферу радости и бесшабашного веселья. Перед уроками мальчишки, как заведено, кидались в девчонок снежками, а те отчаянно визжали, пытаясь отплатить нападавшим той же монетой. Даже начавшийся урок алгебры не мог погасить всеобщего приподнятого настроения.
       Наконец все угомонились и, склонившись над тетрадями, отдали дань математическим уравнениям. Артем терпеть не мог алгебру, все эти корни и степени, которые в жизни ему наверняка не пригодятся. Прежде с математикой ему помогал Денис. Примеры и вычисления были по его части. Артем обвел взглядом класс, углубившийся в решение задачи, и уныло уставился в учебник.
       Вдруг его охватило необъяснимое чувство тревоги. Он попытался успокоиться, урезонивая себя, что никаких причин для волнения нет, но содержание адреналина в крови не уменьшалось.
       Артем поднял руку и попросился выйти из класса. В туалете он несколько раз плеснул ледяной водой себе в лицо, но и это не помогло. Беспокойство нарастало. Но почему? Где-то в глубине сознания возникло смутное предчувствие, что это связано с Викой. Но что могло с ней стрястись, когда она сидит дома и никуда не выходит?
       И тут в голове молнией мелькнуло: "Компьютер!" Вдруг она войдет в виртуальную реальность? У Артема перехватило дыхание. Он понял, что должен бежать. Не отдавая себе отчета в том, что делает, Артем ринулся по ступенькам вниз, пересек вестибюль и, не теряя времени на то, чтобы взять из раздевалки куртку и сменить обувь, выскочил из школы.
       - Эй! Ты куда? Вернись! - крикнул ему вдогонку охранник, но Артем ничего не слышал, кроме настойчивого стука в висках: "Успеть! Успеть!"
       В свитере и легких мокасинах он мчался по улице, рассекая густую пелену снегопада. Прохожие оборачивались, но он не замечал их удивленных взглядов. У него закололо в боку, но он упрямо продолжал бежать, стиснув бок рукой, чтобы умерить боль. Ворвавшись в подъезд, Артем бросился к лифту. Кабина издевательски медленно поползла вверх. Только оказавшись у двери квартиры, Артем вдруг спохватился, что оставил ключи в куртке.
       Он, как безумный, нажал на кнопку звонка, настойчивым трезвоном разорвавшего тишину квартиры. "SOS! SOS!" - вопил звонок, но никто будто не слышал его громких призывов, и Артем продолжал долбить по кнопке.
       Дверь открылась. На пороге как ни в чем не бывало стояла Вика, живая и невредимая, если не считать старых травм.
       - Ты?! Все в порядке? Ты все время была дома? - только и сумел вымолвить Артем.
       - Конечно. А куда бы я делась? - удивленно спросила Вика.
       - Шутка. Забудь, - отмахнулся Артем. Снег на его волосах таял, холодными струйками стекая за шиворот.
       - Где твоя куртка? И ботинки? - забеспокоилась Вика.
       Только теперь Артем осознал, что всю дорогу бежал раздетым и на ногах у него школьная сменная обувь. Он на мгновение смутился, понимая, что со стороны выглядит полным идиотом. Почему он вдруг решил, что Вика отправится в виртуальный мир и что ей грозит неминуемая опасность? Все из-за дурацкого чувства вины, которое ни на миг не оставляло его. В последнее время ему было тягостно находиться с Викой один на один. После уроков он бесцельно бродил по улицам, лишь бы не идти домой и не смотреть ей в глаза. В прежние времена он мог бы после школы пойти к Денису, но теперь он остался в одиночестве и пережидать день до вечера было негде.
       Каждый раз при взгляде на Вику в его памяти отчетливо всплывал момент, когда он столкнул ее виртуального двойника с лестницы. Он снова и снова переживал эту мучительную сцену, будто в мозгу прокручивался один и тот же кошмарный видеоклип.
       Постепенно кровоподтеки исчезали с Викиного лица, и она поправлялась, но в душе у Артема по-прежнему саднило. Угрызения совести не оставляли его. Если бы он мог с кем-то поделиться и рассказать о своей страшной тайне!
       "У меня, кажется, крыша едет с этой виртуальностью", - подумал Артем.
       - Почему ты в таком виде? - не дождавшись ответа, допытывалась Вика.
       - Не твое дело, - буркнул Артем, поворачиваясь к двери. - Ну я пошел.
       - Куда? Ты же весь промок!
       Артем со злостью подумал, что у Вики была удивительная способность всегда играть роль положительной героини. Что называется, все - в грязи, а она - в белых одеждах. Разыгрывает заботливую мамочку при сыне-идиоте.
       - Иди ты... - зло отрезал Артем и ушел, хлопнув дверью.
      
       По дороге домой его гнал страх, заставляя забыть о морозе, а теперь Артем пожалел, что не переобулся дома в кроссовки. Снег забивался в мокасины, обжигая ноги холодом. Влажные волосы заиндевели. Мокрая от пота и талого снега рубашка неприятно льнула к телу.
       "Эдак ничего не стоит подхватить воспаление легких, - подумал Артем и перешел на бег, но в боку тотчас закололо. - Ну и пусть заболею. Какая разница?", - мрачно решил он, сунул руки в карманы и размашисто зашагал в школу, стараясь не обращать внимания на пробирающий его холод.
       Как назло, следующий урок недавно начался. По закону подлости в вестибюле Артем столкнулся с завучем.
       - Это еще что такое? Ты почему расхаживаешь в таком виде? Курить ходил? - строго спросила завуч, подозрительно принюхиваясь.
       - Я не курю, - потупившись, сказал Артем.
       - Он еще с середины прошлого урока убежал. Дунул так, что я его не смог остановить, - вставил охранник.
       - Это что за новости? Куда это ты бегал? - заинтересовалась завуч.
       Артем понял, что так просто ему не отделаться. Нужно было придумать более или менее сносное оправдание. Времени фантазировать катастрофически не было, Артем выпалил первое, что пришло в голову:
       - Домой. Я... утюг забыл включенным.
       Находчивость нередко выручала Артема в критические моменты. На этот раз объяснение тоже звучало столь правдоподобно, что завуч сразу смягчилась и, покачав головой, сказала:
       - Пойди переобуйся, горе луковое! Поставь сменную обувь сушиться и можешь ходить сегодня в ботинках. И сходи в буфет, пусть тебе нальют горячего чаю. Скажи, я велела. А то простудишься в два счета. О чем только вы думаете! - и с улыбкой добавила: - Ишь хозяйственный какой, сам гладит.
      
       Когда за Артемом закрылась дверь, Вика не знала, что и думать. Тысячи вопросов теснились у нее в голове, и ни на один она не могла найти ответа. Что произошло? Почему он вернулся? И отчего выглядел так, словно за ним гнались призраки?
       Она как раз раскладывала на компьютере пасьянс, когда он позвонил в дверь. Ей было страшно подумать, что было бы, если бы Артем прошел в свою комнату и застал ее за этим занятием. Она вернулась к письменному столу и, от греха подальше, выключила компьютер. Играть больше не хотелось.
       Волнение Артема передалось ей. Что же могло случиться в школе, что он стремглав помчался домой, забыв про куртку и сменную обувь? Вика ломала голову над этим вопросом, но не могла найти никакого путного объяснения. Любопытство дотошной мышью грызло ее. Все-таки Артем был странным, если не сказать больше. Иногда он пугал Вику. Ей казалось, что он немного не в себе. Только сумасшедший мог побежать по снегу почти босиком. И главное, почему? ЗАЧЕМ? Это не давало Вике покоя.
       Может, поговорить с Виктором Юрьевичем? Вика тотчас отмела эту мысль. Артем и так ревнует к ней отца. Ей не хотелось лишний раз вставать между ними. К тому же, что она могла сказать? Что она считает Артема психом? Это прозвучало бы неново, если учесть их постоянную вражду. Что она побаивается его? Смешно! Артем - маньяк-самоучка. Вряд ли родители отнесутся к ее словам серьезно. Ну поругают Артема за то, что выходит зимой на улицу раздетый. Более того, если он узнает, что она наябедничала, будет еще хуже. Лучше уж оставить родителей в неведении.
       А что если посоветоваться с Денисом? Может быть, он поможет ей разгадать Артема, недаром они были лучшими друзьями. К тому же он наверняка знает, что произошло в школе и заставило Артема примчаться домой.
      
       ГЛАВА 17
      
       Возвращаясь из школы, Артем по привычке забирал корреспонденцию из почтового ящика. Это было его обязанностью еще с тех пор, когда они жили вдвоем с отцом. Сунув газету под мышку, он пролистал пачку рекламных листовок и обнаружил среди них адресованное ему официальное письмо. При виде вензеля СВР Артема охватило волнение. Он торопливо разорвал конверт. На аккуратно сложенном листе, в углу которого стоял такой же вензель, как и на конверте, было напечатано:
       Уважаемый господин Тарасов.
       Вынуждены напомнить Вам, что в последнее время Вы прекратили пользоваться нашей программой. Таким образом Вы делаете невозможным выполнение наших обязательств по отношению к Вам, и Ваша заявка не может быть выполнена. Убедительная просьба не игнорировать Вашей части обязательств. В противном случае наш контракт будет расторгнут и все издержки на его покрытие лягут на Вас.
       С уважением...
       Вместо подписи стояла витиеватая закорючка. Обратного адреса не было.
       Прочитав про "издержки на покрытие", Артем похолодел. Значит, фирма собиралась выставить счет за компьютер. Он знал, что рано или поздно это должно было случиться, и все же новость грянула как гром среди ясного неба. Он попал в западню, из которой не видел выхода. Лучше всего было бы вернуть компьютер, прежде чем о злополучном контракте станет известно отцу, но у Артема даже не было адреса фирмы и он понятия не имел, где ее искать. Он будто общался с фантомом, не существующим в реальном мире. Однако визит в офис в заброшенной пятиэтажке не был иллюзией. И компьютер на письменном столе отнюдь не являлся игрой воображения.
       Артем в смятении поднялся к себе в квартиру. Ему хотелось незаметно прошмыгнуть в свою комнату, запереться и в одиночестве обдумать, как быть дальше. В последнее время Вика чересчур лезла к нему со своей заботливостью. К счастью, она была занята просмотром какого-то молодежного сериала.
       - Обед на плите. Разогреть? - бросила она через плечо.
       - Нет, я сам, - буркнул Артем, радуясь, что хоть в чем-то повезло: не придется обедать вместе.
       Есть не хотелось. Чтобы не вызывать подозрений отсутствием аппетита, он прошел на кухню, схватил кусок колбасы и побрел к себе в комнату.
       Монитор стоял на столе, не менее реальный, чем ворох учебников возле дивана. Компьютер, еще недавно являвшийся гордостью, радостью и смыслом жизни Артема, стал его проклятием. Если бы только можно было избавиться от роковой машины, порождающей безумную цепь катастроф.
       Перечитав послание два раза, Артем мало-помалу успокоился, поняв, что все не столь безнадежно. От него требовалось лишь продолжить игру, и тогда фирма отсрочит оплату компьютера до лучших времен. Послание убедило Артема, что сотрудники фирмы не подозревали о происходящем. Они не знали, что игра вышла из-под контроля и приключения в виртуальном мире влекут за собой неотвратимые последствия в реальной жизни, иначе не настаивали бы на продолжении игры. Нужно было их предупредить, и как можно скорее!
       Больше всего Артема озадачила фраза: "...Вы делаете невозможным выполнение наших обязательств, и Ваша заявка не может быть выполнена". Он не представлял, о каких обязательствах и заявке шла речь. Единственное, что обещала Служба виртуальной реальности, так это доставить компьютер, но Артем их об этом не просил. Они сами предложили. Он вообще не помнил, чтобы он обращался с какой-нибудь просьбой.
       "Знать бы, где искать эту фирму!" - в который раз подумал Артем. Неизвестно, когда они в следующий раз пришлют свое послание. И потом, что толку от односторонней переписки? Сам он ничего не мог ни спросить, ни объяснить. Он в отчаянии искал выход и вдруг вспомнил, что первое послание он получил не по почте. Оно появилось на экране компьютера. Значит, у него есть прямая электронная связь со Службой виртуальной реальности!
       Открытие ошеломило Артема. Чем больше он раздумывал об этом, тем вернее ему казалась догадка. Немудрено, что последнее сообщение он получил по почте, ведь он совсем не подходил к компьютеру. Объяснение оказалось таким простым и логичным, что Артем изумился, как же оно сразу не пришло ему в голову. Он воспрянул духом. Чувство безысходности уступило место хрупкой надежде, что все как-то уладится.
       Артем сел за письменный стол. Волнение щекотно поднималось в нем, будто пузырьки воздуха в бутылке газировки. Казалось, последний раз он заходил в виртуальный мир давным-давно. Не зная, чего ожидать после всего происшедшего, он нажал кнопку включения. Процессор вспыхнул зелеными огоньками. Компьютер тихонько заурчал. На экране высветилось меню.
       Курсор, как нарочно, остановился на ярлыке с названием игры: "Путь героя". Два заманчивых и загадочных слова сулили приключения и острые ощущения. В Артеме шевельнулась ностальгия по виртуальным путешествиям. Искушение зайти в игру и ощутить дыхание опасности было слишком сильным. Ему страстно захотелось хотя бы ненадолго очутиться в том мире, где он мог забыть о повседневности и где бы его не мучили угрызения совести. Там было опасно. Он рисковал, и порой ему было по-настоящему страшно, но в том мире он был героем и совершал подвиги во имя добра. Он мог любому смотреть прямо в глаза. Правда, смотреть в глаза, в общем-то, было некому, мысленно усмехнулся Артем, вспомнив служителей Ордена в надвинутых на лица капюшонах и рыцарей с опущенными забралами.
       И все же, прежде чем вновь переступить черту реальности, нужно было связаться с фирмой и предупредить их о том, что игра оборачивается совсем нешуточными последствиями. Щелкая мышкой, Артем перескакивал из директории в директорию и водил курсором по названиям файлов в надежде отыскать хоть какую-то зацепку, намек на то, как связаться с таинственной Службой. И вдруг он увидел то, что искал.
       От возбуждения его даже прошибла испарина. SVR - под этими буквами наверняка скрывалась Служба виртуальной реальности!
       Артем нажал кнопку мыши, молясь, чтобы его догадка оказалась верной. На мгновение экран погас, а потом на нем появился знакомый вензель СРВ и реклама, точь-в-точь повторяющая текст листовки, которую Артем вытащил из почтового ящика. Странно, что это было всего лишь пару месяцев назад.
       "СВР готова принять ваше сообщение", - значилось в последней строке.
       - Есть! - возбужденно воскликнул Артем и, боясь поверить в удачу, начал с трудом выискивать буквы на клавиатуре.
       Печатать было для него в новинку. Ему хотелось сказать так много, но клавиатура, стоящая между ним и адресатом, делала его косноязычным. От напряжения спина взмокла, будто он проделал тяжелую работу, и все же сообщение выглядело убогим и нелепым.
       "У меня в жизни случается то же, что в игре".
       "Это предусмотрено новой технологией слияния преломленных пространств", - появилось в ответ.
       Значит, виртуальность в самом деле может влиять на события в реальном мире? Во всяком случае, что касается его игры, это открытие Артема не обрадовало. Надо было предупредить представителей фирмы, что это опасно.
       "Игру надо остановить. Происходят несчастные случаи".
       Ответ привел его в замешательство.
       "Это ступени, ведущие к достижению конечной цели".
       "Какой?" - спросил Артем.
       "Уничтожению Большого Зла".
       Артем клял себя за неумение печатать, решив срочно начать осваивать клавиатуру.
       "Вике плохо", - напечатал он, надеясь, что его поймут. Ответ буквально потряс его:
       "Согласно контракту, таково было Ваше желание".
       "Нет. Это ошибка", - запротестовал Артем.
       "Ошибка исключена. Вы заказывали, чтобы Виктория Кононова, которая приходится вам сводной сестрой, была уничтожена. Ваши претензии к фирме безосновательны".
       Артем смотрел на экран, не в силах поверить, что это не жестокий и глупый розыгрыш. Припоминая свой визит в СВР, он вынужден был признать, что в самом деле обратился к ним, чтобы избавиться от Вики, но не таким же способом! Неужели они восприняли его слова буквально? Похоже на заказное убийство. Бред! Чушь! Ужас!!!
       Прежнее нелепое подозрение вдруг приобрело черты чудовищной реальности. Даже в кошмаре Артему не могло присниться, что игра была специально запрограммирована на уничтожение Вики. Но какой от этого прок Службе виртуальной реальности? В фильмах мафиози нанимали киллеров, чтобы убрать неугодных людей, ради денег или власти. Но какая выгода компьютерной фирме от убийства обыкновенной девчонки? Даже если они в самом деле вообразили, будто Артем жаждал убить ее, что намеревались получить от него взамен? Деньги? Вряд ли! Они знали, что он не в состоянии заплатить даже за компьютер. Но что же тогда?
       Новость настолько ошеломила Артема, что он не нашелся, что ответить, и просто сидел, уставившись на экран монитора.
       "Всего доброго и надеемся на дальнейшее сотрудничество", - вежливо пожелала фирма ужасов. Это вывело Артема из оцепенения.
       "Нет! - поспешно напечатал он, боясь, что связь прервется. - Я отменяю заказ".
       "В таком случае мы вынуждены будем применить к Вам штрафные санкции".
       "Я хочу вернуть компьютер".
       Артем сжигал за собой мосты. На мгновение его кольнула жалость утраты, но он отогнал ее, больше не сомневаясь в правильности принятого решения. Он не собирался становиться невольным убийцей, даже если в этом не будет его прямой вины и на него не падет подозрение.
       Однако Служба виртуальной реальности не собиралась так просто разрывать соглашение.
       "Контракт не может быть расторгнут до тех пор, пока Вы не пройдете всех уровней игры".
       "Я не буду играть", - упрямо заявил Артем.
       "В таком случае Вам придется уплатить неустойку, но это ничего не изменит. Условия игры заложены в опции Великий Проводник. В случае Вашего отказа сотрудничать она переключится на автоматическое выполнение заданной программы и будет действовать самостоятельно вплоть до достижения поставленной цели. Остановить игру возможно, лишь уничтожив указанную опцию".
       Экран погас. Артем еще долго не мог прийти в себя. Он сидел, глядя в пустое, безразличное окно монитора. Выхода не было. Вика была приговорена.
       Артем вдруг с удивлением осознал, что недавние события изменили его отношение к сводной сестре. Он больше не испытывал к ней ненависти или острой вражды. Нельзя сказать, что он проникся к ней симпатией, но он отнюдь не желал, чтобы по его вине с ней случилось несчастье. Ради этого он готов был смириться с тем, что Вика с матерью останутся жить в их квартире. Но как спасти ее?
       Он вновь и вновь прокручивал в голове свою необычную беседу с кошмарной фирмой. Что за люди в ней работают? Кем же надо быть, чтобы создать игру-убийцу, которую нельзя остановить. При мысли о том, что он попал в лапы маньяков, у Артема по спине поползли мурашки. Но хуже всего было то, что он втянул в смертельную игру другого человека.
       Нужно было что-то делать, чтобы прекратить это безумие. Но что? И тут Артем понял, как прервать игру. Способ был до смешного прост. Если условия игры заложены в опции Великий Проводник, то стоит уничтожить ряд файлов, и игру уже нельзя будет восстановить.
       Не откладывая решения в долгий ящик, Артем снова включил компьютер и несколько раз прошелся по меню, пытаясь среди огромного количества файлов отыскать те, что были связаны с Великим Проводником, но тщетно. Отчаявшись, он вдруг понял, в чем его ошибка. Файл может называться не Великий Проводник, а иначе. Артем в очередной раз просмотрел каждую строку и скоро убедился, что его догадка верна. Среди файлов был некий, обозначенный коротким словом ГИД. Ну конечно, гид - это проводник, Великий Проводник.
       Кошмар подходил к концу. Артем выделил название файла и отыскал на клавиатуре клавишу с надписью F8. Стоило ее нажать, и файл будет стерт. Палец утопил клавишу до отказа. На экране возникло окошечко с услужливым вопросом:
      
