Климов Влад
Изгои Зоргана (первая книга из цикла "Хроники Зоргана")

Lib.ru/Фантастика: [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
  • Комментарии: 2, последний от 18/09/2015.
  • © Copyright Климов Влад (vlad-klimovs@mail.ru)
  • Обновлено: 19/02/2011. 438k. Статистика.
  • Роман: Фэнтези
  •  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Первая книга хроники.

  •   
      
      Влад Климов
      
      'Хроники Зоргана - 1'
      
      Изгои Зоргана
      
      Пролог
      
      - Фаульз еще чаю, пожалуйста!
      - Да, сир. Сию минуту.
      Изучая на столе стопки бумаг, Император лишь один раз отвлекся от любимейшего занятия и мельком взглянул на замершую по-струнке фигуру кардинала, так и должно быть: подчиненные обязаны слепо и беспрекословно повиноваться. За окном кабинета красно-золотистое солнце опускалось за Арадарские горы, наполняя приемную залу уютной прохладой, - в такие часы его императорство сир Лилиаф Эльзоран только вставал, и первым делом завтракал, но сегодня милсдарь Бремиан Баркл посмел побеспокоить священную особу раньше обычного. Такой поступок мог стать для кардинала роковым.
      - Обычно, я, Бремиан, делами занимаюсь после полуночи, вы ведь это хорошо знаете, верно? Но, как упертый глава своего ведомства, вы неизменны... - сир Лилиаф откинулся на спинку кресла, и теперь смотрел на вытянутое лицо Баркла с ноткой жестокости, - еще не запомнили очевидные, устоявшиеся за тысячелетия правила, ведь так? Мессир Баркл ради своих целей вы, я вижу, согласны на все?
      - И даже на большее, мой сир.
      - Ну, раз так, я вас внимательно слушаю. Но прежде, чем вы начнете, я напомню вам: у вас один шанс. Один-единственный шанс, кардинал. Один-единственный! Не ошибитесь.
      Тяжело сглотнув, Бремиан выдавил из пересохшего горла:
      - Постараюсь заинтересовать сразу...
      Его отвлек камердинер Фаульз с подносом в руках.
      - Отставить, дружище, - Император лучезарно улыбнулся, - принесите-ка нам лучше коньячку, верно Бремиан?
      Кардинал вымучено расслабился.
      - Ведь нам не помешает коньяк, правда?
      
      Часть первая. Эльзоран
      
      1
      Арадарские горы.
      Каньон Рудшукк
      
      - Вервон, поднимай йёранна! Хватит геройствовать! Поднимай стража вверх! Немедленно!
      Молодой рос-кардинал надменно расхохотался в ответ. Его звонкий голос, разнесся штурмующей волной по горному кряжу Арадарских гор, бесконечному коричнево-красному ландшафту, размахнувшемуся в своем великолепии, неприступности и первобытности до самого Великого Северного Океана. Вервон ликовал. Вервон купался в холодных струях ветра. Он получил долгожданное повышение. Долгожданную привилегию. Стал рос-кардиналом! Прямым помощником кардинала Золотой Арки Рамоньера Горшана. Почетный пост. Дом Барклов упивался могуществом и властью.
      Рос-кардинал Вервон Баркл натянул поводья крылатого змея и послал существо в сложный кульбит.
      Тайллан Шотьенн громко и звонко выругался ему вслед, когда обезумевший и опьяненный радостью господин, завершив три 'мертвые петли' на ревущем от недовольства йёранне, камнем упал на дно каньона.
      Тайллан помрачнел, не стал больше медлить, отдал верным хорратам конкретный приказ: брать господина в кольцо, а йёранна - на привязь. Команда разнеслась ментальной вспышкой, отразившись в двух десятках сознаний.
      Боевые йёранны падали крутыми виражами, охватывая удаляющуюся тень вервонского стража со всех сторон.
      'Вервон пора в Небесный Свод. Арм-эскорт вот-вот хватится. Будут лишние неприятности. Они нам нужны?' - Шотьенн перешел на мыслеречь с аристократом.
      Его призыв ушел в пустоту.
      Тайллан натянул поводья и остановил стража над каньоном Рудшукк, вглядываясь в темные провалы скального края. С расстояния птичьего полета, он вряд ли смог рассмотреть лавирующего между расщелинами Вервона, но, призвав магию, тут же различил четкий, уходящий к северу след.
      - Великий Оргул, ну, что за безумец! Йёранн! - Закричал во всю глотку на дракона овер-маг Шотьенн, бросая за взводом охраны своего летуна.
      Вой ветра и свист в ушах.
      Лямки защитного шлема сорвались с подбородка и теперь, под напором сумасшедшего ветра, тот сползал с его головы. За что ему такое наказание? Почему, он не остался во дворце? Сорвался на авантюру молодого Баркла, теперь влетит обоим...
      Каньон приближался черной полосой. После яркого и ослепительного солнечного света, эльф не сразу заметил удаляющиеся спины хорратов на боевых крылатых ящерах. Догнать! Немедленно догнать. Арм-эскорт уже в пути и ищет их по всем направлениям.
      'Вервон!' - отчаянно воззвал к благоразумию вельможи его 'правая' рука. - 'Вервон! Верво...'
      Тайллан сперва даже не понял, почему осекся на полуслове, прекратил взывать к ополоумевшему рос-кардиналу. Может, хватит панькаться с выскочкой? Пускай сам беспокоится за свою жизнь?
      Шотьенн скрипя от злости зубами, уже разворачивал зверя прочь из глубокой расщелины. Холодные потоки морозного ветра обдавали его со всех сторон, он успел продрогнуть до костей. Идиот! Идиот Вервон! Он закрылся от него ментальным щитом.
      Грозные и отталкивающе-темные стены каньона, больше напоминали пасть мертвого левиафана, выброшенного штормом на побережье восточных земель. Тайллан остро потянулся к магии, сканируя крутые хребты Рудшукка под летящим стрелою йёранном, прощупывая утесы остроконечных стен и впадин. Мрачное место! Золотая Арка только недавно принялась прорабатывать этот край, хотя до этого на него положили глаз эльфары Рубинового Круга, а так - каньон Рудшукк лишь изредка прочесывался арм-эскортами. И какая нечистая занесла их сюда? Безумец Вервон!
      Его брат, Бремиан, меня просто уничтожит, если...
      Осторожное прикосновение к его сознанию.
      Неумелое, но жадное.
      Соприкосновение нечто неживого и оттого коварно опасного!..
      Тайллан ахнул от неожиданности, рванул поводья на себя, йёранн истошно заревел, мгновенно заломив крутой вираж между скалами, попытался уйти от столкновения со скалой, размахнулся широкими крыльями и...
      Шотьенн увидел за изгибом скалы жадные клубы тумана...
      'Верво-он!' - разнеслось ужасным криком над Арадарскими горами.
      
      2
      Эльзоран.
      Императорский дворец Лилиафа.
      Зала Выступлений
      
      - Стоит ли понимать с ваших слов, господин кардинал, что ваш отдел готов к первоначальным испытаниям?
      Бремиан Баркл вызывающе обвел зал изучающим взором, кто способен сегодня еще бросить ему вызов? Кто еще способен обвинить Рубиновый Круг в халатности и безалаберности своих действий? Решительные и мрачные лица эльфов. Вызывающе безразличные выражения аристократии Эльзорана. Собралась вся высшая иерархия Общины эльфов, великого и непобедимого Императора Лилиафа. Кардинал Рубинового Круга Бремиан Баркл с места отвесил поклон публике, подвелся пружинисто на ноги и выступил на середину огромнейшего куполообразного амфитеатра, Зала Выступлений - векового детища столицы Эльзоран.
      - Уважаемые эльфы! Уважаемые эльфары! Господин Рогуш Фальенн, - он отвесил оппоненту учтивый поклон. В их дружелюбных взглядах, в первую очередь, читалось глубокое понимание: дуэль за власть и привилегии перед императорским двором началась. - Вчера я получил от своих рос-комендантов краткую депешу, в которой четко сообщалось, что первые эксперименты прошли тестирование и задействованы нами...
      - Как вы их уже провели?! - всполошился магистр Фальенн, чуть ли не вскакивая со своего кресла. - Но в рапортах Круга четко указывалось: испытания должны состояться только в присутствии генеральной инспекции. Вы не дождались комиссии, мессир Баркл?
      Рокот возмущений и обвинений пронесся по ложам вельможных чиновников, многие оказались просто ошеломлены дерзостью амбициозного деятеля - кардинала Дома Барклов. Распалялся жаркий костер негодования в рядах Общины.
      - Магистрат бросает вам открытое обвинение, господин Бремиан Баркл! Кардинал Рубинового Круга... - Рогушу не дали договорить.
      С ехидством, кривя губы и отчасти морщась в пренебрежении, прищурив глаза, кардинал Рубинового Круга следил за бушующим морем непокорности и бунта. Никчемные выскочки! Неужели им придется все объяснять? Разжевывать словно малолетним рекрутам?
      С громким стуком, поднялся на ноги рос-кардинал Жеман Харуз, помощник Бремиана Баркла, с отрешенным лицом пересек ряды кресел, проигнорировал недоуменные гримасы коллег и соперников, застыл возле своего господина. В его руках появился, скрученный в трубочку приказ, скрепленный множеством государственных печатей. С благодарностью Баркл принял документ в свои руки и помахал перед всем залом.
      - Если кто-нибудь из присутствующих думает, что я действую с точки зрения лишь собственных интересов и в разрез планов императорского престола, то очень сильно ошибается. Вот! - Бремиан развернул бумагу, быстро, чеканя шаг, подошел к оторопевшему в кресле магистру Фальенну и протянул приказ изумленному эльфу. - Читайте, господин Фальенн! Читайте! Но читайте так, чтобы вас слышал весь зал.
      В таких случаях, как сегодня, мессир Бремиан Баркл был предвзято суров и жесток к своим соперникам. Ведь чаша весов могла очень легко соскользнуть вниз, в противоположную сторону, и на вершине победы мог оказаться тот же магистр Фальенн, а не он.
      В пространном недоумении чиновник остро ощутил рушащуюся под его ногами плотину, зияющую пропасть в доверии большинства зала, эльфы занимали сторону его конкурента, ибо на руках у кардинала Баркла появился весомый козырь.
      Прочистив горло, Рогуш звонко начал читать, магия зала тут же подхватила его голос и донесла до слуха каждого, присутствующего в амфитеатре Выступлений эльфийского деятеля.
      - С этого дня кардинал Рубинового Круга Бремиан Баркл назначается уполномоченным лицом, а именно, главою Арадарского Экспериментального Отдела, имеющего все права проводить испытательные работы в области генетики и магии в горах Арадара. Этот договор скрепляется печатью и подписью Императора Эльзорана сиром Лилиафом. Святой Оргул! - не смог сдержаться магистр, скромно потупив взор на каменный пол. Он понес поражение. Бремиан Баркл удачно заручился своевременной поддержкой самого Императора. Нахальная наглость!
      Ликующе кардинал Рубинового Круга выхватил документ, свернул приказ в первоначальный вид и одарил зал победной ухмылкой. Итак, кто еще осмелится ему перечить? Наверное, уже никто?
      Глухая тишина в ответ. Все переваривали историческое событие: в отделе 'рукотворного аппарата' Рубинового Круга объявился новый харизматичный и шустрый начальник. На лицах многих читалась глубокая и задумчивая тревога, какой следующий шаг предпримет Баркл?
      Ха! Я их обвел! Заставил нервничать и переживать.
      Бремиан Баркл твердо развернулся и выступил уверенным шагом в центр залы, чтобы продолжить итоговую речь.
      Едва слышный оклик магистра Фальенна догнал его на полпути:
      - Где вы провели первые испытания, господин Баркл?
      Многие, конечно, осознавали, что кардинал, мог и не отвечать на утопающий вопрос магистра, но Бремиан развернулся, и снисходительно улыбаясь, снисходительно же ответил:
      - В каньоне Рудшукк.
      На секунду зрачки Рогуша увеличились, глаза округлились, а брови взлетели вверх, Баркл поспешно защитился магией, мало ли чего у Фальенна на уме? Но конкурент быстренько взял себя в руки. Тяжелые веки Рогуша опустились вниз. Закрылись глаза. Сдавлено он спросил:
      - Над чем вы работаете?
      Казалось весь зал, затаился в ожидании, дожидаясь откровенных признаний.
      Вот только гордый и отчаянно уверенный в себе Бремиан Баркл, не снизошел в этот раз до объяснений.
      Широко развернувшись, кардинал прошествовал в середину ораторского круга, речь должны услышать все, а не побежденные противники.
      На физиономии магистра читалось полное поражение.
      
      3
      Арадарские горы. Каньон Рудшукк
      
      'Вервон! Вервон! Вервон!' - звенело в ушах.
       'Тайллан! Тайллан, Оргул тебя раздери, где ты? Что стряслось?'
      'Ааааааааааааааа...' - неистово орало в сознании Вервона и хорратов.
      Стремительные кульбиты и петли, Вервон бросает йёранна в бушующие потоки воздуха, мчась возле скал в опасной близости. Хорраты разворачивали боевых стражей на лету, устремляясь за призывом Шотьенна. Отчего-то, в какой-то момент звездной эйфории, рос-кардинал Вервон Баркл почувствовал четкую тревогу, переросшую мигом в серьезную готовность. С овер-магом Шотьенном стряслась беда. Мыслеречь донесла до сознания молодого Баркла отчаянный призыв компаньона, кроме истошных криков и защитного фона, до Вервона так и не докатилось ни единого связного и вразумительного слова. Скорее всего, овер-маг не справился с поводьями йёранна и врезался в скалу.
      'Живее на помощь! Ищите по следу!' - в свою очередь раздавал команды рос-кардинал хорратам, выискивая пропавшего бесследно крылатого стража и его наездника.
      Стелющиеся тени боевых йёраннов обогнали даже Вервона, на плечах охраны лежала полная ответственность за жизни вельмож. Расплата за гибель высокорожденного - смерть!
      'Искать! Искать!' - бешено орал Баркл. Сердце лихо стучало в груди. Неужели стряслось непоправимое?
      Каньон изгибался и петлял змеей среди горного края Арадарских гор, хорраты вырвались далеко вперед. Вервон на дистанцию более трех миль, распустил магический щуп, отслеживая воздушное пространство. Куда же подевался Шотьенн? Что могло с ним случиться? Или на нас напали? Ужасно интересно узнать, кто отважился на такое безграничное безумство?
      'Вервооооооон...' - тихое и протяжное вытье, будто издалека.
      От неожиданности рос-кардинал развернулся в седле, едва не сорвавшись вниз, ноги соскользнули из кожаных ремней-стремян. Вервон охватил расщелину магическим зондом, выискивая овер-мага внутренним даром.
      'Тайллан, ты где? Тайллан, что Оргул тебя возьми, случилось?'
      И снова тишина.
      Доносились легкие контакты ошарашенных и встревоженных случившимся хорратов.
      'За мной!' - мысленно взревел Вервон, охваченный яростью и негодованием. Кто-то дорого ответит ему за весь этот сыр-бор.
      Он успел развернуть йёранна в воздухе и направить в черный провал каньона, в котором еще не так давно купался в омутах радости и ликования, разбавленных прохладой и ветерком, когда...
      'Рос-кардинал Вервон Баркл!' - оглушил его ментальный окрик.
      Помощник кардинала Золотой Арки противно скривился, ну вот очередная неприятность. Арм-эскорт объявился, не запылился.
      'Рос-кардинал Вервон Баркл!!' - более настойчиво и требовательно. Значит, у офицера эскорта прямое распоряжение: сопроводить их назад в Небесный Свод, не иначе.
      'Я вас слушаю офицер! Кто вышел на связь?' - наконец, разорвал молчание вельможа.
      'Капитан арм-эскорта Ульез Сагор, к вашим услугам, мессир!' - представился представитель правопорядка.
      'У нас происшествие, - нехотя сознался Вервон'.
      'Простите. С вами что-то случилось?'
      'Нет. Боюсь, приключилась беда с моим компаньоном...'
      'А кто он, рос-кардинал?'
      А то вы не знаете? - хотел осклабиться Баркл, но передумал.
      'Овер-маг Тайллан Шотьенн' - спокойно закончил придворный.
      Он почувствовал, как напрягся капитан летучего взвода, отдавая короткие команды всему подразделению. Не миновать взбучки.
      'Он не выходит на связь, мессир?'
      'Нет'.
      'Его жизненный пульс...'
      'Капитан, вы далеко?'
      'Мы подлетаем к предгорью Арадарских гор, уже видим вас. Вашего йёранна...'
      'Превосходно'.
      'Оставайтесь в воздухе, это пространство и территория находится под юрисдикцией Рубинового Круга, поэтому, у нас приказ задерживать любого йёранна в воздухе и любой наземный отряд в горах, до рассмотрения всех обстоятельств. Будьте любезны, рос-кардинал не предпринимайте...'
      'Да вы спятили капитан, если эти горы принадлежат Рубиновому Кругу, значит, они принадлежат моему старшему брату. Я - Вервон Баркл! Бремиан Баркл - мой старший брат, Оргул вас всех побери! Что здесь происходит?' - вспылил рос-кардинал.
      Всплеск возмутительного негодования привел офицера арм-эскорта в легкое замешательство, и военный на короткое время замолк.
      Оргул милостивый, Рубиновый Круг оккупировал сотню миль! Невиданное нахальство! И брат до сих пор молчал? Бред какой-то!
      Ветер трепал летный комбинезон. Ноги затекли. Руки в перчатках задубели. Вервон оглядывался по сторонам, выискивая среди раскинувшихся под низом гор, очертания скользящих, стремительных фигур. Двадцать хорратов разлетелись в четырех направлениях, в поисках пропавшего эльфара, мыслеконтакт был до сих пор заблокирован, и Вервон от безысходности и глубокого отчаяния, бросался на неприступную стену: сознание Шотьенна.
      'Господин рос-кардинал!' - он сперва принял зов за связь ведущего арм-эскорта, но последующий контакт ошеломил его напрочь: - 'Господин рос-кардинал!'
      'Я вас слушаю, хоррат Викон?'
      'Мы... мы... нашли... это!'
      Слово 'это' было так произнесено, что Вервон Баркл нисколечко не усомнился в серьезности ситуации.
      'Что значит 'это'? - тем ни менее прошипел сурово он.
      'Ту-уман... он живой! В самом сердце каньона...'
      По спине Вервона пробежал рой мурашек, настолько страшно произнесены были эти слова, что он оцепенел прямо в седле. Его состояние передалось йёранну и тот, запаниковав, влетел в воздушную яму...
      Летуна подбросило в потоке, развернуло вверх головой, Вервон закричал, с головы в бездонную пропасть свалился именной шлем, рос-кардинал хаотично замолотил по воздуху руками, беспомощно пытаясь удержаться в седле. Йёранн, в свою очередь, противно и занудно заревел. Одна нога эльфа слетела с ремня, Вервон почувствовал опасность, магия окутывала его тело, строя защитный и прочный щит, но разве можно в такие роковые секунды полагаться только на магию?
      Крепкая и тяжелая рука схватила его, чуть ли не за шкирки, перехватила в поясе и прижала к чешуйчатому панцирю йёранна.
      - Йёранн! - звонко заревел во всю глотку капитан Сагор, орудуя зверем Вервона, словно своим. Летун рос-кардинала щерясь на зверя офицера, потихоньку успокаивался в умелых руках и выравнивал полет.
      Дрожащий и ругающий самого себя вельможа, коротко поблагодарил командира арм-эскорта и спокойно взял контроль над своим йёранном.
      Пятнадцать имперских наездников хладнокровно встретили мессира Вервона Баркла в пространстве Арадарских гор, над каньоном Рудшукк. И судя по их выражениям лиц - у них имелись точные и твердые предписания: задерживать всякого нарушителя в закрытой зоне. С этого капитан Ульез Сагор и начал:
      - Пожалуйста, рос-кардинал ознакомьтесь с распоряжением...
      - Вы думаете, спасать моих подчиненных? - бесцеремонно оборвал его на полуслове аристократ.
      Капитан не стушевался, даже не моргнув глазом, продолжил:
      - ...подписанного самим Императором Лилиафом! - отчеканил он. - И только после этого мы приступим к делу. Пожалуйста!
      Естественно! Ну, конечно!
      Вы еще раньше успели приступить к делу, когда соизволили спасти мое драгоценное тело от долгого падения вниз, в пропасть! - хотелось закончить Вервону, но побеспокоился он далеко о другом.
      Император Лилиаф?!
      Приказ подписан самим Императором Лилиафом?
      В полномочия капитана Ульеза Сагора вполне могло входить в обязанности: задерживать столь высокопоставленных господ, как, например, рос-кардинал Вервон Баркл с его же свитой.
      - Почему, вы здесь находитесь?.. - капитан не успел закончить вопрос, его оборвал пронзительный вопль на ментальном уровне.
      О Оргул, гибнут мои подчиненные!
      - Капитан, я вижу хорратов! - закричал один из эскортеров.
      - Вперед! - больше не медлил имперец.
      Пока Вервон разворачивал бунтующего йёранна, организованные и вымуштрованные имперские бойцы, уже неслись на своих летунах в отчаянную атаку. Да только враг попался неизведанный, не спешил раскрываться раньше времени.
      'Опасность!'
      'Опасность!'
      Не прекращающий скандирование вопль в голове, рос-кардинал был уверен, тот же вой слышат все до единого имперцы.
      Этот вопль издавала магия хорратов, до смертельной преданности верных императорскому двору.
      'Опасность!' - летело с пустоты каньона.
      Рос-кардинал Вервон Баркл умело окунулся в потоки внутренней силы, так же, как умело ныряют в воздушные потоки гибкие и быстрые йёранны. Магия окутала эльфа плотным коконом, купая в энергетическом эфире, мыслеречь захлебнулась на надоедливой ноте: 'опасность!' Даже без помощи хорратов, Вервон инстинктивно ощутил: в провале каньона Рудшукк затаилась необъяснимая опасность!
      Первый... Второй... Третий... Пятый... Седьмой... Десятый... Четырнадцатый...
      Один за другим воины арм-эскорта исчезали в холоде и мраке расщелины; превозмогая, едва заметный трепет страха, молодой вельможа нырнул вслед за храбрыми эскортерами.
      А ведь, он не так давно, купался в блаженной прохладе каньона и гонял наперегонки с игривыми птахами скалистого края. Теперь зубастые клыки откосых стен молчаливо и выжидающе встречали каждого верхового наездника, словно прощупывали и обсуждали между собой, на кого напасть первым? Огрызнуться острыми и смертельно-коварными породами.
      Вервон реял на три корпуса позади, несущегося впереди имперца, рассекая на драконе ветер огромными взмахами перепончатых крыл. Йёранн поминутно выдавливал из себя недовольный рык. Гадина!
      'Стоять! Стоять!' - разнеслось неожиданно в голове.
      Неистово аристократ натянул на себя поводья, стальные захваты на морде, въелись зверю в плоть, животное громко заревело, испуская надрывные визги. Крылья забили воздух, изредка цепляя стены каньона. Вервон даже поверить не смог, что у йёранна настолько размашистые и мощные крылья.
      За крутым изгибом каньона его ждал неожиданный сюрприз: четверка имперцев арм-эскорта забилась у остроконечных стен расщелины, по другую сторону, Вервон увидел верных и растрепанных хорратов, он попытался достучаться до сознания Викона: безуспешно. Остальные эскортеры и хорраты панически подымали своих йёраннов резко вверх, подальше от...
      От чего, Оргул возьми?
      От чего?!
      Вервона с его крыланом прибило к одной из зазубренных стен, он чуть не изодрал в кровь спину, когда летун опять заартачился, извернулся и, лепя в воздухе кульбиты, царапая бока и крылья, вписался в стену, как и многочисленные его соратники по воздуху.
      Тоннели...
      Коридоры...
      Мельком. Краем глаза, Вервон успел заметить рукотворные переходы в скалах каньона.
      Откуда они?
      Юрисдикция Рубинового Круга - вот кто здесь хозяйничает!
      Тогда откуда в эпицентре горной расщелины - 'это'?
      'Это' - имело схожее сходство, с той же бескрайней пропастью зияющей в Арадарских горах. Только каньон Рудшукк имел определенную на эльфийский глаз глубину, а 'это'...
      Нет!
      Вервон всем естеством почувствовал, что этот шельф, громадная яма или даже дыра в земле Зоргана, не имеющая логического объяснения, а потому - точных размеров. Почему он был в том уверен, да лишь потому, что каждую секунду из гигантского провала вырывались темно-багровые, маслянистые клубы тумана, пытавшиеся дотянуться до вжавшихся к скале йераннов и их наездников, хорратов.
      О всемилостивый Оргул, неужели ЭТО схватило Тайллана?
      Он разбудил уснувший огонек внутренней силы...
      Бугристый вал из темно-багрового полотна заклубился, завибрировал и поддался в его сторону...
      Йеранн Вервона впервые за всю историю династии Эльзорана затрепетал, словно горная овечка, а не хозяин ветров.
      Рос-кардинал Дома Барклов едва не обмочил штаны в страшном испуге.
      А быстрый и вечно преданный хоррат, камнем бросился наперерез первобытному ужасу с единственной целью: спасти священную жизнь своему господину.
      Уже в те роковые, считанные мгновения, до сознания Вервона долетела ясная мысль: 'прочь!' и, он взмыл на одурманенном страхом йеранне ввысь, но призрачные объятия смерти тянулись уже к нему...
      Пока на пути не возник хоррат на боевом страже.
      Петли тумана вцепились в летуна и искусственного воина, захватывая добычу в свои полотна.
      Хап!
      И жертва в омутах тумана.
      Контуры темно-багровых разводов успокоились, снова скрылись в глубокой пропасти.
      Магия! Это 'нечто' чувствует и нападает на источники магии. Бросается на нее, как коршун на полевую мышь.
      Оргул всевышний, что же ЭТО?!
      ЧТО ЭТО?!
      Неужели, оно является детищем природы Зоргана? Эльзорана? Почему-то Вервон досрочно знал ответ, и сознание твердило ему - нет.
      'Господин Баркл!' - Голос в голове принадлежал капитану арм-эскорта. - 'Мне кажется, нам лучше... убраться прочь'.
      'А как быть...' - начал вопрос вельможа, но тут же понял всю силу глупости его. Ни как. Овер-маг Тайллан Шотьенн, к великому огорчению, погиб. Вслед за ним погибли и отчаянно бросившиеся ему на выручку хорраты.
      'В Небесный Свод!' - не своим голосом закричал Вервон.
      Уже потом в полете, капитан не досчитался двух имперцев, пропавших в маслянистых 'жвалах' тумана...
      
      4
      Эльзоран. Небесный Свод
      
      - Как такое могло произойти? - безумно орал на весь стартовый плац маршал Рубьенн Лужанн. Его вереск сопровождался банальной оплеухой. На гранитный пол летели один за другим отрешенные и окаменевшие до изваяний искусственные големы, а именно - верные хорраты.
      Они стояли двумя ровными рядами: справа - летный состав патруля арм-эскорта во главе с капитаном Ульезом Сагором, а слева - молчаливые хорраты, статуями, вросшими в гранит, пока разъяренный и опьяненный гневом Лужанн, не отправлял одного за другим в короткий полет на холодный пол.
      - Дурачье! Остолопы! Гномьи отрыжки! - следующая оплеуха и очередное распластанное на плацу тело.
      Можно издеваться над големами, сколько тебе влезет, ведь полуживые создания, были сотворены эльфарами лишь для подчинения и послушания. Над эльфами, высокорожденными, маршал Лужанн отрывался сугубо словами, без излишнего рукоприкладства.
      - Смерть овер-мага!! Смерть вельможи!! Да лучше б вы друг друга...
      - Господин маршал, позвольте вас перебить! - почтительно, но довольно твердо встряли в его разнарядку...
      Главнокомандующий Небесного Свода резко обернулся и запечатлел перед собой две подтянутые фигуры: кардинала Рубинового Круга Бремиана Баркла и его младшего брата - рос-кардинала Золотой Арки Вервона Баркла. Чудесный тандем. Непобедимый!
      Вряд ли они снизойдут до объяснений, поэтому маршал очень быстро успокоился.
      - Я приношу свои глубочайшие извинения...
      - Господин маршал, буду весьма признателен, если вы отпустите хорратов в казармы, а арм-эскорт к службе. Дело не настолько серьезное...
      - Но погиб эльф? Погиб овер-маг?? - ошарашился до беспредельного изумления главнокомандующий Небесного Свода, и даже кое-кто из арм-эскорта, оказался с ним вполне солидарен во мнении.
      Бремиан Баркл сделал навстречу маршалу твердый и чеканный шаг. И зашипел:
      - Тело Тайллана Шотьенна пока не найдено. С завтрашнего дня мой отдел закрывает пространство каньона под личный контроль, я думаю, он жив и здоров. Возможно, ранен. Разбился на йеранне и получил травму. По мыслезову мы быстро его найдем. Нет повода для паники. Не следует из огарка раздувать целый пожар, ясно?
      Их жесткие взоры перехлестнулись шпагами, наконец, маршал чуть, заметно, кивнул.
      - Разбирайтесь с вашими лабораториями сами, господин Баркл, а меня...
      - Больше не потревожим. - С улыбкой воскликнул Бремиан.
      - Хотелось бы в это верить...
      - Всего хорошего, маршал Лужанн.
      - Хорраты в казармы!! - разворачиваясь на носках, заорал на подчиненных Рубьенн.
      Кардинал и рос-кардинал, родные братья, покидали стартовый плац. Их одинокие фигуры удалялись к Императорскому дворцу. На лице маршала Лужанна заходили желваки. Вряд ли дело, вот так просто и тихо закроется, в любом случае раздуется костер негодований среди дворцовой буржуазии. А родственники и близкие Шотьенна? А родные? Быть смуте.
      Рубьенн Лужанн задумчиво оценил холодные и безразличные лица эльфов, хорраты давно скрылись в казармах, есть ли смысл держать события дня в секрете? Он призадумался. Пожевал нижнюю губу. Похоже, нет.
      - Пошли вон!
      Сказано тихо, но с холодком в тоне. И никто не стал задерживаться лишнюю секунду на плацу, отряд арм-эскорта разбился на отдельные взводы и, командиры побыстрее убрались прочь, с глаз долой.
      Лужанн буравил каменный плац ненавистным взглядом. Интересно, что же на самом деле произошло в каньоне Рудшукк? Что затеял Рубиновый Круг? Чем они там занимаются? Попахивает внезаконщиной.
      Магистрат! Обо всем должен узнать магистрат. Только они могут противостоять эльфарам. Мерзкие колдуны! Кардинальство Рубинового Круга плетет новые интриги.
      Маршал Рубьенн Лужанн сжал губы в тонкую линию.
      Кардинал Золотой Арки за смерть Тайллана Шотьенна раздует не только скандал, но и настоящий пожар. Полетят чьи-то головы. Будут виновны хорраты и начальники арм-эскортов. Правда испокон веков кардиналы поддерживают свои ордены в мире и не ведут между собой войн, но кто знает, что может произойти в этот раз? Оргул с ними, пускай отвечают за свои беды друг перед другом. Оплошности. Скорее безалаберность и ротозейство.
      Эльфары сцепятся друг с другом.
      Круг и Арка!
      Магистр Рогуш Фальенн - вот с кем, в первую очередь, следует связаться. С магистром Фальенном. Немедля.
      Пронзительные ревы йераннов вывели маршала из глубокой задумчивости, он изучил обстановку на плацу: хорраты и загонщики готовили боевых стражей для патрульных вылетов, свежие и откормленные летуны срывались с места, рвались в безоблачное небо, Рубьенн завистливо оценил бурный нрав гордых драконов, как давно он был в небе? Ловил ветер? Казалось, с тех пор прошли тысячелетия? Теперь его просторы - кабинеты Небесного Свода.
      Итак, сперва необходимо встретиться с магистром Фальенном и уже, потом приступать к действиям...
      
      5
      Эльзоран.
      Императорский Дворец.
      Резиденция Императора Лилиафа.
      
      Легкий полумрак.
      Сквозь неплотно задвинутые шторы в огромнейший кабинет падали скупые лучи света. Не так давно, его светлость, Император Лилиаф наотрез отказался получать удовольствие от солнечных ванн. Солнце повседневно стало раздражать и нервировать божественную особу. А, будучи персоной вспыльчивой и горячей в характере, сир Лилиаф, не придумал лучшего, как отгородить палаты дворца от небесного светила и утопить коридоры резиденции в серый полумрак будничных ночей. Светские приемы и аудиенции постепенно перенеслись на послеобеденное время, в утренние же часы Великий Эльзоран засыпал, коридоры и кабинеты пустели, и большую часть утра придворная знать проводила в отведенных благосклонностью монарха покоях. Непринужденная прихоть Властелина Общины эльфов понесла за собой строгую традицию - утренние, солнечные часы, являлись строго закрытыми для обыденных дел государства. Работал один лишь секретариат и генеральные ведомства страны, остальные: томились и считали минуты до рабочего времени.
      Пока не наступило сегодня!
      Императора Лилиафа уведомили о происшествии в каньоне Рудшукк еще с самого раннего утра. Короткое время сир, обдумывал, как ему поступить, потом, посовещавшись с секретарями, пришел к выводу, что дело не безотлагательное. Пригласил уважаемых господ, фигурантов дела к себе в кабинет, так сказать, 'на ковер'.
      Кардинал Рубинового Круга Бремиан Баркл.
      Рос-кардинал Золотой Арки Вервон Баркл.
      Оба вытянутых по стойке 'смирно' в парадных мундирах ведомств.
      Лилиаф изучал рапорты. Скрупулезно. Методично. Ни в коем случае не спеша. Веками, разработав тактику изматывания неугодных престолу особ. А господа кардиналы попали в жесткую немилость к сиру Лилиафу, и теперь монарх обдумывал, когда съесть претендентов на обед или на ужин? Без малейших конвульсий и угрызений совести. Сир Лилиаф привык к единогласному послушанию и преданности. Такие аксиомы в Общине эльфов находились на первом месте, на подсознательном уровне. Вписанные при рождении еще в материнской утробе в генетический код.
      Невеселые события приключились в начале недели, а ведь она только начиналась.
      Паршивые деньки.
      - Родных и близких поставили в известность?
      Прохладный и тихий голос, но Вервон непроизвольно вздрогнул, как от раскатного грома.
      Впрочем, сир Лилиаф позволил себе этого не заметить.
      - Согласно церемонии, сир, - речь взял Бремиан Баркл.
      Оба чиновника смотрели поверх рабочего письменного стола, на котором восседал Император. Остановив свои взоры на геральдике династии Эльзорана: ветвистый золотой ялин с янтарными листьями, а сверху над кронами - ослепительно-золотистое солнце.
      Сир Лилиаф глубокомысленно, откинулся на спинку кресла, скрестил ладони вместе и подпер на кончики пальцев подбородок, именно с таким задумчивым лицом, обратил на вельмож свое драгоценное внимание, рассчитывая услышать оправдательные объяснения прошедших дней.
      Молочно-бледная кожа, глубоко посаженные глаза, длинные белоснежно-пепельные волосы до самых плеч, стянутые тонким, инкрустированным топазами обручем, остроконечные уши и тонкий, чувственный рот. Типичная характеристика портрета эльфа, если бы не одно но! В глазах Властелина Эльзорана залегла неимоверно глубокая печать древности, ужасающая проницательность и прозорливость. Вряд ли, кто-нибудь из старейшин магистрата смог бы точно сказать, сколько его светлость, сир Лилиаф Эльзоран, живет на земле Зоргана? Существовал единственный ответ - вечность.
      - Значит, я сегодня не усну от скуки, господа кардиналы? Меня будет докучать Дом Шотьеннов, требующего детального разбирательства, относительно гибели их среднего отпрыска. И если я не ошибаюсь, у вас нет обстоятельного объяснения произошедшей в каньоне Рудшукк трагедии?
      Ответ на себя взял снова старший сын Дома Барклов.
      - В своем рапорте сир, я подчеркнуто настоял, считать овер-мага Тайллана Шотьенна без вести пропавшим, а не жертвой несчастной траге...
      - Господин Бремиан Баркл, если мне не изменяет память, вы в Арадарских горах в момент круиза молодых эльфов там не были, а были во дворце, в Эльзоране? А исходя из показаний хорратов и солдат арм-эскорта, в эпицентре каньона образовался туман, - Император стрельнул глазами в бумагу, - темно-багрового цвета, в котором, так скоропостижно и растворился на своем йёранне мой почтенный верноподданный, не так ли, господин Вервон Баркл?
      В голосе Лилиафа сквозила ледяная строгость.
      Вервон нервно прочистил горло и произнес слова, больше не рассчитывая на поддержку родного брата.
      - Тайллан оторвался от звена хорратов и на своем страже скрылся в каньоне... мы не успели прийти ему на помощь, сир.
      Веки Императора полуприкрылись, Лилиаф затаился, как опасный хищник на охоте, выжидающий свою жертву.
      - Хорраты первыми оказались на месте трагедии, когда я услышал мыслезов овер-мага, но...
      - Ясно! - чуть громче обычного откликнулся, наконец, сир Лилиаф.
      Бремиан Баркл почувствовал, как грозовые тучи сгущаются над их Домом.
      - Уважаемый рос-кардинал Вервон Баркл, вы свободны! Можете возвращаться к своим обязанностям. В штаб Золотой Арки, я отправлю соответствующее распоряжение относительно вас. Идите! Кардинал Рамоньер Горшан получит от меня все поручения, вы свободны, рос-кардинал!
      Вервон отдал честь. Получил в ответ ментальное разрешения убраться вон и, чеканя шаг, удалился к дверям. На входе его ждали вытянутые по струнке стражники. Эльфары скрывались в тайных комнатах, готовые в любой миг, броситься в бой.
      Его нисколько не потревожило, что старший брат остался один на один с Императором, насчет этого факта, он был предельно уверен, что Бремиан разрешит конфликт мирно, без скандалов и гнева со стороны Властелина Эльзорана.
      Вопрос состоял исключительно в другой проблеме - во что выльется столкновение Дома Шотьеннов и Дома Барклов всей Общине эльфов? Трагедия с Тайлланом могла перерасти в кровную распрю, чего мудрый Лилиаф не мог сейчас допустить.
      Выбор за Императором.
      Двери за Вервоном закрылись и Бремиан всеми клетками тела, прочувствовал ватную напряженность в императорском кабинете.
      Мгновением позже, лицо сира Лилиафа Эльзорана, исказила гримаса ярости и недовольства:
      - Тысяча бездн Бремиан, что стряслось? Что ты натворил в каньоне? Только не говори мне, что твои эксперименты вышли из-под контроля! Чешуя йёранна!!
      Бремиан побледнел.
      - Ссирр...
      - Я хочу услышать четкий ответ, а не жалкое мычание, Бремиан! Ты помнишь, о чем мы договаривались на прошлой неделе? Я подписал с Рубиновым Кругом контракт! Связал с тобою договор! - Щеки Императора пылали гневом. - Скажи, пожалуйста, что за туман поглотил йёранна и овер-мага? В придачу погибли хорраты...
      - Сир, - предельно тактично посмел вмешаться в поток слов кардинал, - вы же помните, в этом квартале мы вырастили в инкубаторах...
      - Мне плевать, Бремиан, на вашу производственную мощность! Я имею в виду - не стоит зазнаваться перед Общиной. Магистратом и Небесным Сводом! Вы много берете на себя полномочий, кардинал Бремиан Баркл! Непозволительно много! Если не сможете разрешить обстановку в каньоне Рудшукк, полетят головы! Вы меня прекрасно поняли?
      Ах, вот оно что?
      Магистр и маршал успели 'накапать' Императору жалобы. Кляузы.
      - И хватит скалиться, Бремиан, дело серьезное! - более спокойно закончил владыка Эльзорана, вышел из-за стола, скрестил в 'замок' пальцы за спиной, пристально изучил вытянутое выражение лица подопечного, развернулся, и подошел к плотно зашторенному окну. Солнце перевалило за полдень, быстро и незаметно. Суета и забота с головой окунули его в дела, Лилиаф успел притомиться, кардинал Бремиан Баркл умудрился его разнервировать.
      - Значит так, показания арм-эскортера Ульеза Сагора и мыследопрос Викона остаются закрытыми. Я на время прячу эти бумаги в письменный стол, но... - Император медленно обернулся к застывшей фигуре вельможи, - жалобы маршала Лужанна и магистра Фальенна будут рассмотрены на следующем заседании Залы Выступлений. Эти два дела получили общественную огласку, и мне придется прислушаться к возмущениям чиновников. Что касается всецело инцидента, то будем ждать незамедлительных действий со стороны Дома Шотьеннов, они я думаю, не заставят себя долго ждать. Очень быстро пойдут на конфронтацию с вами господин Баркл. А именно - с Домом Барклов. Готовьтесь к войне, кардинал!
      Бремиан Баркл, наверное, только сейчас стал понимать, во что может вылиться конфликт и трагедия - в чудовищную, кровавую стычку. Горло пересохло. Ноги порядком затекли.
      - Судя по вашему выражению лица, кардинал, вы просчитали комбинацию до мельчайших подробностей? Не надо объяснять, что над вами занесен топор палача, - сир Лилиаф не спеша подходил к окаменевшей фигуре эльфара-кардинала, - если Рубиновый Круг в ближайшие дни не прояснит ситуацию и обстановку в Арадарских горах - вы поплатитесь своей жизнью, господин Баркл!
      Бремиан противно дернул щекой.
      Лилиаф Эльзоран остановился напротив него, заслоняя узкий треугольник света, льющийся сквозь не плотно задернутые шторы. Их глаза встретились и, Бремиан утонул в глубине вечной древности его светлости.
      - Клянусь Оргулом, Дом Барклов разрешит конфликт...
      - Я вас услышал, господин кардинал, надеюсь, мы друг друга хорошо поняли?
      - Да, сир.
      Император отвел взор, вернулся к столу, опустился в кожаное кресло. На губах владыки скользнула легкая улыбка.
      - Ну а теперь, Оргул вас возьми, Бремиан, расскажите-ка, чем же вы все-таки там, в каньоне Рудшукк занимаетесь?
      
      6
      Арадарские горы. Каньон Рудшукк. Передача ментальной связи
      
      '...мы не смогли остановить ЭТО, мессир Лавьесс. Оно вырвалось наружу. Снесло три защиты блокирующих заклинаний, прорвало плетение Стихии и... вырвалось наружу'.
      'Хватит скулить! Почему сразу не известили рос-коменданта о случившемся? А тянули время? Почему не объявили тревогу и не вызвали отряд эльфаров с верхних уровней лабораторий? На что вы надеялись? И разве ваше дело о чем-то думать и рассчитывать? Ваши полномочия: выполнять беспрекословно приказы'.
      'Виноваты, мессир...'
      'Мне не нужны ваши извинения! Погиб эльфар! Овер-маг! Вы это понимаете? Мерзкий хоррат! Вы выращены повиноваться и выполнять наши приказы, а не думать и размышлять, за вас этим занимаемся мы'.
      'Так точно, мессир Лавьесс'.
      Короткое молчание.
      'Приговор - смерть! Всей группе, которая упустила прорыв аномалии. Смерть!! Да и еще!.. Передайте смене пробные образцы материи и исследований оперативных отрядов эльфар. Пускай ваши приемники, досконально ознакомятся с ситуацией и делом, чтобы впредь, не повторялись несчастные случаи из-за производственной халатности'.
      'Я понял, господин...'
      'Приговор привести к незамедлительному исполнению!'
      
      'Господин Баркл!'
      'Слушаю тебя, Лавьесс?'
      'Мы изучили предоставленный хорратами материал и выводы эльфаров...'
      'Не тяните Лавьесс, что нового удалось узнать?'
      'Феноменальный случай, господин кардинал. Фантастика! Рубиновый Круг не находит себе места'.
      'Полноте, Лавьесс, в каньоне Рудшукк работает лишь полевой штаб Круга, а не весь орден, вы зря преувеличиваете события. Так все же в чем дело?'
      'Отчет эльфаров единогласный - материя, то есть туман, темно-багрового цвета и необычной субстанции, подходит к прошлым описаниям и характеристикам наших исследований в Северных землях...'
      'Рхаа!!!'
      'Именно, господин кардинал! Рхаа. Воздух Призрачного мира, сжатый, но быстро поглощающий пространство вокруг себя, съедает на своем пути все подряд. Питается...'
      'Постойте, Лавьесс, вы точно уверены в своих словах?'
      'Абсолютно! Я зачитываю показания эльфаров с доклада'.
      'Это крах!! Немедленно, объявляйте тревогу всему полевому штату эльфаров, высылайте йёранном отчеты в главный штаб Круга - Эльзоран. Но, Лавьесс! Проследите, чтобы бумаги попали лично мне в руки, ясно? Никто!! Повторяю, никто, не должен разнюхать правду обстоятельств Рудшукка - это строжайший мой приказ на сегодня! Понятно?'
      Задумчивая пауза.
      'Вы думаете Лавьесс, что мы поспешили с арканами? Перегнули палку?'
      Лавьесс лихорадочно обдумывал ответ, пока, наконец, не решился подать мыслеречь.
      'Я думаю, господин кардинал, что магия Природного Огня и Буйство Стихии открыли временный портал для...'
      'Для чего?!'
      'Вот именно, господин Баркл, для кого-то... или чего-то?'
      'На что вы намекаете, Лавьесс?'
      'Лучше вам самим на все взглянуть своими глазами...'
      'Хорошо, я пришлю своего помощника рос-кардинала Ильенна. Это все?'
      'Мы получили первые результаты эксперимента...'
      'Я уже в курсе дел'.
      'Образцы проявили первые задатки интеллекта...'
      'Как?! Они мыслящие существа?!'
      'И, кроме того, мой кардинал, у них есть врожденные способности к магии'.
      'О Великий Оргул, значит, мы не зря рисковали?! Не зря пошли на такие жертвы!'
      'Вас ждут не только плохие, но и хорошие сюрпризы, мой кардинал!'
      
      7
      Эльзоран. Усадьба Дома Барклов
      
       Их страстные, переплетенные тела, словно молодые ветви ялина - уставшие, изможденные любовью и страстью, но достаточно довольные, счастливые, упоенные друг другом. Две фигуры разметались на скомканных шелковых простынях - идеальные экспонаты для художника, вздумавшего писать вековечную картину порока. Воздушные одеяла прикрывали наготу, открывая глубокой ночи пикантную сцену желаний и ласки. Через чуть распахнутое широкое окно в спальню врывалась тихая и полная нежности темнота. Обласканная чарующим садом и цветущим, сразу же за окном, розарием. Одинокие шорохи ночных птах убаюкивали слух, изредка доносилось пение цикад. В просторную спальню вливался разбавленный разнотравьем аромат роз и тюльпанов, сирени и фиалок. Поздним, но абсолютно балующим нюх насыщенным запахом горечи, дурманящим и сводящим эльфиек с ума. Позднее лето - прекрасная пора для Эльзорана. Прекрасное время для эльфов. Чудотворное и блаженное. В такие дни радоваться жизнью и счастьем, а не сопереживать, биться в отчаянии, наслаждаться вседозволенностью вельможного сана, укреплять положение в императорском дворце и веселиться всласть, вот только кто из высокородных, не говоря уже о простоэльфах, застрахован от предательских ошибок? Наверное, ни одно живое существо?
      В том числе и кардинал Рубинового Круга Бремиан Баркл тоже.
      - О чем ты думаешь? - ласковый, одурманивающий голосок.
      Вопрос подобен шелесту весеннего цвета. Так поэтично цветет ранней весной молодой ялин, такой же прекрасный голосок у госпожи Вильенны Баркл. Вильенны Баркл! Сколько ему стоило усилий, чтобы Вильенна Арамьер стала его женой? Неправдоподобно огромных. Колоссально огромных.
      Супруг не ответил на ее вопрос или правильней сказать, не решился на прямой ответ. Его рука нежно прошлась по длинным, вьющимся волосам жены.
      - У тебя неприятности во дворце?
      Бремиан прекрасно понимал, что не сможет скрывать долго правду - рано или поздно слухи долетят до ушей Вильенны и лучше сказать сейчас, чем приукрашенная домыслами полуправда, докатиться до жены морской волной. Если конечно, Вильенна обо всем уже давно не знала, а спрашивала ради приличия, чтобы услышать откровенную версию текущих дел от него самого, от своего горячо любимого мужа.
      - Лилиаф зол... - тихо прошептал губами Бремиан, вспоминая неприятный разговор в кабинете властелина.
      - Вервон осознает свою вину...
      Старший отпрыск Барклов нервно перебил жену:
      - Вервон еще мальчишка! Сопливый младенец! В его голове меньше мозгов, чем у овражного гнома. - Бремиан сгоряча захотел выпалить, как его младший брат умудрился стать рос-кардиналом в такие ранние годы, но вовремя сдержался. Не стоило Вильенне давать повода для противоречивых раздумий и для юнца понятно, что Вервон добился высшего поста в Золотой Арке не без протеже их отца, Драмьенна Баркла - Первого Советника Императора, высокопоставленного лица при императорском дворе. Головокружительный взлет Вервона часто и невольно раздражал самого Бремиана, ибо его кардинальство далось ему не сразу, а после долгих лет службы Рубиновому Кругу. Терпением и настырливостью Бремиан Баркл заработал кресло кардинала и ни чем другим, в разрез пустозвону и балагуру Вервону. И вот на тебе! Словно в насмешку - безрассудная глупость братца приводит к смертельно-опасному исходу. Погибает овер-маг Тайллан Шотьенн, что за этим последует, ведомо только самому Оргулу? А виновником в итоге выступает он - кардинал Рубинового Круга Бремиан Баркл. Ну, не идиотство?
      - Ты не справедлив к нему Бремиан, Вервон старается, хочет быть полезен Арке, Общине. Императору. Вспомни себя в его годы, каким ты был сорвиголовой и сумасбродом в Круге? Ты редко кого слушал, кроме себя самого. А законы... а законы Общины для тебя были пустым звуком. Не так ли, господин кардинал? Судьба распорядилась жизнью Тайллана по-своему. Тем более надо было ввести Вервона в курс дела с самого начала, ведь он не знал, о твоем проекте в Арадарских горах, так ведь?
      В который раз Вильенне удалось найти неопровержимые слова его бурной горячности, приводящей к поспешным выводам.
      Нехотя, слегка смущено, Бремиан успокоил жену:
      - Отец и Император пожелали держать весь процесс в строгой секретности. Я подписал с Лилиафом договор, там четко упоминались обязанности каждого доверенного лица.
      - Возможно, ты поспешил, когда открыл тайну мне? - с усмешкой в голосе, спросила Вильенна, подняв на него глаза.
      Взгляд Бремиана блуждал по темной спальне, ища разгадку сложившихся против правил ситуаций в придворной карьере.
      - Может, и поспешил. Но ты ведь знаешь, у меня редко когда бывают от тебя секреты.
      - А в тех редких случаях, все же бывают, дорогой? - она пристально всматривалась в его лицо.
      Ох, Вильенна! Хитрее лисы!
      - У кардинала Рубинового Круга должны хоть какие-то существовать государственные тайны, - возмутился он.
      Она продолжала наседать.
      - Только государственные тайны?
      - Только. На что это ты намекаешь, Вильенна? - притворно сощурив глаза, привлек к себе жену Бремиан, двумя руками обнимая пленительный стан эльфийки.
      Она зазорно рассмеялась.
      - Может, господин кардинал в тайне завел себе любовницу? И теперь терзается в раздумьях?
      Бремиан аж задохнулся от возмущения.
      На кого, интересно, можно променять такую красавицу-жену? Вряд ли во дворце еще нашлись бы подобающие кандидатуры, даже если Бремиан осмелился пойти на соблазн, он пока не забыл, каких неимоверных трудов потребовалось от него, чтобы одержать победу над сердцем и рукой дочери Дома Арамьеров.
      - Надеюсь, ты это сказала не всерьез?
      - А если всерьез, то что?
      Бремиан твердо хмыкнул и пошел в атаку.
      - Я доведу тебе обратное, моя госпожа!
      - Не верю, - с придыханием усомнилась Вильенна, попадая во власть его крепких объятий.
      - Зря, - не дыша, бросился на нее кардинал. С напористостью могучего вепря и с нежностью речного сильфа. Их тела вновь переплелись, словно гибкими ветвями, чтобы соединиться в сладострастном акте любви.
      Бремиан восхищался и упивался Вильенной, она значила для него все. Для нее он добился высокого поста при дворе Императора, для нее он стал Главой Рубинового Круга и для нее он пошел дальше - взял на себя ответственность и управление проектом в Арадарских горах. В каньоне Рудшукк. Все победы в Общине эльфов и в государстве Эльзоран Бремиан добился самолично, изредка опираясь на крепкое плечо отца, и еще реже, на всемогущество имени Барклов. В первую очередь Бремиан руководствовался знаниями, характером и обаянием. В жизни придворного аристократа выигрывали жадность к власти и наживе.
      Уже позже, когда утомленные любовью и страстью, влюбленные, наконец, вспомнили о сне, Бремиан долго еще лежал без сна, прокручивая в памяти прошедший день и вечер.
      Неприятный разговор с отцом, закончившийся едва ли не скандалом и повлекший за собой очередное недопонимание в семейных отношениях. И только вмешательство матери, вставшей между ними, смогло уберечь эльфов от ссоры. Потом, когда страсти утихли, а обида угасла, Бремиан, по настоянию Вильенны осмелился, снова постучаться в дверь кабинета Драмьенна Баркла, и смущено извиняясь, попросить разрешения войти.
      Отец стоял у окна, смотрел на раскинувшийся за стеклом сад. Прекрасный и насыщенный гармонией сад. Чего никогда не хватало в Общине Эльзорана.
      Бремиан тяжело опустился в роскошное и изящное кресло.
      - У меня сегодня была личная встреча с Императором, - начал отец. В голосе Драмьенна сквозила неудержимая резкость, глубокая грусть и не скрываемая тревога.
      Бремиан напрягся, превратился весь вслух.
      - Он дает тебе шанс, Бремиан. Как Глава Рубинового Круга и, - Драмьенн, наконец, повернулся к столу, - вельможный эльф, ты обязан разрешить сложившуюся проблему в Рудшукке и Эльзоране. С сегодняшнего дня, ты немедля поднимаешь весь орден и тотально... Всецело проясняешь ситуацию в Арадарских горах. Аномалия, вызванная вашими усилиями должна исчезнуть. Убраться вон! Иначе Лилиаф за себя не ручается! Ты же понимаешь, Бремиан, магистрат и Небесный Свод закидали секретариат Императора кляузами. Ополчится весь двор, я теряю сторонников и союзников. Твоя нерасторопность и оплошность может стоить нашему Дому статуса и положения в Общине. Бремиан! - Драмьенн резко шагнул навстречу поникшему на стуле сыну. - Сын мой, сперва думай, перед тем, как что-то совершить!
      Щеки Бремиана запылали краской. Как он может разговаривать с ним в подобном тоне? Он не какой-нибудь там мелкий чинуша в секретариате, он же кардинал. Кардинал Рубинового Круга! В конце концов, он ведь не шалопай Вервон!
      Упругими шагами Драмьенн мерил широкий роскошно обставленный кабинет.
      - Возьми под контроль тот проклятый туман! По данным арм-эскортов он разрастается и заполняет весь каньон, почему бездействуют твои эльфары? Почему, ты сидишь во дворце, когда заботы ордена требуют серьезных и кардинальных действий там? Не забывайся Бремиан, ты - кардинал! Взял на себя ответ над экспериментальным отделом, так будь добр, неси полную ответственность перед государством. Да и еще! - Глава Дома Барклов застыл посреди кабинета. - Ты самолично поклялся перед Императором решить конфликт с Домом Шотьеннов, мне кажется с твоей стороны - это поспешная последующая горячность.
      - Отец! Если я дал Императору слово, то...
      - То сперва ты разгребешь дерьмо, которое умудрился наделать в каньоне, и только после этого, вернешься во дворец! Без результатов в Рудшукке, тебя Эльзоран не примет, тебе это понятно? - зло прошипел Драмьенн.
      У кардинала Бремиана Баркла пропал дар речи, он подавился застрявшими в горле словами. Куда делись его привычные решительность и твердость? Куда? Или он остро чувствует перед собой вину, перед Общиной и Домом Шотьеннов? Но Шотьенны молчат, выжидают и не спешат бросать им в лицо ответных вызовов.
      Драмьенн Баркл вернулся к столу. Сел в кресло. Достал из папки чистый лист бумаги и перо.
      - Пиши!
      - Что писать?
      - Обязательство перед троном.
      - Лилиаф взял у меня слово...
      Драмьенн гневно оборвал сына.
      - Мне нужны гарантии перед двором! С Лилиафом я всегда успею договориться! Ты же понимаешь, аристократы могут сплотиться против нас в коалицию и тогда нам...
      Бремиан скривился. Его загнали в угол! Он пододвинулся к столу, взялся за перо.
      - Кто в мое отсутствие будет управлять Кругом?
      Отец, откинувшись на спинку кресла, спокойно ответил:
      - Рос-кардинал Жеман Харут.
      Бремиан против собственной воли опять скривился.
      Позор! Попахивает явным позором!
      Разве сможет он признаться Вильенне в столь абсурдном позоре? Наверняка нет? У государственных чиновников должны быть свои секреты, если не вечные, то хотя бы временные. Рано или поздно она обо всем дознается. Но пока...
      Бремиан тяжело закрыл уставшие глаза, проваливаясь в долгожданный сон.
      Почему-то на душе кардинала лежала тяжелая печать острейшей тревоги...
      