       Вы хотите стереть файл ГИД?
       Да Нет
      
       Артем знал, что, уничтожив этот файл, он должен будет распрощаться с загадочным виртуальным миром и навсегда забыть о подвигах и приключениях. Но теперь это не имело значения. Он не имел права ставить под угрозу чужую жизнь. Артем подвел курсор к слову "да" и решительно нажал на кнопку мыши.
       В тот же миг, к его ужасу, на экране возникла новая табличка:
      
       Ошибочная команда. Файл ГИД защищен и не может быть стерт. Нажмите любую клавишу для возвращения в меню.
      
       Кошмар продолжался. Служба виртуальной реальности цепко держала Артема в своих щупальцах, но он не собирался сдаваться.
      
      
       ГЛАВА 18
      
       Зима полностью вступила в свои права. Ослепительно белый снег лежал пухлыми сугробами. Еще не тронутые копотью выхлопных газов, они искрились на солнце радужным многоцветьем. Малыши на детской площадке лепили снежную бабу и сами были похожи на маленьких снеговиков.
       Сидеть в такие дни дома было особенно мучительно. Вика чувствовала себя совершенно поправившейся и не могла дождаться, когда же наконец врач выпишет ее. Прошло несколько дней с тех пор, как Артем неожиданно примчался домой без куртки и ботинок. Вика исподволь пыталась выспросить у девчонок по телефону, что же тогда случилось в школе, но так и не дозналась, что произошло.
       Артем перестал задерживаться после уроков. Он уже не грубил в открытую, но еще больше замкнулся в себе; часто сидел с отсутствующим видом, будто мысли его находились где-то далеко, в другом измерении, а иногда как-то странно поглядывал на Вику. Она не показывала виду, что замечает его взгляды, хотя ей было любопытно, о чем он в это время думает. Спрашивать все равно бесполезно - он уйдет от ответа. Призрак тайны прочно поселился в их доме.
       Вику постоянно мучил вопрос: "Что за человек ее сводный брат?" В отсутствие Артема она иногда заходила в его комнату, разглядывала постеры на стенах или, усевшись на диван, читала его любимые книги. Время от времени ее подмывало включить компьютер, но она не решалась. У нее было необъяснимое предчувствие, что с компьютером не все ладно. Поначалу Артем часами просиживал перед монитором, а потом вдруг перестал прикасаться к нему. Причем стоило кому-нибудь заговорить о компьютере, как он тотчас менял тему, будто это было ему неприятно. Она подозревала, что компьютер сломался и Артем не хочет, чтобы об этом узнали.
       Накануне выписки в школу Вика ре- шилась снова посягнуть на святая святых Артема. Она понимала, что больше ей не представится случая удовлетворить свое любопытство. К ее удивлению, процессор работал. Она зашла в директорию игр. Ее внимание привлекло заманчивое название "Путь героя". Судя по всему, игра была сложная. Заинтригованная, Вика отыскала файл запуска.
       Экран высветился густым синим цветом. Из-за горизонта взошла луна и осветила бухту, зажатую между скал, которые, будто две руки, простирались в море. Лунные блики вымостили серебром дорожку, бегущую по воде.
       Зазвучала органная музыка. Торжественная и возвышенная, она слышалась все громче. В мелодию стали вплетаться голоса. Слаженный, многоголосый хор пел на незнакомом языке.
       От этой прекрасной, но тревожной музыки у Вики по спине поползли мурашки. Она завороженно следила, как от скал отделились фигуры в черных плащах. Низко надвинутые капюшоны скрывали их лица. Фигуры сошлись в круг и воздели руки к небу.
       Вика затаила дыхание, но тут песнопение оборвалось, и на середине экрана высветилась табличка:
      

    Добро пожаловать

    в виртуальный мир!

    Для продолжения игры

    вставьте диск с паролем.

      
       На столе никакого диска не было. Вика выдвинула ящик в надежде найти его там, но, не обнаружив его сверху, не решилась рыться в чужих вещах. Еще некоторое время полюбовавшись на картинку, она с досадой выключила компьютер. И как раз вовремя!
       Через минуту в прихожей раздался щелчок дверного замка. Вика едва успела выйти в гостиную. По странному совпадению Артем опять вернулся домой раньше обычного. Увидев, что дверь в его комнату не прикрыта, он окинул Вику подозрительным взглядом и, не снимая обуви, ринулся туда. Пластиковая крышка от клавиатуры лежала на диване.
       Артем вернулся в гостиную и резко спросил:
       - Ты прикасалась к компьютеру?
       Вика отвела глаза не в силах выдержать его тяжелого взгляда. Страх холодной змейкой пополз по позвоночнику. Видимо, так же чувствовали себя жены Синей Бороды, когда тот, возвращаясь домой, учинял им допрос.
       - Я тебя спрашиваю! - Артем сорвался на крик.
       Отпираться не имело смысла. Стараясь придать своему голосу твердость, она сказала:
       - Что из того, если я сложу пасьянс? Можно подумать, твой компьютер от этого сломается.
       - Ты не складывала пасьянс.
       "Откуда он узнал? Он что, ясновидящий?" - мелькнуло в голове у Вики. Она никогда не умела убедительно врать, поэтому решила, что лучше сказать правду:
       - Ну посмотрела заставку "Пути героя". Красивая игра. Я такой ни разу не видела. Хоть бы как-нибудь показал.
       - Дура! - вырвалось у Артема.
       Он похолодел при мысли о том, что могло случиться, если бы она по-настоящему попала в виртуальный мир, запрограммированный на ее уничтожение. Его шокировало ее безмятежное спокойствие идиота, пляшущего на минном поле.
       - Жмот! - в тон ему отрезала Вика. Чувство страха сменилось злостью. Все-таки Артем был редкостным хамом. Не такое уж преступление она совершила, чтобы поднимать из-за этого бучу.
       - Не смей прикасаться к компьютеру! Никогда! - крикнул Артем.
       - А то что, убьешь меня? - с вызовом спросила Вика.
       У Артема вдруг перехватило дыхание. В глазах потемнело. "Убьешь меня... Убьешь... Убьешь..." - стучало в висках. Она даже не представляла, как была близка к истине. Он отчаянно пытался спасти ее, хотя в самом деле мог убить. Как это объяснить? Разве она поверит, что получила сотрясение мозга именно из-за "Пути героя"? Да и кто вообще поверит в подобный бред?!
       Неестественная бледность, залившая лицо Артема, не на шутку испугала Вику. Еще, чего доброго, он потеряет сознание! Может, у него припадки? Вроде Виктор Юрьевич ничего об этом не говорил.
       - Тебе плохо? - с тревогой спросила она.
       - Ты не должна, слышишь? - вместо ответа процедил Артем.
       Вика даже не сразу поняла, что речь идет о компьютере, а когда осознала, согласно кивнула:
       - Успокойся. Нельзя так нельзя. Не буду я трогать твой компьютер.
       Артема разозлил ее снисходительный тон, будто она разговаривала с младенцем.
       - Неизвестно, у кого из нас больше причин беспокоиться, - вырвалось у него.
       - Что? - переспросила Вика.
       Артем вдруг понял, что сболтнул лишнее. Он не мог сказать ей правды, но как тогда объяснить, что, включая компьютер, она подвергает себя опасности? Он ведь и сам не знал, когда и как Великий Проводник включится в игру в авторежиме. Артем ясно осознал, что хранит дома мину замедленного действия, которая рано или поздно сработает. Впрочем, он был убежден, что если не включать компьютер, то виртуальность не сможет повлиять на реальную жизнь, потому что никакого слияния пространств не произойдет. Но как убедить Вику держаться подальше от машины? Что бы он ни говорил, она в его отсутствие все равно может из чистого упрямства поступить по-своему. Ясно одно: Вику нельзя оставлять дома без присмотра. Хорошо еще, что завтра она идет в школу.
       - Послушай, я знаю, что все мои слова как глухому - плеер, но как человека тебя прошу. Не трогай компьютер. Можешь считать меня хоть жмотом, хоть кем. Тебе нельзя, - твердо сказал Артем.
       В его голосе звучало такое отчаяние, что Викина злость тотчас улетучилась.
       - Ладно, - кивнула Вика и вдруг подумала, почему Артем пришел из школы раньше обычного именно сегодня. Что это - совпадение, случайность? Он будто чуял, что она включала компьютер. На первый взгляд эта мысль казалась нелепой, но Вика чувствовала, что ее предположение не так уж глупо.
       - Скажи, а почему ты сегодня вернулся раньше? - спросила она.
       - Нас отпустили, - после некоторой заминки произнес Артем.
       Вика знала, что он лжет. И он знал, что она об этом догадалась. И все же больше они не возвращались к этому вопросу.
      
      
       ГЛАВА 19
      
       Морозный воздух ворвался в легкие, заставив Вику улыбнуться. Она чувствовала себя, как заключенный, вышедший из заточения. Казалось, она целую вечность не была в школе. Одноклассники встретили ее шумно и весело. Девчонки на переменках наперебой рассказывали новости, мальчишки закидали записками. Только Денис держался в стороне. За время болезни он лишь один раз позвонил ей. Вику кольнула обида. Неужели она так мало значит для него? После уроков девчонки предложили сходить в "Макдоналдс", но она отказалась, солгав, что ей надо переговорить с учительницей.
       Денис дежурил по классу, и Вика нарочно задержалась, надеясь, что он все-таки подойдет к ней.
      
       Денису мучительно хотелось поговорить с Викой, но он не мог. Дело было не в том, что у нее и без того хватало поклонников. Денис чувствовал, что Вика ждет, когда он сделает первый шаг, но между ними стоял Артем.
       С ним явно творилось что-то неладное. Его будто подменили. В последнее время он стал прогуливать уроки и нахватал двоек, но это, казалось, совсем не волновало его. Душа компании, прежде собиравший на переменках своими рассказами целую толпу, Артем держался особняком, старательно избегая какого-либо общения.
       Денис чувствовал, что друг в беде, и хотя Артем отвергал все попытки к примирению, не терял надежды, что сумеет помочь ему. Он не имел права общаться с Викой, потому что это окончательно и бесповоротно оттолкнуло бы Артема, а тот нуждался в помощи.
      
       Прождав Дениса возле расписания, Вика наконец увидела, как он спускается по лестнице. Он тоже заметил ее. Вика улыбнулась и хотела пойти навстречу, но Денис, сделав вид, что забыл что-то в классе, резко повернулся и побежал вверх по ступеням. Его нежелание видеться с ней было слишком очевидным. Ею никогда так не пренебрегали.
       Она ненавидела себя за то, что призналась в своих чувствах. Такого унижения она еще не переживала. Денис наверняка догадался, что она ждала именно его. Как он мог так обойтись с ней! Не хватало еще, чтобы он подумал, что она за ним бегает. Не хочет и не надо, много других ребят, которые посчитают за счастье дружить с ней.
       Вика вышла из школы, кипя от обиды и возмущения. Пройдя несколько шагов, она услышала голос:
       - Такая красивая девочка - и одна.
       С ней поравнялся незнакомый парень. Он был намного старше и уже наверняка не учился в школе. Волосы у парня были коротко подстрижены бобриком. Атлетическая фигура понравилась бы многим девчонкам, но он был совсем не в Викином вкусе. Она не любила развязных самодовольных типов, живущих по принципу: сила есть - ума не надо.
       - Может, погуляем вместе? - предложил парень.
       Вика хотела отшить его, но тут краем глаза увидела, как Денис выходит из школы. "Пускай посмотрит, что он не единственный свет в окошке", - мстительно подумала она и согласно кивнула:
       - Может быть.
       - Заметано. По пивку? - Парень махнул рукой в сторону киоска.
       - Я пиво не пью, - отказалась Вика.
       - Понятно. Молодое поколение выбирает "пепси", - усмехнулся новый знакомый. - Только скажи, я для такой девочки расшибусь. Во, шоколадку хочешь?
       - Мне ничего не надо, - отказалась Вика, но парень уже расплатился за пиво и шоколад.
       Исподтишка глянув в сторону школьного двора, Вика заметила, что Денис смотрит на них. Обида подстегнула ее. Она приняла шоколад, взяла парня под руку, и они направились по улице.
       Парня воодушевил такой поворот дел. Это еще раз убедило его в том, что за деньги можно снять любую девчонку.
       - Пивко - это так, жажду утолить. В натуре, у меня бабок - куча, не веришь? - Пытаясь произвести на Вику впечатление, он вытащил из кармана пачку стольников. - Мы с тобой можем куда хочешь забуриться. Хочешь в "Ёлы-палы"? Нормальная нора. И жратва там клёвая.
       Они завернули за угол. Теперь Денис уже не мог их видеть. Пора было прекратить эту комедию и отвязаться от нового знакомого. Вике претило идти по улице с самовлюбленным питекантропом, отхлебывающим пиво прямо из горлышка.
       - Ну чё, идем? - спросил он.
       - Нет, мне надо домой. Меня мама к обеду ждет, - сказала она, высвобождая руку. - Ну пока.
       - Ты чё? То есть как пока? Ты, в натуре, меня чё, за лоха держишь? - возмутился парень.
       Вика уже была не рада, что связалась с ним.
       - Мама будет волноваться, если я опоздаю, - объяснила девушка.
       - Чё, ты поезд, что ли, чтобы опоздать? - недовольно спросил парень и преградил ей дорогу.
       - Мне правда надо домой. - Вика обезоруживающе улыбнулась и попыталась обойти его, но он грубо схватил ее за руку.
       Артем стал невольным свидетелем этой сцены. Он шел чуть поодаль по противоположной стороне улицы. Увидев, как Вика любезничает с бритоголовым, он удивился: что у них может быть общего? Но потом решил, что это его не касается. Пусть строит глазки кому угодно, главное, чтобы не лезла к компьютеру. Он уже хотел свернуть в проулок, когда услышал Викин испуганный голос:
       - Пусти! Я не хочу!
       Артем заколебался. Нужно было вмешаться, но выступать против такого качка было глупо. Что он мог сделать? В конце концов, она сама заварила эту кашу. Пускай сама и расхлебывает.
       Парень схватил Вику в охапку и прижал к себе. Она отчаянно вырывалась, но силы были неравными. Прохожие безучастно спешили мимо. Верзила довольно ухмылялся. Викино сопротивление его только забавляло.
       - Ишь какая колючая. Люблю, когда телка брыкается, - заржал он.
       Вдруг Артема точно ударило молнией. Как же он мог бросить Вику с этим дегенератом? Он должен защитить и спасти ее! Виртуальность и реальность сплелись в единый узел. Не задумываясь о том, что он делает, Артем бросился к ним.
       - Отпусти ее, - выпалил он, сам не ожидая от себя такой храбрости.
       По щекам Вики текли слезы. Она с надеждой взглянула на Артема. Сейчас он был той спасительной соломинкой, за которую она ухватилась, боясь поверить в происходящее.
       - Ты чё, блин, тянешь? Вали отсюда, сопляк. Эта девочка не для тебя. - Бритоголовый перехватил Вику одной рукой, а другой толкнул Артема в грудь.
       - Она моя сестра! - выкрикнул Артем.
       Вика ошарашенно смотрела на него. Сестра! В устах Артема это слово звучало необычно, будто на иностранном языке. Вика никогда бы не поверила, что он может вступиться за нее и тем более назвать сестрой.
       - Тогда вообще не мороси. Мы с ней поладим. Она будет моей девчонкой, понял? - разозлился парень.
       - Она будет встречаться с тем, с кем захочет, - упрямо возразил Артем и вцепился в качка, пытаясь высвободить Вику, которая принялась вырываться с удвоенной силой.
       - Я сказал, вали, щас между глаз дам, - пригрозил громила, отпуская Вику и поворачиваясь к неожиданному противнику.
       - Сам вали! - распетушился Артем, чувствуя небывалый прилив отваги.
       Парень размахнулся и ударил Артема так, что тот отлетел в сторону, и если бы не стена дома, упал бы на тротуар. Едва придя в себя, Артем набросился на обидчика с кулаками, но второй удар повалил его на землю. Вика бросилась на помощь Артему. С криком: "Не бей его, слышишь?!" - она изо всех сил стукнула верзилу сумкой по спине.
       Вокруг стали собираться любопытные. Кое-кто поговаривал о том, что надо бы вызвать милицию.
       Парень сплюнул и злобно процедил:
       - Ладно, на сегодня с него хватит. Но ты мне еще попадись.
       Он угрожающе зыркнул на Вику и, грязно выругавшись, неторопливой походкой пошел прочь.
       Вика помогла Артему подняться.
       - Больно? - спросила она.
       - Терпимо, - буркнул он, потрогав скулу, где набухал синяк.
       Некоторое время они шли молча.
       - Спасибо, - сказала девочка.
       Артем молча кивнул. Меньше всего ему сейчас хотелось говорить о своих подвигах.
       - Ты совсем не такой, каким хочешь казаться, - продолжала Вика.
       Артема будто хлестнули бичом. Ему вдруг стало тошно от ее восторженности и благодарности. Что бы она сказала, если бы знала всю правду! Он фактически заказал ее виртуальное убийство!
       - А какой я? - мрачно спросил он, прямо посмотрев ей в глаза.
       От этого взгляда Вике почему-то стало не по себе, но она не отвела глаз и даже заставила себя улыбнуться:
       - Герой и рыцарь.
       - Это разные вещи, - процедил Артем, вспомнив пустоголовых рыцарей из свиты Кави.
       - Значит, просто герой.
       Герой! В ее устах это звучало как издевка. Артему было легче, когда Вика ненавидела его. Во всяком случае, так было честнее.
       - Не смей меня так называть! И вообще, то, что произошло, ничего не меняет, понятно? - грубо оборвал он ее.
       - Понятно, - кивнула Вика, хотя ей было все не понятно. Чем дальше, тем большей загадкой был для нее Артем.
       Остаток пути до дома они шли молча.
       Когда дома в ванной Артем разглядывал свое припухшее лицо и огромный кровоподтек на скуле, он испытал странное чувство злорадства, будто он наконец отомстил Вике за какую-то былую обиду. Впервые за долгое время ощущение вины отпустило его, но на его место пришла тревога. Было ли сегодняшнее происшествие случайностью или игра выплеснулась за пределы компьютера и автоматическое выполнение программы включилось?
       Во всяком случае, Артем больше не мог сидеть сложа руки и надеяться, что все обойдется. Надо было действовать. Если Великого Проводника нельзя остановить, находясь в реальном мире, значит, надо сделать это, войдя в виртуальность.
      
       ГЛАВА 20
      
       Артем подвел стрелку мыши к команде, запускающей игру. Ладонь стала липкой от пота. Ему было по-настоящему страшно. Кто знает, к чему приведет этот шаг? Мысль о том, что невинное развлечение может сделать его убийцей, назойливо сверлила мозг. Еще недавно он отправлялся в виртуальный мир полный ожидания чудесных приключений, теперь же им владел страх, что его очередное паломничество в параллельный мир может обернуться новой бедой. Он с радостью отказался бы от своих похождений и от звания героя, но у него не было выбора. Пока игра не остановлена, он не сможет спать спокойно, и что бы ни случилось с Викой, всегда будет винить себя.
       На ожившем экране золотом проступило название "Путь героя". Сердце Артема учащенно забилось. Буквы померкли. В залитой лунным светом лагуне появились восемь фигур в черных плащах. Начиналась новая опасная схватка с неведомым, но теперь это уже была не детская забава. Ставкой в игре была человеческая жизнь, и каждая ошибка героя могла привести к трагедии.
       Добро пожаловать в виртуальную реальность...
       Реальный мир растворялся, переплавляясь в иное пространство. Вокруг заплясали цветные смерчи. Алый, синий, зеленый... Цвета сменяли друг друга.
       Артем терялся в догадках, куда же на этот раз забросит его судьба. У него не было плана действий, но одно он решил твердо: Великому Проводнику больше не удастся вести его, как марионетку, к новым сомнительным подвигам. Постепенно бешеный калейдоскоп замедлил свое кружение и из месива красок выделились две: ослепительная голубизна неба, перетекающая в выбеленный солнцем песок.
       Артем в растерянности озирался вокруг. Направляясь в виртуальный мир, он готовился к бунту, но Великий Проводник посмеялся над ним. Ни спорить, ни биться было не с кем. Везде, куда хватало глаз, простиралась пустыня. Застывшие волны барханов терялись за горизонтом, и лишь Артем, как обломок кораблекрушения, нарушал безбрежную гладь песчаного океана. Некоторое время он стоял, ожидая, что же произойдет, затем сложил руки рупором и крикнул, как будто кто-то мог услышать его в бескрайнем безжизненном просторе. Поняв, что ждать дальше бессмысленно, Артем двинулся наугад.
       Солнце, не жалея сил, пускало в путника стрелы палящих лучей. Ноги утопали в песке, делая каждый шаг мучительно долгим, как в замедленной съемке. Дорога выматывала путника, вытягивая у него силы, а вместе с тем и решимость бороться. Великий Проводник перехитрил его, вновь заставив подчиняться своей воле.
       Артем не знал, как долго шел. Время не властно перед вечностью пустыни. Понятие часов и минут отступало как несуществующее. Усталость притупила все стремления, кроме одного - выбраться отсюда.
       Черная фигура в плаще возникла так внезапно, словно выросла из-под земли.
       - Премьер! - воскликнул Артем и в бессилии опустился на песок.
       Собираясь в виртуальный мир, Артем считал Премьера противником, ведь он был приспешником Великого Проводника. Теперь же он обрадовался ему, будто встретил старого друга.
       - Приветствуем тебя, герой. Мы к твоим услугам, - поклонился Премьер.
       - А где же остальные? - спросил Артем.
       Вместо ответа Премьер вдруг раздвоился, потом расчетверился, и наконец перед Артемом предстали все восемь служителей Ордена. Поклонившись, они снова слились в одну фигуру, будто карты в игральную колоду.
       - Ничего себе матрешки, - присвистнул Артем.
       - Пустыня не любит толпы, герой, - пояснил Премьер.
       - Но почему меня сюда занесло?
       - Пустыня - это символ одиночества. Разве ты все время не стремился остаться один?
       - Нет уж, спасибо. И вообще, что все это значит?
       - Это значит, что время истекает.
       В воздухе появилась легкая дымка. Сначала зыбкая, она все больше сгущалась, обретая узнаваемые черты. И вот уже мираж предстал во всей красе. Посреди пустыни стояли гигантские песочные часы. Песчинки струились из верхнего конуса в нижний, где уже высилась целая песчаная пирамида. Верхний конус был почти пуст.
       - То есть как это истекает время? Выходит, игра подошла к концу? - удивился Артем.
       - Можно сказать и так. Сегодня решающий день. Ты должен избавить мир от Большого Зла.
       - Я не собираюсь этого делать.
       Решительный отказ героя бороться с врагом слегка удивил Премьера, и он с усмешкой произнес:
       - Неужели даже ты не смог устоять перед чарами Кави?
       - Чары тут ни при чем! Зачем вообще ее уничтожать? С чего вы решили, что она Большое Зло?
       - Ты сам так сказал.
       Правдивость этих слов шокировала Артема. Он в самом деле указал на Кави как на Большое Зло.
       Кто знает, выбери он другого противника, может быть, все сложилось бы иначе? Раскаиваться в содеянном было поздно, и все же Артем сделал попытку пойти на попятную:
       - А если я ошибся?
       - Исключено. Ты лишь подтвердил мнение Великого Проводника, а он никогда не ошибается.
       - Вот как! Значит, он добренький и поэтому хладнокровно посылает меня убить девчонку. Что же тогда считать добром? И чем оно отличается от зла? Я не буду помогать добру, которое стремится уничтожить других. Я не буду никого убивать! - выкрикнул Артем.
       - Боюсь, у тебя нет выбора, герой, - спокойно возразил Премьер.
       - Что если я откажусь, вы заставите меня силой? - с вызовом спросил Артем.
       - Никто не властен заставить тебя сделать что-либо силой. Герой всегда действует по доброй воле, но ты не можешь оставаться в стороне. Если ты намерен защитить Кави, тебе придется уничтожить Великого Проводника.
       - С какой стати? Если она этого потребует, я скажу ей то же самое, что и вам.
       - Ей не нужно ни о чем тебя просить. Ты сам этого захочешь, - загадочно произнес Премьер.
       - Это что, шутка такая? Тоже мне нашли киллера. Мне до лампочки и ваш Великий Проводник, и ваша Кави. Если она у него в печенках сидит, пускай сам с ней и расправляется, - распалился Артем.
       Премьер поклонился и бесстрастно произнес:
       - Великий Проводник предвидел твой ответ и принимает его. Теперь, когда твое одобрение получено, он будет действовать самостоятельно. Все произойдет без твоего участия.
       Смысл слов оглушил Артема, как удар кувалдой.
       - Какое еще одобрение? Не давал я никакого одобрения! - в панике воскликнул он, но Премьер жестом остановил его.
       - Поздно, герой. Судьба Кави предрешена. Нынешняя вечерняя трапеза станет последней в ее жизни. Никто даже не догадается, что виной тому две крошечные капли, ведь отравиться можно чем угодно, грибами, например.
       Он достал из складок одежды небольшой флакон и поглядел его на свет. Темное стекло контрастно выделялось на фоне тонких, бледных пальцев. Солнечный блик упал на гладкую поверхность и, утонув в тягучей черноте, погас.
       У Артема пересохло во рту. Он завороженно глядел, как глава Ордена поигрывал флаконом со смертоносным ядом. Нельзя допустить, чтобы его использовали по назначению. Артем прикинул расстояние до рокового флакона. Всего один прыжок - и, если повезет, яд окажется у него в руках. Прежде чем Артем успел хотя бы пошевелиться, флакон снова исчез в складках одежды, а Премьер смиренно сложил руки на животе.
       - Это не единственный пузырек с ядом. Наш человек пронес точно такой в замок Кави.
       - Вы собираетесь ее отравить?!
       - Ты ведь отказался действовать, - напомнил Премьер.
       - Если вы можете обойтись своими силами, то зачем вообще я вам нужен?
       - Ты - герой. Твое предназначение избавить мир от Большого Зла. Если не сумеешь сделать этого, значит, ты проиграл и не достоин почетного звания. У тебя есть еще время изменить решение и, уничтожив Большое Зло, стать победителем. Пятьдесят на пятьдесят.
       "Пятьдесят на пятьдесят". Фраза всплыла из прошлого и почти осязаемо повисла в воздухе. Виртуальность и реальность вновь смыкались, плавно перетекая друг в друга. До Артема внезапно дошло: сделай он то, что от него требуют, и наградой ему будет компьютер. Но какой в этом смысл? Зачем фирме раздавать компьютеры за то, что убивают ни в чем не повинных людей, которых они даже в лицо не знают? Чем им так досадила Вика? А может, они хотят из него сделать суперкиллера, как показывают в фильмах? Вряд ли. Тайный агент из него даже с натяжкой не получится. Что же тогда стоит за всем этим???
       - Подумай, что тебя ждет в случае проигрыша? - услужливо напомнил Премьер, прервав ход его мыслей.
       Напоминание попало в самое яблочко. Артему было страшно представить, что начнется, если на их адрес придет счет на огромную сумму. Отец станет презирать его, если узнает, что он вовсе не выиграл компьютер, а всех обманул и влез в долги. Он станет всеобщим посмешищем. И все же Артем был готов стерпеть позор и любое наказание, если бы знал, что компьютерные маньяки оставят Вику в покое. Но для нее это ничего не меняло.
       Будто еще раз подтверждая его мысли, Премьер повторил:
       - Не думай о Кави, герой. Ее судьба предрешена. Вопрос лишь в том, кто избавит мир от Зла. До вечерней трапезы еще есть время, так что выбор за тобой.
       Артему не нужно было раздумывать над решением. Оно пришло само собой.
       - Я отправлюсь в замок, - согласился он.
       - Ты рассудил правильно. Великий Проводник надеялся на твой здравый смысл, - одобрительно кивнул Премьер.
       - Ну конечно. Он ведь у вас всегда просчитывает все наперед и знает, кто как поступит, - зло процедил Артем и, перейдя на деловой тон, добавил: - Мне нужна ваша помощь.
       - Мы всегда к твоим услугам, герой. Хочешь, чтобы тебя опять под покровом тумана перенесли за крепостные стены? - поинтересовался Премьер.
       - Нет. Прежний способ не годится. У меня слишком мало времени, чтобы плутать по замку в поисках Кави. К тому же вокруг нее всегда толпа стражников. Меня не допустят к ней. Я не могу рисковать. Я должен увидеть ее до ужина.
       - Но как ты собираешься к ней проникнуть? - недоумевал Премьер.
       - Кажется, один из вас владеет искусством превращения?
       - Да. Брат Септимус.
       Названный тотчас вышел из-за спины Премьера, будто все время прятался там.
       - Я готов помочь тебе, герой, но мои возможности ограничены. Я не могу удерживать иллюзию более получаса.
       - Ничего. Мне хватит.
       - Кажется, Кави сегодня ожидает сюрприз? - позволил себе пошутить Септимус.
       - Сегодня всех ожидает сюрприз, - подтвердил Артем.
       Фантом часов облаком висел в небесах, напоминая герою о том, как коротко отмеренное ему время.
      