      8
      Арадарские горы. Каньон Рудшукк
      
      - Нашли! Нашли! Нашли-и! - противно, стараясь не громогласно орать, взывал к всеобщему вниманию горный гном. Его звали Трим. Двух его собратьев, сопровождающих их небольшой отряд: Родм и Шован. Так называли они друг друга в тайне, лично между собой; их командиры, хозяева отряда, величали их просто с небрежной презренностью: войты. Еще нескоро горные гномы, выращенные искусственно в лабораториях эльфаров обретут свободу, суверенитет и отрекутся от владыческой руки Империи Эльзоран, но первые ростки к независимости уже были брошены прямо сейчас...
      - Нашли-и-и! - визжал, и бежал по темному коридору Трим, за следующим поворотом он, наконец, наткнулся на спрятавшихся у каменных стен собратьев и двух эльфар, мрачных и несколько недовольных сложившейся обстановкой.
      - Нашли!
      - Ремис, заткни ему пасть!
      - Боюсь, убью ненароком.
      - Ничего страшного, у нас еще двое останутся, скажем, провожатый в разлом угодил и - концы с концами.
      - О точно! - подхватил второй эльфар.
      Гном Трим сильно побледнел, даже скупо владея эльфийской речью, гномы по интонациям и бледным жестам господ, могли угадывать, о чем говорили их названые законами магии хозяева. Трим остро почуял нависшую над ним опасность. И мигом закрыл рот, как его просили длинноухие великаны.
      - Так что ты там нашел, омразина? - Ремис надвинулся на коротконогого коротышку.
      - Коридор, а дальше, вырубленные в скале залы...
      - Залы? - задумчиво переспросил Ремис.
      Второй эльфар сделал предположение:
      - Возможно, господин Ришьенн ошибся в просчетах или схемы...
      Его прервал осторожный топот быстрых и крадущихся ног, к ним со стороны пройденных ими коридоров, спешили гости, два эльфара непроизвольно схватились за боевые жезлы и приготовили отражающие магию щиты; гномы, а что гномы?.. Панически забились в страхе у стен скалы.
      Свет от рукотворных магических огоньков затопил каменный желоб, в котором укрылись от посторонних глаз два эльфа и трое горных гномов. Размытые силуэты фигур. Неясные, скрытые полумраком лица. Трим и его компаньоны вжались в острые породы скалы, боясь пошевелить онемевшими от страха конечностями. Суеверный страх перед магией заставлял трепетать их сердца в жутком ритме. Страх! Жесткий внутренний страх! Для низкорослого народца магия, значила, либо наказание за вину, либо внеочередная экзекуция со стороны хозяев, без повода и ради развлечений. Пройдут десятки столетий, прежде чем горный народ возмужает и наберется смелости и умелости защищать себя.
      Тени вплотную подошли к группе притаившихся лазутчиков.
      - Как дела Ремис? Нашли тоннель?
      - Так точно, овер-маг...
      Овер-маг не стал слушать дальнейший отчет, обернулся к закутанной фигуре эльфа.
      - Господин...
      - Давайте поспешим, вы говорили, у них в последнее время очень часто меняются караулы, Ремис. Может это связано с...
      - Господин магистр, есть опасения, что доклады арм-эскортов правдивы, и их нельзя отбрасывать со счета, туман набирает силу и размеров, вскоре оккупирует весь каньон.
      - Если мы еще здесь и живы, то значит, путь к лабораториям пока свободен. - Парировал магистр Рогуш Фальенн, кутаясь в теплый плащ, почему-то в недрах изрытого вдоль и поперек каньона было до омерзения холодно, но он сдерживал эмоции и хранил терпеливое молчание. Инициатива тайной инспекции в каньоне Рудшукк являлась его рук делом, и за весь объективный исход миссии в горах Арадара, отвечал он, и только он.
      - Надеюсь, магистр, вы правы? - отзначил овер-маг.
      - Скажите войтам, пускай поторапливаются, времени на бездействие не осталось, - прикрикнул Фальенн. Действительно в любую минуту в коридорах каньона могли объявиться наряды Рубинового Круга. А для начала неплохо было б обзавестись весомыми аргументами против Дома Барклов и их противозаконной работой. Ясно как день, господин кардинал никогда не отличавшийся порядком к законам Общины, устроил в Арадарских горах подопытную лабораторию для антигуманных экспериментов, тому примером ублюдочное и дебильное племя войтов. Кого теперь, его высокопреосвященство решил выпустить из инкубаторов на свет, на сей раз? Очередную партию мутантов? Вывести новую популяцию уродов? И что самое ужасное, в этом злодеянии отважился выступить на его стороне сам Император Лилиаф.
      Эльфары привели коротышек в действие.
      Зажглись чуть погасшие волшебные огоньки, бреющие над их головами и рассекающие в нескольких метрах от них мрак. Рогуш Фальенн невольно ужаснулся, как Рубиновый Круг мог годами находиться в таких мерзких и мрачных условиях? У кого из эльфаров хватило б выносливости существовать в этих катакомбах? Наверное, у очень терпеливых эльфов?
      И снова, как пару часов назад, они пустились в путь: в полумрачное путешествие по призрачным коридорам каньона Рудшукк, эльфары держали арканы и плетения в полной боевой готовности, ищейками следовали за гномами, сканируя окружающее их пространство на наличие ловушек и засад. Но бесконечные, показавшиеся Фальенну тоннели, лишь хранили гордое молчание и таили в своих стенах вековые секреты. Магистр понимал, если служители Рубинового Круга засекут их, вряд ли, кто-нибудь из их группы останется в живых. Поэтому, не терзал себя излишними надеждами: в тайной, секретной операции, можно уповать только на собственную расторопность и силу, вряд ли в скоротечном бою со стороны бойцов Рубинового Круга спросят их сан. Сперва по ним откроют огонь или изрубят на куски магическими плетениями, и только потом, возможно, по останкам, соблаговолят идентифицировать личностные данные. Они на частной закрытой территории, панькаться с ними никто не будет. О таких реалиях и фактах магистр Фальенн успел подумать еще в начале их быстрой вылазки.
      Магический свет разрезал плотный и густой мрак, Фальенн вздрагивал на каждом повороте, опасаясь неожиданной встречи. Враг мог затаиться в любом углу и уготовить для них хитроумную засаду. Больше всего магистр не желал встречаться с эльфарами Рубинового Круга - если таковое произойдет, - полетят головы. На парламентские дебаты можно и не рассчитывать, баркловские приспешники будут бить на поражение.
      Излизанные магическим огнем потолки и стены тоннеля, Фальенн уже мог разглядеть незабвенную эльфарскую работу, подконтрольную работу старших групп - овер-магов. Они ступили на территорию Рубинового Круга, дальше им осталось надеяться только на собственную удачу и только.
      Фальенн почувствовал напряжение со стороны его магиков, эльфы плели обжигающие душу заклятия.
      Первыми занервничали, как и следовало ожидать, горные гномы, трусливое племя войтов. Эльфары лишь тверже приготовились к отражению атак неприятеля.
      Коридор за коридором.
      Поворот за поворотом.
      Оплавленные куски пород. Изъеденные огнем и внутренней силой. Потеки базальта и сланца. Гладко выплавленные в скале овальнообразные тоннели, высоченные, в три метра в вышину. И вширь, что способна пройти загруженная всяким добром телега. Странно, но отсутствовал малейший свет, только их полупризрачный ореол над головами.
      Гномы жались и крутили лохматыми головешками по сторонам. Чем их наделил Оргул и магическая сила, известно явно одной Вселенной, но войты боялись и отказывались идти вперед.
      Овер-маг Ришьенн тут же поднял вопрос: развоплотить гаденышей на атомы, Фальенн только хмуро ухмыльнулся, это всегда успеется. Коротконогие вылупки почуяли неладное и заныли на своем жабьем языке, катаясь в пыли наших ног. Тьфу ты, мрази!
      - Ришьенн, отпусти их, дальше сами справимся!
      Эльфары, в том числе и овер-маг, удивлено уставились на магистра, не веря своим ушам. Даже хотел выразить свое несогласие эльфар Ремис, но тут же заткнул рот, видимо вовремя осознав, что городит чепуху.
      - Как скажете, магистр, - согласился, наконец, Ришьенн, - пошли вон!
      Вздрагивая и лепеча благодарности, войты, шаркая кривыми ногами, исчезли за поворотом, в обступившем вокруг нас мраке, растворились в темноте смежного коридора. Кто знает, может, именно они станут впоследствии основателями будущей нации горного племени, заселившего неприступный Вильфстарг?
      - Эти выблюдки, будут только нам мешать, они свое дело сделали, пускай катятся на все четыре стороны!
      Ришьенн кисло скривился, наверное, оставаясь при своем мнении, но, не решаясь открыто возразить, ну и правильно, сейчас ихнее предположения ему, магистру Фальенну, до одного места. Действовать! Хладнокровно действовать и доводить миссию до логического завершения.
      - Ремис, поведешь группу дальше! Чего стоишь? Вперед!! - прикрикнул на подчиненных эльфов Фальенн.
      Короткие кивки. С вялыми упреками на лицах.
      Тем ни менее ему повиновались, Ремис взял на себя ответственность вожака и повел отряд дальше. В полумрачном свете едва угадывались рукотворные работы Рубинового Круга. Рогуш чувствовал, что их путешествие вот-вот должно подойти к концу, галереи лабораторий за каждым поворотом могли уже начаться.
      На одном из таких перекрестков Ремис неожиданно замер, приник к стене и поднял в тревоге левую руку, призывая к полнейшей тишине и осторожности. Кто его знает, что ему могло привидеться, может охранники, а может - эльфары Рубинового Круга?
      Тем ни менее, я, магистр Рогуш Фальенн не стал его ждать, отодвинул в сторону, с дороги, стоявшего впереди меня эльфара и поравнялся с Ремисом, тот, почувствовав мое присутствие, повернул ко мне голову. В его глазах читались напряжение и страх перед неизвестной опасностью.
      - Магические щиты...
      - Щиты? Лаборатория заблокирована?
      - Возможно, туман ворвался в тоннели и распространился по галереям, господин магистр? И эльфарам ни чего другого не осталось, как забить коридоры магией.
      В моей голове роем проносились одна идея за другой. Но что же делать сейчас?
      - Ремис...
      - Тревога!..
      Его крик смешался со звоном и гулом рассекающего воздух плетения, которое с ужасающей скоростью и силою врезалось в стоявшего у скалы Ремиса. Магия снесла эльфару голову и унесла его тело в боковой переход, развоплощая на атомы. Такой силы удар могли сконцентрировать лишь объединенные в кольцо эльфары, значит, их группу уже выкрыли, и сжимали на шее петлю...
      Магистр Фальенн отлетел, смяв с ног соучастников, отплевываясь от крови, он попытался подвестись на ноги, но конечности его не слушались. В голове стоял гул, его уже поднимали с пола, орали в лицо, но от сокрушительного удара, он получил легкую контузию.
      Эльфары магистрата тянули его назад, прочь из лабораторных коридоров, туда, откуда они пришли.
      Он с изумлением вытирал плащ от расползающегося пятна крови, с ужасом понимая, что кровь не его, а эльфара Ремиса, голова которого лежала в пыли у его ног.
      Фальенн прогнал стоявшую перед глазами муть и звон в ушах, будто трезвон колокола. Рубиновый Круг за все ему заплатит, только бы накопать против них компромата!
      Главное - сберечь свою жизнь, стража лабораторий может оказаться менее щепетильной и рубить всякого постороннего гостя с плеча на своей территории. Жалко, но придется уносить ноги подобру-поздорову, иначе...
      Его швырнули на пол, он даже не успел вымолвить толкового слова, лишь сквернословил и плевался.
      Ублюдки! Как они смеют открывать огонь без идентификации личностей? А если перед ними внештатный эскорт из Эльзорана? Вылупки! Бремиан Баркл совсем сошел с ума!
      - Бежим! - донеслось до него, словно из толщи воды, крик сопровождающего эльфара.
      По стене прошлась магическая молния - стража Рудшукка нанесла второй удар.
      Бежать! Бежать, иначе огонь доберется до ихних тел.
      Сломя голову и, не разбирая дороги, они бросились во мрак.
      Спотыкаясь, разбивая в кровь колени и руки, мчались по извилистым тоннелям, проклиная тот день, когда решились на отчаянную вылазку в Арадарские горы. Искать тот проход, что вел к глухому ущелью, где ждали эскорты со свежими йёраннами наготове. Поднимать крыланов в воздух и убираться из каньона прочь. Прочь, куда глаза глядят. А уже потом, готовить на Дом Барклов контрнаступление в Зале Выступлений.
      В какой-то момент, магистр Фальенн осознал, что очертя голову они бегут уже вдвоем, что остальные эльфары и овер-маг Ришьенн отстали, а душераздирающий крик позади, подозрительно остро мог принадлежать бедняге магику. Прокатилась волна жара - это растекались по галереям остатки магической силы. Фальенн невольно обернулся и тут же, увидел мечущиеся за ними фигуры стражников-эльфов. О Оргул! Немедля уносить ноги. Смерть бежала по их стопам.
      Рогуш резко затормозил, развернулся, споткнулся и зацепился за полы длинного плаща, со свистом врезался в острое основание пещеры, ругательства слетели с его губ.
      Что-то очень жаркое и опаляющее пронеслось над его головой, до звенящего гулом слуха, донеслись сумасшедшие крики боли и агонии. Последнего сопровождающего его отряда все-таки достала магия, и теперь, он остался один на один в кромешной темноте. Оргул всевышний, может сдаться в плен? Может, его вельможный сан сыграет ключевую роль в вопросе жизни и смерти?
      Но страх победил рассудок и магистр Фальенн понесся коридорами каньона с удвоенной скоростью, страх смерти гнал его вперед с неимоверной силой.
      Он вломился в боковой тоннель, добрался до следующего бокового ответвления и попал в узкий, непролазный лаз. Пришлось стать на четвереньки и ползти вслепую, магический огонек потух и дорогу перед собою, пришлось проламывать на ощупь. Позади, донеслись крики и ругань. Фальенн горько усмехнулся, хоть какая-то временная победа, он так просто не сдался своим врагам.
      Только подумать - Рубиновый Круг открыл огонь по чиновникам. Аристократу!
      Смерть Ришьенна и его, в том числе, навлекут неистовой огласки, и подпишет Бремиану Барклу и его Дому смертный приговор. Осталась легкая мелочь: предъявить виновнику неопровержимые доказательства преступлений. А они, увы, пока не в Зале Выступлений.
      В следующем повороте его ожидал сюрприз - магистр Рогуш Фальенн столкнулся, прямо головою врезался в гадкую и густую, вязкую пленку, которая податливо прогнулась под его массой тела и весом, разорвалась под тяжестью его сухощавого, но крепкого тела. С криком, он провалился внутрь громоздкого кокона, раскинув впереди себя от ужаса руки, приземлился в разжиженную и дурно пахнущую субстанцию.
      Писк и визг - были ему ответом.
      Фальенн отскочил в страхе в сторону, назад, жадно вглядываясь в темнотищу, глаза и лицо застилала мерзкая пленка, он хаотично содрал ее со щек, ожидая в любой момент рокового, смертельного удара.
      Рука потянулась к стилету на поясе, хоть какая-то защита в темноте.
      Когда глаза привыкли к полумраку, господин магистр узрел голые, сжатые в противоположном от него углу грязные тела: статные, высокие и очень неправдоподобно похожие на эльфийские...
      ОРГУЛ МИЛОСЕРДНЫЙ, КТО ЭТО?!
      ИЛИ ЧТО ЭТО?
      Рубиновый Круг вырастил новое племя? Новые игрушки для развлечений? Ужас!! А чем им не подошли войты? Своей тупостью? Тогда на что способны ЭТИ НЕДОЭЛЬФЫ?
      Хмурясь и кривясь от вони, и неимоверного недовольства, магистр, сделал несколько неуверенных шагов навстречу неизвестному, силясь получше рассмотреть творения эльфар. Живых особей!
      Длинные патлы. Измазанные грязью и питательным раствором тела. Голые выразительные гениталии. Фальенн с полной очевидностью мог предположить, кто среди экземпляров мужчина, а кто, наоборот, женщина. Различия на лицо.
      Округленные и перепуганные глазища таращились на него.
      Рубиновый Круг совершил революционный переворот в генетической магии Эльзорана. Немыслимо!
      Для себя магистр Фальенн неожиданно принял единственно правильное решение, как он сможет, донести до магистрата и судей Залы Выступлений, разоблачающий материал деятельности Круга и Дома Барклов в целом - магия. Именно магия! Ментальный канал связи.
      В таком шоковом и преисполненном дела состоянии, его и нашли стражники каньона Рудшукк...
      
      9
      Эльзоран. Императорский дворец Лилиафа. Зала Выступлений
      
      С первых же минут выступлений атмосфера в церемониальном зале раскалилась до высоких градусов, Первый Советник Императора Драмьенн Баркл сощурив взор, оглядел вельможные ложи. Да рос-кардинал, помощник Главы Рубинового Круга Жеман Харут нисколечко не преувеличивал в своем докладе, действительно в Зале Выступлений собралась вся элита Общины эльфийского народа. Весь пресловутый Эльзоран. Не хватает имперского аппарата и самого сира Лилиафа, тогда, все были бы в сборе. Что ж, кто же первым решиться пойти в атаку на его Дом? Шотьенны? Драмьенн неуловимым движением, повернул голову в сторону их ложи, ища старика Рамона Шотьенна и двух младших сыновей: Айллама и Иллайенна. Нашел! Но аристократы скучились, стояли спинами к трибуне залы и шептались, договаривались и планировали сегодняшние выступления. Драмьенн мог только предполагать, о чем вели переговоры их внезапные и неожиданные 'кровники', и к чему такие перешептывания могли привести.
      К началу собрания и сессии оставалось не так уж много времени, а Драмьенн интуитивно чувствовал растущее в главной зале дворца напряжение.
      В одном он мог себя железно настроить - легких дебатов на сегодняшней сессии можно и не рассчитывать, если не через час, то к концу дня, ему точно бросят кровный вызов один из могущественных Домов Общины Эльзорана. Против дома Барклов могут ожесточиться многие, объединившись в крепкую оппозицию. Тогда ударов по усадьбе и лично по их персонам, можно ожидать в любой миг. Но! Но только после того, как Император обнародует и даст согласие на конфликт, под видом законного противостояния между интересами домов, и сведения счетов чести и морали по законам эльфийской аристократии. И только после этого, не раньше! - будет проливаться чья-то кровь, не иначе. В случае нарушения порядка: Дом, который нанес преждевременный удар по противнику без гласного разрешения его светлости сира Лилиафа, автоматически считался вне закона и подлежал к аресту, тотальному истреблению. Таким жестким и строгим пунктом в законе, Император Эльзорана избавил Общину от бестолковых и кровопролитных ненужных дуэлей, уничтожений вельможных верноподданных, иначе говоря: обезопасил императорский двор от неминуемого вымирания.
      Драмьенн очень хорошо знал нюансы эльфийских законов и потому, по началу был достаточно спокоен за свой Дом. Нервничать стоило лишь тогда, когда Император, ознакомившись с делом в Рудшукке и прошением Рамона Шотьенна, наконец, согласится подписать роковой документ: карт-бланш на кровный счет в пользу одного из Домов, замешанных в распре. И тогда, многое останется все же неизвестным, например, которые из Домов, выступят союзниками, а кто противниками Шотьеннов или Барклов? А исходя из законов, таких претендентов на победу или поражение, могло набраться по три Дома на каждую враждующую сторону. И тогда над Эльзораном затянется не шуточная бойня. Сцепившись, словно граки, шесть Домов могли уповать только на собственные силы и выносливость. Действовал полнейший запрет: не вмешиваться в распри 'кровников' кому-либо из посторонних Домов, государственному управлению Эльзорана, ни тем более самому Императору, до исхода состязаний на смерть. А исход всегда был красноречиво очевидным: тотальная ликвидация одного или нескольких претендентов на свою честь и мораль.
      Как правило, после таких дней, Община на долгое время забывала о распрях и войнах, на долгое время затихал шквал междоусобиц. Община медленно возвращалась к нормальной и мирной жизни, залечивая свои раны. После кровных истязаний по нескольку Домов уничтожались до дальнего родственника. В живых оставались чудом, уцелевшие эльфы или те, кто успел сбежать из Эльзорана, такие личности становились отверженцами Общины и редко возвращались обратно на родину.
      Последняя хаотичная, кровная свалка прошла пятьдесят лет тому назад и тогда, по памяти Драмьенна, четыре Дома истребили друг друга до последнего 'колена', а оставшиеся в живых, но потрясенные до безумства Дом Алиаров и Дом Жильзов, поплатились своими отцами, матерями, братьями и сестрами. Драмьенн тяжело сглотнул, неужели и его Дом ждет такая же участь? О Оргул, столь горькая несправедливость!
      - Отец! - за спиной Драмьенна послышался осторожный и робкий голос.
      Первый Советник нехотя повернулся в кресле: Вервон! Непутевый Вервон. Разве этот малец отважится выступить против Шотьеннов? Пускай даже те, не имеют столько власти, сколько имеют Барклы. Пускай даже, если Император втайне походатайствует, и найдет им не менее могущественных и сильных напарников, ни в чем не уступавшим по силе их Дому. Все равно! Нервная лихорадка страха била по фалангам пальцев. Дрожала внизу живота и дергала закоченевшие от сидения в кресле суставы ног. Драмьенн слепо боялся за Микаэллу - свою жену, за остолопа - Бремиана, за шалопая Вервона, и за, еще несмышленого и глупого Нильенна. Семья у каждого взрослого эльфа, прежде всего. Семья для эльфа - это святое.
      - Почему, ты пришел? - не менее тихо попытался рассердиться на Вервона отец семейства.
      Вервон хмуро, виновато потупил взор, изучая нежный бархат тяжелых портьер.
      Ну, прям, как младенец! Разве он готов быть рос-кардиналом? Оргул меня побери, неужто я ошибся? Потерял голову и поспешил? Ведь Вервон только недавно окончил школу Золотой Арки, и я тут же, сразу подарил ему столь ответственный и важный пост, невосполнимая ошибка. Но как, же так? А Бремиан? Тот ведь столько добивался кардинальства! Мелкими шажками шел к вершине власти и что же теперь? Я хотел, как лучше. Думал, Вервон преуспеет и схватит все гораздо быстрее своего старшего брата, а получилось все иначе. Две роковые ошибки в один день. Сплоховал Вервон и облажался Бремиан, их поступки равны ребячеству Нильенна.
      - Я не мог тебя оставить одного...
      Драмьенн горько скривился.
      Младенческое дурачество. Лишний раз доказывает, насколько он, Драмьенн Баркл, поспешил с указом о повышении.
      - Присаживайся рядом Вервон, надеюсь, ты поставил кардинала Горшана в известность о своем отсутствии?
      - Кардинал Золотой Арки в Зале Выступлений.
      Драмьенн хмыкнул.
      - Ваши заседания теперь проходят на сессиях императорского дворца?
      - Нет, отец. Рамоньер Горшан хочет выступить в мою защиту и поддержать меня, как рос-кардинала, в случае атаки Шотьеннов на Золотую Арку.
      Первый Советник задумчиво посмотрел на среднего сына. Заманчиво, если конечно, Рамон Шотьенн оступится на выступлении и осмелится выдвинуть претензии Вервону Барклу, не как халатному и беспардонному отпрыску Дома Барклов, а как некомпетентному чиновнику эльфару, а именно, рос-кардиналу Золотой Арки. Вот тогда в списке кровных врагов, может замаячить перед Шотьеннами и Дом Горшана, а у Барклов прекрасный и изворотливый союзник.
      - Очень мило с его стороны, прийти сюда и поддержать нас Вервон. Пойди и передай ему, что я рад его помощи.
      - Я хотел бы побыть рядом с тобой... - продолжал настаивать на своем сын.
      Драмьенн слегка улыбнулся.
      Ребячество! Как это Бремиан еще умудряется его слушать, а не капризничать, как Вервон?
      - Ступай. Сейчас должен прийти Жеман Харут, я не останусь один в ложе. Ты ведь не думаешь, что Шотьенны отважатся подослать в ложу убийц, без официальной заявки на разрешение войны от самого Императора? Рамон не настолько безумен и смел, как кажется.
      Нехотя и сковано Вервон подвелся на ноги, нерешительно направился к портьере и выходу из ложи. Драмьенн перевел внимание на зал: многие заняли свои места, должен уже прозвучать гонг, возвещающий об открытии внепланового дня.
      - Отец!
      Ну, что еще?!
      - Береги себя.
      Драмьенн сжал губы.
      - Ты себя тоже.
      За Вервоном колыхнулась портьера, Драмьенн успел вскользь заметить спины верных хорратов. Верного Викона.
      По телу пробежала неприятная дрожь - магическая активация. На залу Выступлений опустилась незримая, волшебная сетка, поглощающего магию аркана. Все! Любое волшебство. Любой скоропалительный аркан блокировался администрацией Залы, тем более идентификация личности магика устанавливалось мгновенно на месте. Каналы к внутренней силе перекрыты орденом для всех. Для всех без исключения. В зале Выступлений разрешалось лишь орудовать, словом и голосом. Только голос и слово могли разрядить стянутую над Домами Эльзорана ситуацию. Драмьенн ощущал грозный накал страстей по обе стороны трибуны. По обе стороны возводимой словом и голосом баррикады.
      Звонкий и дребезжащий гонг...
      Ту-у-у-м-м!
      Секундой позже, на ноги поднялся магистр Лойрен Жильз, ветеран кровных стычек, Драмьенн даже с полсотни метров, четко видел незажившие временем на щеках и подбородке белесые полосы шрамов, старых увечий. Вот какую расплату за чванливую и бесшабашную гордость, получил в свою время Лойрен Жильз, и его некогда могущественный Дом. Вся родня Жильза погибла в атакованном узурпаторами Алиарами именной усадьбе. Ну и что, что Император наложил на Алиаров в итоге боев убийственное вето: ликвидировать зачинщиков до последнего звена, - этим Лойрен смог лишь выиграть привилегию перед сиром Лилиафом и двором. Истраченных жизней близких и родных, он все равно, никогда не вернет.
      Поседевший и постаревший Лойрен даже не взглянул на собравшихся чиновников, с ходу, перешел к делу:
      - Сегодняшним днем в магистрат пришло письмо от секретариата его светлости сира Лилиафа Эльзорана, в котором значится, что Император дает разрешение на выяснение конфликта между Домами Шотьеннов и Барклов в полной активной форме. Но лишь в том случае, когда Дом Барклов самолично устранит проблему в Арадарских горах, а именно: ликвидирует аномалию в каньоне Рудшукк. Магистрат со своей стороны взял на себя право соблюдать полный нейтралитет, как в конфликте, так и в делах Золотой Арки. Кардинал Бремиан Баркл назначается полевым инспектором в Арадарских горах и до нейтрализации проблемы, считается вне штата Рубинового Круга, его место занимает - рос-кардинал Жеман Харут...
      Лойрен сделал паузу.
      По залу блуждал разноголосый ропот: как довольных выводом, так и не довольных речью магистра.
      - ...Вервон Баркл и кардинал Золотой Арки подали прошения подержать Рубиновый Круг, - Жильз холодно ухмыльнулся, - мы, конечно, не возражаем им в том деле, но заблаговременно напоминаем, что в исходе миссии в каньоне, и в случае усугубления проблемы с аномалией - на их орден, так же может пасть немилость, как Императора, так и магистрата.
      Драмьенн весь поддался вперед, готовый взорваться криками протеста: почему магистр Лойрен, а не Рогуш Фальенн командует здесь от лица магистрата? Что, Оргул возьми, творится в Зале Выступлений?
      Ответ пришел незамедлительно.
      - Магистр Рогуш Фальенн во главе с эльфарским отрядом магистрата, отправились с тайной инспекцией в каньон Рудшукк, господин Драмьенн Баркл! - глаза Лойрена Жильза стрельнули на приросшего к креслу Первого Советника Императора. - В ближайшее время, я ожидаю от господина Фальенна подробнейшего доклада о проводимых в каньоне Рудшукк экспериментах. О деятельности Рубинового Круга. О риске аномалии в Арадарских горах. О принятых, кардиналом Бремианом Барклом мерах в устранении сложившихся обстоятельствах...
      - Я протестую! - неожиданно зазвенел оверт-кардинал Брин Сольтан, чиновник и эльфар Рубинового Круга.
      Магистр Лойрен Жильз в отличие других эльфов, спокойно пожал плечами в ответ.
      - Свой протест, а также протест Рубинового Круга, вы можете официально и письменно направить в магистрат. Или даже самому Императору, как того пожелает весь орден. Подождите своей очереди, господин Сольтан, я думаю, Зала Выступлений великодушно даст вам слово, но не крик. Кричать вы будете в штабе Круга, а не...
      - Вы забываетесь, магистр Жильз! - вмешался довольно резко кардинал Золотой Арки Рамоньер Горшан. - Вы в первую очередь разговариваете с эльфаром, а не с... - кардинал, даже не закончил фразу, да этого и не требовалось, все и так хорошо поняли, что он хотел сказать.
      Шрамы на лице Лойрена Жильза взбугрились, натянулись словно жилы. В другом месте Лойрен прекрасно бы объяснил кардинальству, какого мнения он придерживается относительно их бесповоротных и безпринципиальных магиков. Но только не в Зале Выступлений же. Не перед вельможным двором.
      Первый Советник Драмьенн Баркл понимал, что настала необходимость его вмешательства.
      - Я лишь высловил результаты отчетов и распоряжений Императора и магистрата, в остальном, вы можете как публично, так и от лица ордена, выложить протесты в секретариат и аппарат магистрата лично. После чего, вам дадут подробнейшие объяснения каждого выдвинутого против Арки или Круга решения. Вы со мной согласны, господин кардинал? - парировал единственный представитель Дома Жильз Лойрен, вымирающего, но не отступающего от своих твердых позиций.
      Из своей ложи Драмьенн не мог видеть, ни фигуры оверт-кардинала Брина Сольтана, ни тем более мрачного и распаленного кардинала Рамоньера Горшана. Вряд ли, кто-нибудь из них открыто и всенародно осмелится бросить вызов магистру Лойрену Жильзу, старый эльф еще тот фрукт, умеет драться не только саблей, но и магией. Лойрен Жильз - опасный противник.
      - Кто возьмет на себя слово? Кто хочет воспользоваться первым правом голоса? - к всеобщему интересу Жильз обратил придирчивое внимание на ложу Дома Шотьеннов. Младшие сыновья Рамона горячо рвались к трибуне, но остывали под безумным и холодным взором своего отца, хотелось бы узнать почему? И насколько в ихней крови адреналина и геройства, что бы лететь в бой очертя головы или будут жаться у маминой юбки?
      Итак, Рамон Шотьенн предлагал право голоса ему, Первому Советнику Императора, видно пожелал бить из засады, колоть, словно загнанная в тупик росомаха? Что ж пускай, будет по ихнему, он воспользуется предложенным правом.
      - Голос возьму я, Жильз, можешь вернуться в ложу магистрата! - несколько высокомерно, как того требовал статус, начал Драмьенн Баркл, поднимаясь на твердые ноги. До его ложи долетели въедливые смешки. Ему удалось разрядить накаленную обстановку в Зале, хоть на короткий миг в свою пользу. И на том Оргулу спасибо!
      С губ Лойрена Жильза уже готово было слететь грязное ругательство, но он вовремя вспомнил, где он находится, и какие за этим проступком последуют события. Кривясь и проклиная в душе все на свете, магистр покинул ораторское место, предоставив его Первому Советнику Императора.
      Можно даже не сомневаться, Жильз с увлечением и жадностью перебазируется на сторону его оппонента, а именно, станет в ряды союзников Дома Шотьеннов. Столь легкую победу перед высокопоставленными Домами Эльзорана над ним, он ему не простит.
      Плевать! Врагов будем считать на поле боя! Сейчас главное: набить сильных и утонченных в интригах партнеров!
      С той же вальяжностью и неторопливостью, которую демонстрируют всем, лишь уверенные в себе чиновники, Драмьенн Баркл занял трибуну, бегло окатил зал оценивающим взглядом и, облокотившись на перила ораторской, взял голос:
      - С заключениями магистрата и Императора, я любезно ознакомлюсь сию же минуту, дабы ни у кого не возникло сомнений, что Первый Советник Императора игнорирует официальные приказы. Далее, я публично всей Зале Выступлений объявляю, что кардинал Бремиан Баркл покинул Эльзоран и всецело занимается устранением проблемы в каньоне Рудшукк. Говоря проще, это обстоятельство произошло намного раньше, чем об этом похлопотались магистрат и секретариат. Обязательство лично будет подписано вскорости Императором. Мой сын еще утром сегодняшнего дня, покинул усадьбу и отправился в Арадарские горы. Надеюсь, мое заявление магистрат и все собравшиеся члены Залы, засвидетельствуют в протоколах?
      Нарастающий гул, но Драмьенн понимал, многих его слова поспешно остудят и успокоят.
      - Что касается уважаемого Дома Шотьеннов... - Драмьенн холодно и открыто повернулся к сжавшейся от злобы оппозиции, - я прекрасно понимаю ваши чувства и стремления...
      Противное шипение молодых Шотьеннов, на этот раз Рамон оставил их выходки без внимания.
      Сучьи дети! Молокососы! Сосунки! Им еще в пеленках играться, да в песочницах замки строить, а не пререкаться с великими мужами эльфийской Общины.
      - Хочу подчеркнуть, я согласен с предложением Императора и магистрата - развернуть кровную дуэль и сведение счетов, после устранения катастрофической ситуации в Арадарских горах...
      - Трусы! Трусы! - ошеломляюще резко и громогласно, внезапно заверещал юный Иллайенн, выскакивая из-за широкой спины отца и Айллама. Рамон даже не успел толком отреагировать, предотвратить выходку своего отпрыска, рванувшего на парапет ложи.
      Хлоп!
      Отрезвляющая пощечина резко сбивает Иллайенна с ног, он летит на обитый бархатом пол. Сплевывает из рассеченной губы кровь. Отец негодующе и презрительно нависает над ним.
      - Как ты посмел ослушаться? Как ты посмел выступить без моего согласия? Приказ Императора! Приказ Императора освящен самим Оргулом, ты посмел усомниться в его справедливости?
      Зал негодовал. Шумел. Зверел. Огрызался. Скандалил.
      Утончено выдержанные, воспитанные и предельно сдержанные эльфы взрывались от криков и воплей.
      Плевать было на кого лить грязь и обвинения. Кого клеветать. Осыпать угрозами и расправами. Накопившееся за годы зло, наконец, вырвалось на свободу. Преодолевало многолетний барьер, чтобы обрушиться на головы смутьянов. Оппозиционеров. Союзников. Временных партнеров. Врагов. И просто - едва знакомых Домов.
      Вмешательство Иллайенна произвело в Зале бунт. Эмоциональный бунт. В каждое мгновение, готовый перерасти в кровавый дебош.
      Горшаны. Харуты. Сольтаны. Фальенны. Шотьенны. Барклы. И даже одинокий Жильз. С десятками других представителей элитных Домов, превратились в обезумевших, готовых к атаке зверей.
      Перед глазами Драмьенна Баркла уже вершилась трагическая картина событий этой сессии, обернувшейся кровавой резней. Ведь если нельзя воспользоваться магией, вполне оправдано, могли пойти в ход, в бой: стилеты, ножи, кортики, мечи и сабли. Любое холодное оружие. Стоит только кому-то переступить грань дозволенности.
      Его руки крепко сжали обивку трибуны, затрещала нежная материя на ялиновых досках. Пальцы уже начали рвать ткань.
      Глухой удар отрезвил всю собравшуюся в Зале Выступлений знать. Головы присутствующих резко повернулись на шум, мгновением позже, теряя в сердцах былую страсть к беспорядкам и сумятице.
      В сопровождении эльфар и личной охраны в Залу царственно и величественно уже входил, его светлость сир Лилиаф Эльзоран, собственной персоной. Леденящие душу минуты. Едва сдержанный, не прикрытый внутренний гнев властелина, казалось секунда и сир, обрушит на вельмож праведную злость. Даже внутреннюю силу. Попробуй, кто-нибудь пискнуть хоть слово. Поэтому над ложами царила гробовая тишина.
      Император холодно кивнул Первому Советнику, Драмьенн низко, учтиво поклонившись господину, оставил место трибуны сиру Лилиафу, тот занял ораторскую. Охрана оккупировала квадрат.
      Внимательный осмотр с 'точки откровения' на мажоритарное общество Эльзорана. На манер Драмьенна, Лилиаф обхватил парапет трибуны так, будто подлокотники трона.
      - Умный властелин своей Империи, всегда знает, когда прийти на помощь своему народу, особенно если народ готов вцепиться друг другу в глотки. Я как понимаю, этот момент предотвратил, за что спасибо Великому Оргулу! Вдаваться в подробности стычки не буду, виновные и так на лицо, они вскорости будут наказаны. Сейчас перед Эльзораном стоит второй вопрос - как предотвратить беду Рудшукка? По последним сводкам арм-эскортов... полевой штаб Рубинового Круга не справляется с ликвидацией аномалии на своем участке, туман расширяется и разрастается за границы каньона. Есть опасность о захвате всех гор, ясно господа чиновники? О кровных дуэлях подумаете потом, если конечно, останетесь в живых. Иначе?.. Иначе, не стоит даже объяснять последствий. Сессию сегодняшнего дня считаю закрытой. По йёраннам, господа! Покажите на деле, на что вы способны, и на что способен ваш Дом. В бой!!
      Бушующий ропот, но теперь отрезвляющий и подстрекающий к действиям. Теперь эльфы рвались в бой, пожученные пламенной речью Императора. Властелин Эльзорана призвал Общину к кардинальным действиям, и Община устремилась к выполнению поставленных задач.
      Вперед! Вперед! Вперед и в бой!
      - Господа Драмьенн Баркл и Рамон Шотьенн - будьте любезны, проследовать со мной в операционный штаб!
      
      10
      Эльзоран. Небесный Свод. Штаб Золотой Арки. Штаб Рубинового Круга
      
      Солнце успело перевалить за полдень, и тени удлинились в высоченных галереях Небесного Свода. Летный плац был похож на растревоженный улей. Ревы йёраннов соперничали с криками офицеров арм-эскортов, с командами загонщиков и спокойными, но твердыми приказами овер-магов. Небесный Свод оккупировали представители двух орденов, магистрат и государственный аппарат императорского дворца. Сегодня все хотели подняться в воздух, лично присутствовать в операции - каньон Рудшукк. Император Лилиаф закрытием сессии Залы Выступлений дал всем понять, что бездействие может стоить жизней, что только успешная акция в Арадарских горах, способна утихомирить его растущий гнев. Исключением являлись семейство Барклов, они первыми стояли в списке штрафников и в немилости; этому Дому, по словам сира Лилиафа, очень долго и скрупулезно придется добиваться его благорасположения, и что окончательного вердикта сир Лилиаф Эльзоран Дому Барклов еще не вынес. Его негодование и злость растут, а наказание взращивалось с каждым днем к исходу кампании в каньоне. Будущее свое покажет.
      Офицерский состав Небесного Свода работал, не покладая рук, обеспечивая крылатые эскадроны маршрутными картами и сопровождением. Мощная машина Эльзорана - Небесный Свод, закружилась в потоке миссии на всю катушку потенциала, снабжая эльфаров и эскортеров готовыми к вылету стражами. Боевые звери рвались в воздух, в бездонный океан ветра и туч. В бесконечный край: небо Зоргана.
      - Третье! Пятое! Шестое звено - готовсь!
      Стартовая площадка загудела под могучими лапами йёраннов, клацанье и скрежет острых когтей и летуны срываются с гранитных платформ в бескрайнюю, казалось, с седла, высь.
      - Седьмое! Восьмое! Девятое звено - готовсь! - Предстартовая подготовка. Загонщики бегают между бушующими в порывах йёраннами, и кричащих на них наездников. - Четвертое звено ваш протокол еще не подписан... Задерживается у дежурного офицера. Десятиминутная пауза. Пойдете со вторым эшелоном. Что?! Что за возмущения?! Претензии к Небесному Своду или Рубиновому Кругу. Как скажете! Можете жаловаться хоть маршалу Лужанну! Вам плевать? Мне тем более... Следующие! - разъярено заорал летный комендант.
      Офицер четвертого звена, смачно выругался сквозь зубы, что поделаешь, в такой суматохе могли, кого угодно забыть. Нечасто Небесный Свод выпускает в небо более двух сотен летунов сразу. А сейчас, в воздух поднялись все до резервов стражи Рубинового Круга, так и Золотой Арки. Черед шел творить чудеса и подвиги магистрату и управлению императорского двора. На страже в Эльзоране остаются лишь дежурные части войск да личная охрана. Посему Община гудела, нервничала и перешептывалась.
      - Десятое! Одиннадцатое! Двенадцатое звенья - готовсь! В воздух!
      Жух! Жух! Жух!
      Чудовищные порывы ветра и сквозняка.
      Йёранны нещадно рассекают воздух могучими крыльями, набирая высоту и планируя над шпилями Небесного Свода и Императорского Дворца.
      - Тринадцатое! Четырнадцатое! - комендант глянул в предложенный солдатом рапорт, хмыкнул и добавил: - четвертый! Готовсь! В воздух, Оргул, вас всех возьми!
      С возмущениями на лице, командир четвертого звена стартовал с платформы, его бойцы последовали за ним. Остальные два звена шли уже впереди.
      Каждое звено, делая тренировочный круг над Эльзораном, набирали высоту и скорость за 'ведомым' йёранном, шли по заданному ведомством курсу прямо в Арадарские горы, в каньон Рудшукк. В злополучный каньон Рудшукк.
      Летный комендант хмуро заметил про себя:
      'Еще восемь звеньев и вся эта крылатая армада обложит Арадарский край. Долбанный каньон Рудшукк! Удачи вам эльфы!'
      
      Пустые залы. Гулкое эхо. Золотая Арка выставила весь основной штат в караулы и в армейское оцепление императорского дворца. Сир Лилиаф Эльзоран был очень щепетилен относительно безопасности своей божественной персоны. Магистрат и управление госаппаратом предвзято взялись за безопасность трона. Особенно, когда в немилость пал Рубиновый Круг и Дом Барклов. Золотая Арка скромно молчала и не попадала лишний раз, под горячую руку его светлости. Кардинал Рамоньер Горшан надеялся, что конфликт разрешится по 'мирному' и подозрения с Рубинового Круга в скором времени будут сняты, возможно, на это надеялся и кардинал Бремиан Баркл, кто его знает? Вот только кровная вражда с Домом Шотьеннов усугубляла положение, двусторонний риск, не разрешенный доселе ни кем.
      В такие, как сегодня минуты, Рамоньер Горшан ко всему относился чрезвычайно серьезно, сурово и щепетильно. На нем была одета полевая униформа с кардинальскими различиями на погонах и шевронах. Рамоньер не церемонился ни с кем из подчиненных, нависла угроза над магическими орденами, над Кругом. Дело с Аркой, как ни крути, вышло на голову выше, и Император свалил всю заботу на его эльфаров, но виновны в целом остаются, конечно же, магики, без особой на то разницы, какой, естественно, они представляют орден. Гнев Императора, с той же неуловимой быстротой, как догорает фитиль, может в любой момент перекинуться на Золотую Арку. Не надо большого дела, чтобы обвинить в некомпетентности два ордена и устроить в кардинальстве лакировку с последующей поголовной ротацией в основном штабе. Всего делов: убрать ненужных, провинившихся перед троном эльфов.
      Поэтому еще раз, кардинал, ни с кем не панькался, даже с рос-кардиналом Вервоном Барклом и оверт-кардиналом Жильеном Хароном, говорил быстро и доходчиво:
      - За нас в Эльзоране остаются два штатных овер-мага с высшего дивизиона. Как раз, проверим их командную работу и школу. Вы, оверт-кардинал, утверждали, что они хорошо подготовлены для работы в штабе, надеюсь, они меня не разочаруют?
      Вервон до сих пор не понимал, зачем выдвигаться в каньон такими тотальными силами? Неужели нельзя справиться с каким-то туманом тремя или пятью звеньями арм-эскортов и эльфар? Но Харон учтиво объяснил: кардинал, в первую очередь, хочет Императору и магистрату показать сплоченную и единую работу обеих орденов. Вервон только пуще нахмурился. Их ошибки, Бремиана, в том числе, привели к плачевным результатам. К масштабному переполоху.
      - Рубиновый Круг и Золотая Арка должны стоять в первых наступательных эшелонах рейда, я не хочу, не слышать и не видеть трусов, больных и немощных, для меня существуют только герои и отчаянные эльфы. Патриоты ордена! Приверженцы Арки и магии. Предателей и дезертиров буду уничтожать на месте. Прямо в каньоне! Надеюсь, меня все правильно поняли?
      Согласные, хмурые кивки.
      - По йёраннам, господа!
      Их ждали возле платформ грузовых порталов.
      Эльфары плели арканы и объединяли в кольцо жезлы, открывая туннели пространственных переходов.
      Уверенная рука легла Вервону на плечо.
      - За Эльзоран, Вервон! За Круг! За Дом Барклов!
      - За Круг и Арку! - поддержал начальников оверт-кардинал, присоединяясь к ним.
      Эльфары Золотой Арки точно рассчитали портал, отправляя кардинальство в Небесный Свод, к рвущимся в небо йёраннам.
      В небо!
      
      - Я знаю, кардинала Баркла и понимаю его, на его месте поступил бы также...
      - Жеман, перестань молоть ерунду! Ты не на его месте и у тебя в Эльзоране, предостаточно своих забот и обязанностей, - запальчиво перебил рос-кардинала магистр Лойрен Жильз, машинально потирая шрамы на подбородке. - Барклы сами ввязались в эти проблемы, нашли на свои задницы хлопоты, пускай теперь выпутываются из говна, как знают.
      Заместитель Бремиана Баркла нервно расстегнул верхнюю пуговицу камзола, пересек кабинет, открыл дверцу резного шкафа и достал бутылку выдержанного вина. Именно для таких случаев. Можно понадеяться, что весь чиновничий штаб покинул Эльзоран и перебрался в Арадарские горы, штурмуют каньон Рудшукк. Ну и пускай, больше жертв - больше интересных вакансий в ордене. Или даже при дворе.
      - О чем задумался?
      - Почему, ты поссорился с Драмьенном?
      Брови Лойрена взлетели вверх.
      - С чего ты взял, что я с ним сорился?
      Харут бегло зыркнул на него, продолжая разливать вино по бокалам.
      - Я же прекрасно видел, чем закончилось твое выступление...
      - Если говорить точнее - это Драмьенн со мной сорился, а не я.
      Харут поднес Лойрену бокал, тот молча, провел над хрусталем с напитком ладонью, пальцы сплели защитный, сканирующий аркан. Воздух заиграл бледно-голубым заревом, магистр поднял бокал в знак признательности и благодарности.
      Рос-кардинал вымучено улыбнулся, когда они начнут уже друг другу доверять, хотя бы в такой малости, как совместная пьянка?
      - Боишься отравиться?
      - Нет, - Лойрен спокойно встретил взгляд орденца. - Привычка. Скорее боюсь, остаться по чьей-то глупости на долгую жизнь инвалидом.
      Губы Жемана, разошлись в широкой ухмылке, потом по кабинету растекся мелодичный звон смеха.
      - Ты настолько подозрительный? Можно обзавестись за столько лет иммунитетом ко всем отравам и спокойно не стесняться вечеринок в Эльзоране. Пить да гулять.
      - Я поостыл от такой бурной жизни, Жеман. Было время... - Лойрен не закончил, задумался, вспоминая то молодое время, когда он беззаботно гулял на светских вечеринках и задирал нос, именно тогда, судьба нашла на камень - то есть, он сцепился с одним из Алиаров, да понесло и поехало. Расплата: истребление близких и родных. Глубокие шрамы. Магистр сдавил в ладонях хрусталь. - Давай поговорим о чем-то другом, Жеман.
      Рос-кардинал допил вино и отставил бокал на край стола. О чем им разговаривать? У них всегда были разные вкусы и цели на жизнь, тогда, о чем им трепаться? Глупо и забавно свела их судьба. Как им удалось не перегрызть друг другу горло?
      - Как ты считаешь, жертвы будут? - начал Жеман.
      Лойрен передернул плечами, но тут же понял, что собеседник к его сведению перевел тему в новое русло, а точнее...
      - Без жертв, вряд ли обойдется, а ты, это к чему спросил?
      В ответ Жеман опять-таки холодно улыбнулся.
      