       День клонился к вечеру. Толстый привратник сидел на топчане в караульной, с тоской ожидая, когда наконец дневное светило закатится за горизонт и настанет время разводить подъемный мост. Его могучий живот вздымался при каждом вздохе, и от этого ключи, висящие на поясе, мерно позвякивали. Сказать, что привратник перетруждался на работе, было бы сильным преувеличением, и всё же он любил ту блаженную минуту, когда ворота запирались на ночь и он отправлялся на покой.
       Солнце опускалось издевательски медленно. Выглянув из караульной, толстяк убедился, что поблизости никого нет, и, чтобы скоротать время, достал из-под тюфяка флягу с мутноватой жидкостью. Он был любителем утолить жажду. Однажды его застали за этим занятием и он до сих пор помнил, какой разразился скандал. Ему так и не удалось доказать, что во фляге вода, которая приобрела крепость от долгой выдержки. С тех пор он предпочитал держать заветную флягу в секрете.
       Как назло, в тот миг, когда он отвинтил крышку и собирался сделать глоток, в ворота замка постучали.
       - Во бесово племя. Принесла кого-то нелегкая, - ругнулся он, размышляя, стоит ли открывать.
       Резкий, ни с чем не сравнимый запах "выдержанной воды" щекотал ноздри, мешая сосредоточиться и затрудняя мыслительный процесс.
       - Не к спеху, - наконец решил толстяк и потянул флягу к губам. Стук повторился более настойчиво, будто кто-то изо всех сил колотил по воротам каблуком. Это было уже нешуточной заявкой. Чего доброго, незваный гость мог оказаться важным гонцом. Заставлять его долго ждать - себе дороже.
       - Вот народ пошел. Неймется им. Ходят тут на ночь глядя, - проворчал привратник, с сожалением убрал флягу и заковылял к воротам. Выглянув в зарешеченное окошечко, он увидел сухонькую старушку с корзинкой. Откуда только у нее взялись силы эдак дубасить по воротам?
       - Эй, отопри-ка ворота, - бойко потребовала она.
       - Ага, разбежался! Может, тебе еще и хлеб-соль поднести? Чего тебе дома не сидится, старая перечница?
       - Я товар принесла.
       - Нате вам, товар! Распахни гляделки. Ночь на носу. Завтра приходи, - сердито пробурчал толстяк и уже собирался захлопнуть окошко, но старушка поспешно произнесла:
       - Мой товар волшебный, ждать не может, к утру испортится. Придется пожаловаться твоей госпоже, что это ты виноват.
       Привратник задумался. С одной стороны, в такой час нормальные торговцы не шатаются по дорогам, но с другой - если бабка говорит правду, ее рискованно не впустить.
       - А что за товар? - на всякий случай полюбопытствовал он.
       - Фиги, - выпалила старушка.
       - Чего-чего?
       - Фрукты заморские. Съешь одну - и сразу желание исполнится.
       - Не врешь? А ну покажи. - Привратник прильнул к окошку.
       - Оттого, что ты на них посмотришь, желание не исполнится. Отопри ворота, дам тебе одну. Тогда и проверишь, - пообещала старуха.
       Предложение было заманчивым. Толстяк загремел засовами, и скоро ворота распахнулись.
       - Гони фигу! - потребовал он.
       - Вот тебе! - крикнула бабка и нахально сунула ему под нос кукиш.
       - Ах ты старая карга! - возмутился толстяк и хотел вытолкать старуху взашей, но та юрко увернулась и, подобрав юбки, с неподобающей ее возрасту прытью бросилась наутек.
       - Держи ее! Держи негодяйку! - заорал привратник.
       Старуха тоже была не промах и, точно на рынке, завопила во всю глотку, чтобы было слышно в покоях Кави:
       - Волшебная фига! Волшебная фига! Кто ее съест, у того желание исполнится!
       Торговка уже собиралась нырнуть в дверь замка, но тут ее подхватили под руки двое стражников. Через двор к ним, отдуваясь, бежал привратник, будто драгоценную ношу поддерживая свой живот.
       - Ах ты мошенница! - запыхавшись, выдохнул он.
       - От мошенника слышу, - нагло выпалила старушенция и, обращаясь к стражникам, затараторила:
       - Посудите сами. Я принесла волшебный товар для вашей госпожи. Он велел показать, а как увидел, захотел отнять и себе присвоить.
       Стражник сурово посмотрел на привратника.
       - Это правда?
       - Сущая ложь. Я ее впустил, а она мне фигу показала, - возмущенно надувая щеки, ответил толстяк.
       - Это я-то лгу? - не унималась старуха.
       - Ты, старая прохвостка! Велите ей показать, что у нее в корзинке. Вот она вам покажет! - Привратник на двух руках свернул кукиши и стал смачно вертеть ими перед носом у начальника стражи.
       - Ах ты пузатый! Глумиться вздумал? Совсем мозги пропил! В карцер его! В темную! - взревел вояка.
       - Вы меня не поняли! Это я не вам. Да посмотрите же, что у нее в корзинке! - в отчаянии закричал привратник, которого, будто мешок, двое стражников поволокли к темнице.
       Начальник стражи обернулся к старушке:
       - А теперь, милейшая, покажите, что у вас за товар.
       - Фиги, - смиренно ответила старушка, сняла с корзинки тряпицу, и стражник в самом деле увидел инжир, по-иному называемый фигами.
       Удовлетворив любопытство стражника, старушка продолжала:
       - Эти фиги волшебные. Скорее велите отвести меня к Кави, чтобы я отдала их вашей госпоже.
       Стражник заколебался. Вот так, с бухты-барахты, представить какую-то старуху пред очи самой Кави было не в правилах замка. Прежде бабку надо было проверить, но та, словно предвидя его сомнения, поторопила:
       - Поспешите. С заходом солнца волшебные свойства фруктов пропадут. Кави это вряд ли понравится.
       - Давай сюда корзинку. Ее и без тебя отнесут госпоже, а ты жди оплату здесь, - нашел выход из положения начальник стражи, но торговка нахально возразила:
       - Ничего не получится. Без заклинания фиги не подействуют. А заклинание я скажу лично Кави, чтобы никто другой не воспользовался волшебством.
       Стражник заскрежетал зубами. Бабка попалась на редкость настырная. Такую лучше пропустить, а то хлопот не оберешься. Может, у нее самый обыкновенный инжир, но потом поди докажи, что он не был волшебным. Солнце уже касалось кромки горизонта.
       - Ладно, поскольку случай особый, о тебе доложат, а уж там госпоже решать, принять тебя или выставить взашей, - согласился стражник.
      
      
       ГЛАВА 21
      
       Закатный свет лился в окна, окрашивая все тревожным багрянцем. Пурпурные пятна лежали на белоснежной скатерти и кровавыми бликами играли на столовом серебре.
       К ужину еще не приступали. Кави сидела, совсем не по-царски поджав одну ногу под себя, и это делало ее еще больше похожей на Вику.
       - Ты правда принесла волшебные фрукты? - с живой непосредственностью спросила она Викиным голосом.
       У Артема сжалось сердце. Сейчас, когда он мог разглядеть Кави поближе, его еще больше поразила схожесть между ней и оригиналом. Теперь он окончательно утвердился в правильности своего решения.
       Он не успел произнести ни слова, потому что в этот момент чары Септимуса развеялись. Старуха исчезла.
       Кави с ужасом увидела, как перед ней возник ее преследователь, который подстерегал ее в кратере Каменного Великана. Она в испуге совсем по-девчоночьи завизжала и крикнула:
       - Стража! Взять его!
       - Стойте! - Артем выхватил меч.
       Клинок застыл в сантиметре от Кави. Стоило сделать выпад, и с ней было бы покончено. Все застыли, понимая, что сила на стороне меченосца.
       - Я пришел сюда не как враг. Я хочу спасти тебя, - сказал Артем, глядя прямо в глаза Кави.
       - И поэтому ты мне угрожаешь? - спросила она.
       - А что мне оставалось делать? Ты первая позвала стражу. Держи мой меч, чтобы убедиться в искренности моих слов.
       Кави обескураженно приняла оружие из его рук и, осмелев, усмехнулась:
       - С чего бы ты вдруг так переменился? Разве не ты герой, призванный освободить мир от Большого Зла? По-твоему, я и есть Большое Зло, не так ли? Или, может, не ты подстерегал меня у Каменного Великана? И после всего этого ты утверждаешь, что хочешь спасти меня? В какие игры ты играешь?
       Если бы она знала, в какую грандиозную игру вовлечены они все! Артем внезапно осознал, что убедить ее будет гораздо труднее, чем он предполагал. Она не верила в его честность, и у нее были на то все основания.
       - Что было, то прошло. Я в самом деле пришел предупредить, что сегодня за ужином тебя хотят отравить, - сказал он.
       - И кто же?
       - Кто-то из людей Великого Проводника.
       - Неужели ты посмел действовать против него? - усмехнулась Кави.
       - Я к нему не нанимался.
       Ответ Артема отчего-то взбесил Кави, и она истерично взвизгнула:
       - Ложь! Ты выдал себя! Ты не можешь быть против него. Стража! Взять его!
       - Это чистая правда! Кто-то подослан отравить тебя! - закричал Артем, пытаясь отбиться от стражников, которые со знанием дела скрутили его руки веревками.
       - Наверняка ты сам собирался отравить меня, но твоя личина не вовремя спала, и ты не успел сделать этого.
       Ее взгляд упал на корзину с инжиром, которая, позабытая, валялась в стороне.
       - Я права! Лжец! Отравитель! - в бешенстве закричала Кави.
       Артем проследил ее взгляд. В суматохе корзину опрокинули. Фрукты рассыпались по полу. Среди плодов темным стеклом отсвечивал флакон с ядом.
       - Глупая! К чему мне яд? Если бы я хотел, то мог бы попросту заколоть тебя. Неужели ты не видишь, что меня подставили?! - в отчаянии выкрикнул Артем и тут увидел карлика Клико.
       Уродец выглянул из-под стола, озорно подмигнул ему и снова исчез под скатертью.
       - Вон он! Карлик! Я знаю его. Его прислал Великий Проводник. Ловите его! - Не в силах освободить связанных рук, Артем рванулся и кивком головы указал туда, где скрылся Клико.
       - Ты совсем изолгался. Мой шут не может быть моим врагом. Он меня развлекает. А ты до конца своих дней будешь гнить в темнице, - вынесла свой приговор Кави.
       Поняв, что она все равно останется глухой к его словам, Артем в бессилии сник и тихо произнес:
       - Поступай как знаешь, но прошу тебя, проверь: еда отравлена.
       - Мне кажется, он говорит правду. - Вдруг выступил вперед рыцарь, в котором Артем узнал Дэниза.
       Единственный человек, кто ему поверил. Все было как в жизни. Там Дениска тоже был единственным, кто поверил бы ему. Единственным, на кого можно было положиться и кто мог помочь. У Артема затеплилась надежда, что все еще обойдется и Кави послушает хотя бы Дэниза, но она помотала головой:
       - Ты слишком доверчив, благородный рыцарь. Ты не хуже моего знаешь, что он не может выступить против Великого Проводника. В темницу!
      
       Артем сделал все, что было в его силах, поэтому он даже не упирался, когда стражники вытолкали его за дверь. Створки захлопнулись, отрезав его от столового зала. Теперь он мог только гадать, чем кончится вечерняя трапеза. Тычками и пинками его гнали вниз по винтовой лестнице.
       Однажды он поднимался по ней. Тогда он чувствовал себя героем, свободным и почти всемогущим. Он был убежден, что борется со злом, а в Кави и Дэнизе видел врага и предателя. Как все изменилось с тех пор! Сейчас он ощущал себя ни на что не способным неудачником, потерпевшим поражение. Кто знает, как долго ему придется просидеть в заточении, прежде чем он сумеет бежать? И кто в это время защитит Вику? Он с отчаянием утопающего понял, что должен любым способом вернуться в реальный мир.
       На следующем витке лестницы показалась знакомая ниша, где Артему однажды довелось прятаться. В глубине ее краской было грубо начертано - "выход". В прошлый раз надписи не было. Артем искоса поглядел на стражников. Казалось, они не замечают слова, хотя оно было написано очень четко.
       "А может быть, оно для них невидимо?" - догадался Артем. Надежда на спасение заставила его сердце биться чаще. Скоро она переросла в уверенность, что он обязательно выберется отсюда! Артем не стал задумываться, каким образом ему удастся пройти через кирпичную кладку. Вера в спасительное слово "выход" была слишком сильна, чтобы ее могла поколебать даже каменная стена. Артем сделал вид, что споткнулся, и упал прямо в нишу. Рванувшись, он привалился к стене. Камни расступились...
      
       Он сам не понял, как очутился в своей комнате. Путы, стягивающие руки, исчезли, в отличие от горечи поражения, которая по пятам тенью последовала за ним. Затеяв игру против Великого Проводника, Артем знал, на что шел. Он понимал, что тем самым подтверждает свое поражение. И все же он был готов пожертвовать всем: доверием отца, уважением одноклассников, чтобы спасти Вику. Почему он не смог убедить Кави? Ведь сначала она поверила ему. Почему она так уверена, будто он не может выступить против Великого Проводника?
       Он вспомнил единственного человека, кто готов был принять его сторону, - Дэниза, и ему мучительно захотелось поговорить с Дениской. Как было бы хорошо рассказать ему обо всем и посоветоваться с другом. На мгновение Артем заколебался, но тут же отверг эту мысль. Разве он мог сказать Денису, что заказал убийство Вики, а теперь пошел на попятную? Нет, он должен сам решать свои проблемы и нести свою вину. У убийцы не может быть друзей.
       В комнату тихонько постучалась Вика:
       - Артем.
       Он распахнул дверь и невольно улыбнулся. Вид сестры, живой и невредимой, вернул его на землю и напомнил, что он уже не в виртуальности. С Викой все было в порядке. Жизнь продолжалась.
       Губы Вики сами собой разошлись в ответной улыбке. Они стояли и молча улыбались, будто впервые разглядели друг друга.
       - Можешь банку открыть? У меня сил не хватает, - попросила Вика.
       - Будет сделано, - кивнул Артем и направился на кухню.
       Ему хотелось сделать для сестры что-нибудь приятное, и он был рад, что она обратилась к нему, пусть даже с такой мелочью.
       Вика последовала за ним. Она впервые увидела Артема совсем другим и поняла, за что он нравился девчонкам и почему все в один голос говорили, будто он сильно изменился. В нем было внутреннее обаяние, которое располагало к себе. Но отчего он не мог быть таким всегда?
       Артем по-хозяйски оглядел накрытый стол и, увидев салат оливье, одобрительно кивнул:
       - Салатик? Нормально. У нас каждый день как праздник.
       Вика была такая же хозяйственная, как ее мать. Откровенно говоря, в том, что в доме появились женщины, были свои плюсы.
       Похвала из уст Артема звучала слишком непривычно. В этот миг Вика готова была простить ему все прежнее хамство и грубость. Только бы он оставался таким, как сейчас.
       - Что тут у тебя не открывается? - Взяв банку, он посмотрел на крышку и сказал: - Это легко. Сначала надо поддеть крышку, чтобы вошло немного воздуха, а потом она запросто открутится.
       - Здорово!
       - Учись, пока я жив, - пошутил Артем, но тут его внимание привлекло содержимое банки и он, посерьезнев, спросил: - Что это?
       - Опята. Тетя Света дала, мамина подруга. У них на даче их видимо-невидимо.
       В памяти всплыли слова Премьера: "Нынешняя вечерняя трапеза станет последней в ее жизни... ведь отравиться можно и грибами". Грибами! Артем похолодел.
       - Это нельзя есть. Ими можно отравиться, - сказал он.
       - Да брось ты! Никто не травится, - возразила Вика.
       - Вот именно, что травятся. Яд называется ботулизм. Знаешь, сколько было случаев?
       - Это когда едят незнакомые грибы. А тетя Света их всю жизнь маринует и солит. Она нас каждый год угощает. Вкуснотища! - Вика подцепила грибок из банки на вилку.
       - Стой! Ты не будешь их есть! Это опасно! - воскликнул Артем, выбив вилку у нее из рук.
       Он схватил банку и отстранил ее от Вики.
       - Артем, не дури. Пошутили и хватит. Отдай банку. Мне еще надо добавить масло и чеснок.
       Артем понял, что уговорами он ничего не добьется. Его слова были для нее таким же пустым звуком, как и для ее виртуального двойника. Он молча повернулся и выскочил из кухни в прихожую, а затем на лестничную клетку. Только когда банка оказалась в мусоропроводе, он вздохнул с облегчением. На сегодня пронесло!
       Поднявшись по лестничному пролету до квартиры, он увидел, что Вика ожидает его в дверях.
       - Ты что, совсем...?
       Фраза осталась неоконченной. Лицо Артема светилось довольной улыбкой, будто он совершил подвиг, выбросив банку хороших грибов. Вика вдруг ясно осознала, что он действительно сумасшедший.
       Она где-то слышала, что все умалишенные непредсказуемы и у них часто резко меняется настроение, в точности как у Артема. Он не побоялся вступиться за нее на улице, а после наорал на нее. Только что он был на редкость милым и вдруг ни с того ни с сего окрысился на неповинную банку.
       Открытие ошеломило Вику. Она безотчетно попятилась и отступила вглубь прихожей. Прочитав в ее глазах испуг, Артем догадался, о чем она подумала.
       - Ты боишься меня? Думаешь, я псих, да? - спросил он.
       Она молча замотала головой, не в силах вымолвить ни слова, и это еще больше убедило Артема в том, что он прав. Горечь поражения с новой силой желчью разлилась в нем, отравив сегодняшнюю, пусть маленькую, но победу.
       - Что ты понимаешь! Я хотел... - Он осекся, махнул рукой и, пройдя мимо Вики в свою комнату, закрыл за собой дверь.
      
      
       ГЛАВА 22
      
       Выжженные солнцем барханы виртуальной пустыни остались в ином измерении, но одиночество прилипчивой тенью последовало за Артемом в реальный мир. У себя дома он был так же одинок, как в безжизненной империи песка. Артем обвел взглядом комнату, где каждая мелочь была привычной и знакомой. Его окружили воспоминания о счастливых днях, которые он здесь провел. Бестелесные и зыбкие, точно призраки, они больше не приносили радости. В них таилась лишь горечь оттого, что все прошло и ничего нельзя вернуть назад: ни разговоров по душам с отцом, ни дружбы с Денисом. Все осталось в прошлом.
       Пустыня наступала. От нее не было ни спасения, ни убежища, потому что теперь она была в душе Артема. Он вспомнил ссору с Денисом и подумал, что сам позволил пустыне поглотить его.
       Неужели нет никакого способа выбраться из одиночества? Артем с отчаянием утопающего ухватился за хрупкую соломинку надежды. Прежде все считали его очень общительным. Почему бы опять не окружить себя приятелями? Ответ был прост. Потому что от этого ничего не изменится.
       Однажды он уже сделал попытку убежать от одиночества в виртуальный мир, но разве от этого стал менее одинок? Разве слуги Ордена заменили ему друзей? Он выступил против Великого Проводника, но Кави так и не стала его союзником. Одиночество, как проклятие, преследовало его и в этом мире, и в том. Даже если ему снова удастся стать душой компании, одиночество никуда не исчезнет. Можно обмануть других, но не себя.
       Он мысленно перебрал всех своих знакомых и вынужден был признать, что никому, кроме Дениса, не смог бы открыть своей страшной тайны. Груз ответственности за жизнь Вики был слишком тяжел, и рядом не было никого, кто мог бы разделить с ним эту ношу. Он слишком поздно понял, что несправедливо обвинил Дениса в предательстве. Если бы тот в самом деле оказался предателем, то после ссоры не стал бы сторониться Вики, а наоборот - начал бы с ней встречаться. Во-первых, потому что она ему нравилась, а во-вторых, просто назло. Артем понимал, что Денис избегал Вики только из солидарности с ним, хотя был не обязан этого делать. А может, подойти к нему и рассказать все, как есть?
       Искушение было слишком велико. Артему захотелось позвонить другу, чтобы разорвать ватный кокон одиночества. Как умирающий от жажды путник хватается за фляжку с водой, он схватил телефонную трубку и в нетерпении набрал номер Дениса.
       Длинные гудки казались невыносимо тягучими, но когда в трубке раздался знакомый голос, Артем вдруг растерялся. Он слишком много хотел сказать другу и не знал, как вместить в слова всю бурю своих чувств. Да и можно ли выразить их словами? И зачем втягивать Дениса во все это?
       Поздно. Все оказалось слишком серьезно. Он сам ходил по острию лезвия, и в любой момент мог стать невольным убийцей. Он слишком сильно завяз. Преступник не имеет права на друзей. Он обязан сам пересечь свою пустыню и либо найти из нее выход, либо пропасть в одиночку, а не тащить за собой других.
       Артем резко положил трубку на место. Он вновь и вновь прокручивал в мозгу последний разговор с Премьером. Наверняка слова о том, что они расправятся с Кави без его участия, не были пустой угрозой. Прежде он думал, что если держаться подальше от виртуального мира, то все обойдется. Теперь ситуация изменилась. До тех пор, пока существует Великий Проводник, опасность подстерегает Вику на каждом шагу. Оставался лишь один способ спасти сестру: уничтожить это виртуальное чудовище.
       В памяти всплыли слова Премьера: "У тебя нет выбора, герой. Если ты намерен защитить Кави, тебе придется убить Великого Проводника".
       Но разве это будет убийством? Что такое Великий Проводник? Порождение виртуальности. В кратере Каменного Великана Артему уже доводилось сражаться с виртуальными рыцарями, и на поверку они оказались лишь кучей пустых железок. Никому не станет ни жарко ни холодно, если Великий Проводник исчезнет. Разве Артем не пытался уничтожить его, просто-напросто стерев его файл? Если это не удалось сделать таким простым способом, значит, придется бросить ему вызов в виртуальном мире. Они сойдутся в честном поединке. Пришло время доказать, что он герой, а не кукла в руках компьютерной игрушки.
       Решение было принято, и Артему вдруг стало легко и спокойно. Все должно решиться ночью, когда все улягутся спать.
      
       Голые скалы, подобно гигантским кристаллам, громоздились вокруг. В их четких, будто прочерченных линейкой, изломах не было ни единой плавной линии. Они были так же мертвы, как выжженная пустыня. Ничто не вносило дисгармонии в геометрический пейзаж: ни кустик, прилепившийся к камням, ни пучок жухлой травы.
       Каменная гряда казалась неприступной. Лишь в одном месте хитрая тропа обманывала ее и, огибая уступы, вела к вершине гребня. Другой дороги отсюда не было. Великий Проводник снова не оставлял Артему выбора. Но почему на этот раз он завел его в горы?
       Артем проследовал взглядом по тропе и почувствовал себя совершенно беззащитным. За каждой скалой ему мерещился противник. Здесь ничего не стоило затаиться и напасть внезапно.
       Рука невольно потянулась к поясу, где обычно висел меч. Не нащупав привычной рукояти, Артем похолодел. Меча не было. Артем настолько привык, что оружие появлялось, стоило ему оказаться в виртуальном мире, что принимал это как само собой разумеющееся.
       Что же случилось на этот раз? Неужели Великий Проводник, узнав об измене, решил разоружить противника? Но лишать героя оружия - это не по правилам игры. Последняя битва, не на жизнь, а на смерть, должна быть честной и открытой. Впрочем, все давно шло безо всяких правил. Происходящее выплеснулось за рамки игры.
       Артем в растерянности стоял, не зная, как быть дальше. Секунды складывались в минуты. Все вокруг будто застыло в ожидании, когда герой вдохнет жизнь в эту окаменевшую картину. Даже время остановилось, и время суток не угадывалось: то ли рассвет, то ли сумерки, то ли затишье перед грозой в разгар дня. Оставаться на месте было бессмысленно, но подчиняться воле Великого Проводника и идти по услужливо предложенной тропе не хотелось. Артем решил пробираться своей дорогой.
       Внизу была только голая каменная пустошь, и он стал карабкаться наверх, к перевалу. Мелкие камешки недовольно заворчали под ногами. Сначала подъем давался без особого труда, но с каждым шагом он становился все круче, а уступы - все уже.
       Хватаясь за камни, Артем с трудом находил трещины в скале, куда можно было поставить ногу, но скоро даже это отдаленное подобие ступеней кончилось. Вверх уходила голая, неприступная стена. Артем оказался в тупике. Распластавшись на скале, как препарированная лягушка, он не мог сделать шага ни вперед, ни назад.
       Он глянул вниз и тотчас пожалел об этом. При виде простиравшейся под ним бездны у него закружилась голова, и он едва не соскользнул в пропасть. Узкий карниз, на котором он стоял, как будто еще сильнее сжался. Артем зажмурился, чтобы унять головокружение, и покрепче вцепился в уступ. Пальцы свело судорогой. Он знал, что долго так не простоит.
       - Продвинься на пару шагов влево. Там площадка, где ты сможешь стоять без опасений, - услышал он сверху тихий, вкрадчивый голос.
       Он не мог поднять голову, чтобы посмотреть на говорящего, но это было не важно. Как говорил Премьер: "Внешность ничего не значит. Главное - суть". Кто-то пришел ему на помощь, и не все ли равно, как он выглядит. Артем осторожно продвинулся по каменному уступу и впрямь через пару шагов попал в нишу, где смог перевести дух.
       - Если ты достаточно отдохнул, то справа легко нащупаешь ногой удобную выемку.
       Невидимый друг продолжал подсказывать, как выбраться на безопасное место. Следуя его указаниям, Артем двигался все увереннее, пока наконец не оказался на тропе, которой так тщетно пытался избежать. Теперь, когда угроза сорваться в пропасть миновала, он решился поднять голову и посмотреть на того, кто ему помог.
       Пока Артем карабкался по горам, освещение изменилось. По небу разлилось алое зарево восхода. Незнакомец стоял против света, и Артем не мог разглядеть его лица - лишь темный силуэт на залитом багрянцем небосводе. Он стоял на возвышении, но даже снизу не казался высоким и не отличался атлетическим телосложением.
       - Кто ты? - спросил Артем, и почти тотчас же его осенила догадка, в которую он отказывался верить. В виртуальном мире был только один человек, кто мог управлять его поступками и указывать ему путь.
       - Ты угадал верно. Я - это я, - безразлично, без единой эмоции сказал Великий Проводник.
       - Почему ты помог мне?
       - Я всегда действую в твоих интересах. Я не могу позволить тебе упасть в пропасть и разбиться о камни.
       - Но тогда почему ты отобрал у меня меч? - недоумевал Артем.
       - Никто не может отобрать у героя меч. Разве ты запамятовал, что сам отдал его?
       Предупреждение старухи из Сетапа всплыло у Артема в памяти: волшебный меч нельзя ни отнять, ни украсть, ни потерять. Его можно только отдать добровольно. Именно это он и сделал. Он отдал меч Кави! Надо же было совершить такую глупость! И это после того, как один раз он уже давал себе зарок ни за что не расставаться с волшебным клинком.
       - Ты поступил опрометчиво, герой. Если бы ты слушался голоса разума, с тобой бы этого не случилось, - вторил его мыслям Великий Проводник.
       В его голосе не было ни осуждения, ни враждебности. Досада на самого себя и жгучий стыд смешались в душе Артема. Великий Проводник вовсе не выглядел чудовищем. Он был достаточно благороден, чтобы спасти жизнь тому, кто замышлял против него.
       - Прости. Я думал, ты нарочно разоружил меня, - смущенно проговорил Артем.
       - Я никогда не действую против тебя.
       - Правда?
       Сердце Артема радостно подпрыгнуло. Все твердили, что с Великим Проводником нельзя договориться, а на поверку он оказывался совсем не злодеем. Росток надежды, что все можно уладить миром, уверенно пробился через асфальт безысходности.
       - Значит, если я тебя о чем-то попрошу, ты выполнишь это?
       - Да, если это будет в твоих интересах, - кивнул Великий Проводник.
       - Я не хочу, чтобы с Викой что-то случилось, - выпалил Артем.
       - Неразумно. Подумай, как хорошо станет, если она исчезнет из твоей жизни. Я помогу тебе в этом. Обещаю, это будет красиво. В свои последние мгновения она почувствует радость полета. - Он многозначительно махнул рукой в сторону пропасти и продолжал: - На тебя при этом не упадет даже тень подозрения, но ты обретешь свободу. Разве это не благо?
       - Нет! Не делай этого! Я не хочу! - выкрикнул Артем.
       - Твое решение сиюминутно и глупо. Вспомни, чем кончилось твое нежелание идти по проторенной тропе. Так и здесь. Я должен сделать это. Ты сам будешь меня потом благодарить.
       Голос говорящего по-прежнему звучал спокойно и монотонно, будто ему были неведомы боль и переживания.
       - Пожалуйста, послушай меня. Мне ведь лучше знать, чего я хочу. Что ты к ней привязался? Если мне это не нужно, то тебе-то зачем?
       - Такова цель.
       - Подумаешь, цель. А если ее поменять?
       - Цель нельзя поменять. Существует программа, и она должна быть выполнена. Положись на меня. Я вижу знамение в том, что ты утратил меч. Это провидение. Теперь я неуязвим.
       - Кощей Бессмертный местного значения, что ли? Может, у тебя тоже смерть спрятана в яйце? - съязвил Артем, которого начал раздражать этот бесполезный разговор.
       Рассудительный, бесстрастный тон собеседника пугал и в то же время злил его. Если бы Великий Проводник сердился, кричал, доказывал свою правоту, Артему было бы легче, но сейчас ему казалось, что его слова словно отскакивают от глухой стены.
       - У меня есть только одно слабое место. Я погибну, если ты поразишь меня своим мечом, - ответил Великий Проводник, не замечая издевки в словах собеседника.
       Даже о своей смерти он говорил с таким безразличием, будто о чем-то постороннем и не имеющем значения. Артему подумалось, что душа его так же мертва, как окружающие их горы. А может, у него вообще нет души?
       - Если ты не оставишь Вику в покое, я найду меч, - пригрозил Артем, стараясь не показывать, что ему страшно.
       - Ты не выступишь против меня. Я просчитал все твои действия. Я никогда не ошибаюсь.
       Артема вдруг как громом поразила догадка: конечно, Великий Проводник все продумал заранее. Наверняка он с умыслом разыграл из себя благородного спасителя. У кого поднимется рука на того, кто тебя только что спас? Расчетливый малый. Недаром говорят, что он тут направляет ход истории, заставляя всех плясать под свою дудку. Но на этот раз его номер не пройдет. Гнев всколыхнулся в Артеме, заглушая страх и голос разума.
       - Ошибаешься! Ты не рассчитал. Я буду сражаться с тобой! - воскликнул он, сжав кулаки.
       - Посмотрим. Я даже готов подсказать, где тебе искать меч. За перевалом увидишь одного из рыцарей Кави. Он собирается сбросить клинок в бездну. Глупец. Он думает, что спасет этим Кави, а на самом деле спасает меня. Если ты успеешь вернуть свой меч, прежде чем он окажется на дне пропасти, я готов принять твой вызов.
       Великий Проводник бесшумно отступил за камни и скрылся из вида, будто его и не было.
       Взбираясь по тропе, Артем терялся в догадках. Почему Великий Проводник открыл ему, где искать меч? Из благородства или потому что уверен в своей победе? Чего в нем больше: зла или добра? А может быть, его тоже ведут и он действует не по своей воле? Может быть, он просто запрограммирован действовать так, как должен? Недаром Артема все время преследовало ощущение, что он говорит с бездушной машиной. Если Великий Проводник - просто робот, то он не лучше пустотелых рыцарей. А Вика - человек. Чтобы спасти ее, Артем без сожаления уничтожит любую машину. Виртуальный гений просчитался. Только бы успеть вернуть меч!
      