      - ...и на последок, господа! - подчеркнул, сир Лилиаф, твердо глядя на замерших перед ним вельмож. - Ни каких дуэлей! Ни каких схваток и безвольных атак! Забудьте на время о кровной вражде, помните, Эльзоран в опасности. Мы теряем эльфаров, господа! Магистрат привел отчет тайной инспекции... - Император сделал паузу. - На отряд магистра Фальенна было совершено нападение. Вы понимаете, о чем я говорю, Первый Советник Баркл, ваш сын без разбору открывает огонь по эльфам! По высокородным эльфам!
      Лицо Драмьенна вытянулось и заострилось, Рамон Шотьенн хранил молчание.
      - Это еще не все господа. Эльфарам Фальенна удалось отправить в секретариат мыследоклад, в котором сообщалось премного интересного материала, но главное другое, аномалия, то есть, субстанция, с чего состоит туман, была идентифицирована и расшифрована магиками, как... рхаа!
      - Рхаа?! - не выдержал яростного возгласа Шотьенн. Его выдержки, как рукой снесло.
      Драмьенн потемнел пуще прежнего.
      - Вы открыли дорогу Призрачному миру, Драмьенн Баркл, вам не кажется, что Круг и его кардинал слишком далеко зашли?
      Император поднял обе ладони верх, призывая Рамона к тишине.
      - Рубиновый Круг своими жизнями покроет собственные ошибки, что касается Бремиана Баркла, по истечению кампании в каньоне Рудшукк, он будет временно отстранен от должности. До выяснения всех последующих обстоятельств. Имейте в виду, Драмьенн!
      - Слушаюсь и повинуюсь, сир...
      - Ступайте!
      Вот как? Значит, Рамон Шотьенн остается в вашей милости и у трона? Унизительная подлость! Ведь он - Первый Советник или...
      Драмьенн покинул кабинет.
      - Ваши дальнейшие действия, Рамон?
      Старый Шотьенн спокойно предложил:
      - Разрешите моему Дому прикрывать спину Рубиновому Кругу...
      Император выразительно ухмыльнулся, понимая, затем охотно кивнул.
      
      11
      Эльзоран. Арадарские горы. Каньон Рудшукк
      
       Как впоследствии оказалось, эльфар Лавьесс слишком многого не договаривал и скрывал, нет, конечно, не в корыстных и личных интересах, а с точки зрения эльфийской врожденной ответственности и морали. В то утро кардинал Бремиан Баркл прибыл в каньон Рудшукк в подавленном и от того прескверном духе, срывался попусту, и по любому малейшему поводу, наказывал почем зря и без надобности. У многих служащих мгновенно сложилась четкая картина, что у его высокопреосвященства наступила черная полоса в жизни, а карьера в Рубиновом Круге при дворе сира Лилиафа пошатнулась. Вряд ли кто-нибудь из полевого штаба ордена владел достоверной информацией, относительно реальных событий дел в Эльзоране, по лабораториям ходили слухи, мрачнее правды и домыслов. Император не доволен! Лилиаф грозит Рубиновому Кругу чисткой кадров. Магистрат и Небесный Свод ополчились против 'рубиновцев'. Грядет кровная дуэль между Домами Барклов и Шотьеннов! Такого сумрака Община Эльзорана еще не знала последних несколько десятков лет. Даже междоусобица Алиаров и Жильзов не сотворила такого резонанса, как череда глупых ошибок сыновей Драмьенна Баркла. Оргул знает, что творилось в каждом доме Общины, все ожесточились один против другого, так и ждали удобных моментов для подлых ударов в спину. Община Эльзорана, как никогда была готова расколоться на враждующие кланы, чтобы схватиться за место у трона Императора Лилиафа. Сам же владыка ждал. Тянул время и размышлял, кому даровать милость, а кому наоборот, смерть?
      Смерть! В воздухе отчетливо запахло смертью. Засмердело кровью и разлагающимися внутренностями.
      Брр! Кардинал Бремиан Баркл с омерзением содрогнулся, повел плечами и огляделся по сторонам. Даже верные хорраты и те нервничали. Бремиан, так и не смог от отца добиться благосклонности и обезопасить себя поддержкой старшего хоррата Викона, на замену Драмьенн соизволил лишь отрядить вместе с группой Сорана и его взвод. И на том спасибо! За спиной еще слышались звучные команды арм-эскортеров, вздымающих йёраннов в небо. Итак, он остался один на один с проблемой Рудшукка, дорога в Эльзоран ему временно закрыта, разве, что он досрочно выполнит приказ - изгонит рхаа обратно в Призрачный мир. Сразу стоило сказать, задача эта не из легких. Как же они умудрились опростоволоситься? Открыть врата Зоргана и впустить этакую нечисть? В голове не укладывалось. Жуть!
      - Лавьесс!
      Где этот паршивец? Почему, его никто не встречает?
      - Лавьесс!!
      Бремиан отправил в пустоту ментальный зов.
      Короткий. Неуловимый отклик. Эльфар Лавьесс оказался чем-то занят?
      Бремиан помрачнел, неужели все настолько плохо?
      Призрачные тусклые блики вдалеке коридора - наконец-то.
      Бремиан шагнул навстречу свету: холодному и неземному.
      Крепкие руки эльфаров только успели его перехватить, когда жадные клубы рхаа ожесточено и плотоядно потянулись за ним, Бремиан с криком отшатнулся, резко поставил перед собой защитный аркан, но плети жидкого, призрачного темно-багрового тумана завертелись и закружились перед самым лицом. Оргул спаси! Рхаа! Рхаа пробило дорогу в верхние уровни моих лабораторий!
      - Господин кардинал!
      - Блокируйте коридор! Немедленно!
      - Портал! Портал на вершину каньона!
      - Арм-эскорт! Вызывайте арм-эскорт!
      - Нет!! - заревел во всю глотку Бремиан. Цепкие руки сдавили ему грудь, потянули назад и вжали в каменную стену. Он спиною почувствовал холод Рудшукка, будто сами камни возненавидели его. - Нет!!
      Он рухнул на острые грани пород, два эльфара прижали его своими телами, спасая вельможную жизнь, когда нити рхаа прорвали стену защиты. Первым заверещал от боли эльф, вцепившийся Бремиану в камзол, второй, только успел отскочить, но вихрь пелены подхватил его за торс и потянул в жерло ада. Душераздирающие крики стояли в ушах кардинала и хорратов. Бремиан от ужаса потерял способность двигаться, его, словно парализовало. Еще никогда он не сталкивался с нечто подобным. Смертельно опасным.
      Холод. Неприступный и жадный. Успел на краткое мгновение дотронуться до него - так близко рхаа дотянулось до его души.
      В первородном ужасе Бремиан закричал на весь тоннель...
      Вся жизнь пронеслась перед его глазами: учеба в ордене, служебная лестница в кресло кардинала, завоевание руки Вильенны Арамьер, свадьба и проект Рудшукк. Казалось, откуда можно было ожидать поражения? Но вот оно, перед моими очами.
      Липкий холод!
      Бремиана сжимает изнутри паника.
      Он проваливается в безучастный сон...
      
      - ...аккуратно положите его на стол!
      - ...сколько времени он провел...
      - ...Оргул вас возьми, мне нужны точные данные!
      - ...повторно. Ищите любые контакты!
      - ...Живан, не морочьте мне голову!
      Веки Бремиана дрогнули, он попытался открыть глаза. Мутная пелена. Что происходит, Оргул всех возьми?
      - ...держите его сознание! Не отпускайте...
      - ...добавьте стимуляторов! Плетения в подсознание!
      - ...не смейте увеличивать сеть арканов из Древа Луны, эта доза его может...
      Снова муть. Провал...
      
      - Бремиан! Кардинал Бремиан!
      Он с немощным трудом разлепил глаза, впуская окружающий мир в свое сознание, пытаясь вырваться из тумана призраков и кошмаров.
      - Бремиан, слава Оргулу, вы очнулись и живы!
      Он с неподдельным изумлением всматривался в лицо, склонившегося над ним эльфа. До чего знакомая физиономия? Особенно эти незажившие временем шрамы.
      - Наконец-то, вы пришли в себя! Ну, вы всех и напугали!
      - Лойрен? - попытался выдавить из себя Бремиан.
      Собеседник сковано улыбнулся.
      - Да я. Имперский аппарат был вынужден вмешаться и принять серьезные меры...
      - Лавье...
      - Он погиб. Думаю, жертв намного больше, чем удалось установить после первых прорывов и передышек рхаа. Вы понимаете, Бремиан, что стряслось? Вы открыли дорогу Призрачному миру в Зорган. Эльзоран затрубил тревогу, сейчас над Рудшукком собирается весь крылатый гарнизон Небесного Свода, мы пытаемся нейтрализовать туман по мере возможности. Говоря прямо, операция выходит из-под нашего контроля, ожидаем самого худшего, кардинал.
      - Поднимите мне голову, Лойрен, - уже четче попросил Бремиан.
      Руки магистра уверено отрегулировали зажимы кровати и Лойрен, поднял подушку кардинала в удобное положение. Бремиан осмотрел помещение, в котором находился, один из санитарных узлов его лабораторий, что размещались в главной части каньона, именно та часть лабораторий, которая предназначалась для руководящего персонала и приезжих гостей. Значит, рабочий и операционные отделы оккупированы туманом?
      Кардинал повернул голову к Лойрену, тот вежливо молчал и сидел на стуле, ждал серьезного разговора с очнувшимся после беспамятства вельможей.
      - Долго я...
      - Три дня.
      Бремиан содрогнулся.
      - Три дня?
      - Эльфары вовремя вмешались в атаку рхаа и отразили нападение, но нежить успела впитаться в ваше сознание, медикам пришлось два дня исцелять ваш разум...
      - Рхаа захватило весь каньон?
      - Думаю, на масштабы прорыва, вам следует посмотреть самостоятельно.
      - Лойрен, скажите, - кардинал Рубинового Круга твердо смотрел магистру в глаза, - Императору и двору все известно о происходящем в Рудшукке?
      Лойрен холодно вытянулся на стуле, шрамы напряглись на скуле.
      - Боюсь, от всего сегодняшнего, вам стоит ожидать самого худшего, кардинал. Знаете, вы этого или нет, но магистрат в составе Фальенна побывали в каньоне и успели отослать в управление информацию о деятельности Рубинового Круга в Арадаре, как вы уже поняли, ничего хорошего отчеты не содержали, тем более группа магистрата была атакована вашей охраной и уничтожена...
      Бремиан в отчаянии закрыл глаза.
      Какой ужас? Это полный провал!
      После короткой паузы, Лойрен продолжил:
      - Чудом удалось остаться в живых магистру Фальенну, он дал показания против вас и вашей деятельности в ордене, Бремиан Баркл.
      - Зачем вы здесь, Лойрен? - Жестко переспросил старший сын Драмьенна.
      Кривая ухмылка перекосила уродливое лицо эльфа.
      - Сир Лилиаф и Община Эльзорана не могли, вам позволить просто умереть... - из внутреннего кармана униформы Жильз достал тонкий и длинный стилет - оружие заиграло в его руках, балансируя на ладони и пальцах. Стилет - 'справедливый удар'! Мир перевернулся перед глазами кардинала. - Сделайте одолжение Императору, ваше высокопреосвященство, избавьте двор от своей персоны.
      Лойрен подвелся на ноги, возложил стилет на краешек кровати, поближе к левой руки аристократа.
      - Эльзоран простит вас посмертно. Шотьенны удовольствуются вашей жертвой и перестанут плести кровный узел. Эльзоран поймет вашу гибель, она дарует вашему дому милость трона и прощение всех ошибок. Действуйте, Бремиан!
      Лойрен направился к выходу.
      Уже в дверях Бремиан его заставил замереть на месте.
      - Только тогда, когда я буду, уверен, что избавил Общину от плети Призрачного мира. Не раньше, Лойрен!
      Бесстрашное лицо и приговор на губах.
      - Как вам будет угодно, господин кардинал!
      
      Их атака свершилась на рассвете.
      Их атака сотрясла весь Арадар.
      Ослепительные лучи солнца окрасили горизонт в ярчайшие тона, разрезая еще ночные тени и тусклые краски в разноцветную, живописную картину. Лучи светила пробили плотные и свинцовые тучи Арадарского края. Стаи перепелок и ласточек заиграли в воздушных потоках, купаясь в ласковых и теплых лучах солнца. В каньон Рудшукк пришел рассвет. Яркая звезда коснулась черного провала расщелины, пытаясь дотянуться до дна природного кратера, с игривостью птахи нырнула в непомерную глубину, опускаясь в холодную, студеную муть. Нежными ручонками, протягиваясь навстречу призрачным темно-багровым клубам мрака. Небесный страж Зоргана соприкоснулся с темной стороной мироздания и в немом, противоестественном для живого существа ужасе, с отвращением растаял в эфире потоков, чтобы навеки отшатнуться от первозданного зла, коим был и остался Призрачный мир. Прочь! Само солнце Зоргана отвернулось в судорожном отвращении и омерзении, ведь перед ним - рхаа. В мир Зоргана ворвался извечный порок мироздания - рхаа. Призраки ступили в край живых существ.
      Почувствовав прикосновение тепла и жизни, дарующего яркой звездой, багровый туман сжался, словно изготовленное к атаке агрессивное существо, лишенное, в то же время, каких бы то, ни было признаков жизни, вжалось в дно каньона и, вобрав в себя всю мощь Призрачного мира через разрушенные врата - густым столбом взметнулось ввысь. Зависнув над расщелиной и Арадарским краем, дотягиваясь до самих небес. От мерзкой субстанции в разносторонь рванули птицы, рванули плотные и перистые тучи. Казалось, воздух Зоргана и тот, готов был убраться прочь.
      Рхаа напитывалось злобой и силой, готовясь рвануть в открывшиеся просторы живого мира, поглощая на пути: все и вся, круша и пожирая всех без разбору, с единой целью - насытиться. И Зорган в паническом страхе замер, словно моля о помощи богов, и в первую очередь Оргула. И как бы в ответ, услыхав мольбы целой планеты, на помощь пришли передовые звенья Небесного Свода.
      Сперва крохотные точки вдалеке размытого горизонта, но с каждым мгновением, секундой, все четче различимые и ясные - крылатые всадники. Наездники на йёраннах! Боевые стражи! Звенья Рубинового Круга, а за ними, не менее грозные и бесстрашные - эльфары Золотой Арки. Эльзоран выставил в бой лучших из своих магиков. Лучших своих бойцов. Призрачный мир бросил вызов самому могущественному народу во Вселенной, расе высокородных правителей. Трудно даже предположить, чем мог закончиться столь масштабный и смертоносный поединок? Кто победит кого?
      - Рхаа сплотилось! Прорыв состоялся в нескольких участках... - порыв ветра сбивал речь оверт-кардинала Золотой Арки, он с трудом сдерживал ярость стихии, не без помощи сложных плетений.
      - Плевать! Будем ждать подкрепления, и бить в центр! - отрезал самоуверенно молодой чиновник из лав ордена Рубинового Круга. - Если промедлим, то нечисть разрастется на все горы. Этого мы не можем допустить.
      Вы уже многого успели допустить, - хотел бросить в ответ его временный напарник, но вовремя смолчал, не хватало грызться здесь, на поле боя.
      - Йёранн! Йёранн! - заревел, ожесточено и призывно эльфар Рубинового Круга и его два звена 'легли' в крутой вираж, подбираясь к темной опухоли над скалами.
      Самоубийца! - пронеслось в голове оверт-кардинала. - В Круге работают одни самоубийцы. Их самоубийственная халатность способна довести Эльзоран до гибели.
      'Прикрываем их... задние ряды!' - с неприкрытым раздражением раздал по своим звеньям команду 'ведущий' Золотой Арки.
      Его приказ был равносилен команде: в бой.
      Широкими клиньями, могучие йёранны окружали каньон Рудшукк, эпицентр схваток и стремительных атак.
      Чудовищно страшно. Колоссально опасно. Невообразимо кошмарно, оказалось, находиться в такой близости с потенциальным источником зла и смерти. Призрачный мир таил в себе цельное зло, без всяких намеков о пощаде и милосердии. Сплошное зло!
      Йёранны выводили эльфаров на линии огня, маги готовили удары. Без прицельной подготовки, только при малейшей возможности и - огонь.
      - Звено готовсь!
      - Звено готовсь!
      - Звено...
      Ученые Эльзорана уже несколько веков, тщедушно пытались разобраться в природе рхаа. В природе Призрачного мира. Да пусть неживого мироздания, населенного нежитью и нечистью. Гипотезы и теории сбивались в полуправду и ничтожные предположения, но за всеми догадками, таилась поражающая душу, правда. Призрачный мир являлся родиною чудовищ и монстров, абсолютно лишенных жизни и сознания; сознания, наделенного теплом и гармонией, в разрез любым правилам. Мир призраков плодил бездушных и уродливых существ, наделенных телесной оболочкой и наоборот, являющихся только размытыми, но не менее опасными субстанциями, как само рхаа. Все это тварье с первого пробуждения было создано и существовало для одного - поедать себя подобных и бросаться в вечный поиск за жизненной энергией. Обитатели рхаа питали сумасшедший голод к живому миру, к Зоргану, питали паническую жажду к горячей крови и внутреннему дару. Жизненная энергия живого существа для них служила источником существования и продлевала мерзкое прозябание. Нежить и нечисть тянулась к Зоргану веками, в единственном инстинкте - добраться до колоссального котла живой энергии. И вот, Рубиновый Круг во главе с кардиналом Бремианом Барклом совершили неосторожный шаг, приоткрыли окно, даже форточку в мир потустороннего, и первым на Зорган ворвалось рхаа, чтобы прорвать и расширить дорогу для полчищ кровожадной нежити. Напитавшись тепла и силы, рхаа расчистило путь для нетерпеливых и жадных воинов, бросившихся в атаку в ответ на блокаду эльфаров...
      Впервые минуты схватки эльфарам представился удобный момент атаковать темно-багровый туман, ударить сгруппировано по сконцентрированной над каньоном субстанции Призрачного мира. Организовать массованный удар в центр ядовитого вихря, отсечь зло от прямого источника и, даже изгнать жадные 'языки нечисти' в свой мир - преисподнюю. Но, то были лишь первичные взгляды, вся же реальность раскрылась в последующие атаки штурма.
      Два передовых клина достигли ключевой точки удара, изготовились к огню и...
      Столб багровой мути выплюнул 'щупальце' длиною несколько сотен метров. Стремительное и до ужаса холодное. Ведущего стража и наездника обхватило 'багровое жвало' с чудовищной скоростью, и со стремительностью заглотнуло в недра исполинского столба. Звено распалось и с оцепенением, эльфары разметались на йёраннах над скалами Рудшукка, пытаясь выровнять полет и успокоить перепуганных ящеров.
      Предсмертный крик эльфара стоял в ушах, поднялась суматоха и паника.
      'Поднимаем звенья! Рхаа, может атаковать снова!'
      'Оргул побери, мы потеряли Айтана!'
      'Держать звено! Подкрепление будет через...'
      'Оргул всемилостивый, рхаа, организовывает следующий удар!'
      'Успокойте своих бойцов! Магов в первую линию!'
      'Я не хочу терять эльфаров, они нужнее чем...'
      'Если мы сейчас не нейтрализуем туман, оно сможет открыть путь для тварей, тогда мы окажемся под давлением двух...'
      'Послушайте оверт-кардинал, магистрат и их эльфарский корпус должны напасть с галерей лабораторий, необходимо связаться с ними, пускай они нам помогут'.
      В словах 'рубиновца' сквозила логика и здравая мысль, но вельможа Золотой Арки медлил, сводя хаотичные мысли вместе.
      Четыре звена Небесного Свода набрав высоту, парили параллельно черно-багровой стены, вихрем клубящейся и подымающейся к тучам. Рхаа выжидало, готовясь к наступательным действиям.
      'Оверт-кардинал, мы теряем время, давайте нанесем по тварям упреждающий удар! Мы отдали нечисти двух бойцов'.
      Золотая Арка медлила, и это поведение выводило эльфа из себя. Неужели эти умники не понимают, что сейчас мы теряем драгоценные секунды, наших возможных успехов в этом решающем бое? Что за чудовищная халатность? Все это 'рубиновец' смог сказать самому себе, ибо раздора на поле боя не должно быть, только сплоченная, командная работа.
      Порывы утреннего ветра и свист в ушах, размеренное хлопанье кожистых крыльев, йёранны не спеша, нарезали круги вокруг потенциального 'объекта'. Золотая Арка перешла на ментальную связь - что Оргул побери, происходит у наших союзников?
      Ответ не заставил себя долго ждать, оверт-кардинал все же нарушил тишину эфира, своим взволнованным голосом:
      'Магистрат планирует открытый удар по ядру рхаа! Они хотят, чтобы мы поддержали их своим огнем. Готовность: полторы минуты'.
      Отлично! Наконец-то! Созрели!
      'Командуйте, оверт-кардинал!'
      Понеслись быстрые команды по звеньям, эльфары выстраивали в воздухе Рудшукка глобальный узел магического плетения.
      Огненное ядро!
      Вполне ответственное начало для устрашающего выпада, даже для такой мерзкой штуки, как рхаа. Интересно, выдержит ли такое колдовство злосчастный туман? Почему-то воображение рисовало худшие варианты развития боя, но душа требовала не реального, а именно - скоротечной победы. Наивности эльфам было не занимать.
      Рваные серебристые молнии разрезали пустующее пространство между крылатыми стражами и рхаа, явление, словно живое и, в то же время, инородное, почувствовав грозящую опасность, завихрилось и заклубилось, деформируясь прямо в воздухе.
      Что за напасть? - пронеслось в десятках эльфийских голов, напряжено недоумевавших.
      'Рхаа прогрессирует! Оно изменяет свою форму, следите за...'
      'Огонь!! Ого-о-онь!!' - яростно закричал оверт-кардинал Золотой Арки, плюнув на отчеты эльфаров. Бить! И еще раз бить!
      Рубиновый Круг ответил тем же...
      'Огонь изо всех жезлов!' - неистово заорал ведущий командир звена 'рубиновцев', и те, немедля, открыли заградительный огонь.
      Темно-багровая завеса накалилась, когда сперва огненные молнии пронзили ее покров, а потом, следом, уступая на жалкие секунды, ударили изо всех жезлов эльфары Рубинового Круга. Субстанция испарялась. Клубы тумана расщеплялись и развеивались по ветру, казалось 'воздух' Призрачного мира терпел поражение, уничтожаясь на глазах. Этому зрелищу безгранично были рады, как адепты Круга, так и приверженцы Арки. Победа! Скоротечная. Временная, но победа.
      'Резервное звено - огонь!'
      'Боевые жезлы к бою!' - вторил оверт-кардиналу, командир группы Круга. - 'Ого-онь!!'
      Серия новых молний и огненного ядра, вонзились в эпицентр рхаа, клубы черного тумана испаряются и растворяются в воздушном эфире Зоргана. Столб завесы уменьшался и таял. Вихрь смерчем клубился, сжимался кольцами и опускался на дно каньона.
      Прочь! Прочь навеки! Заблокировать открывшиеся по нерасторопности врата и запечатать их навеки вечные.
      Эта мысль пронеслась в голове эльфара Рубинового Круга; восполнить перед Общиной гражданский подвиг. Развеять над орденом сгустившийся мрак недоверия и негодований. Подвиг! Для Рубинового Круга открылась превосходная возможность ублажить Общину и Императора, естественно перед этим проявив героизм.
      'Огонь изо всех жезлов! Не прекращать постоянного огня!' - ментально орал воевода эльфаров.
      Золотая Арка уже прикрывала их фланги и спины, оверт-кардинал не спешил очертя голову, бросаться в гущу боя, предоставив выслуживаться провинившимся союзникам. Наверное, это их и спасло?
      Вжавшаяся в дно каньона рхаа, скорей всего напитывалось силой Призрачного мира и, наконец, прорвав остатки пространственных врат, выплеснуло на свет Зоргана передовое полчище жаждущих крови и энергии мрази.
      Ха-а-а-а-а-а-а-а-р-р-р-р-р-х-х-х-х-х-г-г-г-г-г-г!
      Громогласный. Разноголосый рев-рык разрезал вой ветра. Так орать могла только нежить. И даже тварям Зоргана не дано повторить, тот жуткий и ненавистный ко всему живому утробный раскат.
      Рхаа ухитрилось в предсмертный поединок, раунд, выставить свой главный козырь и им оказались: бесчисленные эшелоны перепончатой, клыкастой, зубастой и смертельно-опасной твари. Что самое ужасное, на столь стремительный ход не успели отреагировать, рванувшие в провал каньона эльфары Рубинового Круга, а Золотая Арка огрызалась изредка жидкими уколами магических молний.
      'Огонь изо всех...' - его крик утонул в нарастающем гуле перепончатых крыл.
      Сотни. Тысячи...
      Неясные. Нечеткие. Размазанные тени устремились ордой на их растрепанный ряд звена.
      Воздух наполнился криками ярости, гнева и... отчаяния. Эльфары сражались. Эльфары не спешили умирать.
      Последовали хаотичные удары магии - били по всему, спасая собственные жизни. Хаос боя захлестнул Круг, Арка лишь слажено отступила, отвечая бледными копьями молний. Крылатая нечисть словно понимая, что напарники 'рубиновцев' не осмелятся бить в полную силу, насели на бесшабашного противника, пустив в ход все свое орудие: клыки и когти.
      Оверт-кардинал очень поздно прокричал команду 'отступать', звено увязло в атаке, осталось одно...
      'Магистр Жильз!'
      Тишина.
      'Магистр Жильз!'
      Ментальный эфир донес слабый, прерывистый голос:
      'Нас атак... едва держ... ждем подкрепл...'
      'Оргул пресвятой!' - сжал зубы эльфар. Золотая Арка дожидалась подмоги...
      Его обдало кровью, когда крылатая гадина вцепилась в щеку, вгрызлась холодными, ледяными клыками и оторвала шмат мяса. 'Рубиновец' заорал во все горло, тварь задней ножищей, кривой и когтистой, заехала ему по зубам, пропоров губу и язык. Эльфар захлебнулся кровью, выпустил из рук поводья йёранна и размашисто саданул нежить латной перчаткой. Донесся хруст сломанных костей, тварюга в его руках зашипела и забилась. Эльф с ужасом разглядел ее уродливое и бесформенное туловище: маленькую башку с торчащими во все стороны ушами и вытянутые вперед челюсти, смешные отростки вместо глаз, продолговатое лишенное меха тело и склизкие, размашистые в ручонках крылья. Во гадость! Сущая гадина!
      Существо изогнулось и полоснуло его когтями по перчатке, эльфар был готов поспорить, что на металле остались глубокие царапины, он сжал в ярости кулак, выдавливая из чудища мертвое бытие, дарованное рхаа. Мразь задрожала и... рассыпалась прахом.
      Сущий ад!
      Ему не дали даже остановить кровь, йёранн душераздирающе заревел от боли и бешенства, с десяток гадин залепило его морду, дробя чешую и добираясь до нежной плоти. Зверь заметался в воздухе, его наездник, едва не сорвался вниз. Орденец призвал магию, осыпая кружащиеся вихри смерти огнем.
      Какофония ужаса. Картина смерти.
      Крылатые грызуны роями наседали на бойцов Круга и цеплялись мертвыми хватками в воинов Эльзорана.
      Полыхали беспорядочные, одиночные всполохи магических заклинаний - каждый боролся за свою жизнь в одиночку. Каждый спасал свою жизнь как мог.
      Вырваться! Вырваться из этого ада и хаоса, чтобы организовать плотный контрудар! - вот единственное спасение. С этой мыслью ведущий маг Круга поднял глаза вверх.
      Эскадроны Арки безнадежно наблюдали за их гибелью, за их провалом. Почему они бездействуют? Почему не бьют нечисть? Почему...
      Мимо проносились осажденные нечистью йёранны и обезумевшие от безысходности всадники, эльфары теряли контроль над ситуацией, крыланы безумствовали, теряли высоту и падали в 'жерло' рхаа, в пучину мрака и смерти.
      'Бейте! Бейте!' - призывно скомандовал Золотой Арке воевода Круга: - 'не дайте им вырваться!'
      Ему показалось сначала, что его не услышали. Комок когтей и клыков врезался в его грудь, вцепился в тунику и легкую кольчугу. Задыхаясь от страха, он заорал:
      - Бе-е-й-т-е!!
      Серебристое кольцо огня накрыло каньон...
      Золотая Арка все же отважилась на предсмертный клич эльфара.
      Боль разрезала его душу. Он не отдал свое тепло и энергию нечисти. Не отдал...
      Каньон сотряс оглушительный грохот, когда ударная волна магии затопила нежить и рхаа, вдавливая субстанцию в дно каньона, а развоплощенные тела эльфов и йёраннов в эфир...
      
      Его рука нащупала рукоять 'справедливого удара'. По телу пробежала предательская дрожь. Его отвергли! Его изгнали! Неужели это конец? Дорога в Эльзоран закрыта. Почему к нему так суровы? Он еще способен все исправить. Предотвратить нависшую над Империей катастрофу. Значит действовать! Действовать! Хладнокровно действовать...
      Кардинал Рубинового Круга Бремиан Баркл с вызывающей отрешенностью взглянул на свое отражение в зеркале. Уставшее, бледное и стянутое тенью лицо. Вряд ли в его теле осталась былая самоуверенность? Прожигающая стены напористость и бесшабашность. Настойчивость и упрямство. Но все же что-то, да осталось? Пламенная жажда к жизни. Жгучая страсть к Вильенне. Незатухающий огонь власти и владычества. Он никогда не покорится чужой воли. Плевать, что о нем думает, сир Лилиаф! Плевать, что о нем думает Эльзоран и Община Эльфов! Он пробудит в них покорность и повиновение. Своей волей и безнравственным характером.
      Вильенна! Дорогая милая Вильенна!
      Уже за одно ее имя, он готов пойти на смерть. Но далеко не на самоубийство, только подвиг. Только подвиг способен вернуть ему ее любовь. Подвиг откроет дорогу в Эльзоран, позволит возвратиться в дом и обнять любящую жену. Братьев. Мать. Отца...
      Бремиан проглотил вставший поперек горла комок. Отец! Простит, он ему когда-нибудь, жуткую ошибку?
      Пропасть...
      На свой вопрос он мог ждать вечный ответ.
      Бремиан расправил форму, поправил манжеты и, развернувшись, направился к выходу из лазарета. Действовать!
      Чего и следовало ожидать: его охраняли, стража магистрата вежливо отдала честь, он холодно кивнул и полюбопытствовал у офицера:
      - Где мои подчиненные?
      Дежурный спокойно ответил:
      - Магистрат сначала взял весь состав лабораторий под стражу, но потом, когда рхаа прорвало защиту и ответило нападением, магистр Фальенн отдал приказ выставить их в передовой линии обороны, чтобы так сказать искупить...
      - Вину, - закончил фразу кардинал, - очень правильно. Вполне в духе господина Фальенна, премного ему обязан, но своими людьми, я привык командовать самостоятельно, так что, будьте любезны, отведите меня к магистру!
      Возможно, у офицера была своя точка зрения, поэтому поводу, но он благоразумно промолчал, и правильно сделал. Ни с кем церемониться кардинал Баркл не имел малейшего удовольствия, дорога каждая секунда.
      - Штаб магистрата в смежном секторе, там у нас...
      - Ведите, капитан!
      Полное и беспрекословное повиновение. Так и должно быть!
      Охрана этого сектора лабораторий, даже персонального лазарета оказалась усиленно вооружена, эльфары и солдаты встречались на каждом повороте и у каждой двери кабинета. Такой масштабной оккупации и ареста своей собственности, Бремиан не мог себе представить и в страшном сне, но сон, увы, стал реальностью.
      На площадках локальных порталов их ожидал взвод хорратов, кардинал изначально предвидел такое положение дел, - а именно, о его передвижениях внимательно следили и опекали, и эта опека заранее была умело подготовлена. Что поделаешь, он оказался в окружении магистрата и посему, временно обязан не нарушать чужих правил, временно...
      - Надеюсь, я не арестован, господа?
      - Оргул с вами, что вы такое говорите, ваше высокопреосвященство? Господин Жильз строго-настрого запретил вам мешать...
      Исполнять его последнюю волю! - от себя закончил угрюмо кардинал. Им все известно. Назад дороги нет.
      Он пробежался взором по строгим и готовым ко всему лицам, да таких не проведешь, вряд ли ему удастся, вот так просто их ликвидировать, бойцы что надо!
      - Мы на передовую?
      - В штаб, ваше высокопреосвященство. Как я понимаю, вы хотели видеть магистра Фальенна?
      Бремиан натянуто и вымучено скривился в подобии улыбки.
      - Был бы не против.
      Семь пар глаз следили за ним. За его реакцией и вспыльчивыми эмоциями.
      - Он уже вас ждет.
      Да доносчиков в магистрате хватает.
      Портал активировался под их ногами, втянув в пространственное окно.
      
      - Кардинал вы... вы... вы...
      Ну, давай, рискни здоровьем!
      Фальенн задыхался от гнева и бешенства.
      - Подумать только, отдать приказ своим... выродкам, палить по эльфам. По эльфам! Вельможам! Да это страшнее преступления! Это... это...
      - Право, господин магистр, разве я мог до такого додуматься? Разве я мог, что-нибудь подобное приказать своим эльфам? Скорее всего, эльфар Лавьесс, командующий штабом Экспериментального отдела в мое отсутствие, что-то напутал? Или того хуже, не правильно понял мои распоряжения?
      Валить все на Лавьесса, все равно тому наплевать, Оргул простил ему все грехи, он уже мертв. А мертвее от брехни не станет.
      - Что?! Какой к Оргулу, Лавьесс? Вы издеваетесь, кардинал Баркл?
      - Вот именно! Думайте, прежде чем, о чем-то говорить и обвинять меня в преступных умыслах. Я чиновник императорского двора, а не... работник фабрики.
      - Вы... вас отрекли от Общины! Вы... вы... - язык Фальенна заплетался, он был опьянен от переполнявших его эмоций и взвинчен до натянутых струн. Благо в кабинете они находились одни.
      Скорчив злобную гримасу, Бремиан наступил на носки Главы Магистрата. Фальенн слабохарактерный и им можно, при достаточной расторопности управлять, как вздумается. К чему кардинал и шел, терпеливо наседая на собеседника.
      - У меня в последнее время развелось предостаточно врагов, Фальенн. Шотьенны. Тихоня Жильз. Подумаешь, вы займете очередь или даже окажетесь вне очереди, - в руке кардинала замелькал стилет - 'справедливый удар', точно направленный в живот чиновнику, Фальенн затравлено побледнел. - Смотрите, еще одно кривое словцо - и я за себя не ручаюсь! Поняли?
      Магистр Рогуш Фальенн затряс лихорадочно головой, в страхе за свою жалкую жизнь. Уже лучше.
      Бремиан не стал далеко прятать 'справедливый удар', чтобы у чиновника не возникло дурных намерений, мало ли чего у боягуза в голове? А личной охраны у него за дверьми хоть отбавляй. Его же доверенные эльфы под прицелами эльфаров.
      - Кто из моих эльфаров остался в живых?
      - Кажись, Лотьенн и Жма... Жма-а... - дрожь сдавила челюсти Рогуша, и вельможа потешно блеял в ответ.
      Бремиан критично ухмыльнулся.
      Слабак! Ни чета Лойрену!
      - Жмальз, - поправил его, наконец, кардинал. - Где они? Под арестом?
      - Н-нет.
      - Нет? - удивился его преосвященство. - Тогда, где они?
      - Воюют...
      - А-а-а, - улыбнулся снисходительно Баркл, - ну конечно, отмаливают грехи! Превосходно, вы будете не против, если я к ним присоединюсь?
      Рогуш изумлено качнул головой.
      Бремиан снова доверчиво улыбнулся.
      - Всего хорошего магистр, не делайте глупостей, контролируйте ситуацию, и все будет отлично! Помните, я вам не враг, а исключительно благоприятный союзник, если вы пойдете мне навстречу, я этого вам не забуду... да что там говорить, Дом Барклов всегда будет на вашей стороне. Драмьенн и Бремиан позаботятся о вашем благополучии, - искренне пообещал кардинал, - всего хорошего, магистр Фальенн.
      Рогуш на его слова лишь услужливо хлопал глазищами.
      До чего же смешными бывают дураки! И это руководство магистрата, где был Оргул, когда раздавал им мозги? Загадка. Видимо расслаблялся с богинями? Вариант.
      Спокойно без тени опасений, Бремиан направился к двери и потому хриплый, чуть слышимый полушепот поверженного собеседника, застал его уже у массивной дубовой двери.
      - Что вы собирались делать с ними?
      Бремиан ошеломлено замер на месте, и как, тогда в Зале Выступлений, осторожно, медленно обернулся к оппоненту.
      - Извините, с кем именно?
      Бледное лицо Рогуша казалось измученным и изможденным, словно магистр отмахал дневную смену в каменоломнях.
      - С теми... образцами в... в...
      - Хм, - протянул понимающе кардинал, - вы имеете в виду экспериментальный материал? Дайкинов? Ну, как вам сказать, сначала размножить. Увеличить популяцию. Создать им условия жизни и... труда.
      - Зачем? - недоумевал Фальенн.
      Бремиан вяло скривился. Вот пустоголовый балбес!
      - А зачем мы создавали войтов? Затем же - и создали дайкинов.
      - То есть, очередное бесполезное сборище...
      Безмозглых идиотов! - хотелось вставить Бремиану, но он пожалел Рогуша, а сказал совершенно другое:
      - Что вы, магистр, полноте, мы учимся на своих ошибках, - Бремиан понимающе, лучезарно улыбнулся. - И даже на этих. Мы наделили их тонкими и чувствительными способностями. Кроме рефлексов и инстинктов, вложили в генетическое ядро ряд позиционных структур индивидуального интеллекта. Стойкий метаболизм и развитый иммунитет к природным условиям, что подчеркивает их колоритную характерность особей...
      - Эльф и эльфий...
      - Мужчина и женщина, - вновь поправил кардинал.
      - Да, конечно, мужчина и женщина.
      - Но это не главное...
      А что же главное, Оргул вас побери, господин кардинал? - захотелось от любопытства заорать Фальенну, охваченному болезненным интересом.
      Баркл в торжестве скалился, он умудрился загипнотизировать отсталый интеллект Фальенна, далеко не творческий ум, как у него, Бремиана.
      - Магия.
      - Магия? - ошарашился магистр.
      - Магия. Дайкины - способны к магии!
      Глава магистрата задохнулся от ужаса, выпучив глазища.
      - Как?!
      - Элементарно, правда, это стоило нам прорыва рхаа... - буднично констатировал кардинал, - но ведь это мелочи, не правда ли, господин магистр?
      С открытым от перепуга ртом, Бремиан и оставил его в полном одиночестве, отправившись вершить правосудие и историю для своей семьи. Для своего Дома.
      Так вот почему сир Лилиаф, прикрывал его дела? Так вот почему кардиналу Рубинового Круга все сходило с рук? Подопытные магики? Новая раса рабов, способная творить заклинания и магические плетения? Врожденный дар к внутренней силе. Чудовищно!
      - Вы безумны, кардинал Баркл! - тихо пролепетал в тишину кабинета Рогуш Фальенн.
      - Вы безумны, сир Лилиаф! - вторил, чуть позже, самому себе Рогуш, цепенея от ужасающих догадок.
      
      - Ты спятил, Вервон! Повторяю, спятил! Тебе мало выходок Бремиана? Хочешь пойти за ним?
      - Отец! - начал было Вервон, но осекся под полыхающим огнем: взором Драмьенна Баркла, Первого Советника Императора.
      Какой позор! Какой стыд! Его, Вервона Баркла, так опозорить перед Общиной эльфов, перед императорским двором. И еще кто, родной отец! Трудно даже сказать, почему старый и уважаемый эльф, Драмьенн Баркл, пошел на столь унизительную и фатальную выходку? Возможно, сдали нервы, а возможно, на сердце старого эльфара легло тягостное и непоправимое горькое предчувствие беды? Наверное, события последних дней больно отразились на его здоровье, и советник оступился в своих железных правилах и законах? Законы чести сыграли с ним злую шутку.
      Перед глазами красневшего и кипевшего от бессильной ярости Вервона, стартовали йеранны эскадрона кардинала Рамоньера Горшана и звенья мрачного, словно грозовые тучи, оверт-кардинала Жильена Харона. Позор накрыл их орден. Дом Барклов оступался на лестнице величия и власти, на каждом шаге. Что стряслось с легендарным Домом? Что за несчастье и напасть с ними приключилась? Позор!
      Столько эльфов, столько эльфаров и хорратов, сколько дежурных комендантов Небесного Свода и их офицеров стали свидетелями семейной драмы? Семейной сцены столкнувшихся лоб в лоб характеров. Сотни, а может и тысячи лиц?
      Сплетен и слухов не миновать. Светские ночи будут шуметь от разговоров и судачеств. Разве можно такое пережить? Бедная Вильенна. Бедняжка Микаэлла. Что ждет в будущем подрастающего Нильенна? Насмешки и презрение Общины? - конечно, Драмьенн это все хорошо понимал, конечно, готов на любой позор и осуждение, но... жизни родных сыновей! Жизни сыновей...
      Слезы готовы были литься из его глаз, струиться по впалым и обрюзгшим от нервных переживаний щекам. Он боялся их потерять. Он не мог встретить с холодной покорностью их гибель. Даже во имя Империи! Во имя Общины! И его светлости сира Лилиафа! Нет! Только не смерть!
      Пока он, Первый Советник, даже если кресло чиновника под ним пошатнулось, он не позволит Эльзорану забрать у него милых сердцу сыновей. Пускай идут в бой Шотьенны. Пускай теряет все Жильз, ведь ему нечего уже терять. Пускай, кто-нибудь другой, штурмует рхаа и изгоняет нечисть из Зоргана, его не волнуют государственные беды, даже если конфликтом коих, стал один из его сыновей. Плевать! Ему священна и важна их жизнь и здоровье, а обо всем, пусть заботится магистрат и Золотая Арка. Да он предатель и негодяй в отношении порядка и законов, в отношении чести и морали, но сейчас, когда судьба поставила перед ним выбор, он сделал свой шаг и свой выбор - остаться в Доме не с одним Нильенном, а обезопасить от лихого геройства ветреного Вервона. Чхать он хотел на критику орденов и на клевету циничных Домов, они попрятались за стенами Императорского Дворца, ждут, когда чьи-то ручонки разгребут горячие угли и затем... разнесут славу и победу себе, разве он, Драмьенн Баркл никогда не поступал с историей Эльзорана, теми же методами? Сотни раз! Поэтому...
      - Ты ни куда не полетишь...
      - Не препятствуй мне отец, я уже не маленький!
      - Запомни Вервон, я еще Первый Советник, и имею право тебе приказывать, будет по-моему: ты никуда не полетишь!
      Скулы Вервона Баркла свела судорога, он отчаянно и безуспешно, слепо сжимал и разжимал в бессилии кулаки. Подло! Ничтожно подло!
      - Но почему? Я хочу в бой! Хочу помочь Бремиану!
      - Если Бремиан сможет, он прекрасно защитит себя сам, а ты... - в глазах Драмьенна стоял очевидный ответ: будешь сидеть дома! Под охраной в усадьбе.
      Какое унижение! Его прячут за стенами, за маминой юбочкой.
      - Я полечу!
      - Нет!
      - Я...
      - НЕТ!!! - зашипел Драмьенн.
      Спина Вервона колыхнулась, он переступил с ноги на ногу, Драмьенн убийственно пожирал его глазами - вот неслух! За спиною Вервона, в пятнадцати шагах позади стояли эльфары и верные хорраты, бешеный взор Драмьенна, на краткий миг, скользнул по стальным и отрешенным выражениям лиц, до их, в любом случае, долетали обрывки фраз и слов, ну и пусть, жиденький взвод. Остальных откомандировал бледный от горечи Харон, вслед за эскадроном Горшана. Не все ли им равно, что у них творится в семье?
      Правильно, сто раз плевать, Оргул нам судья!
      Тонкие черты лица промелькнули перед его взором: поразительно знакомые и родные, Драмьенна обдало пламенем, даже нервной судорогой. По спине прошлись острыми когтями сотни граков. Это еще что за ужас? Он на полшага отступил вправо, что бы лучше рассмотреть первую шеренгу эльфаров и... остолбенел.
      Затем безуспешно попытался побороть нарастающее в груди удушье, его зашатало, едва заметно, но Вервон вовремя поддержал.
      Секунда и Драмьенн справился с оцепенением, взял себя в руки. Он не стал ничего говорить, просто стоял и молчал, бледный, осунувшийся и... побежденный.
      Вильенна Баркл! Да, Вильенна Баркл с вызывающим призывом смотрела ему в глаза, ставя исчерпывающий ответ на вопрос, не требующего обжалованию: она поднимется в воздух, она любым способом доберется до каньона Рудшукк и ринется в бой за своего любимого мужа. Этот факт не смеет быть даже обжалован, он останется твердым и окончательным вердиктом. ВСЕ!
      Военная форма и летный комбинезон были ей к лицу, даже боевой жезл на поясе и короткий меч. Красавица-воительница. Воистину, эльфийки могут быть не только прелестными женами, но и хладнокровными воинами.
      Кто присмотрит за ней на поле боя? Кто присмотрит за нею в воздухе Арадара?
      - Прочь! Пошли прочь! - шепотом прошипел Драмьенн, на его физиономии читалась полная капитуляция. Вервон измучено переступил с ноги на ногу. - Прочь! Прочь!
      Драмьенн готов был разрыдаться, только бы не видеть никого перед собой.
      - ПРОЧЬ! - заорал он на весь Небесный Свод, и эхо подхватило крик. Йеранны от неожиданности взбесились, но погонщики и коменданты остались, безразличны к событиям в их семье.
      Вервон поникши, развернулся, командой уводя группу к ждавшим вылета и ветра крыланам, рвущим поводья и царапающим когтями мрамор.
      - Берегите себя, - неслышно шептал эльф, опустив голову и ссутулив плечи, вся тяжесть веков обрушилась на него громадным весом, столько жить и терпеть такое поражение! Разве выдержит такое горе его сердце?
      Драмьенн тихо заплакал.
      - Берегите себя...
      Пошатнулся.
      Крепкая рука твердо поддержала его, не стыдясь, слез, он повернулся к маршалу Рубьенну Лужанну.
      - Рубьенн? - Драмьенн искал в его глазах насмешек, но увидел лишь участие и боль. Наверное, ему хорошо известны горечь и пропасть неизбежного лиха? Баркл напряг память и естественно вспомнил, Лужанну приходилось в Общине Эльзорана многого терять, все мы не без греха и боли.
      - Не стыдитесь себя Драмьенн, судьба не любит холодных лицемеров, идите вслед зову, и будете отблагодарены.
      - Разве я могу последовать за ними? Разве...
      - А разве, вам кто-то мешает бороться за жизни родных и близких?
       Драмьенн широко распахнул веки в роковой догадке.
      - Я помогу вам Драмьенн, спасайте свой Дом!
      
      12
      Эльзоран. Арадарские горы. Призрачный мир
      
      Кого не жалел в пламени битвы Бремиан, так это хорратов. Искусственные воины погибали под его началом десятками. Бремиан разменивал их на крохотные и ничтожные участки свободных пространств, отбитых и отвоеванных у злобной рхаа. Туман ожесточился и затаился, его атаки и нападения становились все более осторожными, аккуратными и ювелирными при каждой акции, организованной магистратом и командой Бремиана Баркла. Можно было только догадываться, чем руководствовалась субстанция, когда следовало принимать 'разумные' поступки и осуществлять ответные ходы. Какой разум мог представлять собой темно-багровый туман, казалось тупиковой загадкой? Над этими вопросами Бремиан считал, пускай думают ученые и эльфары Арки, Круг же отвоевывал былое доверие и исправлял глупые ошибки, допущенные в ходе исследовательских экспериментов. Где они сделали ошибку? Какое колоссальное плетение или аркан открыло дорогу Призрачному миру, являлось на сегодняшний день не важным, Бремиана интересовал единственный момент - как ликвидировать последствия своей халатности? И как это сделать быстро, не растратив полностью доверия Общины и императорского двора? Кардинал в душе понимал, сир Лилиаф принял решение - 'справедливый удар' заслужено требовал крови его высокопреосвященства, но с этим фактом Бремиан мириться не собирался, возможно, магистрат несколько преувеличивал, когда требовал от него скорейшего жертвоприношения, но он, кардинал Рубинового Круга считал, что с победой на руках и величайшими результатами Экспериментального отдела Арадара, он полноправно сможет надеяться перед троном на снисхождение и помилование, и даже большее: привилегированную награду. А то, что гибли эльфы, эльфары, - прискорбное обстоятельство. Глупое стечение дел. Исторический случай. Эльфы и до этих дней гибли на полях сражений, так почему бы, им не пролить свою кровь и в этот раз, во славу Общины и Эльзорана.
      Благо остались в живых Лотьенн и Жмальз, Бремиан перекинул на их плечи всю тяжелую работу: избавление лабораторий от рхаа. Теряя эльфов и хорратов, сплоченные силы магистрата и Рубинового Круга давили призрачного врага ко дну каньона, в надежде зажать источник зла в пропасти и захлопнуть открывшееся пространственное окно мощнейшим арканом.
      Уровень за уровнем. Коридор за коридором. Бойцы Бремиана теснили черный туман к эпицентру врат, закрепляясь на временных позициях и, ожесточено ведя схватки за каждый кусок скалы.
      'Лотьенн в нашем секторе продолжается отчаянное сопротивление. Я потерял три десятка хорратов и четверых эльфаров, еще несколько таких контратак и у меня не останется эльфов. Нужна помощь...'
      'Сейчас переправлю парочку взводов. Мы успешно тесним туман к каньону, думаю, скоро освободим наш участок. Будем ставить защиту'.
      'Господин кардинал хочет сгруппировать силы с боевыми йераннами, не знаю, удастся ли такой маневр...'
      'Не переживай за это, его высокопреосвященство знает, что делает'.
      Лотьенн доверчиво пожелал, чтобы удача не оставила их господина хоть в этот раз.
      Ха-а-а-а-а-а-а-а-р-р-р-р-р-х-х-х-х-х-г-г-г-г-г-г!
      Громогласный рев, с утробным рыком пронесся по оплавленным от магического огня стенам туннелей, эльфы парализовано коченели на боевых местах, сведенные ужасом и страхом.
      Ментальный эфир мгновенно заполнили крики и вопли: эльфары суеверно теряли уверенность в собственных силах, внутренний дар не подчинялся воле, а оружие дрожало в руках. И лишь практичные и бесчувственные к эмоциям хорраты не оставили свои ряды, а напротив - безжалостней и посильней сжимали острые клинки и боевые жезлы, готовясь к бою. Тонкое чутье подсказывало искусственным воинам, что из мутного вихря вот-вот должен появиться новый враг, более ужасный и кошмарный. Имеющий осязаемые формы, даже пускай лишенный жизни в пространстве рхаа. Главное в минуты сражения для бойцов - это мишени, видеть проклятущие цели.
      Скрежет когтей и хлопанье множества перепончатых крыльев, на укрепления магиков неслось нечто невообразимое и необъятное.
      - Сомкнуть ряды! Держать шеренгу! - пронзительно заверещал эльфар Жмальз, по спине прокатился холодный пот.
      Из черного провала дохнуло морозным, леденящим душу холодом, всем тем, чем являлось естество рхаа, а следом - удушливым смрадом гнили.
      По рядам эльфов прошелся вопль омерзения - что за гадость?
      И в тот же миг на защиту Жмальза устремилась орда клыкастой и когтистой нечисти.
      - Жезлы к бою! Плетения в защиту! - орал эльфар.
      Полетели языки пламени и стрелы молний, туннель заполнился удушающим запахом гари и дымом. Неистовые замогильные визги нежити трепали нервы. Оргул спаси и сохрани их души!
      Крылатая тварь давила и огрызалась...
      Давила и огрызалась!
      Сначала они справлялись с отражением атаки, сносили в прах полчища верещащей от бешенства твари, потом, когда эльфары стали уставать, а силы внутренней энергии истощаться, таять в груди, на защиту пришли верные хорраты, молчаливые ассасины эльфийского народа.
      Узкие, но высокие тоннели, негде развернуться и размахнуться широкими мечами, бойцы вжимались в длинную сплошную цепь, рубя тупую нечисть сталью, пока эльфары переводили дух и набирались сил из резервных источников.
      - Отступаем, Оргул всех подери! Отсту-у... - команда застряла в горле Жмальза, впереди с вражеской территории до их слуха долетел чудовищный раскат грома. Взрыв сотряс весь каньон. С потолка осыпалась мелкая крошка. Жмальз сперва смачно выругался. Его сознание бомбардировали десятки ментальных контактов. Что же стряслось?
      'Жма... Жмальз... мы едва держим...'
      - Три отряда, - подумав, распорядился эльф, - к южному сектору, немедленно! Быстро!
      Хорраты и несколько эльфаров сорвались с мест, образовав достаточную группу поддержки для Лотьенна.
      'Жмальз! Жмальз!'
      'Да, господин кардинал?'
      'Что Оргул побери, творится у Лотьенна? Его теснят к хранилищам...'
      'Я отослал к нему подкрепление, ваше высокопреосвященство'.
      'Не смейте терять позиции, иначе...'
      'Мы держимся'.
      'Я поднимаю в воздух взвод магистрата, где Лойрен Жильз?'
      'Они заняты инкубаторами...'
      'Что?! Кто давал ему право прикасаться к моей собственности? Ладно, разберемся с ними после всего. Держите оборону, Жмальз!'
      Контакт оборвался.
      Оргул знает, что творилось в каньоне? Оргул знает, что творится в Общине? Катастрофа!
      - Бьем по тварям!
      Атаки нежити захлебнулись, видимо наступление эльфаров с воздуха ощутимо придавило крылатую тварь. Во благо нам! Они хоть смогут отдышаться и передохнуть.
      'Лотьенн! Лотьенн! Лотьенн, граки тебя сожри!'
      Граки?! А ведь действительно, крылатая нечисть Призрачного мира, так похожа на граков! Разница только в чем? Наверное, в том, что наши образцы, наделенные жизненной силой и теплом, а эти... а эти - мертвым холодом.
      Жмальз невольно, внутренне содрогнулся.
      Держать оборону!
      