       Дойдя до перевала, Артем обнаружил, что тропа обрывается отвесной стеной двухметровой высоты. Внизу была довольно широкая площадка, будто тисками зажатая между скал, и только с одной стороны за ней зиял обрыв. Увидев, что к площадке, тяжело ступая, поднимается рыцарь, Артем поспешно пригнулся, спрятавшись за валуном. Великий Проводник не обманул: рыцарь сжимал в руках до боли знакомый меч. Доспехи были не лучшим снаряжением для похода в горы. Судя по всему, путнику пришлось проделать нелегкий путь. Он устал и, оказавшись на площадке, в изнеможении опустился на камни. Не подозревая, что за ним следят, рыцарь отдыхал после трудного подъема, разглядывая магические руны на мече.
       Время работало на Артема. План возник мгновенно. Глянув вниз, он убедился, что навершие шлема рыцаря находится точно под ним. Теперь все зависело от того, сумеет ли он столкнуть валун. Осторожно, чтобы не обнаружить своего присутствия, Артем налег на камень. Тот покачнулся, но устоял. Артем поднажал сильнее, валун подался вперед, и тут рыцарь снял шлем. Это был Дениска, вернее - рыцарь Дэниз, но какая разница, если беда грозила им обоим! Артем судорожно вцепился в глыбу, стараясь удержать ее, но понял, что не сможет этого сделать.
       - Осторожно! Отойди! - крикнул он.
       Пальцы соскользнули, и валун сорвался вниз. Дэниз метнулся в сторону. Раздался скрежет камня о металл. В ужасе, что случилось непоправимое, Артем, не раздумывая, прыгнул рыцарю на помощь. При приземлении нога у него неловко подвернулась, лодыжку пронзила острая боль. Артем невольно вскрикнул и схватился за щиколотку. Этого мгновения хватило, чтобы Дэниз пришел в себя и оценил обстановку. К счастью, ему удалось увернуться, и камень расплющил лишь щит. Дэниз понял, что герой намеревался вернуть свой меч, и решил ни за что не допустить этого. Размахнувшись, рыцарь изо всех сил швырнул клинок к пропасти. Тот с лязгом упал возле самой бездны.
       Артем оцепенел. Затаив дыхание, он смотрел, как меч мгновение балансировал на краю, а потом, перевернувшись, полетел вниз. Ему показалось, будто вместе с клинком в бездну рухнуло его сердце. Он ощутил безграничную пустоту. Все было кончено. Как глупо. Как бездарно. Как безысходно. Он проиграл.
       - Зачем ты сделал это? - спросил Артем и удивился, как бесцветно звучал его голос, в точности как у Великого Проводника.
       - Чтобы ты не мог причинить вреда Кави, - ответил рыцарь.
       Великий Проводник предсказывал, что так оно и будет. Он все знал наперед и теперь торжествовал победу. При этой мысли эмоции разом нахлынули на Артема, и злость вырвалась наружу криком:
       - Кретин! Ты все испортил! Кроме меня, никто не сможет защитить ее от Великого Проводника. А теперь я безоружен, и он, как нечего делать, сбросит ее откуда-нибудь со скалы. Он уже обещал, что заставит ее полетать.
       - Ты не лжешь? - недоверчиво спросил рыцарь.
       - Какая теперь разница? - с горечью отрезал Артем.
       Нога больше не болела, будто он не вывихнул ее при падении. Впрочем, сейчас Артем предпочел бы испытывать физическую боль. Прежде чем уйти, он подошел к краю пропасти, чтобы попрощаться со своим мечом, так и не узнавшим упоения последней битвой. Несостоявшийся герой не надеялся разглядеть оружие на дне пропасти, слишком велика была ее глубина. Но...
       Меч был перед ним. Не видение. Не мираж. Волшебный меч, зацепившись за уступ, висел над бездной. Он был так близко и все же так недосягаемо далеко.
       - Он здесь, - прошептал Артем, будто боялся, что дыханием может столкнуть драгоценный клинок вниз.
       Дэниз приблизился к Артему.
       - Ты поможешь мне его достать, - сказал Артем.
       - Неужели ты думаешь, я поверю, будто ты собираешься ради Кави бросить вызов Великому Проводнику? - спросил Дэниз.
       - Уже бросил. Если ты мне не поможешь, я сделаю это сам.
       - Меч лежит слишком далеко. Ты сорвешься.
       - Что ж, во всяком случае, я буду знать, что сделал все, что мог, - невесело усмехнулся Артем.
       Он лег на живот и, свесившись с края, постарался дотянуться до меча.
       - Осторожно! Я держу тебя, - сказал Дэниз, ухватив его за ноги.
       Артем медленно сполз вниз. Его пальцы коснулись ножен, но он не мог подцепить их.
       - Мне надо спуститься ниже, - сдавленным голосом проговорил он.
       - Дальше опасно. Могу не удержать, - предупредил Дэниз.
       - Плевать! Говорю тебе, ниже.
       Он висел вниз головой, стараясь не смотреть на жадно разинутый черный зев бездны, готовой в любой момент поглотить его. Сосредоточившись на единственном, что сейчас имело значение, Артем видел лишь меч. Он не решался схватить клинок, потому что понимал: у него есть только одна попытка, другой не будет. Меч держался на честном слове. Если промахнуться, он соскользнет вниз и будет утерян навсегда. Кровь прилила к голове, в глазах потемнело. Силы Дэниза тоже были на исходе. Изловчившись, Артем подцепил ножны. Раздался знакомый звук трения металла о металл. Артему показалось, что меч выскользнул из ножен, но он уже ничего не мог изменить. Дэниз рванул его за ноги вверх. Мальчишки кубарем повалились на камни.
       Несколько мгновений они, обессилевшие, лежали рядом. Артем смотрел в красноватое небо. "Почему солнце до сих пор не взошло? Восход как будто нарисован. Может, время остановилось?" - крутилось у него в голове, и он удивился, до чего же странные и пустячные мысли приходят, когда решается вопрос целой жизни. Он сжимал в руках ножны, но никак не мог заставить себя посмотреть, на месте ли меч.
       Тянуть дальше было бессмысленно. Он медленно поднял ножны над головой и вдруг вскочил, будто его зарядили током в тысячу ампер.
       - Есть! Мы сделали это! Слышишь? Мы сделали это! - отплясывая, как сумасшедший, кричал он.
       - Я вижу, ты готов? - спросил сверху знакомый монотонный голос.
       - Да. Спускайся, и я покажу тебе, как надо биться! - воскликнул Артем, окрыленный успехом.
       Усталости как не бывало. Сейчас он чувствовал себя настоящим героем и был готов сразиться хоть с целой армией.
       - Иди сюда. Там есть подъем. - Великий Проводник указал на скалу.
       - Ладно, но ты командуешь в последний раз, - огрызнулся Артем.
       В самом деле, отслоившиеся породы образовали в скале едва заметные ступени. Артем стал взбираться наверх. Дэниз последовал за ним.
       - Я с тобой.
       - Нет. Это моя битва! Обещай, что ты не станешь вмешиваться, - решительно остановил его Артем. Он знал, что рядом с Денисом он не сможет сражаться в полную силу, потому что будет бояться за его жизнь.
       Дэниз в нерешительности молчал, не желая связывать себя подобным обещанием.
       - Клянись! - настойчиво повторил Артем.
       - Клянусь, - нехотя отозвался рыцарь.
       - Я сделаю все, чтобы победить его. Обещаю, - сказал Артем, глянув в глаза виртуальному другу, и пошел навстречу битве.
       Великий Проводник, словно воплощение зла, темным силуэтом вырисовывался на фоне окровавленного неба. Противники были примерно одного роста и одного телосложения. Артем предпочел бы увидеть лицо своего врага и узнать, кто он: человек или робот, но тот, как и прежде, стоял против света.
       Великий Проводник встал на изготовку. Герой взмахнул мечом. Клинки скрестились, приветствуя друг друга звоном булата. Эхо подхватило этот звон и разнесло по ущелью, возвещая о начале великой битвы. Мечи молниями сверкали в руках противников. Они расходились, чтобы через мгновение снова сойтись в смертельном поцелуе.
       Герой чувствовал прилив сил. Мир перестал существовать для него. Был лишь стремительный меч и темная фигура впереди. Пространство сузилось до величины горного уступа под ногами. Каждый шаг в сторону мог оказаться роковым, но герой не думал об этом. Он делал выпад за выпадом, уверенно перескакивая с камня на камень. Противник раз за разом отражал атаки, но постепенно стал сдавать. Он уже не пытался сам наносить удары, а лишь отступал, пытаясь защититься от смертоносного клинка.
       И вот решающий миг настал. Позади Великого Проводника разверзлась пропасть. Он прекратил сопротивление и, выронив оружие, жалкий и поникший, ожидал своей участи. Но герой знал, что он не имеет права пощадить это чудовище. Он не чувствовал жалости, его переполняли торжество и разочарование оттого, что схватка так скоро кончилась и победа далась без особого труда.
       Он в последний раз взмахнул мечом. Красноватые отблески восхода вспыхнули на лезвии, окропив его багрянцем. Магические руны проступили на алом клинке. На лицо противника впервые упал свет. Герой окаменел с поднятым для удара мечом. Перед ним стоял... его двойник. Великий Проводник. Артем Тарасов. Тот, кто изначально задал параметры игры.
       Силы покинули героя, будто воздух вышел из порвавшегося резинового мяча. Артем безвольно опустил меч.
       - Ну что же ты не убиваешь меня? Ты ведь этого хотел? - спросил его двойник и, не дождавшись ответа, продолжал: - Знаешь, в чем отличие между нами? Ты действуешь согласно чувствам, а я - согласно разуму. Я - твоя рациональная часть. Вот почему я умею просчитывать твои ходы. Ты можешь убрать меня, но прежде вспомни, что случилось с Викой, когда Кави...
       Он не договорил. Артем и без того понимал, что проиграл. Причинить вред своему виртуальному двойнику было равносильно самоубийству.
       "Но я должен спасти Вику", - всплыло где-то в глубине сознания. Он снова поднял меч. На этот раз клинок был будто отлит из свинца. Стоило сделать одно движение, одно лишь движение, и Вика оказалась бы в безопасности. Но тогда умрет он сам, он не сомневался в этом. Артем вдруг испугался боли. В памяти отчего-то всплыла песочница во дворе и то, как они с Дениской мыли пол и сломали швабру во время одного дежурства. Боже, какая ерунда лезет в голову! Он вдруг понял, что все это разом может кончиться, и ему отчаянно захотелось жить.
       - Ты хочешь выйти из игры? - как всегда бесстрастно спросил Великий Проводник.
       - Да, - потупившись, едва слышно прошептал Артем.
       Он знал, что Дэниз сейчас наблюдает за ним. Наверняка рыцарь презирает его за этот поступок. Но ему не ведомо, как все обстоит на самом деле. Ему не понять, что значит хотеть жить. Артем даже не посмотрел, где находится "выход". Он боялся поднять глаза от земли, чтобы не встретиться взглядом с Дэнизом. Он просто сделал шаг. Все вокруг потемнело, и он очнулся уже в привычном мире.
       ГЛАВА 23
      
       Озябшие фонари, всю ночь оберегавшие улицы от нашествия темноты, безразлично глядели, как в домах одно за другим зажигаются окна. Они пестрели яркими латками на темных фасадах. Это значило, что город просыпался. За каждым окном начинался новый день, но зимнее утро не спешило отпускать фонари с ночной вахты. Светало поздно. В эту пору просыпаться особенно трудно.
       Сквозь сон Артем слышал, как натужно трезвонил будильник, но липкая паутина сновидений не выпускала его из забытья. Ночью ему снился один и тот же навязчивый сон, будто он карабкается по горам, пытаясь долезть до вершины. Цель совсем близко. Кажется, еще несколько шагов - и до нее дотянешься рукой, но тут камень выскальзывает из-под ног.
       Артем цепляется за уступы, пытаясь удержаться. Руки не находят опоры, и он летит в пропасть, но неожиданно его засасывает в пещеру, которая преображается в гигантский монитор. Артем борется с воздушным течением, пытается вырваться, но компьютер поглощает его, и он опять оказывается распластанным на скале и карабкается к недосягаемой вершине.
       В дверь комнаты настойчиво постучал отец.
       - Вставай, а то проспишь.
       Артем с трудом освобождался от пут сна. Он не помнил, во сколько вчера лег. Наверное, поздно. Голова гудела и была словно налита свинцом. Он с трудом разлепил веки. Перед глазами стояло красноватое марево, точно восход в виртуальном мире. События прошлой ночи застилала дымка. В памяти мелькали лишь обрывки вчерашнего приключения. Артем попытался сложить их в целую картину, но смутное чувство страха, будто случилось что-то очень плохое, заставило его отогнать воспоминания.
       Поднявшись с дивана, Артем ощутил такую слабость, что едва добрел до ванной. В горле саднило, и было больно глотать. Он болел очень редко, поэтому это удивило его и, как ни странно, даже обрадовало. Он с удовольствием посидел бы несколько дней дома. В последнее время его не тянуло в школу. К тому же сейчас ему страшно хотелось спать.
       Отец с мачехой уже завтракали, они всегда выходили из дома первыми. Артем пошаркал на кухню. Войдя, он увидел, как Софья Петровна переворачивает страницу настенного календаря, и вспомнил, что сегодня - первое декабря. Зима по-настоящему вступала в свои права.
       Он раскрыл было рот, чтобы сообщить, что у него болит горло и в школу он не пойдет, как вдруг слова застряли у него в горле. Забыв о том, зачем пришел на кухню, Артем, не отрываясь, смотрел на картинку в календаре. В прошлом году, когда календарь только купили и Артем пролистывал его, он не обратил на нее внимания. В ней не было ничего примечательного. Обычная фотография горного пейзажа. Но сейчас он не мог оторвать от нее глаз.
       Он был готов поклясться, что видел эти горы не на снимке, а наяву. В памяти опять всплыл навязчивый сон, а потом завеса прилипчивого кошмара вдруг разорвалась и через нее хлынули события последнего путешествия в виртуальный мир.
       - Ты еще не оделся? Смотри, опоздаешь, - укоризненно сказал Виктор Юрьевич.
       Решение идти в школу пришло мгновенно. Артем знал, что не может оставить Вику без присмотра. Вчера он, по сути дела, подписал ей смертный приговор и теперь обязан был сделать все, чтобы предотвратить беду.
       - Не опоздаю. Я быстро, - сказал он и заторопился в ванную.
       Из зеркала над раковиной на него глянуло отражение. Вчера в виртуальном мире он так же лицом к лицу стоял перед своим двойником. Кто бы мог подумать, что, заполняя анкету в Службе виртуальной реальности, он сам творил Великого Проводника. Но как случилось, что виртуальный двойник взял над ним верх? Почему он оказался сильнее?
       Во вчерашнем поединке Артем проиграл. Он предал Вику. А может быть, он предал себя? Если с ней что-нибудь произойдет, как он станет жить с этим грузом? Ему был дан шанс спасти ее, но он испугался. А теперь уже поздно. Он был не в силах предотвратить неизбежное. Даже если он будет следовать за Викой по пятам, разве это что-нибудь изменит? И как долго это продлится? Он не в силах следить за ней каждую минуту? Это было бы глупо. Да, глупо, но, может быть, именно поэтому Артем решил не отступать. Он бросал вызов разумно-расчетливому Великому Проводнику. Не обращая внимания на недомогание, Артем с бравадой отчаяния стал поспешно натягивать джинсы и свитер.
       Путь до школы показался длиннее, чем обычно. Артема знобило, лоб покрыла испарина, но он получал мрачное удовольствие от болезни, будто этим собирался досадить своему двойнику из виртуального мира.
       На уроках он не мог сосредоточиться. Головная боль стиснула виски тисками. К тому же накануне ему было не до домашнего задания, поэтому неудачи следовали одна за другой. Двойки по алгебре и химии он воспринял как должное, но когда известный книгочей Артем Тарасов получил "неуд" по литературе, весь класс замер. Это было событием из ряда вон выходящим. Если в математике Артем соображал туго, то по литературе неизменно слыл лучшим учеником.
       Все провожали его недоуменно-сочувственными взглядами, а он с холодным безразличием брел от доски к своей парте. Суета вокруг отметок казалась ему пустой и никчемной. Стоило ли переживать из-за школьных оценок, когда ему пришлось вплотную столкнуться с выбором: жизнь или смерть?
       Голова раскалывалась. Ему хотелось оказаться в своей комнате, лечь на диван и лежать, уткнувшись в подушку, отгородившись от всего мира.
       На перемене он нарочно ушел из класса, не желая, чтобы к нему приставали с расспросами и утешениями. В туалете он долго плескал на лицо холодной водой, надеясь, что это снимет жар, но облегчения не наступило. Подходя к классу, Артем услышал возмущенный голос Вики:
       - Дурак ты все-таки, Пирожок! Как я теперь шапку достану?
       Голос сестры показался ему особенно пронзительным. Артем поморщился. Меньше всего ему хотелось сейчас присутствовать при чужой перепалке. Он чувствовал себя гораздо хуже, чем с утра, и уже жалел, что из-за глупого упрямства потащился в школу.
       Он перешагнул порог кабинета и похолодел. Окно было распахнуто настежь. Вика стояла на подоконнике и собиралась ступить на карниз.
       Голос Великого Проводника, как наяву, зазвучал у Артема в ушах: "Обещаю, это будет красиво. В свои последние мгновения она испытает радость полета".
       Радость полета... Может, это означало шаг из окна четвертого этажа? Нет! Этого нельзя допустить!
       - Стой! - выкрикнул Артем и, забыв про головную боль, вихрем бросился к окну.
       Поздно. Вика была уже на карнизе. Ее нога соскользнула, и девушка полетела вниз. Каким-то чудом Артем успел ухватить ее за рукав пиджака. Раздался треск материи. Рукав надорвался, но мгновения хватило, чтобы Вика смогла вцепиться в оконную раму.
       - Держись. Сейчас я тебя вытащу, - прохрипел Артем, перехватив Вику под мышками. В него неизвестно откуда влились силы. Он рванул ее на себя. Все произошло слишком стремительно. Только когда Вика перекинулась через подоконник, все опомнились и стали помогать ей влезть в класс. Едва Артем понял, что она в безопасности, силы оставили его. Перед глазами все поплыло, мозг окутало кровавое марево, точно виртуальный восход и здесь преследовал его.
       Артем не помнил, что произошло дальше. Придя в себя, он увидел склонившиеся над ним лица ребят и биологички Веры Ивановны.
       - Тебе лучше? - обеспокоенно поинтересовалась учительница.
       Артем безотчетно поискал глазами Вику и, не увидев ее, спросил:
       - Что с Викой?
       Людка Степанова, не удержавшись, съязвила:
       - Истеричка. Сама из окна полезла, а теперь бедняжку каплями отпаивают.
       - Степанова, у тебя не спросили. Кого надо, того накажут за сегодняшнее представление, - осадила ее Вера Ивановна и обратилась к Артему: - Ну что, совсем очнулся, герой?
       Слово "герой" вызвало у Артема неприятные воспоминания. Оно звучало как злая насмешка. Все было как и предсказывал его виртуальный двойник. Никто не подозревал, что он не спас, а наоборот, - приговорил Вику. Он мог бы спасти ее, но струсил и не сделал этого. Его начал бить озноб, то ли от холода, то ли от мысли о том, что сегодня, к счастью, все обошлось. Но успеет ли он в следующий раз? Не опоздает ли?
       - Все нормально, - выдавил Артем, делая попытку встать.
       Учительница потрогала его лоб и покачала головой.
       - Да у тебя жар. Собирай вещи и отправляйся домой.
       - Я его провожу, - в один голос вызвались несколько ребят.
       - Нет, я сам, - отказался Артем.
       Ему хотелось побыть одному. Было стыдно и тошно читать в глазах ребят восхищение его поступком. Что бы они сказали, если бы знали всю правду? Его подмывало крикнуть, что он всех обманывает, а они верят ему, дураки! Но у него не было на это сил. Да и кто воспринял бы его историю всерьез, недаром в школе его называли Фантаст.
      