      - Принесите мне чаю, и Фаульз, есть что-то новенькое из каньона? - потянулся в рабочем кресле сир Лилиаф.
      Камердинер, сухопарый и вытянутый, словно струна эльф, почтительно поклонился монарху.
      - Две сотни йераннов Арки и Круга с магистратом во главе, атаковали сегодня днем рхаа, я получил данные из секретариата, туман упирается нашей магии...
      - Упирается? - удивился Император, - и какими же, позвольте спросить, способами, он упирается?
      - С самого начала огрызался стремительными выпадами, но потом, когда эльфары ударили по материи, оно выбросило орду крылатой нечисти.
      - Вот как? - призадумался Лилиаф. - Ну, что же Фаульз, чаю. Оставьте меня одного, мне надо многое обдумать.
      За камердинером захлопнулась бронированная от магических арканов дверь. Сир Лилиаф был очень щепетилен, когда касалось вопроса личной охраны. Маниакально щепетилен.
      Он привстал с кресла, вышел на середину просторного кабинета, легкие мокасины утопали в изысканном ковре - работа тысячелетних мастеров. Мда, неприятная ситуация, как же интересно узнать, поступит господин Бремиан Баркл? Лилиаф приблизился к массивному окну, солнце стояло высоко в зените и должно уже в скорости перемахнуть за половину дня, его снова разбудили раньше обычного времени, правда в этот раз, по его личному приказу, он тревожился обстановкой в Рудшукке, болезненно переживал разыгравшуюся в Арадаре трагедию, к чему приведет халатность Бремиана? Устоит ли Дом Барклов от притеснений Общины? Или сделать так, чтобы не устоял? Император снова невольно вспомнил о подопытных образцах. Устойчивость к внешней среде. Иммунитет и способности к магии, как широко и перспективно могли открыться столь замечательные характеристики этих дайк... дайкинов! - произнес чуть слышно Властелин Эльзорана. Возможно, Рубиновый Круг постарается, и эта популяция особей навсегда заменит войтов и... хорратов? Правда придется избавиться от ненужного 'материала', а его скопилось за столько веков слишком много, очень много, гораздо больше, чем требовалось. Что ж, тем больше работы эльфарам по утилизации отсроченных экземпляров.
      Сир Лилиаф тяжело посмотрел на высоченные шпили магических орденов, на башни магистрата, масштабную гранитную колонну Небесного Свода, на взлетающие звенья йераннов и крохотные силуэты наездников, на первый взгляд - боевое звено, но Император знал, боевые отряды уже покинули Эльзоран, и теперь ведут бой с рхаа и ее нечистью.
      Грядут перемены! Столь кардинальные перемены в истории, он чувствовал всегда, всегда умело успевал приспосабливаться к ним и получать от событий положительные и выгодные результаты. Многих ломила и коверкала Судьба, но сир Лилиаф Эльзоран, грандиозно умел адаптироваться к изменчивой Фортуне, по полной программе используя свой Дар Предвиденья. Каким же ты будешь правителем, если не сможешь и не сумеешь с выгодой дела, использовать текущие события в стране? Стечением обстоятельств и ходом истории? А сегодня, для Эльзорана и для Общины эльфов наступил легендарный момент в династии - день роковых свершений. И самое интересное и важное в этом действе - это кульминация, развязка в каньоне Рудшукк, кто выдержит шторм боя, и какой Дом Общины исчезнет навеки, в пепле и в огне битвы? Кто продолжит служить Эльзорану, а кого бесцеремонно подвинут прочь, и растопчут, как жалких насекомых?
      Император загадочно и лукаво ухмыльнулся.
      'Осталось недолго ждать, Фаульз к вечеру подготовит подробнейший отчет'.
      
      - Мама! Мама! Мама!
      Нильенн мчался из комнаты в комнату, слуги с трудом поспевали за ним, а тени хорратов призраками следовали по пятам, не упуская юного эльфа из виду. Викон, сдержанный и молчаливый, полушагом-полубегом, старался не отставать от вельможи. Драмьенн Баркл четко дал понять охране, что наступили тяжелые времена для Дома и, что необходимо быть предельно бдительными, удара можно ожидать от кого угодно, тем более тогда, когда грядет кровная распря с Домом Шотьеннов. Когда Бремиан Баркл попал в немилость сиру Лилиафу и когда Община, алчно плетет паутину интриг, чтобы выбить почву из-под ног их семьи и занять привилегированные места у трона Императора.
      Драмьенн оцепил усадьбу плотным кольцом магической защиты, раздал точные распоряжения охране и эльфарам - защищать семью не жалея собственной жизни. Вряд ли верные хорраты и преданные эльфы осмелятся ослушаться его? Драмьенн и Бремиан железно ковали в их сердцах послушание и раболепную преданность, взращивали божественное обожание. За жену и младшего сына Драмьенн не переживал, стены дома устоят любую атаку, выдержат любую осаду и штурм. Поэтому упустил то мгновение, когда Вильенна и Вервон ускользнули с оцепленного дома и осмелились пойти против его воли. Ладно, Вервон, он бросился спасать брата, но Вильенна, куда рвалась она, Оргул ее забери? Чем она могла помочь Бремиану в бою?
      И Вервон хорош, куда намылился несносный мальчишка? Какой бой? Он еще толком меч не научился держать в руках, не то, что состязаться с мощью рхаа и ее нечистью.
      Драмьенн обезумел, и этим было все сказано. Впал в ступор и отчаяние. Его сердце готово было вот-вот разорваться от горя, но помощь пришла с неожиданной стороны.
      Маршал Рубьенн Лужанн смилостивился, размяк от увиденной на стартовой площадке сцены и протянул Первому Советнику Императора руку помощи, и даже более того...
      - Мама! Мама! Ма...
      Нильенн ворвался в прихожую спальни. Родительской спальни. Естественно, в покоях он не застал отца, поэтому почувствовал себя, намного смелее и вызывающе. Хорраты и так подчинялись ему беспрекословно, а сейчас вообще оставались в тени, за его спиной, не решаясь перечить мальчугану.
      - Мама, ты плачешь? - в голосе Нильенна слышалось удивление и озабоченность, столь трогательная картина представлялась ему крайне редко.
      Микаэлла Баркл стояла у окна, скрываясь за полупрозрачными, воздушными тюлями, темно-бардовые шторы с яркими цветочными узорами были собраны по углам, открывая прекрасный вид на приусадебный сад, кроны деревьев ласково стучали в оконное стекло, Драмьенн часто намеревался срезать длинные и размашистые ветви, но Микаэлла напрочь запретила притрагиваться к 'ее саду'. Она слишком много вложила сил в расцвет чудного и прекрасного парка, своими руками садила и выхаживала молодые саженцы, пока слабые стволы не принялись в почву и не укрепились на их земле, тогда за работу взялись садовники-хорраты под чутким руководством эльфийки. Теперь Микаэлла ощущала тревогу, нарастающее предчувствие беды и угрозу, на сердце лежала печать горечи и паники, перемены, жуткие и мрачные перемены ожидали Дом Барклов, в чем это отражалось, в ошибках Бремиана, в ветрености Вервона или не способности Драмьенна пожертвовать самым ценным, что у него есть, ради интересов Империи? Наверное, всего понемножку, лавина сорвалась с отвесной стены мощным комом и теперь, ни что не способно ее остановить, даже дорогие сердцу жертвы.
      - Нильенн, почему, ты покинул свою комнату? Отец будет недоволен, если узнает, что ты его не слушаешься.
      - Я хочу к братьям! Хочу им помочь! Почему, вы не пускаете меня к йёраннам? Сальенн уже давно летает верхом, а я...
      Голос звенел от негодования, Нильенн рвался на подвиги.
      - Полеты на йёраннах это не игрушки, сын мой! - Ее голос стал твердым, она хорошо помнила с чего начались их напасти, с разгильдяйства Вервона и гибели Тайллана Шотьенна. - Сейчас тяжелое время, усадьба оцеплена защитой...
      - Но я хочу...
      - Викон! Отведи Нильенна в гостиную, пускай няня, пригласит мастера Роульенна, нашему юному наезднику не помешает парочка лишних занятий по магии.
      Упертое фырканье и кривляние юнца, теперь он бушевал и артачился, словно провинциальный шалопай, а не знатный вельможа.
      - Викон, два часа занятий, а затем - упражнения!
      Вежливый поклон.
      Суровое и неприступное лицо Микаэллы, еще нисколечко не утратившее красоту и очарование.
      - Мама! Ма-ама! Маа... - орал возмущено Нильенн, когда Викон уводил протестующего аристократа вон.
      Она осталась одна в комнате, ветви фруктовых деревьев били по стеклу, по периметру ограды скользили магические разряды - защитные плетения. Долго ли ждать развязки сегодняшнего дня?
      
      Ветер трепал его волосы...
      Ветер трепал ее локоны...
      Холодные потоки сбивали дыхание, заставляли вжиматься в седла, до судорог цепляться за поводья и молить Оргула о помощи: выдержать полет, бой и благополучно вернуться в Эльзоран. О другом Вильенна и не думала, все мысли сосредоточились на предстоящей схватке. Военной миссии. Смогут ли они одержать победу над рхаа? Победят ли нежить? Она не сомневалась, у каждого эльфа зрела одна и та же мысль - уничтожить смертоносный туман.
      Их звенья неслись в арьергарде крылатой машины Небесного Свода, передовые силы Эльзорана уже в полный контакт успели столкнуться с порождениями Призрачного мира, ведущие магики, ментально командовали ударными отрядами эскадронов, над каньоном гремела отчаянная война...
      Рос-кардинал Золотой Арки Вервон Баркл лично руководил резервной группой, он первым вышел на связь с командирами Круга и Арки в каньоне Рудшукк.
      'Можете без опасений приближаться к каньону, рос-кардинал, рхаа локализовано, отслеживаются отдельные прорывы, но в целом ситуация у нас под контролем. Ну и горячо же здесь было, когда туман выбросил на нас свою крылатую нечисть!'
      'Крылатую нечисть?' - изумился Вервон. Ого, рхаа расширило пространственные ворота в Зорган?
      'Да твари...'
      'Господин овер-маг!'
      Их прервал один из эльфаров звена Золотой Арки.
      'Что еще?' - долетел сквозь расстояние возмущенный вопрос овер-мага.
      'На позицию выходят йёранны из полевого штаба Круга и отряды магистрата, мне кажется, их ведет кардинал Рубинового Круга Бремиан Баркл...'
      'Мой брат? Мой брат жив!! Слава Оргулу, он жив!! Вильенна!' - кричал радостно Вервон. - 'Вильенна! Бремиан жив! Он ведет отряды против рхаа! Мы должны немедленно его поддержать!'
      Гордость и радость перехватили его душу. Брат жив! Брат выпутался из смертельной ситуации. Дом Барклов не сдается.
      Вильенна едва сдерживала эмоции - Бремиан. Милый Бремиан! Он устоял. Не сдался.
      - Йёранн!
      - Йёранн!
      - Йёранн!
      До нее долетали обрывки призывов, эльфары заставляли крыланов лететь и набирать скорость не щадя сил. Вильенна не отставала. Ее зверь стрелой летел за основной группой, не теряя собратьев из виду.
      Первое, что увидела госпожа Баркл, подлетая к каньону Рудшукк - это грозовые тучи, над Арадаром, сгущались свинцовые, непроницаемые покрывала дождя, небо плотно затянуло черным сарафаном. Сердце Вильенны сжалось от нарастающей тревоги, хотя Вервон постоянно ее подбадривал ментальными фразами. Эльфары их группы сдержано хранили молчание, многие из них уже были опытными и закаленными бойцами, лишь по итогу кампании, скромно высказывающие свои мнения. Может, они правы? Вервон слишком суетлив и тороплив, а в сражениях требовалось бороться до конца, пока враг полностью не будет повержен и ты, в этом абсолютно не удостоверишься, а не верещать о победе задолго до ее финала, как это делал он. К сожалению, рос-кардинал неисправим, и вряд ли его исправит уже что-нибудь, или кто-нибудь в жизни Общины? Надо полагать, нет.
      Их вылетели встречать два звена из Золотой Арки, боевые единицы Рубинового Круга оцепили провал каньона, вели пристальное наблюдение за рхаа и помогали полевому командованию и магистрату.
      Вервон вышел на связь с дежурным овер-магом из летного дивизиона:
      'Где основные силы Небесного Свода?'
      'Золотая Арка разбила временный лагерь на ровных участках Арадара, как раз возле...'
      'Ясно. А где кардинал Рамоньер Горшан?'
      'Планирует с вашим братом, кардиналом Бремианом Барклом, операцию, хочет ударить по центру рхаа, по центру каньона'.
      'Прекрасно. Значит, мы вовремя? Вильенна, мы успели на рандеву!'
      В сердце продолжала расти тревога, что-то не так? Но что?
      Она хотела закричать, остудить авантюрные порывы Вервона. Его хваленое мальчишество. Призвать к какому-то благоразумию, но куда там, Вервон охваченный грядущей схваткой, ломился в каньон очертя голову. И уже было неизвестно, спасать брата или пожинать выдуманные по пути им самим лавры? Бесстыдство! Но Барклы все такие, до одного!
      - Йёранн! - долетают до ее слуха геройские призывы, вот весь ответ, Вервон снова куда-то мчался сломя голову.
      Эльфары вынуждено следовали за своим господином, за своим командиром. Хорраты во всем, подобострастно повиновались ему. Так же и ей, осталось бездумно повиноваться тоже ему.
      'Вильенна!'
      'Вильен-н-на!'
      Ментальный крик разорвал ее сознание.
      Придурок Вервон, ну, что ему еще надо?
      И в ответ:
      'Я вижу Бремиана, он поднимает йёраннов над каньоном, эльфары идут в последнюю атаку!'
      Сердце ее защемило. Вот он источник тревоги!
      Она тоже, наконец-то, увидела своего возлюбленного. Своего мужа...
      
      Он был непреступен. Молчалив. Хладнокровно выслушал замечания и рекомендации магистрата, высловил свое мнение и когда до присных чиновников дошел смысл его слов и планов, окончательно поставил Фальенна и Жильза перед фактом существенных дел: атаковать рхаа немедленно. Ему плевать на дайкинов! На подопытные образцы. Если надо, он настругает их сколько угодно, благо слепки и орнаменты магических заклинаний, скопированы его эльфарами. Трудность в ином, а именно, что полный обряд плетения приводит к нарушению пространственных врат, говоря простым языком, разрушаются вечные печати между Зорганом и рхаа, что приводит к плачевным последствиям - к прорыву аномалии в мир Зоргана. Вот такие дела!
      Поэтому Бремиан скептически отнесся к предложениям магистрата относительно перспектив с племенем дайкин, на что кардинал только снисходительно пожал плечами, и, махнув рукой, отказался от своих детищ на пользу чужих замыслов. Чем-чем, а недоэльфами, он размениваться не станет. В ответ, взяв на себя смелость: атаку на рхаа...
      'Ваше высокопреосвященство, мы организовали оборону северного сектора лабораторий, и я заблокировал их Стеной Листвы, твари пытались прорваться...'
      'Молодец Лотьенн! К тебе претензий нет, во имя Круга, ты справился на 'отлично'. Эльзоран не забудет вами проявленного героизма' - Бремиан сосредоточил внимание на их жиденьком звене, - 'я вижу, у тебя практически не осталось эльфов?'
      'Нас изрядно потрепали...'
      'Вечных садов павшим!' - прошептал горестно кардинал.
      Йёранн Лотьенна набирал высоту, крылан возмущено ревел и протестовал. Нервничали не только эльфы, но и боевые стражи. Живые существа склоны к излишним эмоциям, не то, что рхаа и мертвое войско.
      'Магистрат опломбировал все инкубаторы, сейчас мы сражаемся за свое честное имя... Плевать на дайкинов, их племя мы успеем возродить в любой час!' - кардинал знал, что обязан был сказать эти слова. Эти или любые из подбадривающих фраз. Сейчас для его эльфов самыми ценными, являлись героические поступки и высокопарные бравады.
      Крутые скалы. Голые и нереальные, кутающиеся в серо-выцветшие тона. В черно-белый фон. Создавалось такое впечатление, что этот участок Арадарских гор утонул в жуткий, сюрреалистический мир, после присутствия рхаа и грубых прикосновений нежити - в частичку Призрачного мира. Базальт. Сланец. Горная руда. Известковые належи. Потеряли природную краску, превратились в одноцветное полотно. Такой пейзаж мог вывести кого угодно из равновесия, даже эльфов, казалось бы, закаленных ко всему. Призрачный мир превращал окружающую панораму в размытые краски и угнетал своей убогостью и утопией.
      Четыре десятка йёраннов закружили над пропастью. Над каньоном Рудшукк. Разведка эльфаров нарезала постоянные, осторожные круги, боялись очередного прорыва, переживали пропустить обманный удар. На примитивность поступков рхаа не надеялись, уже окончательно удостоверившись, что аномалия владеет неизвестным, но характерно-здравым разумом, хотя природу столь противоречивой сущности доказать было очень и очень тяжело. Не сейчас! Сейчас требовалось следить за маневрами и ждать...
      'Господин Бремиан Баркл!'
      'Да, кардинал Горшан?'
      'Мы готовы обрушить удар...'
      'Отлично! Тогда мы готовы ударить с воздуха'.
      'Действуем, эльфы!' - подвел итог его высокопреосвященство Золотой Арки.
      'Хочу сказать...'
      'Я вас слушаю, Рамоньер?'
      'Ваш брат прибыл с арьергардом...'
      'Превосходная новость! Я знал, что он не оставит меня одного' - голос Бремиана пылал триумфом. Они одна семья! Единый Дом!
      'Мы приступаем к активации...'
      'Прямо сейчас, господин Горшан! Не будем больше медлить'.
      'Согласен с вами' - буркнул Глава Золотой Арки.
      В то же время, по рядам эльфаров прокатился четкий и прямой приказ: объединить силы в сплоченный удар. В стихийное, огненное ядро.
      Над звеном Бремиана зажглась яркая багрово-алая звезда...
      Пламенное заклинание. Кардинал Рамоньер Горшан призвал плетение высшего порядка, магию планетарного характера. Магия пламенного огня - это заклинание, творимое колоссальным выбросом энергии, способное на тотальные разрушения.
      'Оргул возьми, Горшан, можем перестараться, стереть с лица Зоргана каньон Рудшукк!' - пронеслось в сознании кардинала Золотой Арки.
      'Отступаем к горам!' - Предупредительно заорал Баркл. Его воины, рассредоточенные на боевых йёраннах, последовали за своим вожаком.
      'ОГОНЬ!!!' - Раскатилось в голове Бремиана и всех эльфов, Золотая Арка, объединившись, ударила в самое сердце пекла каньона.
      Плавились камни. Горели отдельные фрагменты скалы. Пламенела черная яма, в которой клокотало рхаа. Неистовствала аномалия, жадно цепляясь за живой и ярко-насыщенный мир, вгрызалась когтями и клыками в твердые скальные породы. Но погибала. Погибала с чудовищным упорством, с каким, также по ничтожной ошибке, получив короткий шаг на существование в безумном мире Зоргана, ускользала в черный провал пространственных врат... навсегда. И затихала безудержная ярость Призрачного мира. Наконец-то, кардиналу Золотой Арки Рамоньеру Горшану удалось сотворить чудо, невозможное - ликвидировать рхаа, заблокировать пространственные врата в преисподнюю.
      'Добивайте остатки аномалии!'
      К призыву Горшана ответили молчанием.
      'Бремиан?! Вы слышите меня?'
      'Да, я вас слышу! Я на связи!'
      'Изжигайте отдельные...'
      'Думаю, нет надобности, разведка докладывает, что...'
      'Мне кажется, лучше перестраховаться!'
      'Сейчас разберемся!'
      Что Оргул возьми, они творят? - бесновался Рамоньер, его эльфары утомлены, но вполне довольные проделанной работой. Полсотни магиков столпились на карнизе скалы за спиной своего господина, ожидая дальнейших указаний. В седла йёраннов уже прыгать было поздно, оставалось дожидаться завершающей акции со стороны кардинала Баркла и его группы. Бить! Бить по дну каньона! Уничтожать даже слабые ростки рхаа.
      'Жмальз, лучших бойцов... нет! Давай, организовано, вместе с нами... я должен лично увериться в том, что рхаа исторгнут из нашего мира'.
      'Слушаюсь, кардинал Баркл!'
      Сбивчивое хлопанье крыльев, неистовые порывы ветра, звери рычат и орут во всю.
      'Их что-то тревожит, господин...'
      'Разведка Жмальз, не забывайся!' - остуживает своего подчиненного кардинал.
      Они над черным провалом.
      Догорают скалы и летают по ветру хлопья пепла. Странно, что же могло, здесь так гореть?
      'Спускаемся еще ниже!'
      'Господин кардинал, мы рядом! Наготове!'
      Бремиан даже не отвечает на старательное внимание, расценивает его, как само собой разумеющееся дело, результат своего командного таланта руководителя и не иначе. Перед ним стоял один единственный результат - победа.
      Холод прожигал их тела...
      Все что представляет собой Призрачный мир - это материя, которая несет в себе обвораживающие душу холод и мерзкую сырость. Холод без единого намека на лед, лишь мрачный и безжизненный холод. В разрез законам природы. Неживой мир - неживые законы на существование.
      'Снижаемся в каньон!'
      Жмальзу показалось, что он ослышался. Куда еще снижаться, в черный провал расщелины? Оргул знает, что их могло там поджидать?
      Но Бремиан Баркл был непреступен.
      'Сканируем каждый участок скалы, мы должны быть уверены на сто процентов!'
      Вот и весь разговор.
      Жмальзу пришлось, в который раз, повиноваться.
      Мракобесный спуск. Йёранн рвется в поводьях. Вытягивает длинную шею далеко вперед и вверх, снова орет вовсю пасть и скалится. Жмальз с трудом удерживает равновесие в седле, его зверь безумствует и бесится.
      Бремиан успокаивает и налаживает на своего летуна заклинание, чтобы опомнившийся зверь слушал лишь его команды.
      Вниз, значит, вниз!
      'Ничего нет! Ни рхаа... ни тварей' - звонким вереском в сознании, раздается голос эльфара.
      Прекрасно! Просто чудесно! Победа! - ликует в седле кардинал Баркл.
      'Хорошо. Подымаемся...'
      'Оргул всех побери!..' - орет неожиданно Жмальз, его йёранн резко уходит в сторону.
      Темно-багровая полоска языка, словно щупальце кракена, с жадной отчаянностью устремляется к верху, к нежным и расслабившимся от триумфа жертвам. К пище.
      'Ну что еще...' - успевает негодующе воскликнуть Бремиан, когда его зверь внезапно заваливается на левый край и оглушительно, пронзительно визжит на весь каньон.
      Стальной обруч замогильного холода цепляется ему в голень, от стремительной атаки, Бремиан сначала задохнулся, потерял устойчивость в седле и, перепугано заорав, дергая в воздухе руками, слетает с боевого стража.
      Туша зверя врезается в острую скалу каньона, раздирает бок, и стрелою летит вслед за своим господином, наездником.
      'Кардинал!' - в ужасе кричит Лотьенн.
      Жмальз теряет контроль над животным, но справляется с ситуацией и вовремя набирает высоту, и только потом, уже видит трагедию: кардинал Бремиан Баркл и его йёранн летят в сужающиеся врата миров. Летят в жадные объятия рхаа.
      Кто напоследок успевает быстро среагировать в долговечной судьбе Бремиана Баркла, так это кардинал Рамоньер Горшан, вместе со своей слаженной командой эльфар. Последние герои на рубеже своих сил умудряются ударить по пропасти каньона энергетическим плетением, в надежде, что Баркл воспользуется помощью и организовано схватится с чудовищной рхаа...
      Полет.
      Кульбиты в воздухе.
      Он вжимается в податливое полотно субстанции и погружается в рхаа...
      Бо-о-о-о-о-о-о-о-о-о-о-о-о-о-о-о-о-о-о-о-о-ль...
      Рядом проносится и врезается в фиолетово-серые камни тело кровоточащего йёранна...
      
      'Господин Драмьенн, мы уже в пространстве Рудшукк'.
      'Я должен быть...' - порывы стихии слизывают слова, он не может ясно сосредоточиться на мыслеречи.
      Горы. Кажется, они застилают весь горизонт. Над каньоном мрак. Черное покрывало смерти. Как там?..
      'Мы вышли на связь с...'
      'Бремиан!!!' - заглушает весь эфир отчаянный крик. И в нем Драмьенн с ужасом слышит необъятное горе Вервона.
      Вервона?!
      
      'Мой муж! Бремиан!!' - Вильенна бросает йёранна в жерло пропасти, зверь сопротивляется, чувствует опасность.
      'Вильенна нет!' - орет кардинал Горшан.
      'Бремиан!' - крик Вервона еще стоит в ушах и сознании эльфов.
      Но вряд ли, чтобы кто-нибудь из них осмелился броситься на рхаа? Панический ужас. Панический ужас объял эльфов.
      Слишком многих потеряла Община, чтобы рваться в напрасный бой, идти на неоправданные жертвы.
      Нет.
      Еще раз нет!
      Шотьенны молчаливые и мрачные остались за спинами первых рядов...
      
      Сначала на него набросилось рхаа, он попробовал отбиться.
      В Призрачном мире - сплошном пекле мрака и ночи, его внутренние силы стремительно таяли и истощались. Вялые пассы, вялое сопротивление вездесущим лианам субстанции и Бремиан теряет позицию за позицией.
      Потом, он врезается во что-то твердое, от силы удара его разворачивает и переворачивает на спину, он катится кувырком, обдирая руки и лицо, сбивая колени и бока.
      Холодные и смертоносные щупальца рхаа продолжают неустанно наседать.
      Бремиан устает, истощается, начинает паниковать, его падение заканчивается приземлением в песок, он кубарем несется к подножию серого и мутного бархана.
      Постоянный ветер с песком и холод - мучают его тело, за полосой видимости, поднимались неясные контуры скал. Бремиан продолжает бороться за свое жалкое живое существование.
      Нет, он не сдается!
      Нет, он не позволит...
      Огненный вихрь налетает внезапно, снова сбивает его с ног, причиняет боль и ожоги, он даже не понимает, что пламя приходит извне, из Зоргана, очищая окружающее пространство от настырливой рхаа и...
      Последняя помощь эльфов.
      Последний подарок кардинала Горшана.
      Рхаа навеки покидает Зорган, врата закрываются, но закрываются навсегда, и для Бремиана Баркла. Мир Зоргана! Он, конечно, этого не знает, но продолжает немилосердно бороться.
      Магия Зоргана изъедает Бремиана изнутри, туман отступает от него, выжидает, словно матерый хищник.
      Бремиан в панике оглядывается и впервые видит ИХ...
      ИХ МНОГО!
      ОЧЕНЬ МНОГО!
      СОТНИ! ТЫСЯЧИ! МИЛЛИОНЫ!
      Клыкастой. Когтистой. Кусающей. Царапающей. Рвущей все подряд и высушивающей до костей... ТВАРИ!!!
      Алчно голодной твари.
      Бремиан всмотрелся. Сразу же испугался. Затем ринулся к затягивающемуся провалу врат. Щели. Цельному полотну.
      Нет! Нет! НЕТ!
      Кардинал Рубинового Круга Бремиан Баркл навсегда остается в Призрачном мире. Навсегда!
      Почему-то Бремиан понимает и осознает, что его не ждут с той стороны, боятся впустить еще раз то, что осмелилось вырваться однажды по глупой оплошности...
      Бремиан слетает с гребня бархана, стеная и завывая, как призрачное создание, снова видит голодные рожи и пасти, размытые, уродливые туши. Нет!
      Тварье приближается еще на десяток метров, Бремиан конвульсирует на песке. Смерть. Только б быстрая смерть.
      Что-то невообразимо огромное, многосуставчатое и отвратительное надвигается на него, Баркл закрывает в отчаянии глаза.
      ВСЕ!!!
      - Кардинал! - просвистело над ухом существо. - Кардинал!
      Бремиан горбится в три погибели и через боль пытается подвестись.
      - ИМПЕРАТОР!
      Император Баркл с изумлением расплющивает глазища, горящие кровавым и алым огнем, его бледные руки, лицо и тело претерпевают начальные трансформации, за которыми последуют существенные телесные изменения с болью. Но разве это важно для Бремиана теперь? Конечно же, нет.
      - Вильенна!! - заорал-зарычал он.
      ИМПЕРАТОР БАРКЛ!
      
      * * *
      
      Он остановился лишь один-единственный раз, и это случилось на высотке отвесной скалы, сурово поглядел на оставшееся за спиной пройденное расстояние и с тревожным трепетом посмотрел на жиденькую группу: вместе с ним, их шестеро, остальные... а что остальные - в руках хозяев и узурпаторов.
      Их судьба предрешена, а их нет. Осталась в ихних руках. Случай сотворил с ними злую шутку, когда господин магистр Рогуш Фальенн вломился в их инкубатор, в их камеру, и тем самым, дал возможность избежать поголовной обработки. Кто из высокорожденных смог бы, после всего случившегося, досчитаться до недостающего подопытного 'материала'? Правильно, никто. И посему...
      Полностью голые, грязные, и преследуемые страхом и голодом 'люди', как впоследствии в истории, они станут друг друга называть, бежали прочь; прочь, подальше от Арадарских гор и своих бесцеремонных творителей. Прочь!
      Искать собственную Судьбу!
      
      Часть вторая. Эльсдар
      
      За тридцать лет до войны Эльсдара и Северного Королевства Людей
      
      1
      Эльсдар. Грибной яр
      
      Над эльсдарскими чащами сгущались сумерки. Темнота наползала на девственный край леса медленно и неспешно, словно накрывая нежным покрывалом зеленые массивы непроходимой листвы, с давних времен обжитой принципиальным и темпераментным народом - эльфами. Поэтому даже густые, маслянистые рукава ночи наплывали на джунгли лениво и с осторожной опаской, боясь разгневить вспыльчивых остроухих. Яркое солнце еще косыми, блеклыми лучами продолжало ласкать верхушки деревьев и редкие глади речушек, болот, а продолговатые тени уже с горячечной поспешностью обступили чащи ялинов, окутывая угодья эльфов в непроницаемую для посторонних глаз картину. В глубинах непролазных дебрей эльфийские короли воссоздали за века свою величественную родину, Общину, вот уже не одну тысячу лет именуемую Эльсдаром. Прародина долгожителей надежно пряталась от людских и нечестивых глаз, а подступы к ней охраняли многочисленные быстрые и шустрые разведотряды, патрулирующие границы лесной полосы, что примыкала к широкому Северному тракту и Королевскому лесу - землям людей. Дайкинам! Именно эти чащи служили эпицентром и полигоном для сотен атак и кровавых стычек, заканчивающихся недолгими, короткими передышками. И теперь, в таких вот, разбитых лесных участках, приходилось быть начеку и блюсти предельную осторожность, опасаясь нападений не только со стороны двуногого охотника, но и всякой одичалой твари, вышедшей на ночную охоту.
      Столь простую и ясную истину понимали эльфары - молодые рекруты разведотряда, притаившегося в зарослях боярышника, что разросся под древним ялином. Лесные жители щепетильно оглядывали прогалину, в поисках возможных врагов, но вокруг к великому облегчению и подозрению было довольно тихо. Подозрительно тихо.
      Следопытов с огромным трудом, можно было различить в густом кустарнике, но даже если бы и нашелся в лесу сверхзоркий умелец, то с ошеломляющим восторгом заключил - эльфы замаскировались очень хорошо, превосходно, со свойственным только им, мастерством. Фигуры разведчиков едва угадывались в сумрачных тенях.
      Предводитель жиденького отряда насторожено всматривался в разросшиеся впереди заросли полевой травы и высокого бурьяна. Но пока до слуха долетали разноголосые трели скворцов, листохвосток и чижей.
      Лица лесников скрывала маскирующая сажа и сеть, волосы вымазаны в глину, одежда под сетью при каждом движении тела, приобретала окружающую раскраску и гармонировала с природой, на ногах легкие, беззвучные мокасины. И только острые ухи, выбивающиеся из прилизанных патл, указывали на то, что неизвестные, принадлежат к эльфийскому племени.
      Старший отряда легонько разъерошил ветви боярышника и высунул носа на прогалину.
      - Горан! Горан!
      Подозрительная тишина.
      Ветан - командир летучего отряда негодующе заскрипел зубами. Ну, что могло произойти с тем остолопом?
      - Горан!
      Быстрая, крадущаяся тень.
      - Да тут я, кап Ветан!
      - Цыц, Горан! Придурок! - взъелся командир.
      - Хватит, уже вам! - встрял лучник, не высовываясь из густо, растущей рядом дички.
      - Уходим! - взял себя в руки, наконец, Ветан. - Переночуем, где-нибудь, поблизости.
      Никто ему не ответил, и так всем ясно, за весь день вымотались до одного, и пора отдохнуть, да и перекусить не помешало бы.
      Так повелось с давних времен, что набирали в дозоры кандидатов сообща, Община Эльсдара неукоснительно исполняла издавна установленные правила и законы, чтобы раз и навсегда отсечь себя от излишнего бунтарства аристократичного, вельможного двора, и потому готовили в группы отрядов из привилегированных королевскому трону Домов - родственников и близких королевской семьи, а именно, Дома Эльсдинов, далее: Харушей, Ворматов, Римзов, Сульянов и, конечно же, Альринов. Остальные попадали исключительно по чистой случайности или в расчет кулуарной жеребьевки. Магический Круг - главный орден магической обороны и защиты Эльсдара, скрупулезно отбирал бойцов и следопытов в такие вот походы, ибо добросовестная и качественная работа групп, являлась щитом Общины эльфов. И уже потом - волшебный купол и Барьерная стража. Рука об руку Дома соперничали в отваге и героизме на границах Эльсдара, зарабатывая привилегии и благосклонность короля Эльриха Эльсдина на поле мимолетных встреч с нахальным противником - людьми.
      В таких походах многие обретали свой горький опыт, а кто-то находил и смерть...
      - Тихо всем! Пересидим ночь здесь, а завтра обойдем окраину Королевского, посмотрим, что новенького творится на тракте у дайкинов, ясно?
      Конечно ясно, не нужно дожидаться чьего-то согласия. Спокойствию Ветана можно завидовать, его у него хоть занимай, тут и дивиться нечему, рассудительность и трезвость достались командиру по наследству, от дальней родственной линии самого Берхата Альрина - Главного Министра Внешних Порядков, а их Дом, так и славился успехами в политической и светской жизнях Эльсдара. Хоть Ветан Лийт и относился иерархическими корнями к аристократическому дому, но служебную лестницу начал с самих низов - разведки. Оперативного отдела. Но и тут ему везло, он с успехом зарекомендовал себя в основном командном составе, управлял взводами лучников и эльфаров.
      - Хлат и Малья - очаг. Рауд с Азольей - готовят ужин. Все остальные разобрались в караул, кто свободен, после ужина сразу на боковую.
      Тихие и молчаливые кивки. Ветану не довелось по нескольку раз повторять приказы.
      То, что в их отряде присутствовали эльфийки нисколечко уверенного в себе разведчика не смущало, а наоборот, уже доказало неоднократно, на девчонок можно положиться, как никогда. Малья и Азолья хоть молодые и вспыльчивые, но вполне добросовестные, когда дело касалось выполнения приказов и задач; без замечаний, с редкими пререканиями. А стреляли они из луков еще похлеще, чем мальчишки, утирали им носы, как и своим сверстницам, так и его следопытам.
      Хлат с Мальей разгребли опавшую осеннюю листву, заостренными ветками, разрыли верхний слой дерна и, расковыряв в земле неглубокую ямку, разложили в ней небольшой костер.
      Рауд с Азольей скрылись за могучими стволами ялинов - пошли нарезать ивовых прутьев, на которых будут готовить, насаженных на них куропаток. Птицу удалось еще подстрелить в глухих чащах по дороге к границе. Теперь осталось только ее запечь, обпотрошенных предварительно тушек на жарких угольках. Ужин обещал быть обильным и сытным. Ветан планировал выставить в караулы по два разведчика, следопыт и лучник, и так по сменам до самого утра, до подъема.
      Ночь накрыла лес быстро и незаметно, сразу погрузив Эльсдар в темноту.
      Широкая, неземная вуаль звездной ночи. На небосводе раскинулась россыпь серебристых искр, манящих и притягательных для глаз, такая картина не давала уснуть даже измотанным дорогой эльфам. Ветан потянулся к магическим амулетам, но камни чуть слышно разогрелись в его ладонях и тут же, погасли - ночью можно было спокойно спать, ближайшие окрестности эльсдарских чащ на удивление оказались спокойными и не таили в себе опасностей, но это пока, пока на охоту не вышел ночной зверь.
      Эльфы тихо и непринужденно переговаривались, за дневной марш, утомив и натренировав до ломоты ноги.
      Куропатки быстро румянились на костре до золотистых корочек. Жир шкворчал на углях.
      Ветан с удовольствием прикинул, что под такой славный ужин не прочь, был, приговорить флягу вина и сладостно потянулся в предвкушении трапезы.
      Азолья умело справлялась с шампурами, не давая дичи подгореть. Рауд нарезал ломти хлеба и сыра. В заплечных сумках еще сохранились сухофрукты.
      Горан, Хлат, Малья, Хрудт, Збирк и Живан у самого ствола ялина бросали кости, чтобы определить первую пару караула.
      Полчаса в леснике стояла умеренная тишина, прям идиллия, нарушаемая шкворчанием мяса и шорохом сумок, с которых Рауд извлекал сухие плоды на десерт, а затем, как всегда, началось...
      - Что?! Опять мне первому? Нет!
      - Чего кричишь, придурок?
      - Сказал, тебе Живан, нет!
      - Это почему еще нет, а? Вытянул кости и бросил их - ты, не я, и никто другой за тебя! И выпало стоять первым - тебе!
      - Ничего не знаю, я...
      - Слушай Горан, еще в Золотых Кошках решили караулить по-честному, что падет на костях, сравниваем, у кого больше сумма и тот, у которого самое меньшее число: выходят в первую пару, так ведь, ребята? Выпало так: Горан и Хрудт. Значит, вам первым стоять в карауле!
      Все дружно закивали, даже Хрудт, постоянно, почему-то выпадавший в пару с Гораном.
      - И кто второй будет бросать кости, Живан? - сощурив глаза, пронзительно посмотрел на соперника разведчик, в ожидание подвоха.
      На этот раз умудренный опытом и расторопностью Живан, решил схитрить.
      - Малья.
      - Что? Почему это я? Я с этим дебилом...
      - Ты это кого, сучка, дебилом обозвала?
      Хлоп!
      Малья, даже не успела ответить обидчику, как следует, за нее заступился Хлат, смачно приложив Горана ладошкой по лбу, да так, что тот отлетел к самому костру, чуть не налетев спиною на Азолью, крутившую в одиночестве шампура. Горан ошарашено вытаращился на заступника.
      Повисла пауза.
      Ветан спокойно, исподлоба наблюдал за разворачивающимися в леснике событиями.
      То, что между Мальей и Хлатом давно завязались далеко не дружественные взаимоотношения, известно уже всем, и потому столь очевидной реакции следопыта следовало ожидать незамедлительно, вопрос другой, отчего Горан пошел на прямой конфликт и вступился в грубую ругань? Неужели у следопыта действительно не хватило ума не задирать влюбленную парочку? Горан давно игрался словоблудием и получил по заслугам.
      Разведчик буравил Хлата звериным взором, а затем, схватившись за ножны, кинулся на наглеца.
      Такое лиходейство Ветан уже допустить не мог.
      Эльфар привлек магию оберегов и заставил их пробудиться. Яркий золотистый свет разорвал полотно ночи, и над привалом эльфов разлилось облако золотистого пара. Заклубившегося и принявшего четкую форму. Щупальца магии обхватили сначала разъяренного и шипящего от злости Горана, и только потом, группу игроков в кости, затянувших игру не по правилам. Кто-то, скорее всего, Малья и Живан потянулись к внутренней силе, но Ветан мгновенно пресек их старания.
      - Прекратить, сейчас же!
      Скованный по рукам и ногам золотистыми оковами Горан, рухнул на ковер пожелтевшей листвы. Остальные участники напряжено и виновато ожидали развязки глупого инцидента.
      Ветан Лийт из Дома Альринов решил показательно наказать спорщиков раз и навсегда.
      - Хлат и Горан первыми стоите в карауле, остальным на дежурство, как скажет Азолья, она сегодня и последующие ночи, выставляет дозоры, ясно?
      Недовольное угуканье.
      Ветан снял магические потоки, вернул силу в камни. Требовалось экономить заряд амулетов на крайние случаи похода. Кто знает, что ожидало их у границы Королевского леса и на Северном тракте? Разъезды северян в последние месяцы года стали очень и очень частыми, а их отряды с настойчивым усердием начали углубляться в чащи Эльсдара, с чем это связано оставалось загадкой, но во дворце поговаривали, что дайкины метят на новые территории, хотят расширить свои северные границы к северо-востоку. Бред это или правда, время покажет! Завтра или послезавтра, Ветан планировал встретиться с разведотрядами Юлая и Вишка, где это произойдет, он еще не знал, может быть у Грибного яра, а может - у Вербового Ручья? Как покажет время. Предварительно и Юлай и Вишк, должны будут выйти на связь. Установить с ним ментальный контакт. Назначить условное место. Обговорить точку встречи.
      Понурые и удрученные Горан и Хлат, получив свои порции птицы, скрылись в темноте, чтобы занять караульные посты. Хлат, даже не взглянул на Малью, когда забирал свой подсумок и оружие. Ветан прекрасно понимал, что она его по голове не погладит за забиятство с Гораном, и тем более рукоприкладство, но тем, ни менее, от Хлата вполне следовало ожидать столь мальчишеской выходки, да и приструнить языкатого Горана, уже давно надо было, еще переступив черту Золотых Кошек.
      Что ж, что должно было случиться случилось, в следующий раз, будут внимательнее следить за своими языками, прежде открывая рот.
      - Рауд разлей всем вина по кружкам, скрасим наш вечер, а то, мы все чересчур перенапряжены и утомлены.
      Рауд кисло улыбнулся.
      Эльфы подтянулись к костру.
      Полчаса ели молча и жадно, обгрызали мясо до самых косточек, уминали порции хлеба и сухофруктов.
      Вино разлили по кружкам, выпили без тостов и, разместившись на плащах, приготовились ко сну.
      Весело плясали языки пламени, догорали сухие ветки и листва. Ветан решил к последующему ужину запечь картофеля, а лучше всех его мог приготовить, опять же, только Рауд, кулинарных способностей у парнишки было без границ.
      - Куда завтра двинем?
      Ветан повернулся на правый бок и скосил глаза на Живана.
      - Прочешем Грибной Яр, до него отсюда рукой подать, потом сразу к Вербовым Ручьям, оттуда совсем близко до Северного тракта, обойдем дорогу, все там разнюхаем. На обратном пути пойдем через Рарух.
      - Через Рарух?! - изумился Живан, пристально вглядываясь в лицо Ветана. - А что нам делать в непролазных лианах?
      - Посмотрим, - скромно ответил командир. Он был уверен, их разговор достиг ушей и разгоряченных ссорой Горана и Хлата.
      Живан задумчиво уточнил.
      - В Королевском лесу могут быть расставлены ловушки? На тракте обозы. Ты хочешь пройти вдоль людных маршрутов? Мне кажется, мы могли бы, так не рисковать, Ветан?
      Старший с легкостью отмахнулся.
      - Даже, если и столкнемся с отрядом или обозом дайкин, то какая в том нам опасность, Живан? Постреляем. Прикроемся амулетами. Отступим в глубь Эльсдара. Дайкины не отважатся нас преследовать по нашим чащам, сам подумай!
      Эльф скептически пожевал губу.
      - Как знаешь Ветан, тебе видней.
      Следопыт повернулся к нему спиной, но заснул далеко не сразу, так же, как и Ветан.
      Впрочем, не спалось в ту ночь не только им...
      
      2
      Северный тракт. Вербовые Ручьи
      
      - Господин Явор, скоро поворот.
      - Чудесно. Задница болит от седла. Еще пол мили по дороге, и потом свернем... устроим короткий привал. И дорога в Эльсдар.
      Сержант наемного отряда нервно заерзал в седле пятнистого рысака.
      - Но ведь господин, вы же не думаете, что существует необходимость углубляться в эльфийские леса, так... так...
      - На пару миль, сержант Орвин. Всего лишь на пару миль. Не беспокойтесь, сержант, мы успеем.
      - Слушаюсь.
      Бричка, наповоду двух лошадей и эскорт, в количестве десятка наемников и господина Явора, обходили крутой поворот Северного тракта, где, если внимательным образом смотреть на карту, полоса владений Королевства Людей, впиралась в территорию правления эльфийских королей. То, что Явор Бремар, капитан стражи замка барона Хорвута, не боялся ночью путешествовать по эльсдарским лесам, высоко ценилось в глазах наемных солдат Фарума, и тем более, лично среди воинов Королевской армии Мейдрина, но сам факт рейдерства в земли остроухих, бросал их немногочисленный отряд в нервную дрожь.
      Капитан Явор больше переживал за добросовестное выполнение приказа, чем за безопасность их отряда, на то они и наемники, чтобы ихними жизнями рисковать в корыстных целях, не поворачивать же бричку назад из-за того, что в команде сержанта и вольных бойцов, нашлись трусливые молокососы, так суеверно боявшихся остроухих выродков. Аллон им судья, пускай меняют род занятий, пашут землю или работают на фабриках, ему ровным счетом было наплевать на их внутреннее состояние души.
      По сторонам дороги тянулись бесконечные стволы хвойных и дикорастущих деревьев, сумеречная тень уже успела накрыть кроны густым покрывалом, скрывая глубину чащ от испуганных взоров людей. Кто или что скрывалось в непроницаемых взгляду хащах, можно было только догадываться, напряжение росло, солдаты пугливо, каждый раз хватались за заряженные арбалеты или метательные дротики. Звуки со стороны эльсдарской полосы, доносились угрожающие и неправдоподобные для слуха.
      Дорога петляла на отдельном, поросшем дубами у самой межи тракта участке; с ветки на ветку порхали ночные птицы и летали над обозом, сварливые кажаны. Бойцы обоза страшно нервничали, но капитану Бремару на все то, казалось, начхать, он задумчиво скучал в седле, местами засыпая в дороге.
      На очередном повороте командир отряда зашевелился в седле, конь тихо заржал, Явор натянул поводья, кажись, он определил точку прибытия ихнего маршрута.
      Экипаж замер на рубеже лесной стены. Открыто обозначилась межа человека и эльфа. Всего шаг и ты в непролазных хащах Эльсдара!
      - Отдавайте приказ спешиться, сержант Орвин, скажите людям, пускай подгонят бричку и спустят ее с тракта, надо спрятать ее в лесу! Коней заберем с собою, а... - Явор кивнул на экипаж: - оставим здесь.
      Сержант наемного взвода вытаращился на баронского капитана, но постарался, ничему не удивляться.
      В итоге выдавил из себя согласие:
      - Как скажете, капитан. Разбиваем лагерь здесь, ребята! Туз! Святой!
      На его команду откликнулись два наемных головореза, что все время ехали чуть позади начальников, по бокам брички, при этом, внимательно следивших за дорогой и лесной полосой. Видно Туз и Святой знали об опасностях на Северном тракте не понаслышке, так, как вели себя в походе чрезмерно осторожно и тихо, были готовыми ко всяким неожиданностям.
      Явор съехал с тракта, повел жеребца к черной стене, что на самом деле являлась лесом, в серебристом свете луны и звезд, превратившись в потусторонний мир дивных звуков и шорохов. В такое ночное время, в таком опасном месте, каждый из участников миссии, думал о своей драгоценной жизни и дело, за которое были уплачены немалые деньги, постепенно отходило на второй план. Капитан спустил упертого скакуна с насыпного вала, и лошадь ступила в колючие заросли. Исчезла в частоколе молодых акаций. Явор и его конь, пропали в считанные секунды, словно и не существовали в реальном мире, растворились во мраке черной кляксы Эльсдара - территории лесных следопытов...
      - Демон, - тихо, одними губами прошептал Ленивый, таращась на кривые стволы молодых берез, что росли в пяти метрах от межи. Его глаза даже не мигали, он старательно пытался разглядеть, куда же, Аллон побери, запропастился их уважаемый господин? - Точно демон, братцы! Видали? С конем, раз, и нету!
      - Чего мелишь, придурок? Говорил тебе, не жри своей бормотухи, всякой чуши привидится! - осек его сержант.
      - Да оставь, ты его Орвин, у него вечно, то черти, то голые бабы перед глазами пляшут, ты лучше скажи, долго мы тут скакать по тракту будем? Так и на остроухих нарваться не долго? - вмешался подошедший к ним Туз.
      Орвин молчал, тоже глядел вслед скрывшемуся в темени капитану, а Аллон с ним, зло сплюнул в траву!
      - Гоните бричку с дороги!
      Кажется Святой, смачно и грубо выругался сквозь зубы.
      Именно такие моменты работы, сержант и не переваривал, когда атмосфера в отряде накалялась, а дело стояло на месте. Денежки уже звенели в кармане, и расставаться с ними неохота. Хорошо было солдатне из королевского гарнизона, герцог Альвинский им платил отменное жалованье, и карательные вылазки у них отмечались по отдельному тарифу. Орвин скосил на гвардейцев, как втихомолку, называли их его ребята между собой. Столичные волки полевой службы даже и не нюхали, не то что, участвовали хоть в одном серьезном марше. И теперь бравые вояки думали только о своих шкурах. Про обоз и приказ капитана, они и не слышали, мол, выполнять его забота наемников, они крайние в отряде, вечно отвечающие за исход работы, и постоянно подставляющие свои головы и ж... под стрелы и дротики. Какая не справедливость!
      На этот раз высказался и занервничал Орвин, но опять-таки в душе, один на один.
      А тем временем, его ребята приступили к делу, согнали лошадей с дороги, прямо в крутой спуск к зарослям и близстоящим деревьям, кони артачились, но Святой с Соболем пинками ускорили процесс. Орвин стоял на месте, мрачнее, чем ночь на дворе. Цокот копыт за спиной, вывел его из смутного состояния.
      - Господин сержант!
      О, голубчики гвардейцы, соизволили побеспокоиться!
      - Господин сержант! - настойчивость как у ночного упыря.
      - Слушаю вас, сержант, - Орвин обратил на равного по званию служащего внимание.
      - Мы оцепили территорию. Мои люди будут следить за лесом, думаю, часа хватит, чтобы вам с капитаном Бремаром решить все дела в лесу? - Закончил сержант. - Ночь лунная - это нам на руку...
      - Да бросьте, сержант! Часа хватит остроухим, чтобы расстрелять нас, как зайцев на поляне. Мы на тракте, как на ладони, видны со всех сторон!
      - Съезжайте с дороги... - побледнел гвардеец, хотя Орвин этого, конечно, не увидел, за то услышал дрожь в голосе.
      - В эльсдарских лесах, мы словно в яме со змеями, а они сверху, наблюдают и развлекаются, спорят, кто первым из нас подохнет, вы или я? - Орвин машинально улыбнулся, теперь сержантик армейцев его жадно слушал. - Нет разницы, сколько мы здесь проторчим, Рикос, главное - удача! Удача и вера в Аллона! Молитесь Аллону, Рикос, возможно, он нас оградит от эльфийских стрел?
      Даже конь Рикоса прекратил гарцевать на гравии, временами мотал головой и прядал ушами.
      Ругань и мат за спиной.
      Олухи! Бесовские олухи! Зачем же поднимать такой шум в эльфийских хащах?
      Ведя наповоду лошадь, Орвин покинул расстроенного и перепуганного гвардейца в одиночестве. Пускай пеняют на себя, спасать их тут некому.
      Где его бравые бойцы, нечета армейцам, Орвин определил по заливистой брани Туза и пререканиям Ленивого, вот уж кого угораздило взять в поход, так это Ленивого, ну одни напасти с ним.
      Орвин лишь на секунду замер на краешке дороги, и переступил незримую черту, скрылся в густой черни лесных дебрей. Его будто поглотила ватная, давящая на плечи и душу тяжесть. Пресс. Каменный мешок в каземате. Пытка изощренного палача. В Эльсдаре жили по эльфийским законам и правилам, и природа жизни их читалась по-своему, совсем не по-людски, по иным суждениям и принципам.
      - Чего орете, идиоты? Хватит кричать! На сотню миль распугали лесное тварье! А знаете, как остроухие чуют врага? У них не только уши оттопыренные и...
      - И в штанах, в сезон охоты за людскими скальпами о-го-го как оттопырено, особенно, когда охотится приходиться на таких придурков, как твои люди, Орвин! Чего, и вправду орать, любезнейшие? - капитан Бремар материализовался из хащи перед ихними харями, призраком страшной сказки, каждый наемник Орвина с перепугу струхнул, и едва не наделал в штаны. Жеребца, он успел привязать к дереву, чтоб не мешал.
      - А где эти?..
      Орвин слабо дернул щекой, когда незримый взор Явора задержался на его персоне.
      - Эт-ти? - невнятно переспросил он.
      Матерые вояки, как один парализовано стояли, Орвин растерялся, и куда это подевалась их хваленая самоуверенность?
      Отдуваться снова пришлось ему.
      - В дозоре...
      - В каком еще дозоре?.. А-а-а! - протянул Явор, поймав, наконец, мысль наемника. Ухмыльнулся. - Ладно, пускай охраняют. Сами справимся.
      Ох, и не понравился Орвину его ответ. Ну, совсем не понравился.
      И справляться сержант самостоятельно, даже и с капитаном Бремаром, тоже не хотел. Почему-то носом чуял темные дела, с червинкой, голову готов за правду положить на отсечение. И сам по себе Бремар какой-то странный человек, темнит слишком многое.
      - Распрягайте обоз и гоните его по вон той... - резко замолчал, обдумывая. - Сперва расседлывайте коней!
      Святой и Ленивый быстренько кинулись к уздечке пары, на ощупь, снимая с тягловых лошадей сбрую, Туз лихорадочно им помогал, возясь с поводьями, в темноте делалось все на ощупь, с неумелыми попытками. Опять стали ругаться. Но полушепотом. Явор отступил к одиноким вербам, прислонившись к стволу дерева, ожидая смирено и не торопясь. Орвин топтался на одном месте, в голове до сих пор, звучала фраза капитана и его резкая осечка на полуслове. В какой-то момент догадка осенила его, но он в ужасе, мгновенно откинул ее прочь, затем здравость и рассудительность вернулись в сознание, и он открыто принял предположение за чистую правду.
      А ведь и вправду тропинка, капитан Явор Бремар хотел сказать 'тропинка', не иначе. Вот только, как он ее умудрился разглядеть в темнотище? Орвин задрал к небу голову, осмотрелся, втянул носом сырой и влажный воздух. Поменялась погода. Слегка похолодало, возможно, ночью пойдет дождь или на утро, небо затянут грозовые тучи? Но это сейчас не важно, важно другое, факт ошеломляющей и находчивой проницательности капитана - это врожденный дар или... или дар внутренней силы? Тогда обстоятельство меняло дело. Если Явор Бремар чародей, то почему, этот факт надо было скрывать с самого начала, а не открыться еще в Фаруме? Зачем эти 'кошки-мышки'? Уж больно вольно себя чувствует господин офицер в лесах эльфов, чересчур вольно, наверняка в рукавах припрятал парочку козырей?
      - Орвин, помогите своим молодцам, время поджимает, может дождь начаться, не хотелось бы намокнуть. Ночевать в лесу небезопасно... сами знаете, сколько эльфов может бродить в округе. - Неожиданно подал голос Явор, прячась от людских глаз.
      Сослуживцы Орвина добавили темпа, одна из лошадей, заржав, сорвалась с места, едва не сбив с ног Ленивого, дав галопа, скрылась в орешнике. Боец помянул Аллона. Орвин не осмелился в данную секунду высказать своих мнений, оставил их на 'потом', для лучшего времени. Туз возился со стременами в ногах второго скакуна, брыкающегося задними ногами.
      - Вот гадина, сейчас, еще по зубам врежет! Да стой ты, голозадая тварь, на месте! На месте, кому говорю! - шипел сквозь зубы Святой.
      Сия ситуация капитана Явора явно только развлекала, он видимо, если и торопился, то не очень, правильно рассчитывая свое время и уделяя максимум внимания на результат дела, от которого зависели интересы самого барона Хорвута.
      - Да пошла ты!..- вырвалось с губ Туза, когда с помощью Орвина, удалось распутать и снять сбрую с лошади. Святой еще напоследок, успел перехватить лошадь по боку, и дать животному пинка. Жеребец сорвался с места и, заржав на весь лес, умчался в хащи. Сержант только досадно скрипнул зубами, чудо, явное чудо будет, если остроухие еще не вышли на их отряд. Такой шум могут услышать даже в эльфийском дворце, ихнего долбанного короля. Можно готовиться к встрече с лучниками, магами и, конечно, следопытами.
      - А-ах! - зевнул в темноте Явор. - Справились или нет?
      - Да, кажись, справились...
      - Тогда, валите прочь!
      - А? - С изумлением ошарашился Орвин.
      - Говорю, бегите прочь, сам справлюсь... хотя, если вас сержант, не затруднит, помогите отогнать бричку немного вперед!
      - Еще?! Гнать телегу?
      - Ну, самую малость! - шуточно попросил Бремар, вставая с корточек. - Поближе к яру.
      - Куда?! К яру?!
      - Скатим бричку и... домой.
      Явор находился вполне в серьезном настроении, игры на время прекратились.
      - Ступайте, господа, вы все свободны! - голос капитана четко отдавал приказы, и вряд ли наемники осмелились бы ему перечить.
      Туз, Святой, Соболь и за ними Ленивый, ушли в темноту.
      - Помогайте, сержант!
      А не легче с самого начала, погнать лошадей по той гадской тропинке, а не толкать телегу вперед, надрываясь изо всех сил?
      Вопрос застрял в его горле.
      Точно колдун!
      Орвин, мог прямо сейчас поклясться Аллону, как руки у баронского капитана засветились тусклым светом, губы в странном полусером свете, шептали беззвучно магические слова, а глаза, на секунду, сержанту представились стеклянными и отсутствующими от реальности.
      По спине Орвина пробежал рой мурашек.
      Вот влип. Влип, так влип!
      - Быстрее!
      Телега покатила легче и охочей, подскакивая на кочках и ухабах, сержант спотыкался на неровностях земли, но продолжал, усилено толкать бричку, не смея ослушаться приказа Явора. Толкать вперед.
      Ему некогда было смотреть по сторонам, оглянуться и запечатлеть строгую картину девственного леса. Вряд ли ночью, нога человека ступала в такие дебри Эльсдара? Вряд ли, кто-нибудь из дайкин, смог бы отважиться на такой подвиг? Не стоило, и сомневаться, Явор и Орвин совершали героический поступок в истории человечества.
      - Быстрее!! - волком завыл Явор, и голос его пылал от напряжений и усилий.
      Тяжелым многолетним опытом сержант почуял приближающуюся опасность, естественно в эльфийских землях без наказано шастать нельзя, а даже, если такое, и происходило, то остроухие карали наглецов строго, за столь открытое действие.
      Сержант, пыхтя, надавил на борт телеги, скрежеща зубами, сдвинул колеса с места.
      Ветер играл кронами деревьев, столь высоких и могучих. Аллон всемогущий, неужели в ничтожных от него шагах растут величественные ялины? Долгожители, такие же, как и их скверные хозяева?
      Они слишком далеко забрались в Эльсдар, непозволительно далеко!
      - Стой! Хватит... Сто-ой! - задышал тяжело офицер.
      Орвин перевел дыхание, поправил грубую мешковину и плащовку поверх нее, укрывающую дно брички, и то, что лежало под ней, в такие подробности Орвин не касался, и приучил не интересоваться столь личными деталями и своих людей. Излишнее любопытство наказуемо. У всех есть свои правила. У Орвина и его команды тоже.
      - Сейчас... секунду, - мнимый чародей набирался сил, хватаясь за бока, - надо подпалить бричку!
      - Подпалить?! - в который раз, изумился сержант.
      - Подпалю ее я, а вы, сержант, помогите ее столкнуть в яр, ясно?
      - Ясно.
      - Отойдите от телеги! - резко скомандовал капитан.
      Орвин не отошел, он прямо отскочил от повозки, снедаемый опасениями и тревожными предчувствиями.
      Шепот. Полузакрытые глаза. Магический транс. Сияние на руках. До Орвина долетают эманации эфира. Жар и колебания воздуха. На его глазах вершилось чародейство.
      Доски правого борта заскрипели, в отсветах тусклого зарева сержант рассмотрел жиденькие клубы дыма, чернеющее местами дерево и внезапные слабые языки пламени. Неужели нельзя было воспользоваться трутом и огнивом?
      - Устоит дождь, - как бы в ответ на немой вопрос, ответил чародей.
      Сержант Орвин перестал чему-нибудь удивляться, понял, что занятие это глупое и бескорыстное.
      - По бокам! Толкаем! Толкаем вниз! - снова завелся командир.
      Орвин вцепился в борт, поднажал, он не видел Явора, но чувствовал силу его движений, его магическую мощь, способную сдвинуть с места, даже тяжелую бричку.
      - Еще не мно... - долетел обрывок фразы.
      Ветер дует сильно, порывисто, срывая звуки ночного леса и распугивая живность. Интересно остановит ли погода остроухих? Естественно нет.
      Клятые горбы! Канавы! Ямы!
      Проклятия слетают с губ сержанта.
      Бричка тяжело, но катится, подскакивает, плащовка и мешковина слетают с края, со стороны Орвина открывается дно, но он слишком занят, чтобы заглядывать под ворох тряпья, глазеть на...
      На очередной канаве его борт уходит влево, грузнет в яме, руки Орвина немеют от усталости, правая рука слетает с борта и падает на мешковину, упирается во что-то мягкое и податливое...
      Резкий лунный свет от внезапного просвета в тучах.
      Свет! Они выкатили на край яра, теперь деревья расступились и ночное небо в облаках, показало полную луну, заливающую серебром зорганские земли.
      Мимолетный взгляд и он видит. Видит и ужасается!
      Тряпье слазит и открывает неожиданную картину: тонкие, женственные ноги, торчащие из-под мешковины. Труп?!
      Они сжигают труп?!
      Орвин оступается, задыхается от дыма и ужаса. Тело! В бричке лежало чье-то тело? А может и тела?
      С этой мыслью, он летит в траву и не может подвестись.
      Человеческое тело?
      Одно ли оно в бричке?
      Хорвут избавляется от человеческих тел?
      Странное обстоятельство.
      Гуг-х!
      Гул стоял раскатистый, но удаляющийся, долетел треск дерева и грохот колес. Бричка сорвалась с гребня и устремилась ко дну яра.
      Орвин уже не видел горящий каркас.
      В эту ночь, он понял, что совершил серьезную ошибку, когда согласился отправиться в столь рискованное путешествие в земли Эльсдара. А ведь оговаривалось вначале, ни каких сомнительных акций! И что в ответ? Верь после этого вельможам.
      - Куда вы запропастились? Вы хоть живы, надеюсь? Давайте помогу подняться. Что с вами стряслось, Орвин?
      Орвин уже жалел, что не успел справиться со своими эмоциями.
      - Вот, - Бремар протянул ему руку, помогая подняться на ноги.
      Сержант молчал.
      - Вы видели? Вы видели, да? - неожиданно подал голос Явор, вкрадчивый, но устойчивый. - Конечно же, видели. Можете быть спокойны, в телеге не люди!
      - Не люди?! - не выдержал Орвин. Он захотел закричать - а кто же? Но предупреждающий жест Явора закрыл ему рот, - капитан сжал локоть сержанта, требуя молчания.
      - Эльф! - Голос Бремара констатировал факт. - Пора уходить, Орвин. Идут эльфы. Идут широко, и дай нам Аллон удачи, прорваться сквозь их кольцо!
      Страх сдавил Орвину горло, перехватил дух.
      - Мои... мои...
      - Забудьте о своих людях! Забудьте о гвардейцах! Плевать! Спасаем свои жизни, быстро! Их луки готовы уже к бою!
      А его руки всего лишь дрожали! Дрожали в смертельном испуге.
      - Бежим! Бежим к лошадям!
      Они погнали с яра, продираясь кустами и зарослями.
      На дне яра пламенели колеса и разваленные борта брички...
      
      3
      Эльсдар. Грибной Яр. Вербовые Ручьи
      
      Рауд с Азольей с трудом растолкали Збирка и Хрудта. Збирк спросонья ругался и отмахивался от эльфийки, словно от назойливой мухи. Третий час ночи - самое трудное время караула. Самые опасные и смертельные часы дежурства. Враг ловит на сне и усталости. Нельзя засыпать! Но организм не каменный даже у эльфов, даже остроухие и те устают. Притомился за неделю марша и Збирк, притомился молчаливый и постоянно мрачный Хрудт, девчонки осунулись и держались на стимулирующих организм отварах, держались, нет, скорее упирались собственной выносливости Живан и стойкий ко всему кап Ветан. Больше из их отряда похвастаться выносливостью не смог никто, тем ни менее, предрассветные часы выпало стоять Збирку и Хрудту. Смачная затрещина по уху досталась только Збирку, Хрудт понуро уже натягивал поверх легкой туники с мифриловых колец кольчугу. Так же невесомую и удобную, как все снаряжение лесного народа. В таких доспехах можно спокойно промахать не один десяток миль. А выдерживает мифрил любую сталь, любой клинок и наконечник. Золотая и дорогая вещь. Но и ценная.
      - Вставай! Хватит спать! - Азолья переживала заодно, что бы она своими криками не дай Дьен, разбудила Ветана, тогда встряски не миновать. - Да вставай же, придурок!
      Ветан в полудреме прислушивался к беспорядку в собственном отряде. Да уж, утром придется навести порядок, в передовых рядах следопытов. Но торопиться вмешиваться в разборку не спешил. Успеется.
      Збирк, наконец, продрал глаза, заспано заморгал, прогоняя остатки сна и, уставился непонимающе на эльфийку.
      - Ты чего?..
      - Идиот, ты, что заклинание не поставил? Тебя, что каждый раз на пост будить?
      Збирк ответил что-то невнятное, нечленораздельное, одному ему понятное.
      Азолья скривилась еще раз, врезала следопыту по макушке.
      - Хватит... шлепать...
      - Хватит спать! Вставай уже! - не вытерпела раздраженная лучница.
      Эльфы на плащах заворочались.
      Так и есть, сейчас Ветан проснется.
      Ну, естественно проснется! Куда ж дальше дурака валять и претворяться? Весь лагерь на уши успели поднять!
      - Что стряслось? Почему крик подняли?
      - Да Збирк... - начала виновато Азолья, но Ветан ее тут же оборвал, его взор, затуманенный сном, стрельнул на соню.
      - А ну, подъем! Живее подъем! Будешь три ночи подряд заступать... - дальше можно и не объяснять. С лица Збирка моментально слетели остатки сна.
      Следопыт окончательно прогнал дремоту, мрачно напялил на себя кольчугу, плащ и, вооружившись мечом и луком, скрылся в темноте, уходя в разросшиеся у ялинов высокие кусты. Все заводила Азолья! Так и хочется, ей врезать от души!
      Прощай сон! Три наряда вне очереди! Дьен всех раздери!
      Он пробирался сквозь кусты осторожно и не спеша, с присущей только эльфам крадущейся походкой, словно зверь, вышедший на охоту. Збирк остановился под разлапистыми кронами кленов и акаций. Удивительный участок Эльсдара, возможно единственный, где лес эльфов, позволил ужиться неэльфийским деревьям, так плотно и густо, как позволял всюду растущим в этом краю ялинам - покровителям лесного народа.
      Збирк следопыт хоть и ленивый, но превосходно оценивающий ситуацию с первого беглого взора, такие места, как эта, поросшая дайкинскими стволами роща, требовала тщательного анализа и проверки, к чему и приступил эльф, как только прогнал сонное состояние.
      Внутренний дар растекся по его телу не сразу, с той же ленцой, с какой Збирк просыпался и вставал из-под теплого плаща, энергия потекла по жилам, взбадривая кровь. Чудесная ванная ото сна.
      Что там сказал с вечера Ветан: прочесать Грибной Яр, порыскать по Вербовым Ручьям, пройтись по территории дайкин, и даже попытаться просунуть носа в Рарух? Ну не поход, а увеселительная прогулочка, еще не хватало затеять стычку с дайкинами, лучше не бывает!
      Збирк отсканировал клены и акации - странно, но незаметно настырной хищной твари, а ночь ведь глубокая, слегка затянутая дождевыми тучами, Збирк втянул ноздрями влажный воздух, вот почему, тяжело подыматься с плаща, теплого и уютного лежака, такая погода клонила ко сну. Где-то, возможно, над эльсдарским дворцом, обрушился затяжной дождь, штурмующий невидимый и невесомый барьер - оплот долгожителей. А может, заливная погода налетела на Королевский лес и Северный тракт, обмывая утоптанную колесами и копытами дорогу, заставляя путников прибиваться к лесной чаще, в поисках, хоть какого-нибудь укрытия? Збирк сладко потянулся, еще бы часок поспать, нет же, разбудили! Въедливая на всю голову Азолья, от эльфиек в отряде одни проблемы! И почему, этого не понимает всезнайка Ветан?
      А-ам! - зазевался под кленом Збирк, втягивая свежий, насыщенный влагой воздух. - А-а...
      Дичка! Точно дичка! Дикая недозревшая груша, описав в воздухе дугу, врезала следопыта по лбу, Збирк от полной неожиданности оступился, захлопнул рот, сжал челюсти, ошарашено мотая головой по сторонам. Никого! Рука потянулась за тонкий, легкий меч. Нет! Чудес не бывает; фрукты самостоятельно по воздуху не летают, кто-то очень самоуверенный и наглый запустил плодом в него? Кто же это? Наверняка, какой-то идиот из ихнего отряда, подкрался в ночном лесу и решил подшутить над ним? Но кто?
      Тишина стояла еще пару секунд, а затем... издевательский, дразнящий хохоток, мелодичный с наглым укором. Нет, так могли смеяться и издеваться только эльфы. До таких сюрпризов дайкинам очень далеко, хотя, если верить жизни и истории их столкновений в лесу и на дороге, 'животные' многому чему научились у долгоживущих, и продолжают дальше с превосходством, совершенствовать свой внутренний мир.
      Збирк, конечно же, выругался, послал в темноту ментальный зов и, получив в ответ подтверждение, остался спокойно ждать, когда неизвестные покажут себя. Долго упрашивать незваных гостей не пришлось, из темноты и зарослей крапивы, показались юркие и стремительные фигуры командира следопытов и лучников Юлая, за ним крались вся его шустрая команда, организованная из числа, как эльфов, так и эльфиек-лучниц.
      Ночь скрывала их лица, но Збирк полностью был уверен в том, что Юлаю очень весело, чересчур весело. В такие минуты любому другому эльфу было крайне тяжело на душе. Неискоренимый талант эльфийского организма - подшучивать и пакостить себе подобным.
      - Проспал Збирк?
      - Чего пристал? Можно и не красться, я так уж и быть, пожалел бы твою шкуру и свои стрелы.
      - Да ну, а я подумал, было, что ты уснул под кленом, а вдруг, вместо нас к вашей лежке крались не эльфы, а...
      - Дайкины, - на плече Юлая лежала сталь, эльфийский клинок, серебристый росчерк лунного света в ночи, дотягивающийся до незащищенной шеи вожака разведотряда. - Их бы ждала в лежке смерть!
      Юлай с мрачной улыбкой повернул голову, ища глазами Ветана Лийта, так умело и показательно подстерегшего его и их прибытие в расположение умелого Альрина.
      Збирк расквасился окончательно, он проглядел появление разведотряда Юлая, тогда, когда весь лагерь уже был на ногах, успел вооружиться, занять позиции и встретить докучливых соперников, что могло быть хуже, чем моральная пощечина по собственному достоинству? Наверное, очередной унизительный выговор от Ветана? На фоне расплывчатости Збирка, вчерашний позор Горана и Хлата - мелкое недоразумение.
      - Зачем приперлись Юлай? - Ветан даже не спешил убирать клинок с плеча разведчика, а наоборот, поближе придвинул сталь к горлу заносчика.
      Глаза соперника сузились до узеньких щелочек, насторожились бойцы Юлая, насторожились разведчики Ветана, вряд ли эльфы откроют огонь друг по другу, соперничество между командирами могло закончиться очередной ссорой или потасовкой.
      - Дело есть, - неожиданно прошипел сквозь зубы Юлай.
      - Какое такое дело еще, Юлай? - в тон ему ответил Ветан.
      - Безотлагательное.
      - Почему, тогда на связь не вышел?
      - Еще как вышел, - Юлай поискал взором Збирка, тот густо покраснел в ответ, надеясь, что его реакцию на слова капитана Юлая, хоть кто-нибудь, да не заметит. - Правда, Збирк, вышел на связь?
      - Вышел, - промямлил, стыдясь, следопыт.
      Ветана зло перекосило, дисциплина в его отряде пошатнулась, придется навести порядок.
      Со звонким шелестом клинок вернулся в ножны, капитан выступил из-за ствола клена - можно считать, что Юлай и он, на время нашли общий язык и временное перемирие в их тяжелых отношениях.
      - Пошли. Посидим у костра. Расскажешь, что стряслось. Надеюсь, у тебя веские причины и повод, чтобы будить меня среди ночи?
      - Тебе судить Ветан? Не бережешь ты себя в дороге, гонишь себя и ребят точно големов, они ведь не эльфарские истуканы, чтобы...
      - Ты пришел мне мораль посреди ночи читать, Юлай? Или по делу? Выкладывай свои секреты и... - 'проваливай', хотелось сказать в гневе Лийту, но разведчик промолчал, благо собеседник пропустил его горячность мимо ушей, и они, миновав стену акаций, продрались вглубь лесника, в центре которого курились угольки, почти потухшего костра, а из зарослей шиповника и ползучих лиан, выглядывали лица лучниц, хмурые и тревожные. Их луки были давно наготове, а стрелы смотрели Юлаю и его команде в животы. Юлай обвел лесник одними глазами, да уж, бойцы Ветана растеклись по периметру умно и грамотно, взяв площадку в плотное кольцо, организовав, тем самым, серьезную защиту, в случае того, если на месте Юлая и его группы, действительно оказались бы нежданные противники - дайкины.
      - Вчера, ближе к вечеру, со мной на связь вышел Вишк, встревоженный и озабоченный, говорит мол, лети на помощь, цель объявилась...
      - Какая такая цель? - переспросил, не понимая Ветан.
      - Обычная. Дайкинская.
      - Дайки... то есть, ты хочешь сказать, в лесу объявились люди? - возбуждено поправил его Ветан.
      - Дай, договорю.
      - Говори.
      - Так вот, по тракту ползет обоз, если точно из слов Вишка - одинокая бричка с эскортом. Одна-единственная телега и два десятка солдат.
      - Наемники? Селяне? - Ветан уже прикидывал расклад в уме.
      - Ты же знаешь Вишка, как только цель увидит, так и все, пелена, муть перед глазами. Руки чешутся, за меч хватаются, толковое слово с него выдавить, легче самому пойти все разведать.
      - Ты предлагаешь пуститься вдогонку?
      - Мне Вишк предлагал составить ему компанию, а я тебя зацепил, потому, как ты шастал возле Яра, а от него к тракту рукой подать.
      - У нас своя миссия и вряд ли мы, вот так просто, будем шастать по Яру, - огрызнулся Ветан.
      - Ладно, успокойся. Мое дело предложить, а твое дело... - Юлай сделал паузу, ожидая от Ветана ответа.
      Конечно, как он мог отказаться от предложения поохотиться на дайкинов? Отказаться от атаки на обоз? Да ни как! Такие мероприятия поощрялись Кругом и двором. А игнорирование их, напротив, преследовалось высшими чинами. Поворота назад нет, Юлай по дороге все прекрасно обдумал и теперь играл на публику, их разговор слышали буквально все: и лучницы и следопыты, если Ветан Лийт, вдруг, неожиданно повернет назад, его вряд ли кто из команды поймет, напротив, мгновенно засомневаются в святости Общины и вековечной войне с племенем людей. Дороги назад действительно нет. Тем более два десятка солдат - сущий пустяк.
      - Собираемся! - Эту команду Ветан бросил замершим в темноте Горану, Хлату, Малье, Рауду, Азолье, Живану, мрачному, как ночь Збирку и собранному Хрудту.
      Костер потушили эльфийки, следопыты быстро паковали и укладывали сумки, проверяли оружие и окутывали лесник охранными заклинаниями, Ветан не хотел, чтобы в следующий их приход в укромную лежку, их вдруг встретил неприятный сюрприз, в виде лесной нечисти, облюбовавшей ночлежку долгожителей. Такие случаи бывали частыми и неоднократными, что приводило и к жертвам.
      - Кто ведет группу?
      - Хвиз, - обронил Юлай.
      - Когда Вишк выходил с тобою на связь?
      Юлай сбавил темп бега, приравнялся с Ветаном.
      - Полтора часа назад.
      - Они могли уже напасть...
      - Вишк будет ждать нашего прихода.
      - Ты был уверен, что я не откажусь от атаки?
      - Я был уверен, что ты не пойдешь против общественных правил.
      Ветану осталось лишь фыркнуть. От этих правил не отвернулся бы ни один эльф, и тем более такой правильный разведчик, как Ветан Лийт.
      - Надеюсь, вы ни чего не напутали?
      - Ты сомневаешься в Вишке?
      - Я обеспокоен его маниакальной злобой к людям.
      Юлай некоторое время молчал, группа бежала по лесу тихо и собрано, экономя дыхание и силы.
      Через семь-восемь миль должны, будут начаться вербовые посадки с редкими, но чистыми и прохладными ручейками. Это Вербовые Ручьи, чуть в стороне - Грибной Яр. За ними граница - Северный тракт и территория людей. Дайкинов.
      - Вишк будет ждать нас, Ветан, в его группе два эльфара и за спиною, в арьергарде - взвод рогуссов. Поэтому, он торопиться не будет, дождется удобного момента для боя, а к тому времени, мы успеем их нагнать.
      Холодный пот прошиб Ветана.
      Горан чуть не оступился на ровном месте.
      Збирк врезался в молодую иву.
      Эльфы Юлая звонко и мелодично посмеивались.
      Рогуссы!! Гнусные твари!
      
      Темень. Кромешная темень.
      Орвин прислушался к ночным звукам и... ничего. Лес онемел в жутком ожидании развязки, сержант с трудом проглотил вставший поперек горла комок, и куда теперь бежать? Где дорога? Аллон его знает, где тот проклятущий Северный тракт? Кругом сплошной мрак, ветви деревьев, колючие заросли и паутина. Вязкая и липкая паутина. Орвин тихо чертыхался и плевался. Когда он успел заблудиться, отбиться от шустрого и уверенного в себе Явора, известно только одному Аллону? Правда, одна - он потерял правильный курс, повернул не туда и заблудился. Орать на весь лес и звать на помощь, смерти подобно. Ведь, он четко помнил последние слова капитана Бремара: эльфы рядом и их луки наготове. Орвину мерещились быстрые и тонкие тени в каждом полумрачном свете луны, в каждой глубине кустарника, он видел притаившегося лучника или эльфара. Бояться в дремучем лесу можно даже собственной тени, не то, что карателей разведотрядов.
      От дерева к дереву. От жалкого кустика к колючему кустарнику. От рощи к роще - Орвин углублялся в хащи... Хащи! Интересно в хащи Королевского леса или в хащи Эльсдара? Если он бродит по чащам дайкинских дебрей, то у него еще оставалась надежда на выживание, а если в Эльсдаре, то...
      Тиль-тиль-тиль... тиль... тиль-тиль-тиль...
      Сержант Орвин прирос к земле, ветер трепал ветви деревьев, он судорожно обхватил ствол березы, прячась за деревом, словно за каменой стеной.
      Тиль-тиль-тиль... - так рядом, что Орвин ощущал затаенное дыхание противника.
      Сержант зажмурил глаза, мысленно прощаясь с жизнью.
      Тиль-ти... - мелодичная речь оборвалась на полуслове.
      Орвин перестал дышать.
      Дуновение ветра, перерастающего в буран, гнущий лесные стволы к самой земле. Орвин услышал взвинченное карканье вороны, пролетающей над кронами берез. Птица пыталась ухватиться за ветку, но ветер нещадно мотал ее. Начал накрапывать дождь. Затаился Орвин. Затаились и эльфы.
      Может ли человек, соперничать в лесной гуще за выживание с эльфом? Не надо быть реалистом и практиком, чтобы ответить на этот вопрос с предельной точностью и уверенностью, что нет. Естественно нет. Еще раз нет!
      В лесных чащах эльфу нет соперников, тем более в лице человека. Дайкин мог надеяться на победу лишь в равной сече, открытом поле или при помощи профессиональных колдунов. Но в штате его отряда, среди наемников и гвардейцев, к сожалению, мага не оказалось, к великому прискорбию. Надеяться на Явора не стоило, капитан больше переживал за собственную жизнь, чем за души временных попутчиков. Если Бремар и спасался, то только сам, плюнув на оставшихся за своей спиной людей.
      Дождь нарастал. Бил по земле. Лил на кроны Эльсдара и Королевского леса, природа смилостивилась над потомками эльфийским экспериментов - людьми, даруя им шансы на равный бой и на спасение. Эльфы чувствовали людей, но непогода сбивала их природное чутье, бросая кости Судьбы на чашу весов. Крохотный шанс на выживание, воспользуется ли им сержант Орвин?
      Отрывистое, полуживое дыхание. Прилипшая одежда к голому телу. Холодный пот, смешанный с дождевыми каплями, дрожь по всему телу, Орвин на рубеже сознания и обморока. Такого страха он не испытывал никогда, за всю свою не долгую жизнь. Лучше встретиться лицом к лицу с сотней недругов, чем вот так, застыть в разбушевавшемся от урагана лесу с эльфийскими выродками на хвосте.
      Затянувшаяся, мучительная тишина. Орвин спиною, внутренним чутьем чувствовал, что эльфы затаились, выжидают, выслеживают неосторожное малейшее движение. Что делать? Как поступить? Судорога сводит его ноги, он боится пошевелить даже пальцем.
      Вой ветра и внезапная тишина...
      Карканье треклятой вороны, вцепившейся таки в верхушку березы...
      - Гады!! Га-ды!! Тва-ари!! Вырод... - крик захлебывается агоническим воплем и треском кустарника.
      Туз?! Аллон пресвятой, точно Туз!
      Мурашки пробежали по плечам Орвина, эльфы добрались до Туза.
      Далекий треск веток и шелест травы. Дождь, то льет, как из ведра, то моросит с ленцой, с вялой неохотой.
      Две тени обошли ствол березы, не приближаясь к приросшему к дереву сержанту, скользнули в ночь с луками наготове. Краем глаза, он заметил холодный блеск на наконечнике стрелы, худющие, тонкие, женственные фигурки, отчетливые движения ног. Эльфийки! Лучницы-эльфийки!
      Одна. Две. Три...
      Три удара сердца и карательницы скрылись в чаще подлеска. Орвин судорожно глотал влажный воздух, отлип от березы и съехал по шершавой коре к самой земле, умостив свой зад на мокрой траве.
      А если за лучницами следовали следопыты? - эта мысль пронзила его отравленной стрелой. Нет! Он не хочет умирать!
      Панические телодвижения, Орвин срывается с места, бежит к ежевичным кущам, ныряет в их спасительную густоту, царапает руки и лицо, но с затаенной надеждой прислушивается к внешним звукам.
      Завывание ветра ему в ответ. Аллон пожалел его душу, за лучницами ступала лишь безразличная к смертным душам темнота. Стихия буйствовала. Ураган швырял на лесные массивы плотные завесы дождя, местами заливая землю и деревья холодными струями небесной влаги, а в короткие промежутки спокойствия - обдавая хащи пронизывающим и мерзким ветром. Орвин продрог до самых костей. Плащ, промокший до ниток, бесформенной тряпкой висел на его плечах, туника прилипла к отяжелевшей кольчуге и исподней майке, сержант приник к земле, укрываясь от разъяренного бурана в жиденьком кустарнике. Луна то скрывалась, то показывалась из серо-черных туч, заливая лес нереальным, призрачным светом.
      Сержант Орвин дрожал, как осиновый лист, опасаясь высунуть из убежища даже носа, в каждой тени, в каждом постороннем шорохе, ему мерещились остроухие каратели. Аллон свидетель, если эльфы набредут на останки сгоревшей брички и разнюхают место преступления, они - трупы, откроют на наемников и гвардейцев бесшабашную охоту. Охоту, целью которой, в первую очередь, будет являться месть. За гибель сородичей лесники карали беспощадно и жестоко. Кровная вражда дайкинам обеспечена.
      Туз! В этом Орвин мог свято поклясться, что он слышал отчаянные, предсмертные крики наемника, уже поплатился собственной жизнью за преступное содействие в чудовищной акции. И такая расплата могла ожидать каждого, кто не позаботится убраться с эльфийского леса прочь. Каждого! Нервная дрожь в руках, Орвина била крупная дрожь.
      Хруст веток.
      Медленная, тягучая пауза.
      Вой ветра.
      Снова хруст веток.
      Свист бурана в ветвях берез...
      Треск кустов...
      Орвин невольно чувствует, как на макушке головы волосы стают дыбом. Разве эльфы могут себе позволить, так нагло и громко красться по лесу? Конечно же, нет! Тогда, кто это или что это, продирается сквозь хащи? Святой? Соболь? Или все-таки капитан Бремар? Остолопы гвардейцы? Неожиданно перед глазами Орвина замелькали посиневшие, окоченевшие ноги эльфа... эльфийки. Мозг сержанта нарисовал жуткую картину ужаса: неестественно серого цвета кожу эльфийки, стеклянные черные глазища и перекошенный в страшном оскале рот. В довершении: острые лисьи ушки, выбивающиеся из-под копны распатланных, вьющихся волос. Жуть! Орвину перехватило дыхание, он с немым криком вжался в заросли кустарника, мечтая об одном, превратиться в мелкого насекомого, исчезнуть из гибельного места.
      Хро-гггх - хро-о-огггх - хро-о-огггх...
      Хро-о-огггх... Хрооо-о-огггххх...
      Вепрь?!
      Сквозь чащи вербняка ломился дикий вепрь.
      Страх парализовал Орвина. Обрубал рефлексы, инстинкты, чувства и силу воли. Он превратился в беззащитное, бездеятельное и равнодушное к действительности существо.
      Кошмарная, уродливая, громоздкая тень, вывалилась из кущей, прямо на голый пятак подлеска, ветер топорщил зверю густую и лохматую шерсть. Страшилище стояло на четвереньках, а в голове Орвина мимолетно пронеслась устрашающе-дикая мысль, что это 'нечто', могло с той же легкостью, стать и на задние лапы, перемещаться как двуногий хищник. Эта мысль окатила сержанта ледяной водой.
      Хро-огггх. Хро-о-огггх. Хрооогггхх!
      Животное фырканье слетало с его глотки, мешаясь с завываниями ветра.
      Тучи разошлись на небосводе, и призрачный свет лизнул серебром по лесным дебрям, Орвину открылась еще более чудовищная картина кошмара: свиное рыло, мощные челюсти с острыми саблезубыми клыками и нижние, загнутые к верху икла, выступающие над верхней губой, желто-яркие, глубокопосаженные глазища. Тварь остановилась возле двух берез, приникла подвижным носом-пятаком к влажной земле, жадно втянула воздух, издала глоткой раздражающий слух звук, подошла к десятилетним, еще молодым деревцам, подпрыгнула и передними лапищами вцепилась в кору. Орвин с замиранием сердца вытаращился на чудовищное действо, существо скребло кору березы с неистовой жадностью, срывая цельные куски. Сержант в редких отсветах луны, мог разглядеть мощные лапы чудовища и поразиться, конечности монстра, даже отдалено не напоминали на кабаньи копыта, а скорее - сильные лапища медведя, заканчивающиеся кривыми, изогнутыми когтями. Такого страшилища Орвину еще не доводилось видеть, но воин уже успел понять, что перед ним, одно из кошмарных порождений эльфарского разума, - ужас исследовательских лабораторий остроухих.
      Хро-огггх! Хро-о-огггх! Хрооогггхх!
      Чудище приросло к березе, гнуло ствол дерева к земле, крона шаталась и дрожала под могучим телом мутанта.
      Грозное рычание переросло в рев.
      Орвин с диким отчаянием наблюдал, как с глубины пышных веток мелькнула фигура со скрюченными ногами, перепуганный до смерти крик, к земле летит подсумок с арбалетными болтами, несчастный даже и не думал отстреливаться от монстра, затем болезненный вскрик, треск ломающихся веток, и с гулким ударом на траву летит человеческое тело. С ужасом Орвин видит предсмертное лицо Соболя, перекошенную от боли физиономию и стрелу с черным оперением в спине. Страшилище не успевает наброситься на жертву, когда в спину наемника, вонзается еще одна стремительная смерть. Соболь изгибается в агонии, зверь набрасывается на свою жертву, рвет когтями горячее мясо и впивается иклами в шею человека. Брызги крови летят на траву и покалеченную кору березы. Орвина душит судорога паники и рвота. Кровь! Мясо!
      Убийственный крик готов слететь с его губ.
      Крепкая ладонь перехватывает ему рот, сжимает дыхание и привлекает назад, к холодному стальному нагруднику.
      - Тихо! - Долетает до уха железный приказ. - Это рогусс. Они никогда не охотятся без своих хозяев... эльфаров. Эльфы-магики где-то рядом!
      Орвин коченеет от страха.
      - Молчи, и будем жить!
      Сержант нервно дернул башкой.
      - Не вздумай орать, даже пискнуть! - Явор разжал пальцы и ослабил крепкую хватку.
      - Со... Со-оболь...
      - Он мертв.
      С этим фактом было не поспорить.
      Рогусс - выращенное магиками страшилище, разодрало несчастного Соболя по всей прогалине.
      Хрооогггх!
      Из хащи вылетела еще одна такая тварь, увидела трапезу сородича и мигом устремилась к пиршеству, привнося свои права на полуизъеденную жертву.
      Визг и рев огласил дебри, сводя человеческий слух до безумства и паники. Не природные вопли тварей повергли лес в тишину, казалось, дебри вымерли, оставив в живых только лесных карателей с их монстрами и перепуганных до смерти жертв, людей.
      Эльфары и разведчики-эльфы явились на прогалину призраками, вынырнув из-за стволов, словно из морской пучины смертоносными акулами. Застыли чуть в стороне от терзающих кровавые останки рогуссов, залепетали на чудном языке и все так же, незаметно, исчезли в лесной пучине.
      Орвин нелепо проводил их тонкие и худощавые фигурки: маскирующие тени следопытов и лучниц, горделивые силуэты в мантиях эльфаров, - ни лиц, ни лишних телодвижений, - быстрое появление и... исчезновение в некуда. Орвин тяжело сглотнул - в стихии девственных лесов, ты становишься игрушкой в руках вечных потомков Зоргана, попадаешь в неравную схватку с Судьбой, где остаться в живых, можно лишь в том случае, если меткому, коварному долгожителю, будет просто лень в тебя стрелять, тратить на тебя время и стрелы. Хотя сейчас каратели Эльсдара работали по другим принципам и законам, пункты которых - убивай побольше и по счету.
      - Ждем!
      Сержант Орвин побоялся переспросить у Явора, чего же именно они ждут?
      Только бы не смерти!..
      
      Они разделились у самого яра...
      У самого Грибного Яра.
      Ветан с Юлаем встретили разведчиков Вишка у поваленных ветром сосен. Скорее всего, Юлай, не иначе, первым вышел на ментальную связь с вожаком карательного отряда, как впоследствии расценил Ветан, престол Эльсдина и Магический Круг, в полной мере доверяли и располагали амбициозному разведчику Вишку, так как его вылазки осуществлялись в горячих точках неприятельской территории, ну и конечно, с применением диверсионных акций.
      До рассвета еще несколько часов, за это время Юлай и Ветан со своими ребятами промахали десять миль, выносливые эльфы способны и не на такие подвиги, но командиры отрядов прекрасно понимали, впереди разведчиков мог ожидать серьезный бой, гвардейцы и наемники - это не крестьяне с хуторов и отдаленных сел. Вооруженные люди могли дать организованный отпор, все равно, что дайкины оказались, застигнуты в лесной полосе, загнанный зверь способен на умопомрачительные чудеса, когда расчет шел на собственные жизни. Вот тогда и творились исторические судьбы двух народов. Это противостояние - человека и эльфа, длилось не одну тысячу лет, каждый раз, по-разному и каждый раз, по-особенному. Но как всегда, обычно, победителей и побежденных, по итогу, очень тяжело определить. Горькая статистика - большие жертвы. Оккупации временных территорий. Временная власть. Жестокие законы. Диктатура. Недовольство коренных жителей и снова бунт, и снова - революция. Загнанный круг. Тупик!
      То время, когда долгожители обжили Эльсдар, а именно укоренились под боком людей, последние восприняли с презрительной негативностью, с отчаянным протестом к роду Альвинских - владетелей Северного Королевства Людей и бунтарством отдельных кланов самоуправления. Королевский лес, тянулся до границ аристократических владений и, как самый лакомый кусочек, и его густо-заросшие массивы - был оприходован вельможной знатью герцогского двора или родовитыми дворянами, которые состояли, в не менее властвующей иерархичной структуре светской жизни севера. Те же Хорвуты, графства Земанов и Халоутов. К ним можно причислить: Вирков, Дельссонов, Лаутских и Розаннов. Персоны, если не столь влиятельные, как первые в столице, Мейдрине, то вполне состоятельные в своих землях и имениях. Власть Альвинского требовала беспрекословного повиновения, но в то же время, его фавориты и сторонники имели достаточно привилегий на автономность и самоорганизацию, твердый контроль своих земель и людей, что приводило к негативным всяческим последствиям. Одно, из которых, довольно частое - это открытый конфликт с эльфами. С остроухими.
      В эту ночь произошел один из таких случаев...
      Хвиз остановил всю группу сразу у заросших мхом и лишайником сосен, тот ветрюган, что поднялся перед их приходом к холмам на спуске в Грибной Яр, не являлся причиной повала пятидесятилетних деревьев, за них это сделало время, а не капризная природа. Хотя и выбирать между первым и вторым способами, Ветан не отважился бы - считая в уме, что разницы абсолютно нет, как в том, так и в другом случаях, - поработала матушка природа. Итак, они на месте! Где же...
      Ответ последовал незамедлительный.
      Ментальный зов долетел и до него, и до сознания кап Юлая. Из бушующей ураганом темноты, выступили три фигуры, и при близком, но внимательном взгляде Ветан определил, две из них в мантиях, значит, эльфары. С эльфарами у Ветана всегда тяжелый разговор, хоть и к магии, он не был чужд и далек, но к Магическому Кругу почему-то относился всегда холодно. Что поделаешь, таковой его характер и темперамент.
      Маскировка сползла с лица Вишка и резкие, острые черты его физиономии, запылали суровостью и решительностью. Значит, эльфы успели уже вкусить неприятельской горячей крови!
      Отдаленный раскат грома смешался с гулом - на Северный тракт и участки людских и эльфийских лесов надвигалась сумасшедшая буря.
      Зарница молний и искаженная гримаса Вишка, перепачканная глиной.
      За его спиной сокрытое под маской, окаменевшее выражение одного из следопытов отряда, подошедшего к командирам, а также неподвижные фигуры эльфаров с плотно надвинутыми на голову капюшонами.
      - Мы все-таки не смогли вас дождаться, не устояли, напали на дайкинов...
      - Вы им всем перерезали глотки? - жестко переспросил Юлай.
      Ветан мог поспорить с кем угодно, что на долю секунды скулы Вишка свела оскома.
      - Дайкины разбрелись по лесу. Часть сбежала по Королевскому лесу - одна группа моих следопытов с лучницами преследуют их, а остальные 'животные' - трясутся от страха по кущам Эльсдара, моля своего мерзкого божка о помощи и милосердии.
      - Слава Дьену, ты хоть, кого-то оставил для нас! Я уже было, подумал, что мы зря приперлись в Грибной Яр, поплевать на их жалкие останки!
      Холодный, как ветер смешок, с присущей для высокородных эльфов издевкой. Эльфар тянется к капюшону и подставляет свою голову под крупные струи дождя, переходящего постепенно в ливень.
      - Если хочешь, можешь спуститься в Яр и помочиться на их еще свежие останки! Думаю, никто из отряда Вишка и моих зверят, не будет против! Мертвый враг - есть мертвый враг! Дело я говорю, Ветан?
      Их острые, словно оточенные стилеты взгляды, скрестившиеся на короткий миг.
      - Вполне, - тихо, но и сурово, отвечает мрачный Ветан. Его злоба к эльфарам проявляется ощутимо, становится осязаемой и реальной, пропитывает холодный и влажный воздух.
      - Мы прочесываем пятимильный район, но я не уверен, возможно, дайкины могут прорваться и забиться в какую-нибудь нору, наши отряды за всеми и не уследят.
      - Юлай говорил, с вами рогуссы? - процедил сквозь зубы Ветан.
      И снова за Вишка ответил эльфар, у эльфаров всегда в отличие от разведчиков, были неограниченные привилегии. Магический Круг - это всемогущий орден в Обществе эльфов. Король Эльрих Эльсдин наделил советников безграничными возможностями и властью.
      - Рогуссы, к сожалению, проходят подготовительный этап адаптационной программы, но даже, если бы звери находились в полной мощи физических сил, к великому прискорбию, силы закончились бы у нас. Как вы должны помнить, кап Ветан, рогуссы, зверята продуктивные, но очень быстро, расходующие свои энергетические запасы, поэтому черпающие немалые резервы из дополнительных источников, а именно - из нас. А мы, как я уже говорил, не всесильны.
      От такой речи, разведчик Ветан помрачнел гуще прежнего, что себе позволяет этот напыщенный магик? Вздумал лекции ему тут читать?
      Вопрос состоял в другом, следовало ли затевать ссору на месте стычки? В очаге боя?
      Рассудительный и хладнокровный к эмоциям кап Ветан, естественно заключил, что не стоит.
      - Наша задача, кап Вишк?
      - Помогите одной из моих групп прочесать Грибной Яр, разведчики донесли перед атакой, что конечная цель дайкинов - Грибной Яр, затем, мы налетели на них атакой, но определить, чем занимались эти...
      - Будет сделано!
      - Еще нескольких следопытов и эльфов Юлая, я попросил бы отослать в помощь моим бойцам на тракт и Королевский лес, наверняка дайкины проскочили мимо дороги и прячутся по кустам.
      Согласные кивки.
      Буран налетел на сосны, зашатал их кроны.
      Разведчики Юлая и Ветана топтались за спинами командиров, дожидаясь ключевых приказов.
      Эльфар спокойно и отрешено взирал с высоты холма на впадину Грибного Яра, на волну качающихся крон и на густую полосу леса, с такого расстояния трудно было определить, где простиралась между двумя лесами полоса Северного тракта?
      Ветан мимо воли проследил за его взором, скользнул своим презрительным вниманием на полигон вынужденной войны и с немым удивлением заметил... стремительное тело, громоздкое, звероподобное. Его глаза резко округлились. Замолчали Юлай с Вишком, наверное, и сами, заметив столь поразительную картину. Догадка заполнила разум следопыта - рогусс. Та стремительно-опасная тварь и называется рогуссом!
      Чудовищное и извращено-гадкое детище маньяков-эльфаров Магического Круга.
      Кто на такое способен, если только не магики Эльсдара? В ответ дайкинские чародеи лихорадочно и смехотворно учились и панически пытались, поспевать за праотцами зорганской цивилизации. Их кудесники только постигали азы магических наук, когда высокородные уже вовсю пожинали плоды колдовского мастерства.
      Массивная горбатая спина зверя мелькнула и скрылась в хащах Яра. Ветан глубокомысленно задумался, кого же послать в Грибной Яр на помощь эльфарам, чтобы досконально и точно прочесать местность? И секунду подумав, решил...
      
      С такой осторожностью эльфийские разведчики не крались даже по следам заклятых врагов. Напряженность читалась в каждом шаге, в каждом движении. В душе они не переставали молиться Дьену. Искали его могущественного покровительства. Эльфы редко чего боялись, но к тому, что ожидало их впереди, относились с предельной осторожностью. За долгие годы работы привыкли доверяться своему чутью и своим железным чувствам. А сейчас, они твердили - лес затаился, ибо полон потенциальной опасности. Первая, из которых далеко не дайкины, а чего бояться, тех двуногих слизняков? Еще несколько десятков тысячелетий назад, учившихся шагать по земле, впервые ступивших по Зоргану. Разве таких стоит бояться? Нет.
      Хлат, Малья и Хрудт внутренне содрогались от встречи с рукотворными гадинами Магического Круга, делом рук пресловутых эльфаров - рогуссами. Любая искусственная нечисть магиков, вгоняла чистокровного разведчика в патологическую дрожь. Дрожь с трепетным страхом. Правда, многие из лесничих отряда, научились умело скрывать свои потаенные страхи. Эмоции.
      Но в ложбине Яра, бойцов Ветана ждало психологическое испытание. Нервный Хлат крутил по сторонам головой, выслеживая 'союзничков' напряженным взором. Малья жалась к нему, а Хрудт, на удивление пер напрямик, не пытаясь даже оценить внешнюю обстановку. Кап Ветану показалось, что именно Хрудт, как никто другой из его команды, мог справиться с тяжелой задачей. С определенной и опасной миссией. И где только на их голову взялся шустряк Юлай? Нет бы, самостоятельно отправился на помощь Вишку, и уже геройствовали в Яру и Ручьях вдвоем, без их помощи и поддержки. Почему-то судьба регулярно втравливала его в какие-то ненужные и непредвиденные переделки? В которых, главным ребром вопроса и чести, вставали законы и правила эльфийской морали. Служба разведки требовала самоотдачи и, в первую очередь, в борьбе с заклятым врагом. Ветан давно примирился с жесткими принципами армейской жизни, но внутренний голос твердил об отдыхе. Ветану давно нужен был отдых.
      Грибной Яр.
      Сколько раз Ветан Лийт был в Грибном Яру? Сотню раз? Казалось, по-моему, несколько дней назад? Их вылазки к Северному тракту настолько частые, что он редко, бывает у себя дома, чаще на проторенной колесами и копытами дороге. Сразу же за широкой, заросшей кущами и деревьями ложбиной, начинался путь к столице Северного Королевства Людей. Прямой путь на север. В край холода и морозов. Лето близилось к концу, и день становился все короче. Над лесами буйствовали холодные дожди и ветры - признаки суровой непогоды. Три-четыре седмицы и на землю упадет первый, но не последний в этом году снег. И как всегда, как сотни, тысячи лет подряд, Эльсдар устоит перед неистовым буйством природы. Магия эльфийских чародеев, эльфаров, защитит теплолюбивых долгожителей от коварства стихии. Не одна вьюга, не обрушится на эльсдарские чащи, виной тому мощные и устойчивые заклинания Магического Круга. Остроухие вечно жили в гармонии с природой. Вечно!..
      Ветан подозвал Хрудта и Азолью, когда они остановились в роще берез. Над головой грохотало и сверкало. Дождь не на шутку заливал Эльсдар. Ну, вот и сезон дождей! В самом разгаре.
      - Хрудт, Азолья, - Ветан скользнул по разведчикам строгим и оценивающим взглядом. - Помогите магикам. Не знаю, чем они тут занимаются, но помочь им надо, ясно?
      - Угу, - ответила Азолья, маскировка скрывала ее лицо, так же, как лицо Хрудта, следопыт остался, молча, слушая капитана.
      - Берегите себя. Как только освободитесь, выйдите со мной на связь. Думаю, мы будем, где-то неподалеку? Дайкины вряд ли успели оторваться от наших...
      - Ветан! Ветан! - Вишк с Юлаем вынырнули, словно из морской пучины, нежели из темноты. Их движения были резкими и красноречивыми - эльфы заждались боя. - Следопыты нагнали гвардейцев! Мы зажали их в клещи!
      - Идем! - поддержал сотоварищей Ветан. - Удачи!
      Хрудт и Азолья взяли курс правей, туда, куда скрылись эльфары и, где на пути в Грибной Яр, все хорошо видели громоздкое туловище чудища - рогусса...
      