       Денис смотрел, как Артем собирает вещи, и понимал, что должен быть рядом с другом. С Артемом явно творилось что-то неладное. В последнее время он вытворял немыслимое: то сбегал с середины урока, то пропускал занятия, не говоря уже о двойках по всем предметам. Он вообще сильно изменился. Куда девалась его общительность? Денис чувствовал себя виноватым в том, что происходило с Артемом. Он знал, как тяжело было тому свыкнуться с мыслью о женитьбе отца, а тут еще эта ссора! Угораздило же его повести Вику в рощу!
       Денис оказался меж двух огней. Ему пришлось пожертвовать дружбой с Викой. Он видел, что она обиделась, но не мог признаться ей, что она ему нравится, ведь тогда он в самом деле стал бы предателем. Без Артема в его жизни образовалась пустота. Они привыкли всегда и во всем быть вместе. Никто не заменит друга, с которым дружишь больше половины жизни. Он несколько раз порывался подойти к Артему, а тот нарочно избегал его, давая понять, что мириться не собирается.
       Артем молча вышел из кабинета, не перекинувшись ни с кем ни словом и даже не посмотрев в сторону класса. Невозмутимый и независимый. Денис вдруг остро ощутил, что все это напускное. Артему нужна его поддержка. Если сейчас не догнать его, не поговорить, завтра это может обернуться трагедией.
       - Вер Иванна, я провожу Артема, - сказал Денис, хватая рюкзак.
       - Опомнился. Погоди, я тебя не отпускала, - остановила его учительница, но он, не обращая внимания на ее слова, выбежал из класса.
      
      
      
      
       ГЛАВА 24
      
       Денис нагнал Артема за воротами школы.
       - Я с тобой, - просто сказал он и зашагал рядом.
       Артем молчал. Свершилось то, чего он так хотел. Он снова не одинок. Они вместе с Денисом. Но вместе ли? Денис ничего не знает о его темных похождениях. Для него он прежний Тёмка, а не человек, заказавший убийство. А если обо всем рассказать? Артему мучительно хотелось сбросить камень с души. Надо было сделать это еще вчера, когда он решился позвонить Денису. Может быть, тогда все было бы иначе. Слова признания готовы были вырваться наружу, но Артем вспомнил, как обещал рыцарю Дэнизу, что победит Великого Проводника. Он нарушил обещание. Он обманул всех. Предатель, лгун и потенциальный убийца. Слишком поздно, чтобы что-либо менять.
       - Поздно, - тихо произнес он.
       - Ничего не поздно. Конечно, мне надо было подойти к тебе раньше. Я дурак, что все так получилось. Это все из-за меня. Я не буду встречаться с Викой. Никогда. Мы ведь с тобой друзья. Я же вижу, что тебе плохо. Я не оставлю тебя.
       Артем подумал, что уже слышал нечто подобное. Точно так же Дэниз предлагал ему свою помощь, а он обманул рыцаря.
       - Нет. Это моя битва, - грустно усмехнулся Артем своему воспоминанию.
       - Какая еще битва? - не понял Денис.
       - Не важно. Та, которую я проиграл.
       - Хватит тебе говорить загадками. Честно. Давай обо всем забудем. Прости меня.
       - Мне простить тебя?! Ты ни в чем не виноват. Если бы ты все знал, ты бы сам не стал даже разговаривать со мной. Говорю тебе, все кончено. Поздно! - выкрикнул Артем.
       Денис не на шутку забеспокоился.
       - Да что с тобой? Во что ты влип? Расскажи мне, и мы придумаем, что делать. Наверняка должен быть какой-то выход.
       Боль пульсировала у Артема в висках. Ему хотелось, чтобы Денис оставил его в покое. Он уже решил для себя, что должен продолжать быть одиночкой. На нем стояло клеймо беды, и он не хотел никого втягивать в цепь своих катастроф.
       - Я и правда влип, но тебе лучше не знать об этом, для твоего же спокойствия, - сказал Артем.
       У Дениса в голове мелькнула страшная догадка, и его будто обдало холодным душем. Неужели Артем связался с наркотиками? Это было самое ужасное, что можно предположить. Но как такое могло случиться? Для Дениса наркоманы были людьми из другого мира. Он не мог себе представить, чтобы кто-то из его знакомых связался с наркотой, тем более Артем. Но все признаки были налицо. От Дениса не ускользнул горящий, лихорадочный взгляд друга.
       - Ничего не поздно, - с жаром заявил он. - Сейчас есть разные программы избавления от зависимости. Я сам по телеку видел.
       Артем не сразу понял, о чем идет речь. Он недоуменно уставился на друга, а когда до него наконец дошло, что имел в виду Денис, его вдруг обуял беспричинный смех. Дожил! Лучший друг считает, что он балуется косячком, этой отравой для тупых. Артем засмеялся - сначала тихо, а потом все громче и громче, задыхаясь от морозного воздуха и не в силах прервать истерического хохота. Денису вспомнилось, как Вика как-то вскользь упоминала, что иногда Артем ведет себя, как сумасшедший. Денис испугался. Он схватил Артема за плечи и стал трясти.
       - Прекрати. Да остановись же!
       Наконец Артем перестал смеяться и с трудом проговорил:
       - Это не то, о чем ты подумал. От моей зависимости нет лекарства. Мы больше не можем оставаться друзьями. Лучше держись от меня подальше.
       - Я сам буду решать, что мне лучше, - упрямо заявил Денис.
       Дамба секретности, которую Артем воздвиг вокруг своей страшной тайны, внезапно дала трещину, и слова сами сорвались с языка.
       - Вот как?! Ты станешь дружить даже с убийцей? - с вызовом и горечью спросил он.
       - Это что, шутка? - оторопел Денис.
       Артем не ответил, он ускорил шаг и пошел прочь. Денис догнал его и схватил за рукав.
       - Стой! Я с тобой, что бы ни случилось. Ты что, правда кого-то убил?
       У Артема вдруг отлегло от души. Все-таки он не одинок. Перед ним забрезжила надежда, что еще не все потеряно.
       - Пока нет, но я заказал Викино убийство. Я не хотел, так получилось, - тихо произнес он, пытливо вглядываясь в глаза друга.
       Он ожидал, что его признание ошеломит Дениса, но тот вздохнул с облегчением:
       - Фу, напугал. Я думал, ты серьезно.
       - Я не шучу. Поэтому Вика чуть не упала с четвертого этажа, - подтвердил Артем.
       - Понятно. Значит, это ты заказал, чтобы суперкиллер Пирожок выкинул ее шапку в окно? А я-то думал... - не удержавшись, улыбнулся Денис.
       Его реакция задела Артема. Он надеялся, что хотя бы Денис поверит ему, но Великий Проводник оказался мудрее, чем он предполагал. Артем в самом деле был одинок, на свете не осталось никого, кому бы он рассказал правду и кто не посчитал бы его сумасшедшим.
       - Вы все считаете меня психом, - с горечью усмехнулся он. - Пусть будет так, но запомни, рано или поздно меня не окажется рядом, и с Викой произойдет несчастный случай. В этом никто не станет винить меня. Только ты будешь знать правду.
       Голос Артема звучал устало, как будто у него уже не было сил убеждать людей в очевидном, и Денис ему отчего-то поверил.
       - Так это правда? - едва слышно спросил он.
       - Мы пришли. Дальше я найду дорогу сам, - вместо ответа бросил Артем и свернул в свой подъезд.
       - Нет, ты мне должен все рассказать. С самого начала. Вместе мы найдем выход, - настойчиво сказал Денис и двинулся следом.
       У Артема был жар. Голова раскалывалась, хотелось остаться одному, но тут ему на ум пришла идея. Ему в самом деле нужна помощь, особенно теперь, когда он болен.
       - Тебе нравится Вика? - неожиданно спросил он у Дениса.
       Вопрос не предвещал ничего хорошего.
       - Я ведь обещал, что даже не посмотрю в ее сторону, - угрюмо ответил Денис.
       - Наоборот. Если ты хочешь мне помочь, ты должен с ней встречаться, - возразил Артем.
       Денис недоуменно смотрел на друга.
       - Ты ей тоже нравишься, я знаю, - продолжал Артем. - В общем, если вы станете встречаться, мне это безразлично. Вернее, я хочу, чтобы ты бывал с ней, когда меня нет рядом. Ей грозит беда, а она даже не догадывается об этом. Помоги мне ее защитить.
       - От кого?
       - Я тебе все расскажу, и ты поймешь,- сказал Артем, входя в лифт, и вдруг спросил: - Ты не знаешь, что пьют от температуры?
      
      
       ГЛАВА 25
      
       Денис слушал рассказ друга, балансируя на грани веры и неверия. Все знали, что Артем - мастер сочинять небылицы, но на этот раз в его истории присутствовало много деталей, похожих на правду. Денис с самого начала сомневался, будто Артем выиграл компьютер на выставке. С другой стороны, поверить в то, что какая-то фирма задаром раздает суперсовременную технику, было еще труднее. К тому же зачем компьютерной фирме подстраивать несчастные случаи обыкновенной девчонке? Но как объяснить, что Вику преследовали несчастья? Допустим, путешествия в виртуальности возможны, но почему тогда об этом никто не знает?
       - А я могу попасть в виртуальность? - спросил Денис.
       - Нет! Ни за что!
       Поспешный отказ Артема все объяснял. Если бы он в самом деле мог путешествовать по мирам, то не удержался бы и похвастался. Но какой смысл ему выдавать фантазии за правду? Прежде, придумывая разные истории, он никогда не утверждал, будто это происходило на самом деле. Может, у него действительно крыша поехала?
       Артем почувствовал недоверие друга.
       - Ты мне не веришь? - спросил он.
       - Верю, но лучше один раз увидеть...
       - Говорю тебе, я не вру. Но я не стану втягивать тебя в это. Хватит того, что я не могу разобраться с Викой.
       - Если кто-то изобрел, как попасть в виртуальный мир, то это тянет по меньшей мере на Нобелевскую. Зачем скрывать такое открытие? - скептически заметил Денис.
       - Не знаю, - пожал плечами Артем, и тут его осенила догадка: - А может, они на мне проводят эксперимент? Точно! Эксперименты с живыми людьми - против закона. Ты слышал о психотропном оружии? Так вот, наверняка на мне испытывают нечто подобное, а то и того хлеще. Надо найти, где скрывается фирма, и всем рассказать.
       Теперь Денис не сомневался, что Артем свихнулся и ему мерещится, будто за ним охотятся, чтобы использовать в качестве подопытного кролика. Кажется, это называется манией преследования.
       Артем продолжал с жаром говорить про заговор, который надо разоблачить, и тогда они с Викой будут в безопасности. Денис слушал его вполуха, думая о том, что предпринять. Оставить Артема одного он боялся: неизвестно, что тот может натворить, а как поступать в таких случаях, он не знал. Наконец он решил ни в чем ему не перечить и дождаться взрослых.
       - Поспи, пока не пройдет головная боль, а потом мы их разоблачим, - примирительно сказал он.
       Артем осекся. Он пристально посмотрел в глаза Денису. Тот не выдержал и отвел взгляд, а Артем с желчью произнес:
       - Знаешь, что? Вали отсюда. У меня нет друга, понял? И забудь, что мы вообще когда-то дружили! Сначала ты держал меня за наркомана, теперь за психа. Хочешь попасть в виртуальность? Давай! Диск с паролем в верхнем ящике стола, под тетрадями. Думаешь, это так клёво? Ну, вперед! Чего же ты сидишь? Иди, убедись, что я не шизонулся!
       Артем в бессилии уткнулся в подушку и, не сдерживая слез, заплакал. В голове будто гудел молот, готовый разнести ее на куски. Может, это было бы к лучшему. Может, он совершил ошибку, когда струсил и не нанес Великому Проводнику последнего удара? В этом мире не было никого, кто понимал его. Он был обречен на одиночество.
       Денис в растерянности стоял над другом. Он тихонько потряс его за плечо.
       - Тём, ты чего? Я... Ну, это как-то трудно так сразу...
       - Зря мы всё это затеяли. Я ведь говорил, что лучше тебе ничего не знать. Уходи. Мне надо побыть одному, - подавив рыдания, сказал Артем.
       - Нет, уж теперь я тебя точно не оставлю! - решительно заявил Денис. - Я хочу с этим разобраться. Расскажи все путем.
       Артем поднял заплаканное лицо и посмотрел на друга.
       - Если бы я сам мог понять! Чего они от меня хотят? Зачем привязались к Вике? Какой от этого прок? Они уже включили программу на уничтожение. Это на моей совести, понимаешь?
       Он махнул рукой не в силах что-либо объяснить.
       - А что если просто стереть тот файл? Как его? Главный проводник, что ли? - предложил Денис, начиная мыслить логически.
       - Пробовал. Он защищен, - мрачно заметил Артем.
       - Но ведь как-то можно его достать, - задумался Денис.
       - Изнутри. С ним надо сразиться, но... я не могу, - Артем замолчал. Ему не хотелось рассказывать про последнюю битву и про свое поражение, но Денис уже ухватился за свою идею.
       - Давай попробуем вдвоем. Главное - выявить его слабое место. Наверняка оно есть.
       Артем долго молчал, а потом тихо произнес:
       - На моем мече написаны магические руны. Знаешь, что они означают? Победив, повергнут будешь.
       - Ну и что? - не понял Денис.
       - А то, что Великий Проводник - это я.
       - То есть как это ты?
       - Точно так же, как Кави - это Вика. Знаешь, я почти победил его. Еще бы один удар... Ты считаешь, я смалодушничал? Я ничего не мог с собой поделать. Мне стало страшно. Я не хотел умирать, понимаешь? Не хотел! - выкрикнул Артем и тихо добавил: - Может быть, я ошибся.
       Теперь, когда слова были сказаны вслух, Артем вдруг понял, как должен поступить. На него снизошло озарение. Он обязан оправдать звание героя. Лучше решить все разом и навсегда остаться героем, чем стать убийцей и до старости жить с этим грузом. К тому же, случись что с Викой, после этого разговора он никогда не смог бы смотреть Денису в глаза.
       - Ты что задумал? - насторожился Денис, будто прочитав мысли друга.
       - Ничего, - отмахнулся Артем и понял, что ответ прозвучал неубедительно. Впрочем, его это уже не волновало. Он устал убеждать и доказывать. В голове засела лишь одна мысль: надо спровадить Дениса и отправляться в виртуальность. Последнюю битву нужно дать немедленно или он никогда не решится на это.
       - Я правда хочу спать. Иди домой. Завтра договорим, - устало сказал он.
       В душе у Дениса набатом гудел сигнал об опасности. Компьютеры, виртуальные миры - все отошло на второй план. Артем был на грани нервного срыва и мог совершить непоправимую глупость.
       - Ты что, с ума сошел?! Тёмка, не делай этого! - крикнул Денис.
       - Чего? - невинно спросил Артем.
       - Сам знаешь.
       Они молча смотрели друг другу в глаза, и между ними восстанавливался прежний мостик понимания. Дружба не прошла и никуда не исчезла. Все это время они держали ее в заточении. Каждый втайне скучал о друге и боялся признаться в этом. Впервые за последние месяцы Артем чувствовал, что не одинок. Но решение было принято, и поменять его - значило бы струсить. Артем грустно усмехнулся:
       - Знаешь, в том мире меня называют героем. Какой же я герой, если стану прятаться за спиной девчонки? Тем более что я сам заварил эту кашу. Я должен, понимаешь? У меня нет выбора.
       - А может, с Викой - это просто совпадения, и ты тут ни при чем? Прикинь. Жизнь, она одна.
       - Стой! - вдруг воскликнул Артем, оборвав тираду друга. На его лице отразилось удивление, смешанное с восторгом, будто он только что сделал ошеломляющее открытие. Его губы тронула улыбка.
       - Я знаю, что делать. Как же я сразу не догадался! У меня три жизни.
       - Как три?
       - Как во всех играх. Стоит мне попасть в виртуальный мир, как у меня появляется бутылочка с живой водой. Но толку от нее чуть, если рядом не окажется никого, кто сможет мне дать глоток. Мы отправимся в виртуальность вместе. Ты ведь этого хочешь? Я вызову Великого Проводника на битву, а когда он, то есть я погибну, ты дашь мне живой воды.
       - Так мы в самом деле можем туда попасть? - недоверчиво спросил Денис.
       - А ты до сих пор думаешь, что я свистел?
       - Нет, но... А вдруг это не сработает? В смысле, живая вода?
       - Пока мы будем рассуждать, сидя на диване, мы об этом не узнаем, - отрезал Артем. Превозмогая головную боль, он поднялся и направился к письменному столу.
       - Что? Прямо сейчас? Как же ты будешь биться? Может, подождать, пока ты поправишься? - забеспокоился Денис.
       Теперь, когда путешествие принимало реальные черты, Денису стало не по себе. Что делать, если с Артемом действительно что-нибудь случится?
       Разум подсказывал Артему, что Денис прав, но с тех пор, как он бросил вызов Великому Проводнику, он упрямо действовал наперекор разумным доводам.
       - Так ты со мной или нет? - настойчиво переспросил он.
       Боль пульсировала в висках, и даже свет экрана казался пронзительно ярким. Прежде чем вставить дискету с паролем, Артем взял Дениса за руку. Она была холодной и слегка дрожала. Артем с удивлением отметил, что сам он был на редкость спокоен перед последней битвой, как будто уже давно переступил черту страха и неуверенности.
       - Что бы ни случилось, поклянись, что ты никому не расскажешь об этом, - попросил Артем.
       - Клянусь, - после некоторого колебания кивнул Денис.
       ГЛАВА 26
      