      Азолья тихо кралась за призрачными, казалось, бестелесными фигурами эльфаров. Сердце отчаянно стучало в груди. Напряжение нарастало. В Грибном Яру враг! Рогуссы и магики с разведчиками Вишка загнали дайкинов в тупик. Тупиком неожиданно для всех стал Грибной Яр. А как, знает каждый смышленый и обученный разведчик, худшего врага, чем загнанный в угол противник - нет ничего опаснее на Зоргане. Поэтому, пристальная осторожность. Удвоенная внимательность по сторонам. Особая аккуратность к недругу. Сканирование местности.
      Хрудт двигался чуть в стороне. Тоже крался, словно лесной зверь. Азолья жадно и боязливо озиралась на качающиеся под напорами буйного ветра березы, опасаясь углядеть притаившихся, и готовых к атаке дайкинов. Разве полностью можно довериться эльфарам? Разве можно положиться на Хрудта? Слава Дьену, с ней в паре шагал Хрудт, а не скажем, придурок Горан или остолоп Збирк! Тогда ее опасения были бы не беспочвенны.
      - Аз-золья, - долетел до ее слуха визгливый шепоток.
      Лучница нервно дернула головой. Ее обдало холодными дождливыми каплями. С верхушек берез слетели крикливые вороны и неловко, махая крыльями, спикировали на соседние кроны. Водопад прекратился, оставив за собою эскадроны противных мурах по спине. Азолья втихаря выругались. Правда, стремительный ветер ловко унес ее ругательства прочь. Лук в ее руках натянулся, а стрела нацелилась на размытые, неясные цели. Она машинально испугалась, чтобы за время марша к Северному тракту не отсырела тетива, но в судьбоносные моменты жизни, стоило лишь уповать на Дьена.
      Боковым зрением, она замечает нечеткое движение - резкий полуоборот. Ее зрачки расширяются до предела, в груди нарастает ужас. Мышцы немеют от паралича. Хрудт, где-то бездействовал неподалеку, тоже впав в ступор.
      Рогусс!
      Зверь смотрел прямо на нее с безразличной внимательностью. Его чувства обоняния подсказывали ему - перед ним свой. Перед ним эльф. Эльфары программировали искусственных чудовищ на четкое выполнение задач. На колоссальную восприимчивость окружающей местности. На идентификацию мишеней. На характерную устойчивость к полевым условиям. Выносливая боевая и живая машина. Прототипы образцов древних мастеров магических наук. Вот только новые поколения, почему-то выходили на свет с поражающими ум дефектами. Почему? Разгадка сплеталась в головоломку, а та, в свою очередь, в неразрешенную гипотезу. Нонсенс.
      Тем ни менее, проблемы с рукотворными существами в Общине эльфов вырастали на первом месте и именно из-за них, и из-за нескольких летальных случаев в работе с подопытными образцами, у эльфов вырос конфликт, который с огромным трудом, разрешил Магический Круг. Разведчики, эльфары и их детища, прижились лишь со временем, привыкли друг к другу, но у заурядных бойцов армии Эльсдара накопилась с годами боязнь. Психологический барьер. Непреодолимая фобия. Если эльфары с легкостью могли контролировать своих зверят, то рядовые разведчики и даже штатные следопыты с задатками магии, все равно, испытывали к нежити подсознательный страх и неприязнь. И этим все сказано!..
      Руки начали дрожать. Незаметно, но с каждой секундой, отчетливей и сильней. Справа, с боку, донеся низкий вопль, - это Хрудт потерял последние остатки мужества. Хоть бы не наделал в штаны!
      Монстр оскалился. Показал кривые и белесые икла. Шерсть на горбатой спине стала дыбом. Под дождем она лоснилась и блестела. Азолья предательски задрожала всем телом, повела рукой, держащей лук, пальцы, что натягивали тетиву и оперенное древко, дрогнули и разжались. Смертоносное древко сорвалось в полет. Лучница панически закричала, где-то рядом от ужаса заверещал Хрудт.
      Рох-х-х-х-х! Ро-о-о-ох-х-х-х-х!
      Тело чудища пронеслось над эльфийкой и скрылось в зарослях ежевики. Стволы молодых верб и берез зашатались, осыпая землю и впавшую листву капелью. Рычание монстра разрезало слух. Рогусс ломал чащи, выплескивая обильную ярость на не в чем неповинную природу, существом которой, увы, не являлся.
      - Ты что сдурела? Чего палишь по чужой собственности? Дуреха! - Над Азольей, вжавшейся в густую траву, навис разъяренный эльфар. - Могла же его ранить...
      - Да успокойся ты, Грильсс, она же боится! Правда, боишься? Наших зверят боится вся разведка, х-ха! - из темноты выступил второй маг, тот, что встретил их у Грибного Яра. - Страх порождает ярость. Страх притягивает гнев, особенно вызывает агрессию у наших милых зверят.
      Долбанные философы! Дьен сожрал бы их печенки!
      Азолья в бессильной ярости отвернулась, в столь безудержном гневе скрипя зубами.
      Мелодичный смех был ей ответом. Эльфы, в особенности эльфары, никогда не брезговали, случаем подшутить над слабым по силе и умению сотоварищем. Такая уж у долгожителей паскудная привычка.
      - Боится, не боится - плевать! Разъярила б зверя - осталась бы без головы!.. - эльфар Грильсс еще хотел что-то добавить, но неожиданно замолчал, прислушался.
      Завывающий рев - рогуссы напали на чей-то след.
      - Грильсс, звери учуяли дайкинов, пошли! - тянул за собой напарник.
      Грильсс холодно повел плечами и, развернувшись, скрылся вслед за товарищем.
      Прекрасно, они остались одни в Грибном Яру. Или бежать по следу магиков?
      Азолья снова заскрежетала зубами от бессильной ненависти. Законченные идиоты - эти эльфары! Вместе со своими зверятами.
      - Хрудт! Хрудт! Хру-удт! - позвала в отчаянии лучница. И куда запропастился ее единственный покровитель. Она набралась храбрости и мужества. Вперед!
      К безграничному ее удивлению, эльфары не оставляли за собою следов, ловко стирая отпечатки мокасин на траве и земле умелыми заклинаниями. Издеваются дилетанты. Неужели они могут соперничать в умелости и сноровке со следопытами и лучницами? Простаки. Дьен с ними, с эльфарами! Азолья взяла другое направление - повернула за Хрудтом, легко отыскивая его отпечатки на влажных листьях и мхе. Хрудт пер по чаще, не разбирая дороги, только уворачиваясь от гибких веток и колючих стеблей.
      Она руками раздвигала перед собой кусты и молодые стволы вербняка, продираясь на нюх и чутье.
      Неожиданно заросли поредели, открыв чистую прогалину между частоколом берез и редких кленов. Азолья повернулась к гуще веток, ненароком ободрав щеку. Акация! На губах почувствовался привкус крови. Она умудрилась, как желторотый юнец оцарапать до крови щеку. Позор.
      Следующий поворот событий выбросил всякие осуждения из ее головы...
      До ее нюха докатился отчетливый запах гари. Резкий запах горелого дерева и... тела. Здесь жгли дерево и чьи-то тела?! И именно человеческие тела! Тлен эльфа не источает такого запаха. Такую вонь может издавать только плоть дайкина!
      Она насторожилась и всмотрелась в однотонную картину раннего утра. Из-за дождливых и пасмурных туч, ночь не спешила отступать, а утро - не торопилось браться за повседневную работу, ленясь и упиваясь возможностью отдохнуть лишние часы.
      Что же здесь произошло? Какая напасть приключилась в Яру?
      В какой-то момент поиска, она даже забыла о Хрудте, полностью сосредоточив внимание на новых фактах. Ясное дело - здесь хозяйничали дайкины. Эти скоты, что-то жгли в их лесу? Эти 'звери' вольно чувствовали себя на их земле. За что всенепременно должны поплатиться собственными никчемными жизнями.
      Прячась в тени акаций, Азолья вложила в тетиву очередную стрелу, подобралась и, навострив уши, напрягая зрение, изучила прогалину глубоким взором. Детальная разведка не выявила ни единого следа дайкин, наверняка солдаты, совершив миссию, тут же покинули место акции, оставив после себя минимум следов и напоминаний. Азолья различила потухшие и обгоревшие останки деревянных бортов и железные обода, которыми была сбита конструкция. Бричка! Так и есть бричка.
      Крадущиеся шаги. Осторожные шаги. Эльфийка подходит к черным бесформенным огаркам. Запах гари, удушающей волной, терзает ее нюх.
      Магия! Дайкинская магия!
      В воздухе облаком рассыпалось чужое волшебство - эти выкормыши эльфийского народа, еще творили на их земле мерзопакостные чары!
      Ее грудь переполняют безумно-гневные эмоции, руки изо всех сил сдавливают ялиновое древко. Взгляд рыщет по лесным хащам в поисках жертв.
      Интерес крохотным росточком, пробивается сквозь грунт раздражения и злости - так что же творили в Грибном Яру дайкины? Какая нечистая завела этих 'животных' в Эльсдар? Вопросы лавиной обрушились на перенапряженное работой сознание. Среди группы гвардейцев и наемников есть маг, конечно, если его не ликвидировали эльфары - а это в корне меняло дело. На такую рыбу и крючок нужен другой, посолидней. Азолья решила - нужно немедленно связаться с Ветаном или эльфарами, тогда, можно было получить нагоняй от командира отряда, за то, что первым не узнал о таких серьезных фактах. Значит Ветан.
      Она открылась ментальному сознанию, когда... до ее слуха долетел слабый, еле слышимый... младенческий крик.
      Азолья приросла к месту, превратившись в каменное изваяние. В изготовленную к прыжку дриаду, освещенную редкими лучами ночной луны.
      Тихо в лесу - только звук бьющихся на землю дождевых капель. Порывы дождя смешались с хаотичными навалами ветра. В Яру ярость бурана ощущалась лишь на открытых участках местности, куда ветер прикасался редкими, но довольно жалящими укусами леденящих поцелуев. Листья на кронах зашелестели и, Азольи внезапно показалось, что короткий и нечеткий слуху крик младенца, ей почудился, а не явился в ночном лесу, ускользающей и страшной реальностью. Разве могла судьба поступить, вот так с ребенком, бросить одного в ночи, да еще в дремучем лесу? В Эльсдаре?
      Ветер утих и лес наполнился тишиной и гарью.
      Азолья пошевелила рукой и опустилась на корточки, бегло рассматривая заросли.
      И опять - плач! Такой же короткий, как в прошлый раз, требующий к себе внимания. Азолья тяжело сглотнула: что же делать? Она попыталась выйти на ментальную связь, но сознание не могло сфокусироваться на фигуре Ветана и найти его в потоке эфира. Что же делать?
      Снова плач.
      Тем временем, какая-то необъяснимая сила подняла ее на ноги и заставила направиться в заросли, из недр которых доносился плач, она шла медленно, с максимальной осторожностью, словно боясь за свою жизнь, как будто младенец, способен нанести ей какой-нибудь вред? А вдруг это уловка дайкинов? А вдруг, это умелая ловушка дайкинского мага?
      Столь шокирующие мысли на мгновение испугали ее, но затем, когда из густых стеблей бурьяна, в который раз до ее слуха долетел вереск, она переборола себя и шагнула в темноту.
      Она раздвинула заросли одной рукой, второй - держала лук и изготовленную на тетиве стрелу, - в любую секунду готовая выстрелить в противника прямо в упор. В голове маячила предательская мысль - западня! Впереди могла поджидать западня.
      Наверное, ребенок почувствовал ее приближение, потому, что принялся реветь погромче, призывая еще больше внимания.
      Рогуссы! Только бы рогуссы не учуяли в глуши Грибного Яра беззащитное создание. А с другой стороны, почему это твари, до сих пор не растерзали младенца? Странный случай?
      Она нашла его в крапиве, на изрытой барсуками земле, Азолья с диким изумлением рассматривала ребенка, еще до конца не поняв, что за существо перед нею? Но с первого взора - человек.
      Детеныш дайкинского племени.
      Грудной дайкин!
      В грубых, изорванных тряпках, завернутый в них на скорую руку. Младенец перестал рыдать. Затаено наблюдая за новоявленной гостьей и ожидая, когда эльфийка отважится взять его на руки и подарить свое тепло. Для него, сейчас не было войн и расовых разногласий, он хотел покоя и ласки.
      Та же неизведанная сила, что привела ее к неожиданной находке, заставила опять опуститься на корточки и поднять кроху на руки. Ребенок издал грудной гогот. Азолья едва не выпустила его из рук. В долгой эльфийской жизни, ей еще не приходилось сталкиваться с новорожденными детьми, особенно с собственными, не то, что с чужими.
      В свете луны и редких, наползающих тучах, она смогла четче разглядеть детеныша, сомнений не могло быть - перед нею человеческое дитя. Мальчик или девочка? Для жестоких эльфарских сердец разницы никакой - за ноги и об дерево. Другое дело она! Ведь это она отыскала в лесу человеческое дитя и сердце, ее эльфийское сердце, подсказывало ей, что младенец вполне мог принадлежать ей. Ведь родители, то есть люди, эти жестокие звери, без угрызения совести и морали, бросили его одного в дремучем лесу. В эльсдарском лесу. Благо на беззащитное существо не набросились лесные твари.
      Как бы ощутив ее внутреннюю борьбу, младенец заплакал, заголосил на весь дикий лес. Забил ручками и ножками.
      Дьен всемогущий, до чего несносны дети!
      Лохмотья слезли с нежного тельца, и очам эльфийки предстала шокирующая картина: головку ребенка покрывали редкие светлые волосы, а черты лица имели резкие характерные контуры, и что самое поразительное - это уши. Лисьи ушки! Гладкая кожа и не присущая эльфийской тонкой фигуре полнота. О Дьен всемилостивый, чье это создание?! Какая мать могла породить столь колоритное существо? С такими очевидными признаками полукровства?
      Почувствовав ее ужас и трепет, дите заверещало, задрыгало ножками. Пресвятой Дьен, так дите еще мужского пола! Мальчик! Немой крик застрял в ее горле...
      Он смешался с ненавистным ревом рогусса за ее спиной...
      
      - Ползи! Ползи, давай!
      Орвин дерется сквозь жалящую крапиву и репейник.
      - Не останавливайся, лезь! Лезь вперед!
      Под нос осталось одно - выругаться.
      - Аллон сохрани наши души, я чувствую эльфийскую магию! Магики где-то рядом! - В темноте в гуще бурьяна, Явор задрал голову к верху, и как лесной зверь, втянул ноздрями тяжелый, оседающий туманом, влажный воздух. На дремучие чащи опускался густой туман, холодный и вязкий. Рассветная рябь окрасила серо-фиолетовое небо. Мрачные краски природы. Мрачная ситуация в жизни капитана Бремара и его подопечного - сержанта Орвина.
      Наемник затравлено мотал башкой по сторонам, вряд ли звуки леса и передвижения юрких остроухих, долетают до его слуха? Кроме бешеного стука сердца и дрожи в руках, Орвин абсолютно ничего не смог услышать, в данной ситуации. В ситуации, когда человек становится мишенью, а его противники - изощренными и безжалостными мясниками.
      Загнанный зверь не только опасен, он еще боится любого шума, шороха и притаившейся, казалось за спиной смерти.
      Хруст веток и... Орвина не остановить, в панике он, все так же, ползком, лихорадочно перебирая руками и онемевшими от усталости коленями, ползет без ведомо и цели, вглубь бурьяна.
      Крапива жалит. Репьяхи цепляются в одежду и волосы. Колючие ветки царапают руки, а настырные и вездесущие насекомые, умудряются каждую секунду жалить и больно кусать.
      Сперва за ноги, а потом за плечо, Явору удалось, наконец, остановить прыткого солдата, прижать к земле и заставить не то, что замереть, но и заткнуть на время рот.
      Орвин жадно глотал воздух, сопел, Явор приложил к его губам грязные от земли и песка пальцы, показывая, что надо молчать, не издавать ни малейшего звука.
      Хро-о-огггх... хро-о-огггх... хро-о-огггх...
      До понимания Орвина долетает смысл всех опасений капитана Бремара, как всегда, они оказались не беспочвенными: очень рядом затаилась опасная тварь - ручной зверь эльфаров.
      Зверь не прятался, ломал кусты и молодые деревца, трещало под ногами монстра все, что попадало ему на пути. Такому чудовищу, как рогусс не пристало таиться в дебрях, хищники, отважившиеся с ним соперничать, уже давно успели насытиться охотой и теперь залечь в своих норах, а мелкая живность леса в испуге попрятаться по норам.
      Рогусс остановился в десяти метрах от ихнего схрона, принюхался, закружился, выискивая на земле след, противно завыл, призывая к убежищу дайкинов своих сородичей и хозяев.
      Сердце Орвина бешено заколотило в груди, всемилостивый Аллон, неужели ты позволишь нам умереть?
      По его спине прошлась волна жара - это Явор створил защитное колдовство, скрывая их спины и жизни от клыков монстров. Плетение невидимой волной накрыло их лежку, спасая от гибели.
      Тиль-тиль... тиль-тиль-тиль... тиль-тиль...
      Орвин зажмурил глаза.
      Тиль-тиль-тиль...
      Ну, вот и все!
      Тиль-ти...
      Лошадиный храп оборвал эльфийскую речь.
      Тиль-тиль!
      Тиль!
      Лес словно ожил. Мгновенно показали себя звери остроухих, не таясь и не скрываясь, бросились на лакомую добычу.
      Лошади! Как же мог Орвин забыть о скакунах?
      Они оставили своих коней на попечение гвардейцев, которые, если не успели удрать, то стали мишенями для эльфийских луков. Здесь уже зависело от удачи. Почему-то Орвину слабо верилось, что неповоротливым армейцам удалось избежать атаки смертоносных стрел. Его предчувствие подтверждало веру.
      Храп. Фырканье. Дикое ржание. Галоп.
      Орвин отчетливо слышит отдаленный стук подков.
      Явор по-прежнему висит на его плечах, наваливаясь всем телом и давя к сырой земле.
      Слабые лучи подымающегося над горизонтом солнца, разгоняли ночную серость и сырость. Над кронами смешанных деревьев вставал густой пар. Грозовые тучи расходились и обещали ясную, еще теплую погоду. Орвин сильно вжался в крапиву, боясь, что его фигуру сможет разглядеть какой-нибудь остроухий выродок. Явор его опасениями не переминался, спокойно ждал, пока долгожители уйдут прочь.
      - Пропали наши лошади, будем пробиваться пешком!
      Капитану Бремару оптимизма было не занимать.
      - Эльф-фы...
      - Ушли. Кажись, оставили нас в покое? - Явор, в который раз задрал голову к верху, обнюхивая воздух. - Судя по всему, тракт рядом...
      - Бе-ежать...
      - Еще как! Очень, я тебе скажу, быстро! - Бремар перевел на него острый и суровый взор. - За мной по пятам, иначе...
      Не стоило даже договаривать, и так, все предельно ясно.
      - Готов?
      - Д-да...
      - Бежим!
      
      - Там еще трое!
      Ветан сдержано в ответ кивнул. Хорошая работа нечего и говорить: его ребята на пару с бойцами Юлая прекрасно поработали. Кап следопытов холодно констатировал в уме очевидный факт, иногда в таких бесшабашных операциях группы разведчиков на удивление могли сработать на 'отлично', слажено, что показывало в итоге превосходные результаты. И сегодня, к величайшему удивлению, достойный пример.
      В ста метрах от точки выхода обеих групп, как раз там, где Грибной Яр выходил на тракт и граничил с Вербовыми Ручьями, лучницы насели на гвардейский отряд, расстреляли коников буквально с десяти метрах, что при колоссальных возможностях эльфиек не оставило дайкинам и малейшего шанса на спасение, тому такой показатель - восьмеро. Ветан насчитал восемь тел. Вытянутых на валу тракта, в кольчугах и латах. Эльфийские стрелы нашли, даже такие сложные цели. Славная охота выпала в эту ночь, нечего и сказать, ночь выдалась на славу.
      Юлай призраком выплыл из стелящегося по земле утреннего тумана, лицо командира, перепачканное глиной, одежду скрывала маскирующая сетка на комбинезоне.
      - Где лошади?
      - Зачем они тебе Ветан?
      - Может, чего ценного нашли бы в их седельных сумках?
      - Хочешь дайкинским золотом поживиться?
      - Нет! Раздобыть планы. Карты.
      - Ты в их каракулях разбираешься? - Криво ухмыльнулся разведчик, обе группы подчиненных следопытов, краем уха слушали их разговор, лучницы стояли в стороне, безмятежно и тихо переговариваясь, естественно свою работу они на сегодня выполнили.
      - В штабе разобрались бы, тем более в Круге мозговитых хватает...
      - В их сумках одни лишь припасы и медяки, если тебе это интересно, забирай все барахло себе! - Из темноты Королевского леса выступила фигура эльфара, в руках маг держал, запакованную до отказа торбу, которую и бросил к ногам Ветана. Та с глухим стуком шлепнулась у ног Лийта, распахнув узелковые петли и, на дорогу выкатились немудреные пожитки: утепленный плащ, козий сыр, завернутый в мешковину, вяленая рыба, яблоки, хлеб и тряпчанный мешочек. Ветан мигом заострил на нем свое внимание, наклонился и подобрал вещь.
      - Ты гляди, золото нашел? - съехидничал эльфар.
      По собранию следопытов прокатился веселый рокот.
      Кап Ветан пропустил замечание мимо ушей.
      Развязал тесемки и высыпал на ладонь мелко помолотые хлопья иссушенной травы.
      Увидев содержимое мешочка, эльфы замолчали, удивлено рассматривая мелкий порошок.
      - Что это? - первым задал вопрос Юлай.
      - Кто его знает? - ответил за всех и за Ветана Хвиз.
      Эльфар сделал шаг к Лийту, все почувствовали, насколько раскалился воздух перед магиком, эльфы занервничали, потянулись за оружие и раздались по сторонам. Опасались не без оснований, на ладонях могла лежать любая опасность - и даже активизирующее мгновенно смертельное плетение. Артефакт.
      - Они это пьют, - неожиданно с уверенностью сказал Ветан, пальцем разглаживая по ладони чаинки.
      - Пьют?! - изумился эльфар. - А ты, почем знаешь? Может, это колдовское зелье?
      Ветан хмыкнул.
      - Нет, они бросают эту траву в кипяток, ждут, пока она осядет и заварится, а потом - пьют.
      - Да ну? И где, ты это видел? - сощурив глаза, пристально глядел на него магик, сородичи как один молчали.
      - Пару месяцев назад, наша группа вышла на след обоза, который шел в Мейдрин, вот тогда, после того, как дайкины покинули стоянку, мы осматривали ее всей группой. Там и отыскали в золе вот эту... траву.
      - Точно зелье! Брось его на землю, а то рука еще того... - эльфар осекся, неожиданно вкрадчиво переспросил: - а чего не атаковали тогда обоз ночью? Почему не напал на...
      - К ним подоспел вооруженный эскорт, видать торгаши, в Мейдрин спешили и перестраховались, - оборвал любознательного мага Ветан. Тот порядком начал его раздражать. И почему это уважаемый маг, вдруг надумал устраивать на дороге ему допрос? Какое такое право, он вообще на то имеет? А никакого!
      - Послушай Ральм, может не стоит затевать...
      - Я... - эльфар не успел толком огрызнуться, мыслеречь буквально затопила сознание, обрушившись камнепадом на их мозги.
      'Господин Грильсс! Господин Грильсс!'
      'Чего надо?' - за Грильсса, резко взъелся Ральм.
      'У нас непредвиденное обстоятельство...'
      'Ну, что еще?'
      'Мы нашли сгоревшую бричку...'
      'Я рад за вас! Зачем нам обгоревшая телега, мать вашу?'
      'Да, но среди дерева полуобгоревший труп...'
      'Труп?!'
      'Труп и мы... мы... не можем его опознать'.
      Ральм на какое-то мгновенно задумался, переваривая услышанное.
      'Оставайтесь на месте, мы идем к вам'.
      'Еще одно, господин Ральм!'
      'Я слушаю'.
      'Азолья... лучница кап Ветана, подобрала на месте пожара младенца...'
      'Если это дайкинское дите - сами знаете, что с ним делать!'
      'Что?! Что Дьен побери, у вас там творится? Отдайте-ка, все ваши проблемы и загадки на съедение рогуссам, следопыт!'
      'Нам кажется, лучше бы вы сами, оценили ситуацию и приняли соответствующее решение...'
      'Мы сейчас будем у вас!'
      Группа эльфов снялась с места и покинула придорожный вал, Ветан напоследок бросил задумчивый взгляд на сложенные тела армейцев, первым из погибших лежал сержант Рикос.
      
      - Не останавливайся! Только не останав... не останавли-ивайся! - с отдышкой, в полголоса, твердил на бегу капитан Бремар.
      Орвин последние несколько минут, уже не слушал его, бежал, не отставая от баронского офицера, ну, и естественно, не вырываясь далеко вперед, продолжая держать одинаковую дистанцию в беге.
      - Будь, прокляты выродки! Будь, прокляты... - Явору не удалось договорить, возле уха прожужжала стрела, чародей заковыристо ругнулся. - Бежим! Бежи-им!!
      Он уже не помнил зачем, но перепугано и со страха завизжал на всю округу.
      Еще парочка стрел, пронеслись в неимоверной близости от груди Орвина, сержант дал стрекача, вырываясь, наконец, вперед, страх перед смертью удвоил силы и дал второе дыхание.
      Ему сперва показалось, что Явор Бремар безнадежно отстал, что эльфийки все-таки достали его, но через два десятка ударов сердца услышал прерывистое дыхание за спиной - это вельможный дружок спасал свою жизнь от летящей вокруг смерти.
      Кто знает, почему стрелы умелых лучниц, ложились столь близко от целей, но не доставали беглецов? Почему Бремар и Орвин еще продолжали жить? Какие силы берегли их жалкие душонки? Или на их защиту стал непосредственно сам великий и всемогущий Аллон? Противоречивые загадки для философов и мудрецов. Тем ни менее, сержант и капитан продолжали жить. Жить и бежать, унося ноги подальше от эпицентра пагубных злодеяний, инициаторами которых, очевидно, скорее всего, являлся Явор, а сподручниками ему стали наемники, гвардейцы и лично сам сержант Орвин.
      - А-ах, - раздалось за спиною.
      Что?! Неужели Бремара таки достали? Подстрелили?
      Через страх и испуг Орвин обернулся на ходу, нет же, капитан продолжал бежать, правда, его движения затормозились, стали вялыми и скованными.
      - Беги! Бе-е-еги!!
      Энтузиазм капитана к собственному спасению ускользал на глазах. Теперь Орвин обгонял офицера на три корпуса.
      - Беги...
      Явор споткнулся, полетел на тракт.
      В последний момент Орвин обернулся и увидел падающего Бремара, утыканную стрелами спину офицера.
      Ужас перехватил его дух, он едва не задохнулся, сознавая, насколько сильный оказался Явор и, как быстро сдался.
      Фиу! Фи-иу! Фи-иу!
      Это остроконечные жала смерти пронеслись в жестокой близости от плеча и лица, Орвин увернулся, отпрыгнул на бегу в сторону, с диким удивлением глядя на оперенные, торчащие из земли древки. Сорвался с места, бросаясь в отчаянный бег. Выжить! Мне надо выжить!
      Фиу! Фи-иу! Фи-иу!
      От кольчуги отскакивает особо умело пущенная стрела, попавшая в него по касательной траектории. Неужели он родился в рубашке? Кольчуге?
      Фиу!
      Мимо...
      Фи-у!
      Руку прожгла адская боль. Он с шоком поглядел на правую конечность и от ужаса закричал - наконечник стрелы, окровавленный, пробил мышцу навылет, причинял при каждом движении тела нестерпимую боль. Его жизнь на волоске. Смерть подступила к нему на расстояние вытянутой руки. Нет!
      Он не останавливается, бежит, как упорно твердил при жизни капитан Бремар, медлительность, значит верная смерть. Кровь стекала по руке. По кисти. Капли крови слетели с пальцев на утрамбованную под ногами землю, оставляя за Орвином четкий и ясный след.
      Бежать!
      Бежать!
      Бежать...
      
      - Дай его сюда!
      Азолья оцепенела.
      - Ты что, сумасшедшая? Не слышишь, что я тебе говорю? Дай мне этого выродка! - Затянувшаяся на Северном тракте кампания начала Ральму надоедать. - Я хочу взглянуть на этого урода!
      Азолья не шевелилась. Хлопали пространно только безумно-круглые ее глаза. В них читались: беспокойство, переживание и самоотверженность. Ветан мрачнел на глазах, ситуация ускользала из-под их контроля.
      - Нет, ты погляди на эту выскочку, Грильсс, эта... принцесса не хочет расставаться с дайкинским детенышем! Может, это твое чадо? Может, это ты с 'животным' выблюдком...
      - Не затевай ссоры, Ральм! Хватит трепать всякую ерунду! Видишь девчонка в ступоре!..
      - Может ее отрезвить? - Эльфар был готов на самые крайние меры.
      Хро-о-оггх! Хро-о-оггх!
      О, вот и рогуссы подоспели!
      Зверье рыскало по кущам, присматриваясь к месту инцидента.
      Ветан бегло огляделся: Хрудт, Збирк и Малья - тут как тут, остальные отправились под началом молодцов и лучниц Юлая и Вишка, по следам беглецов.
      - Что тут стряслось?
      А вот и сам Вишк.
      - Азолья бричку нашла, - просто ответил Юлай.
      Вишк прошелся по мрачным физиономиям, остановился на Азолье.
      - А что она в руках держит?
      Значит, главный заводила всей созревшей кампании в мыслеречи не участвовал? Интересно, чью сторону выберет Вишк?
      - Азолья младенца нашла.
      - Ого! А еще, что она нашла?
      - А это время покажет? Все может быть! - зло сыронизировал Ральм.
      Послышалось редкое веселое хмыканье. Над лучницами многие горазд подшутить, но в открытую только всесильные эльфары.
      - Дите человеческое? - с прищуром захотел удостовериться Вишк.
      Ральм неожиданно зарычал, словно взбешенный от ярости рогусс и в два шага, очутился возле стоявшей столбом Азольи, рывком выдернул из ее объятий, заверещавшего ребенка, поднял его вверх. Лохмотья и тряпки слетели с несчастного, глаза остолбенелых эльфов приковались к дрыгающему ножками мальцу. Теперь все хорошо увидели, что младенец мужского пола.
      - Будущий гвардеец, - констатировал на весь Яр Вишк, неотрывно глядя на орущее чудо.
      - А может, того... чародей, - попытался вразумительно добавить фразу Збирк.
      - Выродок - одним словом, - поддержал Юлай.
      Его приговор зазвучал как приказ, Ральм схватил ребенка за одну из ножек. Малец закричал пуще.
      Азолья внезапно вздрогнула, зашаталась, лицо ее перекосилось от душевной боли и борьбы, она протянула к чаду руки и полушепотом пролепетала:
      - Отдай... Отдай... отда-ай...
      Глубокое изумление перечеркнуло физиономию Ральма, Грильсс ошарашено наблюдал за ходом событий. Разведчики мрачно молчали.
      Рука, державшая младенца, поднялась повыше, головка задралась к небу. Правая рука эльфара запылала рукотворным огнем - маг привлек внутреннюю силу. Огонь растекался между его пальцев.
      - Сейчас, я его поджарю!
      - Эй, смотрите, а он... эльф! Эльф!! - проредили обстановку возгласы Юлая.
      - И точно - эльф! Взгляните-ка на его уши!
      - Чего уши? Ты еще на его отросток вылупись! - пренебрежительно зашипел Ральм, убирая при этом искусственное пламя.
      - Отдай!
      - Он точно эльф! Пускай, Круг с ним разберется!
      - Отдай! - канючила Азолья.
      - Что с ним разбираться?..
      - Отдай, ей младенца! - с агрессией в голосе вмешался, наконец, Ветан Лийт.
      Ральм перехватил мальца поперек тела и медленно, обернулся к капитану разведчиков.
      - Ты что, это мне Ветан угрожаешь?
      - Он тебе не угрожает Ральм, он тебя просит, отдать дите Азолье! - твердо отметил Вишк.
      Прищуренные глаза Ральма, спокойствие Грильсса, напряженность разведчиков, следопытов и отчаяние Азольи.
      - Тьфу, ты! - скривился Ральм недовольно, он еще им все припомнит. - Н-на! - эльфар презрительно бросил ребенка в объятие эльфийки, даже не беспокоясь о безопасности последнего. Благо лучница успела поймать малыша, летящего на голую землю.
      Ральм угрюмо отвернулся, отошел от столпившейся группы сородичей, ему было абсолютно плевать на психологическое и душевное состояние эльфиек, он издавна не поощрял решение Круга и престола, разбавлять разведотряды женскими лицами. Где это видано, чтобы эльфийки воевали рука об руку с эльфами, да тем более еще с эльфарами? В итоге и получаются столь глупейшие ситуации, как сегодня.
      - Юлай, я что-то не пойму, чья мать могла родить это... этого...
      - Ну, явно не эльфийка...
      - У него тело дайкинское, а... а...
      - Черты лица и уши эльфийские! - воскликнул Ветан.
      - Точно.
      - Полукровка, - тихо, но слышимо, процедил сквозь зубы Ральм, и его услышали все. Все без исключения. - Полукровка. Дитя эльфа и человека. Выродок! Полуэльф! Дьеново проклятие!!
      Эльфы отшатнулись от Азольи с ребенком, словно от прокаженных. В их глазах застыл суеверный ужас.
      - Я говорил - спалить его, и все дела!
      - Н-нет! Не-ет!! - закричала лучница.
      - Тьфу! - мерзко сплюнул Ральм.
      Грильсс скривился.
      - Пускай, все же Круг решает, что с ним делать, в нем течет и эльфийская кровь!
      Эти слова придали эльфам некоторой уверенности, особенно Азольи.
      - Здесь останки трупа!! - неожиданно закричал Збирк.
      - Чего орешь дуралей?
      - Знаем мы о трупе.
      - Эй, Ральм, подойди-ка сюда!
      - Чего надо, Грильсс? - возмущено ощетинился Ральм.
      - Магия! Над пожарищем магия!
      Быстрое сканирование.
      Напряженные ожидания.
      - Дьен милостивый, ты только посмотри, останки эльфа! Эти твари жгли тело эльфа! Эльфа!!! - верещал на весь Эльсдар Грильсс.
      - Останки в плащ - отнесем во дворец. На их должен взглянуть Круг и высшие эльфары!
      - Изрубить и изничтожить всех гадов! - орал Вишк.
      - Лучницы Юлая преследуют... - начал Хвиз.
      - Плевать! Они поплатятся за содеянное зло, мы истребим поголовно...
      - Хватит! - скомандовал Грильсс. - В дорогу! Разобраться по отрядам!
      Азолья продолжала сжимать малыша.
      Ветан скосил на нее взор.
      - Спрячься, где-нибудь...
      И на время о ней и полукровке забыли...
      
      Бег!
      Отчаянный и задыхающийся бег.
      В этой сумасшедшей гонке, Орвин мог надеяться только на себя. В чудеса и спасение со стороны, сержант не верил, так же, как не верил в то, что проклятущие остроухие, оставили его в покое и прекратили безумное преследование. Вряд ли, не теми созданиями считаются лесные жители, чтобы кардинально изменять своим железным правилам и уставу. Каждого человека. Каждого дайкина, посягнувшего ступить в вековечный лес, ждала неминуемая смерть.
      Рука онемела, Орвин не мог, даже пошевелить пальцами. Острая боль терзала внезапными спазмами от запястья до предплечья. Сержант боялся, чтобы остроухие в довершении всего не использовали стрелы, смоченные, каким-нибудь ядом, тогда гибель обеспечена и являлась вопросом времени. Он бежал по инерции, сбивался с ритма, спотыкался на ровных участках дороги, но, ни разу за весь маршрут не остановился, страх перед стремительной расправой витал за плечами, поджидал в придорожных кустах и на ветвях деревьев. Орвин боялся собственной тени.
      Утро вступило в свои права. Ранее солнце разогнало дождливые тучи. Местами над Эльсдаром и Королевским лесом клубился призрачный туман, словно живой, цеплялся за кроны, зависал на листве и разбавлял живописную картину в блеклые, неясные тона. Горланили, разбуженные рогуссами и эльфами, лесные птицы. Мелкое зверье резвилось с ветки на ветку, надрывно завывая и издеваясь над бегущим человеком. Кому, как не им, было абсолютно наплевать на состояние дайкина, на его внутренние страхи. Правда, в тот миг, ровным счетом на животный мир Эльсдара и на их суету, было начхать и сержанту Орвину. Что его больше интересовало и тревожило, так это физическое здоровье. Останется ли он в последующие минуты живым или вездесущие эльфы, разделаются с ним так же, как и с капитаном Явором?
      Фиу! Фи-иу... фи-у...
      Стрелы проносятся у него над головой.
      Сердце бешено стучит, вырывается из груди.
      Лучницы висят у него на хвосте.
      Он задыхается от бешеного темпа, глаза мимо воли рыскают по лесополосе. Слева Королевский лес. Справа - Эльсдар. Ему кажется, враг наступает на пятки с обеих сторон. Остроухие зажимали его в кольцо, брали клином. С глотки Орвина слетают отчаянные крики. Нечленораздельные вопли. Милостивый Аллон! Только Аллон, способен ему помочь!
      Огромная горбатая туша вырывается из лесной глуши, продирается сквозь придорожные сосны и перелетает через вал. Секунда и тварь на дороге. Орвин орет на полную грудь, на полную мощь легких. Неужели спасения нет?
      Рогусс! Рогусс в открытую атаковал его!
      Эльфары больше не таились, наплевали на хваленую осторожность, отдали чудовищу ментальный приказ на уничтожение цели. Забыли, что Северный тракт - это оживленное место. Что Северный тракт принадлежит людям. Дайкинам. А не их народу. В ранее утро дорогой на север в столицу, всегда спешили торговые обозы, а еще чаще - курировали вооруженные отряды Фарума и армейцев. Но что-то, чего в тот момент, не знал и не понимал бедняга Орвин, заставило долгожителей изменить своей тактике, пойти в разрез всяким нормам и правилам. То есть, открыто и нахально ринуться в погоню за беглецом. И в последний момент, рогуссу удалось нагнать сержанта наемников. В тот миг, когда до слуха, онемевшего от страха Орвина, долетели грохочущие стуки конских копыт...
      В той размытой картине безумия, наемнику естественно померещилась иллюзорная реальность, фантазия - юрким эльфам и их тварям удалось-таки обойти его с фланга и прицелится в лицо, но...
      С крутого изворота тракта, навстречу сержанту Орвину, вылетела легкая конница, наемник не удержался на ногах, с диким криком полетел под копыта строевых жеребцов...
      
      - Дьен всех раздери, назад!
      'Ты чего Юлай, спятил?'
      'Марьян с Ливьеном конный разъезд учуяли, сейчас здесь будут армейцы! Наза-ад!'
      'Твою...'
      - Отходим! - заорал во всю глотку Ветан, разворачивая всю группу в Эльсдар.
      - Что-о?! Какого Дьена? - взревел от бешенства Ральм. - Совсем сдурели, что ли? Забыли, зачем живем? За что дайкинов бьем?
      - Конники на тракте! Марьян сигнал подал - отступать! - зарычал на эльфара в защиту Юлай.
      Миг и все отряды застыли посреди дремучего леса, застыли с выжидающими минами на лицах. Что делать дальше?
      Треск сучьев - это рогуссы ломились по чаще. Гул тяжелых лап - а это монстры выбрались на тракт, который совсем не далеко оказался, по левую сторону, в каких-то десяти шагах. Но нет же, теперь нависла угроза на столкновение с организованным врагом, а в конных отрядах армейцев всегда присутствовали штатные маги. И не всегда один. Такая встреча могла перерасти в затяжной бой. А к таким рода стычкам, Круг не давал распоряжений и штаб разведки тоже помалкивал.
      Естественно, можно было атаковать тремя рогуссами, но энергетическая живучесть зверей на пределе, так же, как и магическая сила эльфаров на исходе. Ральм и Грильсс устали за всю ночь и за дорогу, рассчитывать на геройство глупо, следовало смотреть на вещи реально, без присущего юнцам фанатизма.
      Ральм ляпнул очередное ругательство.
      Командиры разведчиков пожелали не обращать на открытое вульгарство излишнего внимания, уже и так, хватало грызни и трений с эльфарами. Решили остаться на том, что успели заслужить.
      'Вишк, ты справился со своей задачей?' - разнеслась в сознании мыслеречь эльфара Ральма.
      'Да'.
      'Тогда отходим'.
      Грильсс прилежно сохранял молчание и многие из разведчиков, были за это ему очень благодарны. Что достаточно нравилось в характере Грильсса, так то, что тот никогда попусту не раскрывал рта в отношении своих коллег. Иногда с Грильссом работать само удовольствие, а иногда - сущая каторга. Сегодня он проявлял необычайное спокойствие и уравновешенность, что радовало слух и не терзало нервы.
      Уходим? Значить, уходим.
      Ни кто и не стал особо спорить. Следопыты и лучницы уже успели наесться войной. Насытится человеческой кровью, и устать от азарта охоты. В этом рейде многие из ребят совершили для Общины эльфов государственный подвиг - сразили кто одного, а кто даже парочку дайкин.
      Так же внезапно, как объявились, эльфийские отряды уходили вглубь эльсдарских лесов, с той же таинственной незаметностью, и с той же профессиональной точностью. Эльфы явились неожиданно и неожиданно скрылись. Эльсдарские джунгли мигом поглотили их тонкие тела, будто сотканные из утреннего тумана и лесной тени. Секунда и чащи одиноки. Дышат столетней девственностью.
      В голове Ветана продолжали кружиться слова Ральма, последние приказы своенравного мага: отдававшего загадочные приказы командиру Вишку? Какие такие приказы? О чем эльфар мог просить разведчика? Ветан надеялся, чтобы поставленные задачи, не касались больным боком его ребят, и в особенности любвеобильную к жизни Азолью. Хлопоты на будущее время обеспечены, а лишних проблем хоть отбавляй.
      Решения Магического Круга и королевского трона могли быть кардинально жесткими и конкретными - чужое и неэльфийское, а именно чужеродное - высокородные вельможи сторонились, боялись, осуждали, критиковали, изничтожали и, просто ненавидели. Ненавидели грубо и очень жестоко. Без тени сожаления и крупицы слабины. Рассчитывать на понимание и сострадание крайне глупо, даже категорически глупо. Нация эльфийского народа достаточно редко баловала себя, не то, что чужаков.
      В двухмильной полосе от Северного тракта их нагнал отряд лучших следопытов Юлая, а именно - Марьян, Ливьен, Гильян и Сольер. Сделали остановку. Переживать за какое-либо преследование со стороны дайкинов не стоило, вряд ли, те отважились бы полезть в Эльсдар, даже после обнаружения мертвых тел, стена леса для них считалась каменным бастионом, неприступным барьером. Прекрасный довод, как неоднократно говорил Грильсс, для последующих атак.
      'Рогуссы ушли без потерь' - лицо Марьяна пылало азартом.
      На этот раз разговор на себя взял Грильсс.
      - Надеюсь, они не столкнулись с конниками?
      - Нет, мы сразу отозвали их назад, как только поняли, что не достанем дайкина...
      - Дайкина?! Не понял, было сказано, что всех людей уничтожено? А выходит, что кому-то удалось уйти? Жду объяснений! Кап Вишк, я жду ваших объяснений? - в лесной чаще повисла гнетущая тишина, такой оборот событий не ожидал никто.
      Вишк заскрипел от недовольства зубами. Облажались! Неслыханный промах!
      - Мои лучницы гнали двоих по тракту, одного удалось сразу подстрелить... выяснилось - маг. Ранили второго, думали, сдохнет, ан нет, добежал до подмоги. Его выручил конный отряд...
      - И ты не доложил нам о ситуации? - Грильсс полыхал от ярости. Еще бы с самого начало была поставлена задача - бить дайкинов до последнего человека! А что получили в итоге? Они переиграли себя, оставили в живых подранка. Смех и издевки обеспечены.
      В какой-то момент Грильсс крутил в голове нахальную идею - повернуть всю группу назад, а их не меньше пятидесяти бойцов, и расстрелять наездников и везунчика с ялиновых ветвей. Но тут же вспомнил о предостережении Юлая, в разъезде всенепременно могли участвовать дайкинские маги, а это обязательно затяжная схватка, и уже не без жертв. О рогуссах, издыхающих и оголодавших по внутренней энергии, можно на время забыть, с них толку не больше, чем с козла молока. Бесплотные, безвредные сущности. Жалкие оболочки. Их подпитать энергией удастся только в застенках Круга. В зверинцах Круга. Фатальная неудача. И все началось из-за фатальной глупости!
      - Я же, Дьен его забери, говорил, выродка об дерево или в огонь - и все дела! Вот вам и результат - меньше панькаться со всяким отребьем надо! Пожалеешь одного, второй уйдет под самым носом! Герои, мать их! Тьфу! - снова начал гнуть свое Ральм.
      Грильсс лишь досадно отвернулся.
      Над чащами стояла непроницаемая тишина.
      Когда неожиданно: хро-о-оггххх... хро-о-ооогггх... хро-о-оггххх...
      Треск ломающихся веток...
      Это рогуссы топтали тропы в эльсдарских чащах.
      Шли звери на последнем издыхании, поэтому ломились напрямик, благо следопыты и лучницы Вишка, прикрывали всеобщее беглое отступление. В такой юле могло случиться всякое...
      'В Эльсдар!' - в мыслеречи Грильсса читалось разочарование, раздражение и, конечно же, гнев...
      
      - Сто-ой! Сто-о-о-ой!
      Дикое ржание и храп.
      В такой разноголосице отчаянный крик помощи Орвина утонул во всеобщем гвалте.
      Лязг доспехов и сбруи. Скрежет лат. Шелест вынимаемых из ножен мечей. Крики оруженосцев и монотонное пение магов.
      Эльфы угадали в отряде сира Рубчика аж три мага, что для обычного патрульного разъезда считалось поразительной роскошью. А проблема, если на таковую посмотреть, являлась вот в чем... От крепости Робур до Фарума почти двести миль и это третья часть пути до столицы, Мейдрина, этот участок тракта входит в управление родовых господ - семейства Рубчиков, барона Хорвута и графов Вирка и Дельссона. За последние недели набеги остроухих участились и на внеочередном консилиуме, достославные вельможи приняли единодушное решение: усилить патрулирование Северного тракта, дабы обезопасить путь торговым обозам и передвижению военных групп. Что повлекло за собою следующее:
      - первое, самоорганизацию военных отделений в каждом замке и прилегающих к нему поселений;
      - второе, включить в штат магиков и, конечно же, усилить уже имеющиеся взвода лицами, управляющимися внутренней силой;
      - и третье, уплотнить график разъездов до ежесуточного контроля дороги.
      Естественно такое распоряжение высших инстанций вызвало у провинциальной аристократии бурное недовольство. На что мейдринской власти конкретно было начхать, а ежели кто-то, думал увильнуть от службы, то прекрасно понимал, что у каждой стены и у каждого куста есть глаза и уши, а также вредный язык, доносящий на всех без раздумий и совести куда следует.
      В дозор пошли все: по чину и без чину. Служить Родина обязала всех, без разбору и привилегий.
      Поскулили. Покривлялись. Поругались и...
      - Сто-ой!! Арбалеты к бою! Живее, мать вашу! Целься! - С губ сира Рубчика летела пена, глаза с ужасом и неподдельным страхом следили за шустрыми тушами рогуссов на дороге.
      Рыцарь спиною почувствовал осязаемый, животный страх оруженосца, взводного и рядовых солдат. Трепет и дрожь судорожно сжимали мышцы. Оружие предательски скакало в руках из стороны в сторону. Строй конников дал слабину.
      - Арбалетчики к бою! Голожопые свиньи! Целься по... - по кому? Разве этому ужасу есть здравое объяснение?
      Монстры в три прыжка ушли в густую чащу, слетели с тракта, оставив за спиной шрапнель камня и песка, и прямо с края дороги - скрылись в дебрях Эльсдара.
      Симон Рубчик остолбенело, задрал к верху забрало шлема, петля впилась в подбородок, по щекам лился липкий, холодный пот. Вот дела! Враз и тварей не стало! Только что были гадины на тракте, а сейчас, словно ветром сдуло. Магия! Как пить дать - магия!
      По нестройной шеренге всадников прокатился ропот удивления, разрезал нестандартную случаю обстановку, резкий голос чародея Нестора, отрезвляющий всех:
      - Отступаем! Эльфийские звери ушли прочь. Вслед за своими хозяевами. Вряд ли остроухие отважатся напасть снова, не настолько они безумны...
      - Может пальнуть по чащам? - сорванным до шепота голосом, предложил рыцарь.
      Старший маг скривил недовольную мину, его два подручных ассистента не отвлекались, все время сканировали окружающую тракт местность, как и в сторону Эльсдара, так и в чащи Королевского леса. На хитрости и уловки долгожителей следовало быть готовым, иначе выжить на территории высокородных, у человека нет ни малейшего шанса. С предосторожностями Нестор согласился, как никогда, посему и поддержал господина сира Рубчика:
      - Сделайте контрольный залп... - 'может, чему-то поможет', хотелось закончить чародею, но вовремя решил не встревать со своими выводами, еще успеется.
      - Арбалетчики пли!
      Свист болтов. Щелчки арбалетных механизмов. По непроходимой взгляду стене леса, пронеслась стая летящей смерти. Снесла тонкие ветви кленов и акаций, сорвала желтеющие листья, рассекла кору и острыми наконечниками навеки осталась в стволах.
      Сир Рубчик удовлетворительно хмыкнул, вряд ли им удалось, кого-нибудь из вертких остроухих зацепить, за то спугнуть, отогнать на почтительное расстояние, пожалуй? На другой вариант на покинутом Северном тракте, можно было и не рассчитывать, слишком скользкая дичь: ушастые следопыты и лучницы. Да не стоило забывать их умелых магиков, то есть эльфаров, способных, вон на какие ужасающие разум чудеса, творить живых чудищ.
      - Сир Рубчик, а что делать с этим?..
      Вопрос застал его с неподдельной внезапностью.
      С кем еще 'этим'? - захотелось огрызнуться рыцарю, когда Шалей, его личный оруженосец, спрыгнув с коня, поднял на шатающиеся ноги растрепанного, окровавленного и измученного типа. Десятка три пар глаз с нескрываемым интересом разглядывали несчастного.
      - Эй, служивый, ты кто? - с дельной внимательностью вопросил вельможа, приходящего в себя сержанта наемников.
      Кто я?! - Орвин, попытался выдавить из себя хоть одно слово, но пережитые ужас и страх, выбили из него уверенность. Орвин силился прошептать собственное имя и звание, но глухое мычание - было единственным ответом на вопрос сира Рубчика.
      - Может, твари оглушили его? Вырвали язык? - подал голос Шалой.
      - Не похоже, - отсек предположение Нестор.
      - Он стал жертвой чар эльфиек, - подал идею один из арбалетчиков.
      - А лучницы-эльфийки еще те фурии! - многозначительно заметил взводный, и его поддержали многие.
      - Он ранен. Надо извлечь стрелу. Рован, помоги мне! Фарлей, отсканируй тракт на возможную дистанцию! Кто его знает, куда спрятались эльфы? - обрел речь Нестор, руководя своими людьми, магами и не прикасаясь к солдатам, находящимся в подчинении сира Рубчика. Сейчас не та ситуация, чтобы навлекать ссоры из-за субординации и излишнего самоуправства.
      Чародеи пришли в движение, вместе с тем, военный отряд рыцаря сира Симона Рубчика тоже зашевелился, рассредоточился на дороге. Взводный Гжелот Любаш пришел, наконец, в себя и взял людей в полное подчинение, особенно после того, когда сир Рубчик умело, откомандовал его арбалетчиками. Стрелки перезаряжали тяжелые орудия. Натягивали пружины в седлах, что представлялось непосильной задачей, так как лошади нервничали и гарцевали на месте. Возились добрых двадцать минут, за которые Гжелот успел сорвать голос и охрипнуть, сир Рубчик с чародеями, мрачно переглянутся, а пернатая и ползучая живность - разбежаться по хащам.
      - Шалой, когда обозы должны пойти с юга? - решил воспользоваться паузой для разговора еще молодой рыцарь со своим оруженосцем, когда суета дел оставила их не причем, а обязанностями занимались солдаты и их милости магики.
      - А кто его знает? - вопросом на вопрос ответил подчиненный, постоянно оглядывающийся по сторонам и, в особенности на стену Эльсдара. Откуда ждать нападений, в первую очередь, оттуда, да и Королевский лес не следовало откидывать поспешно из подозрений.
      - Гм. Я-то думал, хоть кто-то знает? Ты ведь из купеческого рода Шалей, должен разбираться в их торговых схемах?
      - К сожалению, мой сир, сердце позвало меня в солдаты. С детства мечтал мечом махать, в схватках участвовать и сражать...
      - Чудовищ, - закончил за него господин вельможа, - прекрасных принцесс спасать. И думать о любви. К твоему глубокому огорчению, в жизни все серьезней. Серьезней и страшней. К примеру, здесь на тракте, мы как один, можем сложить свои головы, если же конечно, эльфы не отступили. Но не будем навлекать на свои задницы неприятностей, моя жизнь мне еще дорога, хочется пожить.
      Шалей остался с ним солидарен, озабочено с тревогой оглядываясь по сторонам.
      - Будем надеяться Нестор, управится с защитой или хотя бы вовремя поднимет тревогу, если остроухие надумаются вернуться и напасть, - закончил сир Симон Рубчик.
      От этих слов, тревога Шалея только усилилась.
      - Господин сир Рубчик!
      Рыцарь и оруженосец обернулись. Кони замотали гривами, чувствуя напряжение своих господ.
      - Я вас слушаю, взводный?
      - Тот несчастный... выживший... сержант наемников...
      - Сержант наемников?! И что же?
      - Он кажись, пришел в себя, хочет поговорить с начальством...
      - А понятно, сейчас идем. Шалей, придержишь моего коня, хочу расспросить того господина о случившемся. Как такое произошло, что его преследовали эльфийские твари на Северном тракте? И где, судя по всему его отряд? Не может такого быть, чтобы он в одиночку путешествовал по тракту или Эльсдару? Что-то здесь не чисто, Шалей? Моя интуиция подсказывает, что ночью произошло нечто ужасное? Идемте, Любаш! - Рубчик спрыгнул с седла на утрамбованную столетиями дорогу тракта, оруженосец Шалей, тут же получил в награду от своего господина поводья и непослушного жеребца. Симон только украдкой хмыкнул, пускай приучается к полевой жизни.
      А тем временем, на Северном тракте в полную силу 'окопался' взвод патруля сира Рубчика, в том смысле этого слова, в каком понимании это можно понять и представить, - солдаты взводного разделились на две группы и, вооружившись арбалетами и пиками, следили за лесом. В центре лагеря управлялись магики, наскоро штопали и бинтовали раненого, а Фарлей устроившись на циновке, медитировал, упав на колени. Это казалось со стороны несколько смешным, если бы не раскаленные вибрирующие потоки воздуха над головой чародея, расходящиеся волнами в эфире и столь внезапно, сжимающиеся в прочные, практически осязаемые человеческому глазу узлы. Симон знал, расходящиеся круги воздуха - это сканирующие местность заклинания, а тончайшие узлы - сотканные из других эфирных потоков, стенки защитного купола над трактом. Иногда работа чародеев приносила действительно чудесные результаты и пользу смертным людям, особенно, когда от волшебства ждешь благонадежной помощи. Сегодня - именно такой случай.
      Нестора и Рована защищала легкая защита, сир Рубчик, ощутил ее слабые прикосновения, когда проходил через незримый круг, выставленный старшим магом. Нестор махнул ему рукой, мол, подходи все в порядке.
      Рыцарь приблизился к уложенным на голой земле плащам и мешкам, именно на них возложили раненого наемника. Руку успели перевязать, теперь хлопотали над психологическими травмами. Сержант лежал с закрытыми глазами, тихо дыша и не шевелясь.
      Нестор обернулся к командиру патруля:
      - Ему уже лучше, сразу захотел поговорить с начальством.
      - Его жизнь вне опасности?
      - Думаю, он будет жить, сир Рубчик.
      - Хорошо. Тогда если вы позволите... - начал вельможа.
      - Да, конечно! Прошу! - жестом Нестор пригласил к импровизированному ложу несчастного, тот, услыхав голоса и речь, приоткрыл глаза, всматриваясь в лицо рыцаря, силясь узнать Симона. Рован тут же отступил в сторону, позволяя военным начать разговор.
      - Сержант... - Симон даже не знал, как зовут пострадавшего.
      - Ор-вин, - тихо прошептал наемник. - Меня зову-ут Орви-ин. Сержант Орвин. Я и моя группа людей... Нас нанял барон Хорвут...
      - Вы возглавляли отряд? - изумился сир Рубчик. Прислушивались и маги.
      - Д-да. В Фаруме квартировал взвод гвардейц-цев. Сержант Рикос их командир. Хорвут наня-ял и их. А также... также капитана Явора Бре... Брем...
      - Бремара! - подсказал Нестор, внимательно слушающий рассказ.
      Симон хмурился, его предчувствия оправдывались: на Северном тракте разыгралось темное дельце. Черное дельце. Всюду, где участвовал барон Хорвут, происходили злодеяния и нарушения закона. Давно уже не секрет, что барон Хорвут претендует на власть в Северном Королевстве Людей и совершает к своей цели, воистину подлые шаги. А то, что в Фаруме квартировал отряд гвардейцев - в этом, нет ничего подозрительного, в свое время и в крепости Робур останавливались военные части Королевской армии. Герцог Альвинский старался укрепиться на каждом участке своих земель, и что в этом плохого? Тем более в этом деле, ему никто не мог помешать, а только способствовали.
      Итак, снова барон Хорвут!
      - Мы гнали к... к Эльсдару бричку...
      - Что в бричке? - резко оборвал Орвина рыцарь.
      Перед глазами сержанта мелькнуло страшное видение: выглядывающие тонкие женские ноги. Он со страхом закрыл глаза, ужас сдавил его горло.
      - Что было в бричке? - наседал сир Рубчик.
      Насторожились чародеи, внимавшие каждому слову.
      Сказать или нет? Сказать или нет? - проносилось в голове сержанта.
      - Я... я не зна-аю, - наконец, выдавил он из себя фразу.
      Проклятье! - зло выругался в душе Симон.
      - Кто-то еще мог выжить из вашего отряда?
      - Мы бежали вместе... я и капитан Бремар...
      - А где остальные ваши люди, сержант?
      - Мы оставили бричку в Эльсдаре. Подпалили, - Орвин снова закрыл глаза, вспоминая тот ужас, - затем все произошло так быстро. Эльфы напали со всех сторон! Со всех сторон!
      - Ясно, не кричите, Орвин, мы прекрасно вас слышим и так. То есть, ваши люди, и люди сержанта Рикоса остались в эльфийском лесу? Я вас правильно понял, сержант?
      - Да... правильно.
      Задумчивые выражения на лицах. Что же везлось в бричке? Почему Бремар отдал приказ спалить повозку в эльсдарском лесу? Сколько всего странного? Попахивает очередной интригой господина барона Хорвута.
      Сир Рубчик был полностью уверен, о том же самом думали и хитроумные чародеи. Нестор вполне мог знать разгадку, только скажет он ее Симону, вот в чем вопрос? Скорее всего, нет!
      - Эти твари... твари... они напали на Туза... Святого и... и... всех моих...
      Рован мигом пришел на помощь несчастному, сержант впадал в безумие и обычный разговор превращался в душевное расстройство. Шок. Рован возложил руку на лоб пострадавшего, даруя исцеляющее тепло и покой. Сержант Орвин успокоился, закрыл глаза и заснул.
      - Ему нужен покой. Сон исцелит его...
      - Господин Нестор, я, кажется, кое-что нашел на тракте! - в тоне Фарлея чересчур много нетерпения и изумления, иначе, он бы ни когда не осмелился прервать речь старшего мага.
      - Что именно? В каком направлении? - устроил допрос Нестор.
      В голове Рубчика зазвенели тревожные колокольчики: эльфы, все-таки не отступили, перегруппировались и наступали атакой.
      - Впереди нас! За поворотом тракта! В трех сотнях метров от нас!
      - Это могут быть эльфы! Они наступают на нас!
      - Нет, господин Нестор, - с уверенностью отклонил предположение начальника Фарлей. - Объекты не живые и от них не исходит внутренняя сила...
      Нестор с Рубчиком изумлено переглянулись. Кто же это может быть?
      - Рован останешься с раненым! Сир Рубчик, возьмите-ка парочку молодцев, и давайте все поподробнее разузнаем!
      Нестор, Фарлей, сир Рубчик и четверо бойцов их отряда спешились, пешком отправились в разведку. Донесение Фарлея ошарашило всех, но предосторожность, ни когда, никому не мешала, особенно сейчас, когда штурма остроухих ждали, как никогда.
      Солнце вышло в зенит, никто и опомниться толком не успел, как половина дня безвозвратно миновала, а тракт как был безжизненным, не считая патруля и эльфийской встречи, так и оставался покинутым и свободным, - от обозов, разъездов вельмож, карет и быстронесущихся вдаль гонцов. Может, час не наступил? Или не сезон?
      - Странно, тракт безлюден? - не вытерпел безмолвия Рубчик и адресовал свой вопрос Нестору и никому другому. Так-то оно так, если не считать лязга лат и оружия. Они оставили патруль за поворотом, и теперь шествовали к подозрительному месту без основного прикрытия, только рассчитывая на умение солдат и магов.
      Выступив на открытый участок дороги, патрульные огляделись, лес пребывал в удивительной тишине, словно еще окончательно не проснувшись от тревожной ночи, не собравшись с силами и мыслями. Первым остановился на полушаге передовой арбалетчик, замер на месте парализовано, его примеру последовали остальные бойцы, а затем, волна окоченения достигла и командиров отряда. Остались в полной боевой готовности чародеи, Нестор даже умудрился процедить сквозь плотно сжатые зубы, грубое ругательство.
      Впереди, в ста метрах от них, сразу же за поворотом широкого тракта, посреди пути, высилась бесформенная гора тел. Человеческих тел. Некоторые из них представляли собой чудовищное зрелище: обглоданные до костей останки. Это пиршествовали эльфийские твари! Другие несчастные лежали друг на друге - утыканные древками стрел. Работа остроухих! Работа проклятущих остроухих!
      - Мать их! - не сдержался один из арбалетчиков.
      - Аллон спаси их души!
      - Не раскисать! Смотреть в оба!
      - Это... это...
      - Соратники сержанта Орвина! - скорее для чародеев и себя, констатировал факт, сир Рубчик.
      Темное дельце! Барон Хорвут как всегда, испачкался от ушей до пяток. И снова ему удалось чистеньким выбраться из передряги. Пойди, докажи его вину! Кто поверит? А сержантик лишь тонкая ниточка в цепочке событий и ее надо беречь, - подумалось в тот момент Рубчику.
      - С Эльсдара их тянули... - словно, между прочим, заметил Нестор, разглядывая следы от придорожного вала и в лесную чащу. Именно маги отважились сделать решающие шаги к ужасной находке.
      Ну откуда еще их могли приволочить? - взъелся в душе Рубчик, сетуя на то, что столько бойцов не смогли дать отпор остроухим. Но потом вспомнил о зверях и успокоился. Тактика и быстрота атаки сыграли свое.
      - Стойте! - резко остановил отряд Нестор. Ощетинился волком и Фарлей.
      - Что еще?
      - Магия! Я чувствую магию!
      Люди перепугались окончательно.
      Нестора приковало следующее зрелище: тела жертв под действиями непостижимых человеческому разуму сил, были страшно перекручены и деформированы. Словно гигантская рука вывернула каждое тело в разные стороны, ломая кости и суставы, после чего, наигравшись, побросала умерших в одну кучу, заставив мертвецов смотреть в небо...
      Какой ужас!
      - О Аллон! - выдохнул сир Рубчик.
      Чародеи молчали.
      Шелест лесного ветра прошелся по дороге, заворошил кудрями и одеждой...
      - Сейчас они будут петь, - тихо промолвил Фарлей и в голосе столько печали.
      Петь?! - волосы под шлемом у сира Рубчика стали дыбом. Переполошились все.
      А мертвые лица солдат ожили...
      Ожили и запели древнюю песнь боли...
      Последнюю песнь печали!..
      
      4
      Крепость Робур. Фарум
      
      - Слушай Сэм, это случаем не наш сир со взводным скачут?
      Напарник перегнулся через бойницу и, сложив ладонь 'козырьком', пригляделся к скачущим со стороны леса и Северного тракта всадникам.
      - Точно они. Давай сигнал десятнику, Роул, пущай ротному сообщат.
      Роул молча, покинул сторожку, подошел к спусковому люку и, открыв его, спустился в лаз. До земли целых пятнадцать метров. Сторожевой контрфорс высился над воротами и стеной, позволяя караулу отслеживать все четыре дороги до Робура, как проезжие, так и заросшие молодым лесом и бурьяном. Патруль сира Рубчика возвращался с наезженной тропы, по ней с Северного тракта часто приходили в Робур продовольственные обозы и торговые повозки. Частенько приезжал сменный разъезд гвардейского состава, в остальных случаях прибывали либо родичи селян и военнослужащих, либо вельможные гости с внеочередным визитом и инспекцией. В остальное время - дороги пустынны и безлюдны, если принимать это объяснение буквально. Лесная нежить и остроухие в гости не спешили, обходили военное укрепление стороной, занимались собственными заботами и в дела людские носа своего не сунули. Но кто знает, времена меняются, и аппетиты с каждой весной и осенью возрастают, как и у лесной твари, так и у высокородных прихвостней.
      Сэм, пристально наблюдал за приближающимся с дозора патрулем, тревожно замечая, что в душе ощутимо нарастала тревога, в поведении начальства и рядовых солдат даже со стороны было заметно нервное напряжение. Нервозность и скованность угадывались в каждом движении. Сэм никогда еще не видел, чтобы патрулирующий взвод возвращался в таком подавленном состоянии. Явно что-то стряслось? Столь очевидное напряжение мигом передалось и ему.
      Во дворе крепости, сразу же за крепостными воротами, начинался строевой плац, усыпанный мелкий гравием и утрамбованный конскими копытами, десятник уже поднимал наряд, а ротный - всю роту. О, вот началась и беготня.
      - Пошевеливайтесь, черви!
      - Хватит ползать, живее передвигайте поросячьими ногами!
      - Марчен, опять? Опять твой взвод плетется позади всех? Снова получишь наряд вне очереди! Совсем с ума спятили, так по тревоге ползать, да надо летать! Ты, чего это Мальз лыбишься, плакать надо? Хочешь на пару с Марченом устроиться? А ну, бегом марш!
      - Взводные стройте роту!
      - Гвардейский состав - не спите!
      Только кто их вояк слушал? Гвардейцы только числились в роте крепости Робур, но подчинялись они исключительно своему лейтенанту Формину, а тот, естественно еще выше, командованию в Фаруме и Мейдрине. Тем ни менее, каждодневные построения и смена караула - это уставные законы. Писаные для всех.
      - Стройся рота!
      - Стройся рота!
      Капитан Левон критически оценил выставленный напоказ строй. Первую шеренгу и внимательно, присмотрелся к сержантам и солдатам. Один из взводов заменит возвращающийся дозор, прибывший из патруля, конечно же, если господин сир Рубчик, не внесет внеплановых корректив, что, по его мнению, сегодня не должно быть. Возможно на следующей неделе, когда с Мейдрина, должна будет прибыть инспектирующая делегация. Ближе к осени генералы и графы полюбляют шерстить рядовых вояк, что естественно стимулирует службу до следующей осени, так сказать, привносит свои положительные результаты. С чем, кстати, капитан Левон не мог, не согласится. Дисциплина в такой дыре, как крепость Робур нужна железная, еще потому, что они здесь находятся на последнем оплоте, на границе цивилизации, поселенья не сыщешь аж до самого Южного тракта, что ломало всякие нервы и психику. Где, как не здесь, стоило бояться и опасаться нападения остроухих выродков или людских банд, промышляющих легкой наживой и орудующих на Северном тракте почище эльфийских карателей. Селяне беспокоились атак шаек мародеров не меньш, чем ударов долгожителей. Для таких случаев и присылали в расположения рот гвардейских смотрителей, отслеживающих вот такие стычки и принимающих конкретные меры пресечения для их устранения. Такими мерами обычно являлся вызов с гарнизона 'летучих отрядов' и обезвреживание противника на месте.
      Левон всегда считал, что гвардейцы больше дурака валяют, чем занимаются делом и по истечению нескольких лет, пришел к твердому мнению, что в целом, его выводы не расходятся с правдой. Действительно, столичные бойцы больше отсиживаются за чужими спинами, чем занимаются делом и в трудные минуты держат в руках оружие, прикрывают спины его ребят. Что же будет, когда над крепостью нависнет реальная угроза? Беда? Ждать ли от белоручек хоть тогда помощи? Невразумительная действительность иногда сводила капитана Левона с ума. Получалось: как будет, так и будет?
      Он спокойно прослушал доклады взводных, отдал каждодневные инструкции, назначил сменный наряд и только потом, прислушался к приближающемуся гулу конницы. Патруль прибыл из дозора. Ворота быстро открывали часовые, стрелки на лестницах готовы в любой момент открыть огонь, в случае малейших подозрений. Но Левон надеялся, сегодня обстрела не будет, оставив эти упражнения лучникам на полигоне по деревянным мишеням. Мысль пускать стрелу в своих сотоварищей, казалась страшной и чудовищной, но жизнь иногда оборачивалась мерзкой стороной, заставляла косвенно менять убеждения.
      Одна за другой створки ворот разъехались в стороны, и кавалькада конников въехала на взмыленных скакунах. Левон жадно выхватывал из всеобщей суеты их встревоженные чем-то лица. Что-то явно произошло, и это видели многие, терялись в догадках солдаты, взводные и даже селяне.
      - Пру-у!
      - Стоять!
      - Куда гонишь, гадина!
      Да чародеев никогда не приучишь к нормальной верховой езде. Вечно у них нелады с природой. С животными. Для них пик совершенства - это творить красивую и эффективную волшбу.
      - Ну, что такое Нестор, снова с коня слезть не можешь?
      Старший маг скосил на выскочку взором, даже по голосу можно сразу признать говорившего - лейтенант Формин. Придурок Формин! Только он, позволял себе столь высокомерные и наглые замечания в сторону магиков, никто больше. Простой люд, и вояки крепости, боязливо помалкивали, все же для них чародейство - это неслыханное мастерство и умение. Для столичных оболтусов, наоборот, обыденное представление.
      - А ты на четвереньки стань и спину, под мой сапог, великодушно подставь, тогда и конь, возможно, перестанет брыкаться, и мне от не привычки мышцы не надо будет напрягать. Стар я уже для таких растяжек...
      - Не много ль чести для уличного шарлатана?..
      - А плетью по жопе, не хочешь схлопотать? - обрезал сталью в голосе магик, грозно сощуривая глазища.
      Формин густо покраснел, затем мгновенно побледнел, шагнул на шаг вперед, навстречу прискакавшему и остановившемуся дозору. В суете прибытия на Нестора и лейтенанта гвардейцев, мало кто обратил внимания, но когда лошадей у начальства патруля разобрали конюхи, а солдатня выстроилась в шеренгу, сир Рубчик, наконец, прислушался к затевающемуся на плацу скандалу.
      - А ну, хватит, лаяться, как собаки! Чего опять не поделили? Нестор, ты же головастый, самый у нас умный, зачем обращаешь внимания на...
      - Сир Рубчик, всякому терпению есть предел! - зло процедил сквозь зубы магик, он прекрасно видел, как мерзко ухмылялся Формин, как лыбились за его спиной подчиненные. Скоро, чего лишнего, себе начнут позволять простые рядовые.
      - Лейтенант Формин, сейчас же прекратите эти безобразия! Хватит играться! Вы на службе, а не на светском приеме! Сплошное разгильдяйство! Еще раз такая выходка - пойдете в наряд!
      - Так точно, сир.
      - В вашем взводе без происшествий?
      - Все здоровы и целы!
      - Хм. Тогда марш в расположение! - Это ж надо паясничать и перед ним умудряется!
      - Капитан Левон! Сержант Любаш и вы, Нестор, пойдемте в штаб, немедленно! У нас серьезное дело! Да и еще одно... - на полпути рыцарь остановился. - Приготовьте два взвода... в дозор.
      - Два взвода?! К дозору? - удивился Левон и услышавшие за спиной солдаты, тоже зароптали.
      - Да два взвода и одну... нет, даже две повозки.
      - А повозки то зачем, мой сир?
      - Подробности узнаете в штабе, господа. Идемте в штаб.
      Слава Аллону, Рубчик не пригласил в кабинет того идиота, Формина, а то в столь замкнутом пространстве, мы б друг друга задушили!
      - Рован! Фарлей! Позаботьтесь о раненом, сделайте от себя все возможное, чтобы он выжил.
      Два чародея занялись сержантом Орвином. Носилки с наемником уже несли двое рядовых в направлении построек. Медчасти.
      Два взвода ожидали распоряжений относительно патруля, взводные отдавали последние приказы по поводу вооружения и припасов. Тревога росла, а вид измученного и окровавленного неизвестного бойца лишь усложнял дело.
      Подкованные башмаки со шпорами звенели по деревянному порогу, только толкнув дверь штабной резиденции, свита сира Рубчика оказалась в полумрачной гостевой, крепостная зала была устроена с кричащей простотой, удивляла своими громадными размерами, в ней за широким дубовым столом могли уместиться до двух сотен человек, а во главе стола, стоял высокий, наподобие трона стул - господин Рубчик очень часто любил принимать у себя знатных гостей, вот только потчевали они его своими визитами, ну, очень редко. И это не особенно огорчало рыцаря-графа, он затевал частенькие банкеты со своими офицерами и магами.
      - Сабрила! Сабрила!
      Далекие шаги.
      - Сабрила, Аллон тебя раздери, где ты шляешься? Не видишь, господин вернулся с дозора? Приготовь нам чаю и булочек с корицей, пока зажарится молодой поросенок или пятерка курей, ясно?
      Из кухни, из-за монолитной колонны, выплыла упитанная тетка в фартуке и с рушником на перевес через плечо, по ее лицу прошла тень улыбки и облегчения: наконец-то, дорогой господин вернулся, и слава Аллону, жив и здоров.
      - Мое почтение, господа хорошие! - поклонилась кухарка, и обратилась к хозяину крепости: - так обед уже давно готов и повара едва порося до косточек не спалили, снова олухи прозевали мясо с вертела снять...
      - Что?! Мой обед ушел на съедение псам? Изжарили поросенка до угольков? Когда же ты их научишь куховарить, Сабрила? Ничего толком неучи не могут приготовить, может их на полевую кухню поставить, пускай там потренируются?
      Сабрила сделала задумчивый вид.
      Капитан Левон почтительно помалкивал, его старшинство вступало в силу в тех случаях, когда мессир Рубчик покидал крепостное имение и великодушно препоручал командные обязанности ему. И то, такие моменты выпадали очень редко, сир Рубчик нечасто, пускался в авантюры и покидал стены крепости, а к капитану Левану в Робуре не успевали привыкнуть, как к высшему начальству, слушались беспрекословно его исключительно солдаты, сержанты и младшие по званию офицеры. Чего не заметишь со стороны гвардейцев и лейтенанта Формина. Проще сказать - столичного выскочку и его прихлебателей в пограничной крепости не переваривал никто, начиная от слуг и заканчивая в тайне, самим сиром Рубчиком. Но как часто бывает, к вышестоящим приказам без упрека подчиняешься, с чем не спорили и относительно гвардейского контингента. В этом случае гвардейцам повезло, их милосердно терпели, но всякому терпению естественно есть предел.
      Старший маг Нестор и его подчиненные: Рован и Фарлей - это другое дело. Магики в крепости числились на вес золота. От них шла неимоверная самоотдача и помощь, хотя в душе, инстинктивно, их продолжали побаиваться и пугаться, но Нестор терпелив и настойчив, заслужил уважение теплым взаимопониманием и старательностью. Он и его молодцы помогали селянам и солдатам, начиная от сельскохозяйственных работ и заканчивая дозором. Чародеи успевали вкладывать свои силы и внутренний дар в любую работу, без разбора и, не стесняясь выпачкаться в земле, что, конечно же, повысило их рейтинг в глазах жителей пограничья. Со временем к ним возрос круг доверия и симпатии, что не утаилось от внимательного до мелочей графа Рубчика, великодушно впустившего магов в свой замкнутый, но дружественный мир. В скорости каждое совещание и высокая встреча гостей не проходила без присутствия Нестора и его подопечных, такое доверие старший маг бережно ценил и при любых случаях, неоднократно доказывал и подтверждал помощью и знанием. Единственный изъян, это беспричинные и бредовые ссоры с Формином, избежать которых в последние дни становилось все трудней и невыносимей. Нестор понимал, что рано или поздно, он может сорваться и тогда беды не миновать...
      - Мой господин, принесу что есть, другое пока готовится.
      Желваки на скулах рыцаря заходили ходуном.
      - Ах, ладно! Неси, что есть. Умираем с голоду! - не выдержав эмоций, сир Рубчик напоследок, с сожалением махнул латной рукавицей.
      Сабрилу ветром сдуло.
      - Хм. Не знаю, сир Рубчик, как это вы умудряетесь после всего увиденного, сохранять спокойствие и аппетит? Меня при упоминании еды тошнит, - подал тихий голос Нестор.
      В ответ мрачный рыцарь развернул к себе тяжеленный стул с высокой спинкой и с размаху плюхнулся в него, сбросил латную перчатку на дубовую столешницу, отодвинул в сторону и облокотился на резную спинку, надолго задумался, погрузился в невеселые воспоминания утреннего дозора.
      - Мда, - прошептал Симон, - немилосердный к нам день, испытывает нашу твердость духа, но видит Аллон, мы не поступимся остроухим выродкам!
      С его позволения присутствующие расселись по обе стороны стола, в ожидании пищи и разговора, правда к трапезе сейчас мало кто тяготился, больше снедаемые событиями злосчастного утра.
      - Ваша милость, сир Рубчик, позвольте узнать, что же приключилось в дозоре? - полюбопытствовал капитан Левон.
      - Да, Аллон знает что! - в сердцах воскликнул, сир Рубчик, приложив смачно кулаком по дереву.
      От такой выходки даже вздрогнули маги, не то, что накаленные до пределов, ротный и взводный.
      Резкий скрип тяжелых обитых железными пластинами ворот, в гостевую залу, она же столовая, вошел оруженосец Шалей, успевший освободиться от половины походных лат. Его появление засвидетельствовали все присутствующие за столом.
      - Все распоряжения выполнены?
      - Да, сир. Мессир Нестор, сержант Орвин в лазарете, его жизнь вне опасности. Рован говорит - раненый поправится.
      - Чудесно. Хоть какая-то приятная новость, - поднялся духом граф.
      Левон выразительно и глубокомысленно задумался, понимая, что все ответы услышит только от хозяина Робура.
      Нестор смущено улыбался, снова его подмастерья справились с поставленной перед ними задачей.
      - Даже не знаю с чего начать...
      - Эльфы? - просто спросил Левон.
      Сир Рубчик утвердительно кивнул головой.
      - Скоты! - зло выругался ротный.
      - Мало сказано, - констатировал факт Любаш.
      - Ублюдки! - закончил за всех Шалей.
      - Сержант Орвин - наемник из Фарума. Вместе с гвардейским сержантом Рикосом и неким капитаном Бремаром выполняли спецзадание барона Хорвута (кислые гримасы), в чем суть миссии неизвестна. Известно одно - им удалось загнать бричку, которую тащили по Северному тракту аж до самого Эльсдара и там, скинув вниз в Яр, запалить ее. После, сразу же, после подпала, на них накинулись эльфы. Эльфары. Даже их гадкие твари.
      - Твари?!
      - А что было в бричке?
      - Что случилось с остальными... - Левон внезапно замолк, осознав какой услышит ответ от очевидцев.
      - Мертвы.
      - Хуже! - прокомментировал Нестор, и на него обратили всеобщее внимание. - Их мертвые тела... всех до одного кроме Орвина, подвергли ритуальному колдовству. Заклинанию!
      - Это еще что? - воскликнул, кривясь, ротный.
      - Тиль - тиль - тиль, - тягучим, мелодичным голосом пропел слова старший маг.
      - Аллон, верни мне слух! - Изумились буквально все. - Вы знаете эльфийский язык?
      - Нет, конечно. Только отдельные фразы и термины. То, что я только что произнес, означает: 'грешный плач'. Эльфары нередко так поступают, возможно, вам не доводилось еще этого видеть, но мне... я поучаствовал в северных кампаниях, дальше Фарума и там много чего видел. Хорошего мало, больше таких смертей.
      - Аллон, знает что! Сколько рубили эльфов и сколько раз они нам огрызались, но такого - еще никогда! Мессир Нестор, а почему эльфары просто не сжигают трупы противника? - допытывался оруженосец.
      Нестор вяло улыбнулся.
      - Потому, что каждый убитый эльфом враг - это кара. Кара себе! Наверняка, вы и того не знаете, но скажу, раз дело коснулось столь громкого вопроса. Конечно, это гипотеза. Миф. Но, ничего не бывает без доли правды... полуправды. Так вот в южных землях... восточнее тракта находятся Откосые горы...
      - А это там, где осилились храмовники? - встрял взводный Гжелот Любаш.
      Нестор снова улыбнулся.
      - Именно там. Да там, где обучает и тренирует своих бойцов Храм Хизельмаш. Откосые горы, из древних источников, тянулись от самых Необжитых земель аж до столицы Северного Королевства Людей - Мейдрина. И весь тот горный хребет принадлежал эльфам. Мало того, их недаром зовут долгожителями, остроухие правили целым континентом. И из тех же самых источников следует, что именно им, мы обязаны своим появлением...
      - Что, значит, обязаны своим появлением? - изумлено переспросил оруженосец, сир Рубчик молчал, спокойно слушая.
      - В документах сказано: нас вырастили в банках. Наделили разумом и магическими способностями, а затем, взашей спровадили в белый свет.
      - Ого! В банках? - Гжелот руками показал небольшой продолговатый сосуд, обычно использующийся на любой кухне, сделанный из глины. - И как же, мы туда влезли?
      - А как ты влез, дурень, в живот своей матери! Ты же родился размером в... порося! - прокричал, удивлено капитан Левон, когда со стуком распахнулись скрипучие двери со стороны кухни и, двое поваров пыжась, внесли поднос с полугодовалым прожаренным со всех боков поросенком. От туши исходил благоухающий аромат с пригорелым душком. Сир Рубчик моментально его учуял и прищурился, ну калеки, уже свинью на углях не способны запечь. И чему это, их только Сабрила учит?
      - А ну, ставь! Ставь скорее! - Жадно глотая слюни, подпрыгивал на стуле Шалей. Его меланхолию как рукой сняло.
      Ротный Левон и Любаш скромно молчали, молчал и Нестор, позабыв, о чем рассказывал и зачем рассказывал, а, по сути, кому она нужна эта история? Сиру Рубчику? - вряд ли. Воякам - тоже нет. Истукану Шалею? - подавно.
      - Так что было в бричке? - промежду прочим поинтересовался капитан Левон, понимая, что тоже проголодался. А если быть откровенно точным, то от такого кушанья, он никогда не отказывался. Еще бы вина!
      Внесли и вино. А следом - горячий хлеб, оладьи с медом, козий сыр, маринованные грибы-лисички в большущей миске, запеченную с салом картошку, свежие еще с огорода помидоры и в отдельной миске - квашеная капуста. Чан с водой для умывания. Сухие полотенца. Кружки. Вилки. Ложки.
      - Красота!
      - Красота, в роту марш! - прикрикнул на взводного Левон.
      Шалей в полголоса загоготал, смачно глотая слюну.
      Нестор критически осматривал расставляемые поварами и служанками угощения, да уж, сегодня не обойтись без зарядки для желудка, вернее испытания. В его-то возрасте такие нагрузки.
      Зато сир Рубчик и Любаш не скромничали, им предоставили левую, самую красивую зажаренную часть туши, остальным претендентам на трапезу - правую, самую...
      Лица старшего мага, ротного и оробевшего Любаша вытянулись, видно с правым боком поросенка не все было в порядке.
      Рубчик и оруженосец, засучив рукава, потянулись к жирному боку, даже забыв ополоснуть руки. Бездеятельность остальных мгновенно приметил граф.
      - А чего это вы не едите? Такой... такой чудесный поросенок! - улыбнулся во весь рот рыцарь, почувствовав неладное повара выскользнули из залы, а вслед за ними и служанки.
      Нестор сконфужено пожал плечами, ротный хмыкнул, Любаш продолжал таращиться на правую часть запеченной свиньи.
      Брови Рубчика сузились, он резко встал, навис над столом перегнулся, завис над тушей на руках и, заглянул по ту сторону блюда. Его лицо мигом исказилось от злости, губы побелели.
      - Калеки! Придурошные калеки! Сабрила! Сабри-ила! - заорал во всю глотку граф.
      Как и следовало ожидать, дверь кухни отворилась сию же минуту, словно кухарка давно ожидала скандала.
      - Да, мой господин.
      - Что?! И ты так спокойна? Хамство! Где ты их нашла? Где ты подобрала тех бездарей? Посмотри, что они наделали! - Симон попытался развернуть блюдо, но умудрился лишь чуть его подвинуть к оторопевшему Нестору. Рука сира Рубчика съехала и подбила чан с водой, вода выхлюпалась в картошку с салом, - Рубчик завелся пущей.
      - Гони их взашей! Отправь в роту, пускай готовят солдатские харчи, а не...
      - Они обещали в следующий раз королевское меню, дали честное слово переучиться, - вставила Сабрила.
      Сир Рубчик запнулся, затихая.
      Нестор незаметно хмыкнул.
      Оруженосец и вояки помалкивали, боясь попасть под горячую руку. Было видно, граф остывал.
      - Одни убытки от них!
      - Согласна. Я вычту расходы из их зарплат! - закончила, уходя, повариха.
      - Именно! И никаких премий! - бросил вдогонку рыцарь.
      - Ужас!
      - Сплошной ужас, - поддержал Шалей.
      Симон на него косо поглядел, оруженосец чуть не поперхнулся.
      - Ладно, - махнул рукой хозяин Робура. - Приступим.
      Ему помогли развернуть главное блюдо поперек стола, чтобы самые лакомые кусочки поросенка мог достать каждый. Не только прожаренное до ребер и позвоночника сало и мясо, что собой представлял правый бок, от которого, увы, уже не оторвать аппетитной корочки, ибо красовались пропеченные, белые кости. Создалось такое впечатление, будто с того края единым махом отхватил приличный кусище дракон. Проголодавшийся свирепый дракон.
      С не меньшим рвением на трапезу накинулись боевые соратники графа, налегая на все яства ложками, вилками и ножами. Сир Рубчик попробовал порезать сочный шмат мяса с салом, но столовый ножик неловко кромсал прожаренную плоть поросенка, хмыкнув от досады, рыцарь выхватил из-за пояса здоровенный охотничий тесак, принялся, уверено делить им мясо на маленькие и аппетитные кусочки. Самое приятное в блюде то, что поросенок полностью прожарился до хрящевых косточек и позвоночника, в чем-чем, а в запекании поваров не упрекнешь.
      Маринованные лисички и картофель с салом были проглочены в считанные секунды, Сабрила едва успевала подавать добавки, как миски мигом пустели, а хозяин и гости требовали снова. В третий раз повариха возмущено забубнила себе под нос:
      - Не нравится. Мясо сгорело! Вино прокисшее!
      - Не надо наговаривать, вино в моем погребе отменное. Зря я, что ли виноградники садил на холме и огорожей обводил? Сабрила, ты же у меня умница, научи тех неучей мясо печь и цены им не будет, а так... - сир Рубчик недоговорил, выразительно указал на полуизъеденную тушу поросенка. От угощенья осталась обглоданная гора костей, да пустые миски. Гости умудрились выдудлить три с половиной литра красного, разведенного водой вина.
      Сабрила оценив проведенную атаку вояк, лишь снисходительно ахнула. Оглоеды!
      - С новой седьмицы устрою им курсы кулинарии, может и вправду, какой толк получится? Так что несу десерт?
      - Десерт? - встрепенулся, дремавший на стуле Шалей, его подбородок лоснился от жира, а руки по рукава перепачканы в мясе.
      Граф Рубчик критически смерил взором оруженосца, вот разгильдяй, пора б его погонять.
      - Шалей, а ну-ка, сбегай ко мне в кабинет, возьми письменный прибор и бумаги.
      Лицо верноподданного скособочилось от недовольства. Бегать? Ну, зачем после такой обильной трапезы куда-то бегать?
      - Господин Левон, а может взводного Марчена позвать, пускай, кто-нибудь из солдат за меня сбегает, а?
      Вилка с кусочком свинины замерла у самого рота, когда смысл предложения Шалея дошел до понимания ротного, Любаш и тот, вопросительно приподнял брови, поглядывая на сира Рубчика. Что же ответит хозяин Робура?
      Взгляд рыцаря стрельнул на оруженосца, приковав к месту, накалился кровью.
      - Ты что это собачья морда, жиром успел заплыть? А ну, встал с кресла, каналья, поднял свою ожиревшую задницу и бегом наверх! Если не успеешь вернуться за пять минут, будешь бегать по маршруту до самого утра, ясно?
      - Ясно, мой господин!
      - Бегом ма-арш!
      Шалея ветром сдуло, звон подкованных сапог гремел аж до самой лестницы, а затем послышалась брань оруженосца с караульными и снова бряцанье лат.
       Нестор, капитан Левон и взводный Любаш скромно потупив взоры, ковырялись в своих тарелках.
      - Наглеет оруженосец! Наглеет прислуга! Наглеют все! - возмутился самому себе Рубчик.
      - Так господин рыцарь, заносить десерт? - нежданно негаданно подала голос Сабрила, все то время стоявшая за спиной хозяина.
      Сир Рубчик, едва не подпрыгнул до высоченного потолка, настолько неожиданно прозвучал ее голос в гостиной.
      - Ты еще здесь?
      - А куда мне деваться?
      - Живо десерт! - взвился граф.
      - Сию минуту, господин.
      - А что на десерт?
      Не оборачиваясь, Сабрила у дверей на кухню ответила:
      - Булочки с корицей и чай. Оладьи с медом доедите... - дверь хлопнула за ее широкой спиной.
      Симон Рубчик только возмущено повел плечами. Наглеют!
      Нестор заглушил смешок приступом кашля. Левон и Любаш потупили глаза в останки поросенка. Рубчик откинулся на спинку стула, дела.
      Забряцали шпоры и латы - это Шалей спускался по лестничному маршу с необходимыми атрибутами для письма, торопился успеть исполнить приказ господина, а также не пропустить лакомого десерта. По-моему, последнее не больше волновало, чем первое.
      Рубчик сдвинул брови.
      - Нестор у тебя разборчивый почерк, сядешь, напишешь письмо.
      Старший маг вопросительно поглядел на графа, словно требуя дополнительных объяснений.
      Левон молчаливо прислушался, пока на его единственный вопрос, никто не удосужился ответить, а открыто спрашивать у подчиненного, то есть Любаша в присутствии сира Рубчика, выглядело чересчур некорректно. Приходится ожидать последующих уточнений.
      - Кому будет адресовано письмо, сир Рубчик?
      Рыцарь, закусив губу, внимательно изучал лица сидящих за столом подопечных.
      - Письмо полетит в Фарум.
      - В Фарум? - переспросил маг, обдумывая услышанное.
      - В Фарум, - настоял граф.
      - Резервному гарнизону Королевской армии?
      - Да, сиру Сольчику.
      Грохот сапог приближался, приближался запыханный и уставший от бега оруженосец. С отдышкой поклонился и на чистом месте стола разложил канцелярский набор. Нестор аккуратно отодвинул тарелку, вытер жирные потеки и придвинул к себе лист, перо и чернильницу. Шалей грузно плюхнулся в кресло. Сир Рубчик, не глядя на него, сказал:
      - Не спешите расслабляться, мой милый друг, сбегаете с письмом к мастеру Фарлею, он отправит почту дальнокрылом.
      Физиономия Шалея посерела, затем покраснела, губы, так и тряслись от бурного потока выражений, которые он боялся произнести в слух.
      Нестор приготовился писать.
      Сир Рубчик полузакрыв глаза, обдумав в голове мысли, произнес:
      - Пишите, дорогой Нестор, следующее: в третий день седьмицы... дату и год сами поставите... так вот, в третий день седьмицы, дозор во главе с сиром Симоном Рубчиком, владетелем и рыцарем крепости Робур, столкнулся с эльфийским отродьем...
      - Посмею заметить, господин, эльфы и их твари тут же ретировались. Скрылись в чащах Эльсдара.
      - Естественно. Не будем вгонять милсдарей гвардейцев в обман, изъясняем все четко и правдиво. Значит, сошлись с эльфами, кои сразу же пустились от нас в бегство, только завидев наши пики и арбалеты. Пишите, мессир Нестор?
      - Пишу-пишу...
      - Хорошо. На месте стычки, мы подобрали единственного выжившего свидетеля - командира наемного отряда сержанта Орвина. Раненого и полуживого. Там напишете от себя его состояние и... и...
      - Разберусь.
      - По словам очевидца-сержанта, их группа, в числе капитана Бремара, офицера барона Хорвута...
      - Хорвута? - ошарашился ротный Левон.
      - Хорвута. По его приказу и маневру, за объяснением Орвина, мы получаем следующий вывод: капитан Бремар и сержант Рикос, гвардейского отряда, а также, вместе с ними - сам сержант Орвин со своими ребятами, ночью гнали бричку по Северному тракту аж до самого Грибного Яра в Эльсдаре. Чтобы, подпалив ее на месте, скатить с дороги, прямо в чащи эльфийских дебрей. Вопрос зачем? Ответ: пока неизвестно. Пока уважаемый Орвин не придет в себя и не изложит всю правду. В бричке, что-то перевозили, нам на сей момент неясно? На это ответить сможет лишь наемник. Поэтому с дальнейшими выводами подождем до его выздоровления.
      - Значит, кроме него никто в живых не остался, верно?
      - Верно, капитан Левон.
      - Снова остроухие положили нашего брата! - процедил сквозь зубы ротный.
      - Кто его знает, что было в бричке? - задумчиво взвесил граф.
      - Написал, сир.
      - Написал. Допиши: ждем детального разбирательства сего дела, а также уведомления высшего командного начальства. Принимаем на время конкретные меры и усиливаем дозоры. Погибших солдат захороним с почестями. Оставь место - я подпишусь.
      - Угу.
      Сир Рубчик, размашисто поставил на письме свою подпись.
      - Так-так-так, - пробежал рыцарь по тексту глазами, - Шалей. Шалей!
      Оруженосец подскочил и, схватив письмо, побежал к лестнице.
      - И чего это, он так рванул? - полюбопытствовал взводный Любаш.
      Сир Рубчик, радостно потер руки, из кухни снова появились повара. С подносами в руках. О вот и булочки с корицей. За ними ступала служанка с самоваром. И чай.
      - Наверняка хочет на десерт успеть.
      