       День умирал. Небесное чело темнело. Закат по капле истекал кровью на холодеющую землю. На возвышении неподвижно застыли восемь темных фигур. Они черными силуэтами вычерчивались на фоне вечернего неба.
       "Все в сборе", - подумал Артем. Он с удивлением отметил, что, как только переступил черту реальности, головная боль прошла и он снова чувствовал себя здоровым и бодрым. Это вселяло надежду.
       - Ущипни меня. Я точно не сплю? - прошептал Денис, оторопело озираясь по сторонам. Несмотря на рассказ Артема, в глубине души у него все же оставалось сомнение в возможности перенестись в виртуальность. Возникшая перед ним картина ошеломила его.
       Глядя на удивленное лицо друга, Артем невольно улыбнулся.
       - Захватывает дух? Это в первый раз. Потом привыкнешь, - вырвалось у него, но он тут же осекся, отметив, что никакого "потом" не будет. Для того он и вернулся, чтобы нынешнее путешествие в параллельный мир стало для него последним.
       Денис заметил пристегнутый к поясу Артема меч и восхищенно проговорил:
       - Классная штуковина? Это тот самый?
       Еще недавно Артем испытывал такой же детский восторг перед виртуальными чудесами, но события последних дней заставили его повзрослеть. К сожалению, ему пришлось слишком хорошо осознать, что происходящее здесь далеко не забавная игра. Он порылся в карманах и достал небольшой флакон.
       - Держи. Это живая вода. В случае чего знаешь, что делать.
       Денис с трепетом принял бутылочку из рук друга, и волнение снова прошло по нему дрожью. Все происходящее настолько ошарашило его, что он на время забыл об опасности и своей важной миссии.
       - Нам туда, - кивнул Артем в сторону возвышения.
       По пологой тропке они поднялись на небольшое плато, вокруг которого высились восемь каменных столбов. Издали они напоминали человеческие фигуры. Посередине лежал большой плоский камень, обтесанный со всех сторон.
       - Ведьмин круг, - усмехнулся Артем.
       - Что? - не понял Денис.
       - Когда мы войдем в круг, ничему не удивляйся.
       Артем взял Дениса за руку и шагнул внутрь хоровода каменных истуканов. Он ожидал, что столбы превратятся в братьев Ордена, но бездушные камни не ожили.
       Денис подергал друга за руку. Потеряв дар речи, он молча указывал в центр круга. Артем обернулся и увидел своего двойника. Откинувшись назад и опершись на одну руку, тот сидел на плоском камне и без особого интереса разглядывал пришедших.
       - Ты не один? - скучающим тоном произнес он.
       - Да. Не ожидал? - с вызовом спросил Артем.
       - Напротив. Знаешь, что это? - Великий Проводник указал на камень, где сидел.
       - Что? - переспросил Артем.
       - Жертвенный алтарь. Ты ведь пришел принести меня в жертву? Как видишь, я готов.
       Денис с удивлением переводил взгляд с Артема на его двойника. Они были похожи, как братья-близнецы, и все же их нельзя было спутать. На лице Великого Проводника не отражалось никаких чувств: ни страха, ни удивления, ни волнения. Он был словно запрограммированный робот. Артем, напротив, горел от возбуждения.
       - Не строй из себя бедную овечку. Тебе не удастся перехитрить меня на этот раз! - пылко выкрикнул он.
       - Я просто хотел напомнить про надпись на твоем мече.
       - Не беспокойся. С памятью у меня все в порядке. Только я не буду повергнут, когда победю... то есть побеждю... тьфу ты, в общем, меня это не колышет, - закончил он, разозлившись на то, что выставил себя на посмешище, запутавшись в словах.
       - Тогда чего ты ждешь? - насмешливо спросил Великий Проводник.
       - А то ты не знаешь? Доставай оружие, - сердито приказал Артем.
       - Зачем, если исход битвы предрешен? - безразлично сказал Великий Проводник.
       - Я и забыл. Тебе ведь все известно заранее. Даже то, что я не трону безоружного. Трус! - крикнул Артем, точно выплюнул оскорбление, но Великого Проводника было невозможно вывести из себя.
       - Ты опять заблуждаешься, - сказал он, неспешно вставая с жертвенного алтаря и вытаскивая меч.
       Артем сделал Денису знак отойти. Он так и не успел обнажить оружия. Все произошло слишком стремительно. Виртуальный двойник в мгновение ока оказался рядом. Его меч просвистел в воздухе, с размаха рубанул Артема по плечу и прошел почти до середины груди. Артем оторопело глядел, как на рубашке расползается кровавое пятно. Странно, но он не испытывал страха, а лишь удивление, что он совсем не чувствует боли.
       "Может быть, я уже на том свете?" - промелькнуло у него в голове. Он видел, как к нему подбежал Денис с животворной водой. Его пальцы дрожали, и он никак не мог раскрыть флакон, но рана начала, точно по волшебству, зарубцовываться сама. Кровавое пятно посветлело, а потом исчезло вовсе. Это было похоже на фантастический фильм.
       Великий Проводник, отступив на несколько шагов, как ни в чем не бывало наблюдал за чудесным исцелением. Артем осторожно ощупал то место, где только что зияла рана. Это было похоже на чудо. Он был цел и невредим, хотя живая вода оставалась нетронутой.
       - Ты удивлен? - спросил виртуальный двойник. - Не стоит. Для меня ты неуязвим, поэтому мне не имеет смысла размахивать оружием. Ты погибнешь, только если погибну я. Я - твоя жизнь. Ты в ловушке, герой. Все еще хочешь сражаться?
       Он демонстративно воткнул свой меч в землю и встал перед Артемом. У героя опустились руки.
       - Я не могу так, - прошептал он.
       - Трудно? А кто говорит, что легко победить в поединке с самим собой? - усмехнулся Великий Проводник.
       Денис не мог больше оставаться в стороне. Это и впрямь мало походило на игру. Ему хотелось поскорее вырваться отсюда и, главное, увести с собой Артема. Он схватил друга за рукав и потянул прочь.
       - Тёмка, пойдем отсюда! Хватит, слышишь?
       Артем понял, что если он сейчас не расправится с виртуальным чудовищем в собственном облике, то уже никогда не решится на это. Великий Проводник снова играл им, как послушной пешкой. Но на этот раз он выполнит обещание, данное рыцарю. Артем резко стряхнул руку Дениса и обернулся к своему двойнику.
       - Ты просчитался! - воскликнул он и в яростном рывке вогнал меч ему в грудь.
       Тотчас его самого пронзила такая жгучая боль, что перехватило дыхание. Ноги подкосились. Перед глазами поплыли красные круги, и сквозь пелену он увидел, что его противник, как зеркальное отражение, оседает на землю.
       - Все-таки я победил тебя, - собрав последние силы, с торжеством прошептал Артем.
       - Ты заблуждаешься... - теряя силы, повторил двойник и замолк.
       Артема окутала чернота.
      
      
       ГЛАВА 27
      
       Артем очнулся в своей комнате. В кресле сидела Вика. Она читала и не заметила, как он проснулся.
       "Что она тут делает? Похоже, она сидит уже долго", - подумал Артем, наблюдая за ней через прикрытые веки. Он попытался восстановить все, что произошло: Денис, виртуальный мир, поединок, боль... В его воспоминаниях Вики не было. Артем открыл глаза.
       - Ой! Наконец-то очнулся! - искренне обрадовалась Вика.
       - Разве я долго спал? - спросил он.
       - Двое суток бредил, только вчера к вечеру уснул. У тебя был такой жар, что градусник зашкаливало. Даже "скорую" вызывали. Ты всех напугал! Как ты сейчас?
       - Ничего. Только слабость. А что вообще произошло? Я толком не помню, - осторожно поинтересовался он.
       - Как тебя из школы отпустили, помнишь?
       - Смутно.
       - Денис пошел тебя провожать, а потом позвонил твоему отцу на работу и сказал, что тебе плохо.
       - А больше он ничего не говорил?
       - Говорил, что ты бредишь. Ты все время от кого-то отбивался. Один раз у меня была высокая температура, и мне тоже всякие гадости мерещились, - сказала она и заботливо предложила: - Хочешь бульон? Из куриных потрошков. Мама специально для тебя сварила.
       - Хочу, - кивнул Артем.
       Это был отличный предлог. Пока Вика разогревает бульон, он позвонит Денису и выяснит ответ на вопрос, который неотступно преследовал его.
       - Дай мне трубку, я хочу поговорить с Денисом, - попросил он.
       Услышав голос друга, Дениска радостно воскликнул:
       - Тёмка! Живой! Ну я из-за тебя и струхнул.
       - Расскажи мне все, что было после поединка, - зажав трубку ладонью, как можно тише попросил Артем.
       - А чего было? Вижу, ты лежишь и не дышишь. И этот лежит. Я тебе сразу же живой воды дал глотнуть. Не успел опомниться, а мы уже здесь. Ты мечешься, весь в поту. Горячий, хоть яичницу на лбу жарь. Я тебя и тряс, и по щекам хлопал, а ты - по нулям. Тогда я компьютер быстренько вырубил и побежал звонить твоему отцу.
       - А больше ничего не было?
       - Ничего. А что?
       - Да так. Ужасы снились, похлеще Фредди Крюгера. Будто мне в башку вставили компьютерный чип, чтобы сделать из меня робота. В общем, мрак, - поежился Артем.
       - Расслабься. У меня для тебя новость есть. Пока я ждал твоего отца, я еще раз включил компьютер. Игры там нет.
       - То есть как нет?
       - А так. Сама собой стерлась.
       Смысл сказанного медленно доходил до сознания Артема. Ему не терпелось тотчас же включить компьютер и самому убедиться в том, что злополучная игра исчезла. Но в это время в комнату вошла Вика.
       При виде дымящегося бульона Артем вдруг понял, как сильно проголодался. Вика хлопотала вокруг него с салфеткой и подносом. Как ни странно, сейчас ее забота его вовсе не раздражала, а была даже приятна. "В общем-то, нет ничего плохого в том, что в доме появились женщины", - подумал он.
       Жизнь налаживалась. Оставался только неоплаченный долг за компьютер. Конечно, отец побушует, но это наименьшее зло.
      
       Вечером, когда все легли спать, Артем на цыпочках подошел к компьютеру. Он хотел воочию убедиться, что игры больше не существует. На экране высветилось меню. Внутри у него все оборвалось. Первое, что бросилось ему в глаза, была плашка "Путь героя". От сияющих вершин радости до бездны отчаяния был лишь шаг. Некоторое время Артем сидел в оцепенении. Неужели Денис ошибся? Или игра снова восстановилась?
       Он вошел в диспетчер файлов, чтобы проверить, на месте ли файл ГИД, и ахнул. Директория была пуста. Денис оказался прав. Игра в самом деле уничтожилась, и от нее осталось лишь название.
       "Я свободен!" - с облегчением вздохнул Артем, и тотчас из глубин сознания всплыло: "А как же долг?"
       Письмо пришло на другой день. Когда Денис заскочил проведать Артема после школы, тот протянул ему конверт:
       - На, читай.
       Послание было отпечатано на бланке с красивым вензелем СВР:
       Благодарим за успешное завершение игры. Вы набрали максимальное количество баллов. Примите в качестве приза компьютер. Дальнейшие указания для продолжения игры Вы получите по электронной почте.
       - Вот это да! Значит, компьютер теперь твой? Выходит, игра была вроде проверки на вшивость, и чтобы победить, нужно было не уничтожить Кави, а наоборот - спасти? - догадался Денис.
       - Вероятно. Но все же что-то тут не сходится. Зачем им дарить компьютеры? И чего они хотели от меня? - задумчиво проговорил Артем.
       - Да какая разница! Главное, ты получил компьютер.
       - Бесплатным бывает только сыр в мышеловке, - возразил Артем.
       - Да ладно тебе. Все уже позади. А дальше хочешь - играй, хочешь - не играй. Хотя я бы не отказался, - широко улыбнулся Денис.
       - Нет уж, спасибо. Лично я наигрался. Больше в жизни не прикоснусь к этим виртуальным игрушкам, - решительно заявил Артем.
      
       Артему не терпелось снова влиться в школьную жизнь. Ему казалось, что с тех пор, как он в последний раз переступал порог класса и виделся с ребятами, прошла вечность. Последние полгода он жил точно в забытьи и только теперь очнулся ото сна. Несмотря на протесты отца и мачехи, он понесся в школу на следующий же день после того, как спала температура. Он словно стремился наверстать упущенное.
       Будни начинались сурово. На первом же уроке была контрольная по математике. Зная о том, что способности Артема к списыванию значительно превышают его математический дар, учительница не удивилась, заметив, что он вместо того, чтобы решать, вертится по сторонам.
       - Тарасов, займись задачами, - строго напомнила она.
       - Я уже решил.
       Ответ был столь неожиданным, что все в классе перестали писать и уставились на Артема.
       Математичка посмотрела в его тетрадь и недовольно сказала:
       - Что это такое? Я разве так учила вас записывать?
       - Какая разница, как записать? Главное - дать решение, а форма подачи - не суть важна, - возразил Артем.
       - Не умничай. А дальше что за галиматья?
       - А разве так решить нельзя?
       Учительница присмотрелась к записям Артема, глаза ее расширились от удивления, и она ошарашенно произнесла:
       - Откуда ты взял это решение?
       - Не знаю. Просто пришло в голову, - пожал плечами Артем.
       - Но это же высшая математика! Невероятно! Что же ты от нас скрывал, что ты - гений!
       Герой - гений. Гений - герой. В памяти у Артема вдруг всплыл недавний кошмар, как его превращают в робота. Внезапно он понял, что ставкой в игре была вовсе не Вика, а он сам. Всю игру его вели к последнему шагу. Он оказался в ловушке, и ловушка захлопнулась. "Повергнув, повержен будешь!"
       Неужели в тот миг, когда он победил Великого Проводника, он сам в него превратился, став бездушной, запрограммированной машиной? Не может быть. Он человек. Он чувствует радость и огорчение. Но откуда тогда у него взялись эти суперспособности? Вдруг из глубины сознания вспыхнуло озарение: он потерял только одну жизнь из трех, поэтому все еще остается человеком.
       - Тарасов, тебе плохо? - услышал он встревоженный голос учительницы.
       - Да, можно я выйду.
      
      
       ЭПИЛОГ
      
       Артем и Денис, как в старые, добрые времена, сидели на диване в комнате Артема, только теперь к ним присоединилась Вика.
       - Тебе после болезни отлежаться надо. Я бы на твоем месте посиживал дома, книжечки почитывал, - сказал Денис.
       - В компьютерные игры играл бы, - добавила Вика и, заметив возникшее напряжение, спросила: - Я что-то не то сказала?
       - Минздрав предупреждает: компьютер вреден для здоровья, - пошутил Артем. Как бы ни складывались его отношения с Викой, одно он знал точно - он никогда не расскажет ей про "Путь героя".
       - Слушайте, я тут классную статью прочел, - с воодушевлением начал Денис, чтобы перевести разговор на другую тему. - Оказывается, сейчас ведутся эксперименты по созданию принципиально новой машины. Компьютеры будут как биологические организмы. Они будут вести независимую от человека жизнь, чувствовать опасность, защищаться и даже воспроизводиться. Почти как люди. Здорово, да?
       - Где ты это читал?! - вскочив, воскликнул Артем.
       - Не помню точно, по-моему, в "Науке и жизни".
       - Я должен прервать этот эксперимент, - заявил Артем. Он был неестественно бледен, руки сжаты в кулаки, глаза сощурены в злые щелочки.
       - Зачем? - не поняла Вика.
       - Я не хочу, чтобы из людей делали роботов.
       - Неужели ты думаешь...? - Вопрос Дениса повис в воздухе.
       - Я не думаю. Я знаю. У меня есть еще две жизни, забыл? Я еще человек, - грустно усмехнулся Артем.
       - О чем вы говорите? - спросила Вика, недоуменно переводя взгляд то на одного, то на другого, но вместо ответа Денис обратился к Артему:
       - Я с тобой. Но как же мы помешаем этому?
       - Пока не знаю. Но я что-нибудь придумаю. Я ведь теперь гений, хоть и поневоле.
      
      
      

  • Комментарии: 10, последний от 11/03/2016.
  • © Copyright Крюкова Тамара Шамильевна (akvil_sb@mail.ru)
  • Обновлено: 17/02/2009. 357k. Статистика.
  • Роман: Фэнтези
  • Оценка: 7.09*98  Ваша оценка:

    Связаться с программистом сайта.