      Его разбудили посреди ночи...
      Вежливо и аккуратно потревожили его глубокий и безмятежный сон. Мейстер Гарст тактично и с опаской звал его милость в реальную явь, стараясь, чтобы пробуждение столь высокопоставленного господина не превратилось в чересчур мрачное начало. Такого отношения к своей персоне уважаемый барон Хорвут к себе не допускал, а, говоря короче, всячески пресекал, вытравливая семя неповиновения еще в зародыше. Барона Хорвута боялись. Боялись и уважали. Такой золотой середины вельможа добился исключительно посредством устойчивой жизненной позиции и самоуверенности. Нередко тонкий ум и дальновидность событий зачастую выводили его в короли, что автоматически ставило его персону на голову выше союзников и врагов. А как всегда бывает, и первых и вторых у хозяина поместья в Фаруме имелось предостаточно. Поэтому барон привык сперва разбираться в деле, а потом уже наказывать виновных. Яркие и красочные сны ему снились редко, чаще всего посещали отрывочные воспоминания из прошлого и череда сумбурных образов иллюзорного будущего. Просыпался после таких сновидений Хорвут в препаскудном настроении, потому слуги давно свыклись с тем фактом, что поутру под горячую руку хозяину лучше не попадаться, а в сугубо частных случаях, таких как сегодняшняя ночь, будить вельможу отправлялся личный помощник и камердинер - мейстер Конвар Гарст. Мейстеру барон Хорвут очень многое прощал, ибо доверенный человек, коим являлся Гарст, располагал у вельможи воистину безграничными привилегиями и что самое главное - господин барон рассчитывал на Гарста, как не на кого другого. Именно Конвар Гарст начальствовал над охранной службой Хорвута, отвечал за безопасность имения в Фаруме. Посему в такой час будить барона Хорвута осмелился никто иной, как лично мейстер Гарст.
      - Ваша милость! Ваша милость! Ваша мило...
      - Ну, чего тебе?! Чего будишь? - спросонья взъерепенился вельможа, моментально приходя в себя и фокусируя взор на наглеце. - Конвар? Конвар, скотина, ты чего будишь в такую... а который сейчас час, а?
      - Три часа ночи, господин.
      - Три часа ночи?! - Хорвут уставился на камердинера квадратными глазищами. - Ты смерти своей бесстыжая морда захотел? Или совсем страху потерял? Чего спрашиваю, будишь, падло?
      На крайнее удивление Гарст не стушевался, наоборот, чувствовал себя спокойно и расковано.
      - Невелин просил разбудить, - просто ответил мейстер.
      Взор вельможи посерьезнел и сосредоточился.
      - То есть, у него новости появились?
      - Ничего не сказал. Только велел вас разбудить и к себе в подвал звать.
      - В подвал звать?..
      - Так и сказал.
      - И ничего больше не добавил?
      - Нет.
      Хорвут секунду думал. И правильно, что тебе ничего не сказал, если разбудить меня заставил то, значит, стряслось что-то серьезное.
      - Давай одежду.
      - Вот она...
      - Одевай, давай! - прикрикнул хозяин.
      Гарст в меру своих возможностей помог господину одеться в теплые одежки. Барон редко носил даже в спальне домашний халат, предпочитая удобную и современную по моде классическую одежду, отвечающую его статусу и стилю в аристократическом круге Северного Королевства Людей.
      Барон Хорвут довольно молодо выглядел для своих лет - ему исполнилось тридцать семь лет, все земли к северо-западу от Фарума принадлежали ему, и он твердо держал родовое гнездо в своих цепких, властных руках, нередко отбивая охоту у завистливых и наглых соседей желание поживиться его имуществом. Но всякий раз Хорвут наказывал дерзких и своенравных рейдеров. Иногда самолично карал интриганов на глазах широкой публики. И хотя такие представления давали свой результат, барон не был сущим демоном, так же, как и ангелом, его политика, относительно верноподданных горожан часто приносила разногласия и междоусобицы; не обходилось и без жертв, после таких жестких мер, вельможа остывал и попускал немногочисленное число жителей своих обширных земель.
      'Полноте, голубчики, разве крестьянина можно обидеть? Что вы такое говорите? Крестьяне обязаны чувствовать постоянные тревогу и страх, иначе в их серых душах в один прекрасный момент, может зажечься огонь смуты' - как-то на светском балу в Мейдрине, сообщил охмелевший, после трех кубков вина, еще совсем молодой, но гордый Хорвут, внимавшим его дамам и их кавалерам.
      Его речь многие поддержали и, конечно же, не забыли вставить броское и дерзкое противоречие. Именно в ту ночь, мессир барон впервые ощутил вкус вельможной крови, когда заколол первого в своей жизни дворянина. День закончился бегством, погоней и... пламенной любовью горячей девицы.
      Странно, но господин Хорвут после стольких лет, так и не обзавелся семьей, больше предпочитая бурные и быстрые романы, чем обузу священного брака. Почему-то его разум считал такой тандем, марьяж, излишним поступком, больше свойственным мягкотелым и бесхребетным персонам дворянского сословия, предпочитающим брачный хомут на шее и в жизни. Повседневный поводок. К таким поворотам Хорвут был абсолютно не готов, довольствуясь скоротечными связями и бесцеремонными, мгновенными прощаниями. Для себя вельможа выработал уже характерную жизненную систему: гулять, когда плоть возжелает и расставаться с госпожой любовью, когда та самая плоть даст ощутимый намек делать ноги. Именное такое жизненное кредо вошло в привычку господина Хорвута, и ту самую привычку барон принял на долгие-долгие годы...
      Надевая на голое тело холодную одежду, и шипя от холода, Хорвут невольно подумал, что одна из таких привычек может сыграть с ним не очень добрую шутку, а если быть более точным, то постарается ответить по причинному месту самым болезненным способом.
      - Слуги спят?
      - Спят.
      Хорвут на время застыл в дверях спальни.
      - Ай, да ладно, пускай спят! Пойдем!
      Дальше они ступали в малиновом полумраке, мейстер Гарст зажег над головой рукотворный с кулак шар света, которым и освещал коридоры родового имения.
      - Колдун, так и не вылез из подвала?
      - Нет. Сидел там весь вечер и...
      - Ночь, - раздумывая, закончил Хорвут.
      - Прикажете?.. - начал вопрос мейстер.
      - Нет, - поспешно опередил помощника барон. - Сперва узнаем, чего он хочет. А потом... потом все станет на свои круги, будет видно, как поступать.
      Гарст не ответил, но Хорвут в любую секунду вполне мог рассчитывать на его помощь. Мейстер Конвар Гарст будет всегда рядом, всегда неподалеку с мечом в руках.
      - Он слишком... силен.
      - Я умею ждать, мой господин.
      - Жди.
      Они миновали коридор второго этажа, пустующие комнаты, вышли на лестницу, спустились в гостевой зал. Барон мельком встретил невидящие взоры диких кабанов и медведей, лосей и оленей, волков и лис. Чучела их голов чередовались с более грозными экспонатами - трофейными оружиями, развешанными по стенам и углам, а также: штандарты и гербы. Изредка попадались темные провала картин, зияющие окнами в ночь, в полумраке нереального света. Казалось, не только Хорвут был бесчувственным к полупризрачной красоте дома, но и его подручный слуга - мейстер Гарст, всецело поглощенный в собственные мысли.
      Они покинули самую широкую и просторную залу имения, вошли в служебную, рассчитанную на прислугу часть здания, мейстер уверено вел своего господина в темноте лабиринта коридоров. Перед кухней Гарст остановился, у тяжелой и обитой металлической клетью двери, посторонился в сторону, пропуская вперед хозяина.
      По металлу прошлась энергетическая вязь. Магия! Дверь защищена магией.
      - Гм, этот умник не снял защиту, Гарст?
      - Она распознает вас и впустит, а меня... - он не закончил, барон понял его без слов.
      - Значит, небольшая трудность на пути?
      - Постарайтесь ее разрешить, мой господин.
      Хорвут выразительно оценил своего сподручного. Можно ли тому верить? Ха, а если не ему, то кому?
      Верных и преданных ему у него, к сожалению, нет. То есть, никогда и не было, до сегодняшнего дня.
      Довериться ли Гарсту?
      Время покажет.
      Уверено барон Хорвут взялся за массивное кольцо и потянул на себя, дверь поддалась его воле, магия лишь легонько коснулась пальцев, зацепила кисть и рассеялась прочь, в воздухе. Хорвут скользнул в темноту подвала, а Гарст остался стоять на страже, готовый в любой момент прийти своему господину на помощь, без разницы какая перед ним стояла стена: каменная или магическая.
      Темень.
      Кромешная темень в собственном доме.
      Кто поверит, что он находится в столь любимом имении. Естественно, если считать тот факт, что находишься в темном подвале. Спускаешься на ощупь, по правую сторону, постоянно опираясь на стену и осторожно ощупывая носком сапога очередную ступень. Идиотство! Надо немедленно с утра распорядиться повесить в тоннеле на каждый крючок в стене по фонарю. С утра.
      Барон Хорвут спускался в собственный подвал на ощупь.
      'Дуралей колдун, ну почему не повесить на лестничном марше, скажем, парочку магических шаров? Неужели это так трудно?' - возмущений Хорвута нет предела, но все они остались при нем. Вошел он в низкий кабинет, заставленный алхимическим и магическим хламом с мрачной решимостью, но в полном молчании при этом.
      Дым. Удушающий дым стоял в рабочем зале.
      В громадных колбах, что-то шипело и кипело, голос Невелина доносился слева, с глубины захламленного и страшноватого на вид помещения. Что творил в подвале барона Хорвута сей субъект, коим представлялся мессир колдун, являлось загадкой, и поистине, даже господину Хорвуту.
      Хорвут задержался на пороге столь мрачного святилища, давая возможность глазам привыкнуть к нереальному, потустороннему свету, исходившему с глубины кабинета, как раз оттуда, откуда доносились скрипучие хрипы-слова колдуна.
      Барон зажал рот и нос рукой, такой смрад, который распространялся по подвалу, а именно - лаборатории колдуна, не просто отвратно вдыхать, даже немыслимо было представить, что так тошнотворно и ядовито-кошмарно, могло вонять? Интуитивно Хорвут осознанно понимал, что даже не под каким предлогом не захочет дознаваться, какая гадость или мерзость, могла так непристойно вонять?
      'Чертов колдун! Что же он тут делает? Что?!'
      Не удержав вдох и набрав полные легкие удушающего воздуха, вельможа поперхнулся и громко закашлялся, шепот резко прекратился.
      - Кто здесь? Кто здесь? - заверещал дико Невелин, допрашиваясь у пустоты.
      Новый приступ кашля скрутил Хорвута, он согнулся, чуть ли не вдвое, держась рукою за грудь.
      - Господин Хорвут, это вы? - Поток отборной ругани слетел с уст колдуна. Что-то ощутимо громыхнуло с той стороны, неловкие шаркающие шаги приближались к скорчившемуся у магического стола аристократу, звон стекла подтвердил: мессир Невелин с огромным трудом шествовал навстречу хозяину поместья.
      'Нет, он точно мне ответит за весь этот бардак в моем доме! Непременно ответит!' - зло скандировал в голове ясную мысль Хорвут. Очередной спазм скрутил его снова пополам.
      - Хорвут! Ну, конечно же, Хорвут! - раздалось у вельможи над самым ухом, вместе с голосом до Хорвута докатилась волна смрадной вони, которую принес за собою жилец обиталища. Молодого аристократа едва не стошнило.
      - Хорвут, почему вы молчите? Я же мог ненароком атаковать вас, применить против вас магию?
      'Что?! Этот старый придурок еще смеет надо мной подшучивать и угрожать? Магию, видите ли, применить? Вот зараза!' - разгневался опять барон.
      - Давайте, я вам помогу, вам сразу же станет легче, давайте!..
      - Не стои-ит... я уже лу-учше себя чувствую...
      - Перестаньте, это точно вам поможет. Я же знаю, - настаивал на своем колдун.
      Хорвут резко передернул плечами от омерзения, когда пальцы Невелина дотронулись до его плеча, слегка сжали, а потом, через них и через одежду по телу барона разлилась удивительная жизненная прохлада, дурманящая и освежающая. Тошноту и муть, как рукой сняло, вельможа чудесным образом ощутил прилив силы и бодрость духа, сознание прояснилось и в голове перестало гудеть. Словно заново родился!
      - Это хорошо, что вы пришли, а я уже подумал, что вы плюнули на мою просьбу, для вас у меня есть кое-какая важная информация, - с радостью в голосе объявил колдун.
      - Надеюсь важная? Я не люблю подниматься посреди ночи, - ощетинился, как мог Хорвут, он и дальше продолжал с омерзением относиться к магу. И зачем только я его пригрел? Захотелось, блин, острых ощущений!
      - Очень-очень важная, господин Хорвут, - запел сладостно и загадочно кудесник.
      В какой-то мере ему все же удалось заинтриговать вельможу, так сказать, зародить семя любопытства, так присущее всем человеческим личностям и личностям других народов Зоргана.
      Вопросы уже готовы были слететь с уст аристократа, когда магик сам, по собственной инициативе, перехватил главенство речи, и принялся нудно, заядливо объяснять ситуацию.
      - Наш план частично удался, а частично... скорректировался.
      - Не понял? Что значит 'скорректировался'?
      - А то и значит, мой господин, Бремару и его свите удалось-таки доставить бричку с телами в Эльсдар и подпалить ее в Яру.
      - Слава Аллону, нам удалось! - воскликнул в сердцах Хорвут.
      - Это еще не все.
      - Не все? Я так и думал, ничего нельзя доверить наемникам! А гвардейцы? Гвардейцы! Те хоть справились с задачей?
      Колдун схватил барона за рукав и поволок за собой в глубину лаборатории. Хорвут возмущено и ошарашено таращился, прозревая, во что умудрился превратить его подвал, охваченный азартом и колдовской наукой Невелин, - к ужасающим последствиям.
      Многочисленные колбы и реторты, чаны и станки, горелки и зажимы, штативы и громоздкие зеркала - чудеса алхимии, скрещенные больной душой колдуна, превращенные заклятиями в адскую машину... чего?! Чем занимался колдунишка в его... ЕГО подвале??
      - Сейчас все увидите! Сейчас все увидите сами!.. Все увидите сами!.. - монотонно бубнил в полуголос обезумевший человек. Человек ли? Вряд ли в голове и сердце Невелина осталось что-то человеческое, наверняка все забрала наука.
      Хорвут даже боялся уточнять, что же он увидит. Где? Как именно у одержимого колдуна можно дознаться правды?
      Два заваленных книгами стола. Куда не глянь: груды приборов или стопки здоровенных фолиантов и инкунабул.
      Они обходили высокие горы аккуратно и с осторожностью, каким-то чудом колдун умудрялся возле своих 'сокровищ' двигаться ловко и даже с предельной бережливостью.
      - Сюда! Сюда, ваша милость!
      Хорвут, ошарашенный и заинтригованный топотал следом.
      То, что открылось глазам барону, поразило его основательно. Хорвут мгновенно задохнулся от возмущения и еще большего омерзения. Наглость! Предел его терпения. Такого позволить он уже не мог. Он такого не позволял не то что мейстеру Гарсту, но даже себе. А этот надменный, заносчивый колдунишка посмел пойти на такой поступок без... без его личного на то позволения. Сукин сын! Ублюдок!
      В старом чане, в котором в былую молодость его милость, барон Хорвут полюблял окунаться и мыться, мессир наглец, варил нечто непонятное и до дикости мерзопакостное.
      Невелин резво поспешил к импровизированному котлу, заглянул в него и, сосредоточив в булькающее варево взор, с отрешенным, задумчивым видом, прокомментировал:
      - Сейчас, я подготовлю для вас сеанс. Сейчас, вы все увидите сами... немного ингредиентов, и вы все увидите сами!..
      С широко распахнутыми глазищами от изумления Хорвут пялился на чудаковатого колдуна, куда там, погрязшего в темную волшбу чернокнижника. Кого же я пригрел у себя под боком? - с ужасом вопросил самого себя барон.
      Бока чана обгорели и почернели от копоти, Невелин установил, очаг над дымоходной трубой, поднимающейся на полтора метров над полом и выходящей на задний двор, как раз над окнами в кухню. Хорвут представил на секунду, какая вонь стояла во дворе и какое испытание выпадет под утро поварам и прислуге, когда наступит время готовить ему завтрак.
      Барона едва не вытошнило на каменный пол подвала.
      Густой ядовито-зеленый с коричневыми пятнами клубков дым, тянулся к низкому потолку помещения, а затем вязким полотном оседал на столы и шкаф подвала. Хорвут провел пятерней по лицу, на ладони остался неприятного цвета осадок. Тьфу ты, гадость!
      - Ингреди-иенты! Ингредиенты! - гундосил себе под нос чернокнижник, шаря по столу, заставленному вязанками хвороста и сухими поленьями. Колдун подхватил три полена и подкинул на угли, растормошил жар кочергой и подул на огарки. - Сейчас... Сейчас!.. Ингредие-е... ингреди...
      Хорвут заворожено наблюдал за манипуляциями Невелина, что Аллон побери, делает сумасшедший старикан?
      Невелин увлечено потянулся к другой вязанке, лежащей на том же небольшом, неопрятном и кособоком столе, приставленном у самого очага с чаном. Откинул засмоленную грязную тряпку и извлек из недр вороха нечто необычное и до невозможности ужасное. Это нечто перепугало Хорвута до ужаса, поразило и ошеломило, барон парализовано отшатнулся назад, спиною налетев на стол, опрокидывая колбы и реторты. За спиной у вельможи зашипело и зашкварчало. Это реактивы вступили в немедленную реакцию от резкого взбалтывания и соприкасания с воздухом. В пораженном состоянии барон даже не соизволил обратить внимания на беспорядок, устроенный собственной нерасторопностью - все его внимание было приковано к устрашающему действию, вершившемуся у него на глазах.
      До обоняния Хорвута долетел отчетливый смрад мертвечины. Колдун Невелин без всякого смущения и отвращения достал из тряпья полусгнившую и сморщенную, истлевшую плоть мертвеца. Конечность. И не тратя лишнего времени, закинул столь специфический ингредиент в бурлящий чан на огне. Тую же секунду жижа в посудине забурлила, поднялась маслянистая, тошнотворного цвета пена и повалил зелено-коричневый, густой пар. До Хорвута докатилась опять омерзительная на нюх вонь, непроизвольно барон закрылся от смрадной пелены рукавом камзола.
      - Почему, вы медлите барон? Не стойте зря! Идите сюда! Меня надолго не хватит, я и так слишком много потерял сил, призывая духов, они... они... - рот чернокнижника перекривила злорадная платоническая гримаса. - Они очень жадны и ненасытны. Чересчур много высосали у меня жизни, боюсь, вам придется торопиться с действиями. Принимать решения.
      Действия?! Какие еще к бесу, действия? Что он мелит? Совсем спятил?
      - Вы все увидите! Все!! - Еще три конечности полетели в клокочущий бульон. В потустороннем свете подземелья барон с ужасом узрел белесые фаланги пальцев и часть ноги, - обезумевший от колдовства чернокнижник не брезговал ничем, вход шла любая мертвечина. Хорвут мог только догадываться, где и на каком погосте доставал проклятущий колдун себе трофеи. Безумию нет предела и границ!
      Та же кочерга подошла в роли мешалки, Невелин не спеша, бормоча ритуальные заклинания и творя правой рукой сложные пассы, приводил в готовность черное колдовство. Огонь полыхнул. Варево забулькало и вспенилось. Поднялось до самих краев. Густой дым покрылся призрачной пеленой и Хорвуту показалось, что в глубине пара затанцевали кривые и перекошенные рожи, упомянутых колдуном демонов. Бесформенные, чудовищные и перекрученные судорожными гримасами карикатуры на неестественно страшные нечеловеческие лица. Барон почувствовал холодный, липкий пот, заструившийся по спине, зарождающий страх в груди. Разве такой ужас способен существовать? Нет!
      Глазища-впадины на осунувшемся лице Невелина закатились, губы, белесые и бескровные бегло шептали слова заклинаний, пальцы лихорадочно вцепились в горячий чан и кочергу.
      Хорвут понимал медлить нельзя, но медлил. Любопытство снедало его, что же произошло с отрядом? Какие непредвиденные обстоятельства застали отряд на Северном тракте? Нужно знать подробности, чтобы предпринимать дальнейшие шаги.
      Духи резвились и причитали, барон не слышал, но ощущал всем существом их безголосые крики и завывания, страх наполнял его душу. А если у Невелина не хватит сил? Не хватит умения удержать потустороннюю силу и беспощадные, изголодавшие по человеческой плоти бестии вырвутся на волю и вцепятся в него, в Хорвута, что тогда будет? Чудовищная смерть?
      Тело Невелина лихорадочно задрожало, шепот превратился в неразборчивое, монотонное причитание.
      Хорвут вжался в перегородивший к отступлению стол, его лицо перекосилось в немом вопле помощи.
      Гарст! Вездесущий Гарст, если услышит, то успеет прийти ему на помощь. Гарст!
      Нечленораздельный крик сорвался с бескровных губ чернокнижника, тело его отлипло от чана, едва не рухнув спиною в проход между неуклюжими столами. Глаза приоткрылись, в них стояло усталое торжество и бездонная боль.
      - Получи... получилось...
      Призрачные рожи демонов и духов угрожающе кривлялись, кривлялись и беспомощно таяли. Свою работу они сделали, дань получили - мертвую плоть и порцию жизненной силы, теперь расплата. На большее им только мечтать. Грезить и мечтать.
      - Барон! Баро-он!! - Незримо, подслеповато щурясь, заорал на все подземелье колдун, оглядываясь по сторонам, его лицо посерело, фигура сгорбилась и осунулась. Да, он слишком многое отдал мерзопакостным демонам и духам. Очень многое.
      Несгибаемая воля заставила Хорвута отлипнуть от стола, сделать неуверенные, но твердые шаги к клокотавшему колдовством чану.
      - Барон! - Физиономия колдуна разгладилась; костлявая, ссохшаяся, словно мумифицированная рука чернокнижника протянулась к хозяину усадьбы. - Идите сюда! Быстрее! Не медлите, ради Аллона! Дорога каждая секунда.
      С диким омерзением, но вельможа позволил костлявой пятерне ухватить за край камзола и с нечеловеческой силой притянуть к ужасному котлу. Сногсшибательная вонь ударила в ноздри барону, он закашлялся, едкий дым зашел в глаза, глаза заслезились. Хорвут закрылся рукавом, борясь с приступом рвоты.
      - Миг - и вы все увидите! Все! Потерпите, милсдарь!
      - Давай уже... - зашипел, возмущено аристократ.
      Поверхность варева прояснилась, пар отступил, кипение прекратилось, представив колдуну и вельможе зеркальную, удивительно ясную гладь. С крайним изумлением Хорвут вгляделся в глубину колдовского чуда, стал свидетелем поражающего разум представления: образы, неимоверно четкие и, как сказано, было в начале, ясные, стали всплывать один за другим. Чередой понятливых и серьезных событий. Барон Хорвут в ту же секунду с ошеломляющей ум твердостью поверил нереально-правдивому представлению. Представлению настоящего и прошлого. Скорее всего, колдуну Невелину удалось невозможное, но при этом характерно-нужное колдовство: заставить духов и демонов потустороннего мира показать картину настоящего... события, так интересующих милорда Хорвута. И что удивительно это задание не остановило колдуна даже перед страхом тесной связи с гадостью Призрачного мира. Похвальная самоотверженность, но барон Хорвут также не любил отступать от собственных интересов, в особенности касающихся компрометирующей и секретной информации, которой на сегодняшний день владел чернокнижник. Лишние свидетели, как он уже говорил мейстеру Гарсту, ему не нужны.
      А тем временем появились первые образы: чистые и отчетливые.
      Хорвут с трепетом разглядел Бремара и сержанта Орвина в пути... бричку и гвардейские спины... ночной придорожный тракт... наемников Орвина, толкавших повозку вниз, с дороги, в гущу лесных дебрей... озадаченные физиономии Бремара и Орвина у брички... подпал повозки... начавшийся дождь и ветер... ливень... кислые рожи гвардейцев... притихшие фигуры наемников под сенью кленов... ураган... мелькнувшую тень чудовищного зверя в темноте... (Хорвут судорожно сглотнул: что это?)... тонкие и незримые силуэты следопытов и лучниц... развевающиеся на ветру мантии, горящий огонь в глазах... (Эльфары! Эльфары и их смертоносные твари!)... Гибель гвардейцев и наемников... перекошенные лица Орвина и Бремара, их взоры, прикованные к мешковине внутри бричке, где видны тонкие, застылые смертью ноги... ужас Орвина... сорвавшаяся в Яр бричка... бегство капитана и сержанта... (Стоп! Стоп! - хотелось орать во всю глотку Хорвуту. Сержант Орвин видел тело в бричке! Видел тело эльфийки! А видел ли он все остальное?! Ребенка в бричке? Рядом с телом ее матери. Бремар, обещал инкогнитость и профессионализм, а что получается в итоге? Аллон раздери всех! Провал!!)... люди гибнут один за другим... Бремар и Орвин бегут... эльфийка из атакующего отряда находит сверток, в нем орущее дите... (Ужас перекашивает лицо Хорвута, он леденеет от кошмара)... стрелы впиваются в спину капитану, тот падает и умирает... сержант Орвин бежит... твари эльфаров его настигают... конный разъезд... (Хорвут теряет всякое спокойствие и орет проклятия на весь подвал)... отступление монстров... спасение Орвина... ревущее дите в руках эльфара... пылающая магическим огнем рука остроухого... видения тускнеют... пропадают... и вовсе исчезают...
      - Такого не может быть! Нет! Не-ет!! НЕТ!!! - зверино заорал барон, разъярено мотаясь в замкнутом пространстве между столами. - Бремар обещал мне стопроцентное решение проблемы! Решение проблемы! А что получается в ответ? Что? - верещал дико Хорвут.
      - Мы получили то, что получили. Господин барон, наш отряд попал в засаду. Эльфы расстреляли гвардейцев и наемников...
      - Что?! - заревел, бешено вельможа, обращая на колдуна все свое внимание: - к черту гвардейцев и наемников! Никто не должен был узнать, что находилось в телеге! В руки эльфам попал младенец!
      - Вы же знаете, Хорвут, долгожители не оставят в живых полукровку. Они не признают полукровства. Они испепелят гаденыша сразу же, не раздумывая!
      Хорвут искоса воззрился на чернокнижника, Невелин опасен! Очень опасен! Знает слишком многое, этого нельзя допустить.
      - Младенец мертв! Его испепелил эльфар! Вы... вы... - Невелин задохнулся кашлем. Его переломило чудовищным кашлем.
      С бесстрашным и решительным видом Хорвут сжался, приготовившись самолично напасть на колдуна.
      Легкие Невелина разрывались. Тело душила судорога. Демоны и духи чересчур много выпили его жизненной энергии. Неужели он не выдержит головокружения? Неужели он...
      Его переломило над чаном и стошнило в густую жижу...
      Вот он шанс!
      Барон резво и стремительно подскочил, хладнокровно занес руку для удара, неожиданно остановился, задержался и ногой в спину спихнул, потерявшего равновесие колдуна в чан.
      Дико, свирепо и алчно завизжали духи, им вторили все демоны ада...
      Волосы на голове вельможи стали дыбом.
      Из груди Невелина раздался булькающий хрип и... в следующее мгновение, он с головою ушел в бурлящее варево.
      Хорвут с криком отшатнулся.
      Ноги и руки чернокнижника заходили ходуном, тело сотрясла конвульсия, он попытался высвободиться из кипящего 'бульона', но неимоверная адская сила схватила его призрачными объятиями и увлекла в бездонную глубину, погружая по пояс.
      Котел заходил ходуном, подпрыгивая на треножнике, через бока переливалась вязкая и мутная жижа. Хорвут перепугано отскочил назад, боясь попасть под брызги и капли кипяченого 'супа'. Зрелище шокировало своей чудовищной картиной. Как голова и туловище колдуна смогли уместиться в чане, оставалось для Хорвута шокирующей загадкой. Но над этим феноменом можно было подумать потом, а пока...
      Не помня себя от страха и переживаний, барон Хорвут сдвинулся с места, пришел в движение, скованными шагами отступая подальше от бушующего чана и дрыгающей в ней жертвы. Внеземная сила, вырвавшаяся из недр котла, втягивала сопротивляющего Невелина всей чужеродной силой, всасывая целиком, без остатка, с плотью и одеждой. Хорвут давно потерял всякое представление времени и надеялся, что на его крик хоть кто-то ответит:
      - Гарст! Гарст! Конвар Гарст! - Во все горло орал барон.
      Звуки, издающиеся из чана, заглушали его крик. Возможно, что мейстер просто его не слышал, а возможно, через непредвиденные обстоятельства отвлекся от караула? Но до слуха Хорвута не доносились торопливые шаги или бег, значит, скорее всего, Гарст его не расслышал.
      Тем временем, призрачные твари умудрились втянуть в свой мир практически всего Невелина, остались - жалко болтающиеся в конвульсии ноги колдуна. Туда ему и дорога!
      Чан перестал раскачиваться, нечистая сила победила чернокнижника, теперь ничто ей не мешало наслаждаться трапезой. Хорвут переходил от стола к столу, прокладывая себе путь к намеченной лестнице, к выходу из подвала, он боялся потерять страшное зрелище из виду, постоянно держа кошмар у себя на виду. Ему казалось, если выпустить злосчастный чан из поля зрения, то - то, что поглотило несчастного Невелина, способно вырваться на свободу и наброситься на него. Стоит ей только расправиться с Невелином, так сказать, дожевать чересчур заносчивого и смелого колдуна. Такие мысли испугали Хорвута насмерть, он перепугался и запаниковал.
      - Гарст! Гарст!! Гааа...
      Его прервал странный и непонятный звук...
      Звук доносился со стороны очага, будто кто-то царапал по дну котла?..
      Мурашки пробежали по спине аристократа, горло мигом пересохло. Хорвут запаниковал сильнее.
      - Гарст! Га-а-арст!
      Взгляд поймал дальний угол, чан и дергающие ноги чернокнижника, глаза остановились на краях, мирно качающейся посудины, в ее основание вцепились 'мертвой' хваткой длинные пальцы Невелина, вцепились с невообразимой яростью, так, что побелели до снежной белизны. Ногти посинели. Хорвут в ужасе задохнулся, как руки могут дотянуться до краев чана, если тело поглощено аж по самые лодыжки? И так невообразимо выгнуты суставы рук?!
      Колдун продолжал бороться.
      Бороться за темную и никчемную жизнь...
      С неимоверным трудом тело чернокнижника потянулось в мир Зоргана, будто здесь, в этом живом и неспокойном мире его жалкого существа, кто-то ждал?
      Шокирующее обстоятельство крайне смутило и сильнее напугало Хорвута.
      - Гарст!!! - запричитал барон.
      Топот сапог, а следом и сам мейстер, влетел в подвал, едва не сбив при этом, на своем пути вельможу, но именно в тот момент барон не только проигнорировал такое обстоятельство, но даже не обратил на бестактность мейстера внимания.
      - Гарст, Невелин спятил! Колдун спятил! Его... его... - тяжело дыша, барон взахлеб рассказывал и пересказывал помощнику ситуацию, Гарст неожиданно сощурился, оттолкнул аристократа, в его руках заблестела сабля, он широко размахнулся и пустил ее в полет.
      Хорвут отшатнулся, споткнулся и чудом устоял на ногах.
      Сабля в воздухе перекрутилась, блеснула холодным светом и сбила с дороги существо, некогда являющееся Невелином.
      Барон развернулся и вытаращился на безголосо-кричащее чудовище, на уродливое, карикатурное создание с тысячью демонических рож, вместо человеческого лица. О Аллон! Духи и демоны успели поглотить Невелина. Успели впитаться в его плоть.
      Сабля вошла по рукоять.
      Тело чернокнижника грохнулось на каменный пол, полетело к чану, котел слетел с треноги, перевернулся и упал на голову колдуну. Неведомая сила снова схватила пораженное чернью тело и на этот раз поглотила целиком. Замогильный крик резанул человеческий слух. Духи и демоны получили жертву. Пятно варева растеклось по полу. Мейстер морщась, отступил назад, помогая вельможе и своему господину подняться на ноги.
      - Аллон сохрани, ну и вонь! Чем он только здесь занимался? Саблю жалко. Подарок, - закончил возмущаться Гарст.
      - Я тебе и не такую подарю. Спа... спасибо, Гарст.
      - Ну что вы, господин, не надо благодарности!..
      - Благодарить нужно всегда. Всегда.
      - Узнали... что хотели?
      - Больше того, Гарст, больше того... - Барон запнулся, раздумывая последующие слова: - я в опасности Гарст. В опасности!
      - Разве? Разве вам может что-то угрожать? - удивился мейстер, но, невольно скользнув взором по чану, стушевался. - Можно узнать, у моего господина, кто ему угрожает?
      Барон слабо улыбнулся, он был благодарен даже за это.
      - Узнаешь. Но сперва мне необходимо все хорошенько обдумать. Досконально обдумать.
      Конвар согласно кивнул.
      - Помоги мне подняться. Я не хочу здесь... оставаться.
      Хорвут позволил себе помочь. Они поднялись по темной лестнице, помощник осветил путь малиновым шаром. Уже в дверях они остановились, барон увидел в окнах ясный свет. Утро? Неужели утро?
      - Сколько времени, Гарст?
      - Завтрак уже ждет вас, милорд! - улыбнулся мейстер.
      О боги, я провел шесть часов в подземелье?! Словно час!
      Колдовство! Черное колдовство!
      - Невелин... - Хорвут тяжело сглотнул.
      Конвар слушал не перебивая.
      - Невелин, тварь, оказался некромантом.
      Лицо Гарста потемнело.
      - Спали все к демонам! - Хорвут осекся, вспоминая некоторые недавние подробности.
      - Я устраню...
      - У меня там был винный погреб, а этот... это...
      - У вас будет новый винный погреб, господин.
      Через силу Хорвут улыбнулся, довольно и благодарно.
      Ему надо хорошо подумать!..
      
      5
      Эльсдар. Дворец Эльсдина
      
      - Чудеса! Ну, прям, чудеса! Грильсс, позволь полюбопытствовать, кого это вы притащили в Эльсдар? - старшина Олаф Гарьян сжав губы в тонкую линию, придирчиво рассматривал сверток в руках Азольи. Малья стояла позади, боясь даже показаться и заступиться за соратницу. Лучницы Юлая и Вишка сгруппировались еще дальше - растерянные и удрученные. Их материнские чувства твердили одно - не давать полукровку в обиду, но сила эльфийского духа, обратное - развоплотить и уничтожить дитя порока прямо на месте, без суда и следствия.
      - Сам все прекрасно видишь, Олаф... - подал голос эльфар, как никогда сбивчиво и виновато, его напарник Ральм с жестким выражением на лице, исподлоба наблюдал за разворачивающимися событиями у караулки Барьерной стражи.
      - Ну а если и сам все прекрасно понимаешь, - Гарьян резко обернулся и зыркнул на магика в упор, - то зачем создаешь лишнюю проблему в Общине? Много ль надо ума, чтобы прикончить байстрюка по дороге?
      Лесные звуки заполнили тишину, эльфы снова молчали, каждый думал свое, но каждый твердо уверенный в правоте собственных действий.
      Их остановили на центральном посту, Барьерная стража после беглого сканирования личностей тут же обнаружила посторонний, инородный субъект: младенца. Дайкинское дитя. Заклинание-идентификатор выдало противоречивые данные в эфир. Сознания офицера и старшины затопила размытая, малодостоверная информация, пришлось уделить персональное внимание, и именно тогда в руках одной из лучниц, карательницы кап Ветана обнаружилась находка - грудной ребенок. Сперва определили, что дайкинское дите, но после пристального изучения, выявились врожденные аномалии. Полукровство. Получеловек-полуэльф. Существо с двумя ветками генов. Сей факт влил в обстановку новую сумятицу. Новые противоречия, споры и разубеждения.
      - Значит, так Грильсс! - Олаф был холоден и непоколебим. - Я вызываю начальство, и пускай оно решает, что делать с этим... - Гарьян запнулся, не зная как закончить распоряжение.
      - У меня рогуссы на исходе и разведчики...
      - Хорошо! Значит остаетесь: ты, Азолья с... с полукровкой. Ветан и, - старшина обвел пост испытующим взглядом, - остальные - по расположениям. Старший... - Олаф нашел глазами мрачного Ральма, - старший эльфар Ральм.
      Магик холодно кивнул.
      - Кристофьен! - позвал Гарьян эльфа в мантии из числа Барьерной стражи, тоже эльфара, - приглянешь за... в общем за всеми. А я пока сбегаю за полковником Эльрионом.
      Желваки заходили ходуном на скулах Грильсса, вот уж втравили в историю, ничего не скажешь, и зачем было препятствовать Ральму, вершить самосуд? Ну, прикончил бы полувыродка на месте и поделом. Гора хлопот с плеч. А что теперь, Дьен всех разбери? Теперь они нарушители, именно это хотел сказать, но не сказал старшина Барьерной стражи, пожалел их нервы.
      Злые и раздосадованные: Грильсс, Ветан и Азолья с малышом на руках стояли в ожидании своей судьбы, пока эльфы один за другим скрывались в лиловой завесе барьера. Барьера, который разделял Общину от внешнего мира, от эльсдарских чащ, невидимым кольцом, защищающим долгожителей от внешней среды, сумбурной цивилизации Зоргана и, конечно же, в первую очередь, от дайкин. Долгоживущие эльфы отгородились раз и навсегда, чтобы в их покой и жизненный устрой, никто не вмешивался, не диктовал чуждых норм и порядков, потому, как своего сумбура и разногласий им хватало, с которыми они тысячи веков старались прижиться. Ральму помогли Марьян и Ливьен, рогуссы едва тащились на могучих, но шатающихся лапах, со стороны они выглядели сонными гороподобными созданиями с опущенными к земле мордами. С пастей срывались обрывочные хрипы-визги, что характерно свидетельствовало, что звери издыхают и их развоплощение - это вопрос времени. Ребенка разбудили, и малыш стал отчаянно и голосно реветь. Реветь на весь пост. Звучным и неэльфийским голоском. Его рев раздражал мелодичный слух эльфов. Высокородные морщились, отворачивались и подозрительно косились на сверток в руках эльфийки.
      - Слушай, Азолья, а это часом не твое чадо? - не вытерпев паузы, полюбопытствовал Кристофьен, скалясь.
      Грильсс хмыкнув, отошел на пару шагов к солдатам поста, тихо переговариваясь, Азолья и Ветан остались в одиночестве перед домом, Общиной и эльфийскими чащами, на душе стало тяжко и препаскудно.
      Лучница промолчала, зато за нее ответил родственничек Альринов.
      - В Грибном Яру нашли детеныша. В повозке. Дайкины хотели его сжечь вместе с мертвой матерью.
      Кристофьен сменил оскал на озадаченность.
      - А мать кто... ну... ты понимаешь меня?..
      - Эльфийка. - Коротко бросил разведчик.
      - Эльфийка? - грозно переспросил эльфар, теперь он смотрел на ситуацию другими глазами, сопоставляя факты и сведения в картину возможных событий.
      - Значит, ее... эльфийку спалили? А его... полукровку нет?
      - Пошел дождь над Северным трактом, он и потушил бричку с жертвами. Наши отряды, как раз вышли на след и предотвратили преступление, наказать виновных все же удалось, дайкины поплатились, их трупы лежат на тракте. Марьян с ребятами над ними поработали. Им до погребения петь 'грешной плач'. К сожалению, подоспел патрульный разъезд, пришлось сворачиваться и уходить в лес. После дискуссий... - Ветан глянул на Азолью и дитя, - решили взять полукровку с собой в Эльсдар. В Магический Круг. Там придумают, что с ним делать. - Ветан замолчал.
      Кристофьен скептически раздумывал. Круг, значит, решит, что с полукровкой делать? Прекрасно. Чудесный экземпляр для...
      - Что здесь Дьен побери, происходит? - Мелодично-стальной голос разорвал непредвзятую обстановку.
      Азолья содрогнулась. Содрогнулся Ветан и подобрался Кристофьен, напряглись солдаты, с полковником Эльрионом шутки плохи, недаром он в столь раннем возрасте занимал уже ответственный пост, его рекомендовали на 'проблемные объекты', на трудные должности. Последние годы он служил начальником Барьерной стражи. Состоял колоритной фигурой в звене руководства армейского гарнизона. Незаменимый атрибут форменного туалета эльфа - это палаши. Два, застегнутых на поясе палаша. С грозными клинками Эльрион казался неприступным. Особой харизматичной и своенравной. Типичный вельможа. Сыном своей сумбурной и отчаянной родины. Индивидуальным героем и стратегом. Способным в одно мгновение на подвиги ради Общины и через бесконечно короткий миг, на шокирующее предательство. Такой он Эльрион. Полковник Эльрион.
      Старшина Олаф Гарьян тенью следовал за офицером, не нарушая дистанции и не вступая в разговор.
      Грильсс, как положено, взял на себя смелость начать доклад:
      - В Грибном Яру вблизи Северного тракта напали на след отряда дайкин с бричкой. В повозке перевозили тело эльфийки и младенца. Ребенок оказался полукровкой. Сначала эльфар Ральм предложил развоплотить дите, но после предварительных совещаний решили повременить, так сказать, предъявить находки Кругу и разведки...
      - Тело эльфийки установили? Кто такая? - Эльрион с подозрением скосил на Азолью.
      - К сожалению, дайкины вознамерились скрыть следы преступления. Бричка была подпалена и, если бы не дождь и разведка лучницы из отряда Ветана, младенца вряд ли удалось бы спасти, зверье разодрало бы его...
      - Ясно. Где останки матери?
      - Мы сложили их в плащ и разведчики Марьян и Сольер направят их непосредственно в отдел кремации Магического Круга.
      - Хорошо. Покажите ребенка!
      Грильсс обернулся к оторопевшей Азольи и кивнул ей. Лучница приблизилась к начальнику, развернула грязные пеленки. Младенец заверещал, забил ручонками и ножками воздух, черты лица его смазались, теперь он больше походил на дайкинское дитя - вредное и баламутное.
      Полковник Эльрион спокойно, затем с отвращением впился в чадо свирепым взором, поморщился, рука непроизвольно потянулась к рукояти палаша. Азолья сжалась, втянула плечи. Съежились, предчувствуя расправу остальные эльфы.
      Блеснула сталь, клинок наполовину покинул ножны.
      Младенец неожиданно заткнулся, словно захлебнулся ревом, вмиг прекратил безобразничать, во все широкие, округленные от удивления глазки, таращась на взрослого 'дядю'. Лицо его разгладилось, приобрело заостренные, характерные эльфийской натуре черты, Эльрион запнулся, остановился, готовое было слететь с губ ругательство, застряло в горле. Полковник, наконец-то четко рассмотрел острые ушки и тонкие линии лица. Полуэльф. Действительно полуэльф. Полукровка.
      С той же неожиданностью, детеныш протянул к офицеру ручонки и залепетал, словно упрашивая взять себя на руки. Эльрион ужаснулся, отступил, поражаясь, что какое-то крошечное существо способно разбудить в нем такие бушующие и противоречивые характеру чувства. Ведь мало на свете найдется того, перед, чем и кем, он бы не устоял, не отступил назад, не сдал позицию. Эльрион - преданный Общине эльф. Такой же, как тысячи и миллионы других эльфов.
      - Сту... ступайте, - горло пересохло, он попробовал снова отдать приказ. - В Магический Круг... детеныша!
      С азольиных плеч, словно мешок с камнями свалился, она благодарно кивнула, но Эльрион ее уже не видел и не слышал, он, резко отдав приказ, развернулся и исчез в лиловой завесе. Чуть погодя, за ним последовали Грильсс, Кристофьен и Ветан, последними уходили Азолья и солдаты...
      Лиловый барьер покрылся рябью, затем, когда эльфы скрылись - благополучно прошли; купол засеребрился, стал прозрачным, зеркальным и принял защитный цвет - окружающей среды. Ялиновая роща предстала очам природы. Продолжением вечного, девственного леса...
      Именно так, за последние пять тысяч лет существования Общины эльфов в среду долгожителей попал человек. Попал не как раб, а как гость, хоть и на правах 'полукровки'. 'Полувыродка'. 'Выкормыша' и 'ублюдка'. Даже если в нем и текла кровь выскочки эльфа. История династии Эльсдина еще не знала такого случая, но теперь...
      Двери... барьер Эльсдара пред полукровкой раскрылся и впустил в обитель остроухих чужеродное дитя!..
      
      - Мы думаем утроить наши роты лучниц и следопытов, ваше величество.
      Король Эльрих Эльсдин прожевал кусочек приправленного соусом жареного рябчика и поспешно запил мясо вином. Выдержанным марочным вином. Превосходный букет! Эльфы никогда не делали кислятины и чрезмерно сухих вин, - только в меру сухие и полусладкие букеты. Исключительно из одних плодов, никаких добавок и смешиваний ингредиентов. Чистые нектары и соки, выдержанные до утонченных напитков. Умение и мастерство виноделия - это хороший тон любого вельможного двора, тем более погреб самого монарха. Винный погреб дворца Эльсдина. Таких вин нет ни у кого. Даже у высших советников Магического Круга. Даже у Министерства династии Эльсдинов. Даже у придворных лизоблюдов. Пей и наслаждайся! Веками!
      По сравнению с искусством и мастерством эльфийских виноделов, дайкинские мастера - неучи и неудачники, способные на 'сахар' и уксус. От их творений остается либо плеваться, либо на всю жизнь стать хроническим алкоголиком. Или наоборот, трезвенником. Их головы и руки умеют с фанатичной жадностью разрушать и коверкать прекрасное, а продукты жалких и лихорадочных потуг, - вызывают сожаление и огорчение. Одним словом - невежественные неучи. Бесталантливые грешники!..
      - Вы имеете в виду, дорогой Жальен, отдать распоряжение увеличить набор новобранцев в карательные и разведывательные отряды? - переспросил король.
      - В том числе и это, мой король.
      - А что входит вне категории этого списка, позвольте узнать?
      - Проредить состав каждого отряда, каждого взвода и... добавить в их штат магика.
      - Магика? Вы имеете в виду эльфара? - уточнил Эльрих.
      - Так точно, ваше величество.
      - Ага. Значит, в каждый разведывательный и карательный отряды по эльфару?
      - Совершенно верно, мой господин.
      Король Эльсдара на время задумался, прекратив даже жевать, за него продолжали обедать: советники Жальен Вормат, Жильт Шоркк и Римт Армьет - старшие иерархи в Совете Магического Круга. Подле короля вкушала яства королева Мелиса, предпочитающая как всегда молчание за едой, чем перепасовки светских бесед и государственных проблем. На свои стройные и нежные плечики Мелиса не спешила возлагать будничные перипетии общиной жизни, больше вникая в дворцовые сплетни и праздные вечеринки. Суета власти для мужчин, для львов, а не прекрасных и утонченных дам.
      Наконец, обдумав предложенную Ворматом лакировку в армейских силах, монарх пожелал ответить:
      - Если не ошибаюсь, то на прошлой неделе Совет Магического Круга предъявил отчет, в котором значилось, что в ордене и его резервах просматривается ощутимый недобор кадров в полевом и личном составах? А сейчас, теперь, вы предлагаете обратное, советник Вормат, снабдить чуть ли не каждое звено ударных отрядов по эльфару? Как за одну неделю Круг смог подготовить такое число рекрутов? - Эльрих Эльсдин с интересом изучал лица трех советников. - Вырастить в своих лабораториях? Инкубаторах?
      Мелиса едва не поперхнулась жареным филе лосося. Вопрос прозвучал удачно и самое главное - неожиданно.
      На удивление, Жальен не растерялся, напротив, остался спокоен и собран, подготовленным к такому повороту событий.
      - Увы, ваше величество, задатки магии проявляются только у личностей с врожденными способностями к внутренней силе, возможно к генетической репродукции столь полезных... субъектов и умели когда-нибудь подойти наши предки, но это мастерство, опять же, увы, осталось, утеряно для наших ученых. Все что мы сейчас можем - это клонировать.
      - Монстров, - за Вормата ответил советник Римт Армьет. - Мы умеем лишь делать монстров, ваше величество. Извините, ваше высочество, что нарушил ваше спокойствие и трапезу.
      Королева эльфов скромно улыбнулась.
      - Не беспокойтесь, советник, я успела проглотить кусок, не подавившись.
      Древние, очень древние эльфы, коими являлись советники Шоркк, Вормат и Армьет на этот раз неловко сконфузились. Эльрих Эльсдин виновато повел плечами, прося у доблестных подчиненных прощения.
      - Дорогая перестань. Мы же...
      - Беседуете. Я поняла, - она лучезарно улыбнулась главенству Круга и королю, - ваше величество, вы позволите мне удалиться?
      - Как ты уже уходишь?
      - Меня ждут мои фрейлины. Госпожа Вирдан и сударыня Эльта.
      Эльрих прискорбно закивал.
      - Конечно-конечно. Ступай. Встретимся в тронной зале.
      Слуга деликатно отставил стул, Мелиса встала, поклонилась и покинула трапезную залу.
      - Эти женщины!.. Несносны! Их никогда не поймешь.
      Советники хитро заулыбались. Еще бы такая молодая жена! Такая молодая и горячая кровь.
      - Итак, господа, каким-то чудом у вас нашлись тысячи свежих и боеспособных рекрутов? И теперь вы хотите их постепенно внедрить в армию? Если слова не разбегаются с делом, то идея вполне хороша и логична. Для лучника и следопыта не помешает прикрытие магией. Я одобряю ваше решение, но, судя по вашим хмурым физиономиям, не все так гладко, как хотели в конечном результате вы и я? И в чем, загвоздка, советники?
      - В статистике, ваше величество, - тихо и скромно подвел итог советник Шоркк.
      Эльрих Эльсдин посуровел, откинулся на спинку царского стула, ожидая объяснений.
      - И что заключает ваша статистика?
      - Процент эльфов рождающихся с внутренней силой неукоснительно падает...
      - Что?! Вы хотите сказать, у нас перестали рождаться маги? Эльфары? - Взбесился монарх.
      - Что вы, ваше величество! Что вы! Конечно же, эльфары продолжают появляться на свет в нашей Общине, но поймите правильно, мой король, их численность с каждым годом сокращается.
      Эльсдин скривил лицо, сдернул с горла камзола обеденное полотенце, со злостью швырнул его в тарелку. Шелковый квадрат материи влетел в недоеденный салат из горных грибов, приправленный оливками и молодыми ялиновыми побегами. Тут же лежали гусиные крыльца в вишнево-вином соусе и столетнем, расплавленном сыре. Аппетита как не бывало.
      - И какие цифры на сегодняшний день?
      Советник Жильт Шоркк взял на себя смелость сказать самое важное: цифры!
      - Если пятьсот лет назад из десяти новорожденных эльфов мы имели пять... - советник поправился: - даже шесть кандидатов в Школу Магического Круга, то на сегодня, эта цифра снизилась вдвое, а через двести лет и того будет являть собою катастрофическую показательность - втрое.
      - Дьен всемогущий, где вы были раньше? Почему все это, я узнаю сейчас, а не пятьсот лет назад? Когда проявились начальные показатели падения? Что делать теперь?
      - Последние двести лет мы тем и занимались, что искали причины и панацеи от смертоносного явления...
      - Нашли? Нашли ответ?
      - Ну-у... - замялся Шоркк.
      - Понимаете, ваше величество, до сегодняшнего дня над этими проблемами работал Малый Совет.
      - Ага! Так не рождаемостью занимается весь орден? - выразил бурное раздражение король.
      - Ну почему, ваше величество, только доверенные изначально делу эльфы и никто больше. Для остальных - Община неприступна, могуча и процветающая.
      - Ближе к делу! Что это за напасть?
      - Явление. Природное явление. - Вмешался Вормат. - Скорее всего, эволюционный цикл. Обвал пика. Пика прогресса нашей цивилизации. Такое уже случалось в истории и хрониках бытия эльфов.
      Король Эльсдара недоверчиво вытаращился на Совет.
      - И-и вы так просто об этом говорите? Так просто относитесь к этому... этому феномену? Катаклизм! Дьен побери, этот ваш пик - катаклизм!
      - Выход есть!
      С глубочайшей надеждой монарх воззрился на Армьета.
      - Да говорите же, Римт!
      - Военный конфликт с дайкинами.
      - Не понял? Конфликт с дайкинами?! Да с теми выродками мы воюем каждый день? Каждый час! Для этого и существуют каратели и разведчики в нашей армии.
      И снова советники нагло ухмыляются.
      Совсем обнаглели? Забыли, с кем разговаривают?
      - Полномасштабное нападение на земли графов и баронов. Открытый фронт против Северного Королевства Людей. Атака на Мейдрин. Штурм городов и цитаделей магов.
      - А вот вы о чем? - наконец, уловил суть дела великих идеологов монарх.
      - Именно, ваше величество, разрушить север!
      - И что это нам даст?
      - Постоянную тренировку войск. Тренировку армии. Закалку рядовых солдат и подготовку эльфарского щита. Мы в полную силу тогда сможем организовывать квалифицированный отбор рекрутов. Боевых эльфар. Постепенно вернем уровень концентрации магических источников. Искусственно изменим статистику эволюционного цикла, скоординируем рождаемость на положительном факторе.
      - Да, но, сколько магов и невинных жертв погибнут на поле боя? На войне?
      - Из лав нашей Школы в роты будем зачислять вдвое... даже втрое больше эльфаров, чем дайкинам удастся уложить хоть одного нашего магика в бою, это притом, что воевать мы будем в открытой местности, а не скажем, в лесу. Ваше величество, вы даже не представляете, полсотни лет, мы анализировали и просчитывали любой, малейший вариант, брали даже искусственное деторождение... все безрезультатно!..
      - То есть, вы хотите сказать, война - это оптимальное решение? - изумился король.
      - Нет, мой король. Война - это предлог. Война - это стимулирующая пилюля для Общины. Общины, в которой вырождаются маги.
      Община, в которой вырождаются маги! - Слова Армьета больно резанули его нервы. Дьен всемилостивый, откуда берутся такие ужасающие цифры? Статистика? Пагубная статистика!
      - Я должен хорошенько подумать. Ознакомиться с отчетами, фактами, документами. Мне нужны обоснованные доказательства, а не слова! - Эльрих не сдавался, он не хотел верить. О Дьен, бросать Общину в войну!
      - Конечно, ваше величество, вы получите все надлежащие отчеты... бумаги.
      Он и не сомневался. Если Круг чего-то захотел - он этого обязательно добьется! Вопрос времени.
      Время! Конечно же, время.
      - Сколько потребуется времени?
      Изумление досточтимых советников.
      - Сколько необходимо времени на подготовку к войне?
      - Учитывая организацию школ. Новые программы обучения. Отбор рекрутов. Подмастерья и мастеров. Реорганизацию армии и дальнейшую квалификацию эльфарского штата - пятьдесят лет. Да, полусотня лет.
      Полусотня лет?!
      За пятьдесят лет можно многое успеть. Можно оттянуть время или найти в предложении Совета весомый аргумент повременить с военной кампанией, а там, Дьен поможет, Совет перемудрит и передумает.
      - Хорошо! Подымите, весь архив и подготовьте весь материал, я хочу, чтобы на моем столе лежали все документы по этой операции, от 'а' до 'я'.
      - Слушаемся, ваше величество! - За всех изрек Шоркк, и два других чиновника его поддерживают.
      - Надеюсь, это все? - Государь вдруг понимает, как страшно устал, и это от обеда, а что будет ближе к вечеру, сам Дьен не знает?
      - Оно-то все, но как сказал вначале советник Вормат, на сегодня мы имеем уже первые результаты регресса эволюционного цикла.
      - Это еще что такое?! - Вскипел Эльсдин.
      - Несколько наших летучих отрядов вернулись с похода. Их маршрут проходил вдоль Северного тракта, естественно не обошлось без стычек с дайкинами.
      - Кто-нибудь погиб?
      - Нет, мой король. Но была найдена бричка, а в ней - полусгоревший труп эльфийки, сейчас мы устанавливаем, кому он принадлежал? Были случаи исчезновения разведотрядов, возможно, одна из лучниц попала в плен к дайкинам и впоследствии 'животные' заметая следы, решили устранить ее тело в...
      - В Эльсдаре! Под носом наших отрядов! Не кажется вам, советник Шоркк, что это уже слишком? Устраивать погребальные костры наших доблестных воинов на наших же землях? Чересчур нагло и провокационно! - вмешался Эльсдин.
      - Логика присутствует. Но мотивы дайкин не совсем понятны, по другой причине...
      - Что же еще?
      - Увы, мой король, увы. Младенец!
      - Ничего не понимаю, причем здесь, Дьен вас всех забери, младенец? - взъярился монарх, едва не швыряясь тарелкой и бокалом.
      Советники сдержаны.
      - Группы карателей доставили в Эльсдар останки эльфийки. Отряды были подчинены эльфарам Ральму и Грильссу, они приняли решение собрать улики и провести в Магическом Круге расследование. Мы с их мнением вполне согласны...
      - А ребенок?
      Неожиданно советник Жильт Шоркк противно оскалился, сгримасничали и его сподручные одноорденцы.
      - Полукровка, ваше величество. Лучница кап Ветана Азолья нашла неподалеку от брички сверток. В нем ребенка - полукровку. Получеловека-полуэльфа. Мы имеем предположение, что дайкины захотели скрыть скверный, мерзостный контакт с погибшей, а именно с эльфийкой, а проще говоря, акт совокупления, после чего, и вышло на свет чадо порока - полукровка. Полувыродок!
      - Все святые! Дьен!! - за все века и столетия король Эльрих Эльсдин еще никогда не выглядел таким впечатленным и ошеломленным, как сегодня. Неужели это правда?
      - Мы проведем полную экспертизу, мой король.
      - Ищите! Копайте до любых мелочей! Я хочу знать всю правду!
      - Дайте нам трое суток, ваше величество!
      - Берите, сколько потребуется, мне необходимы точные и достоверные сведения.
      - Компетентность превыше всего.
      - Что будет с младенцем?
      Демоническая улыбочка перечеркнула лицо Шоркка.
      - Мы решили оставить его для практического ряда исследований.
      Эту машину разве остановить? Война с дайкинами - действительно вопрос времени.
      - Не переусердствуйте, господа.
      Снова звериные оскалы.
      - В ребенке есть задатки магии?
      Повисла глубокая тишина.
      Дыхание слуг и охраны за спиной и на дверях.
      Наконец, Жальен Вормат взял на себя смелость ответить:
      - Попытаемся это разузнать...
      
      - Господин Сульян! Господин Харуш! - Магические сканирующие заклятия пришли в действие, полумрак разрезали вспышки. - Объект исследования номер один: останки эльфийской женщины. Внимание! Вводим наличествующую плоть в химраствор...
      Ткань, на которой лежали полуобугленные останки, посредством магии поднялась над столом и переместилась немного вправо, зависнув над небольшим резервуаром с химическим раствором. Осторожно, не спеша, опустилась и погрузилась в жидкость. Легкое бурление и полотно, на котором покоились останки, растворилось в субстанции, остались - фрагменты ноги и отдельные, неопределенные части обугленного тела. Магия принялась за них.
      - Господа советники, объект исследования номер два: младенец, полукровка. Цель исследования - полная идентификация материнской и отцовской линий. Связь отцовства. Делаем полные фрэйл и фрайт-анализы... Приступаем!
      Скан-магия не прекращала вспыхивать и разливаться в воздухе, а детеныш - дико реветь.
      - Да, кто-нибудь, заткните ему пасть! - возмущено взъярился Урф Сульян.
      - Установите бесшумный аркан, - распорядился старший эльфар.
      Тускло-фиолетовая вспышка - младенец не прекращает орать, но звуки его пронзительного голоска впитала чуждая людскому разуму магия. Ребенок, словно немой манекен, лежал на операционном столе и беззвучно строил гримасы.
      - Господин Харуш, вы не против, если детальные операции над выкормышем, мы начнем после завершения исследований останков? Лично мне и так ясен сюжет наших сегодняшних изысканий. - Неожиданно вмешался в монотонный монолог эльфара советник Урф Сульян, вместе с советником Харушем они представляли вопиющий раздором и противоречиями тандем. Союз Малого Совета.
      Старший эльфар Ольх Фраульд вопросительно приподнял бровь, как бы спрашивая соизволения у Желина, продолжать эксперимент, для дальнейших действий постоянно требовались единодушные согласия обоих чиновников, а они уж очень часто не находили между собой общих мнений. Интересно сегодня также как и вчера?
      - Начинайте Фраульд с останков, боюсь советнику Сульяну, не терпится узнать, кем же была при жизни эльфийка?
      - Разве только это, мой друг? - заинтриговано ухмыльнулся соратник. - Мало ли эльфиек исчезало в эльсдарском лесу? А вдруг это знатная особа? Вельможная кровь?
      Желин картинно хмыкнул, давая понять, что не верит столь фантастическим предположениям, ответил:
      - Когда это аристократки покидали дворец Эльсдина? Ровным счетом никогда. Их маршрут - родное имение и стены дворца.
      Сульян сгримасничал, но на такое убедительное замечание не нашел весомого аргумента, поэтому раздосадовано смолчал.
      Ольх Фраульд поспешно продолжил магический опыт. Ему ассистировали: четверо эльфаров и две эльфийки, - занимавшие роли наблюдателей от лица Совета Магического Круга, в их полномочия входило: следить за расследованием и по итогам экспериментов, подробнейше донести полученную информацию до 'ушей' и 'глаз' советников и высших эльфар. Говоря прямо, советники Жильт Шоркк, Римт Армьет и Жальен Вормат наряду с другими чиновниками и королевским аппаратом, в дальнейшем будут разбирать весь процесс до мельчайших мелочей и тонкостей в верхах ордена. Но, то будет потом, а сейчас...
      - Вводим в химраствор вытяжку фамхорна и эликсир из ялинового мха.
      Один ассистент-эльфар продублировал команду, сказанную Ольхом.
      В резервуар с бесцветной жидкостью один за другим вливались два разных по составу ингредиента. Вытяжка - ало-сиреневого цвета, и эликсир - желто-бурого цвета. Химраствор забурлил и приобрел чернильного цвета. Останки тела скрылись в кляксе расплывающейся мути.
      Советники хранили молчание, спокойно ожидая развязки.
      Наблюдательницы увлечено запоминали, постоянно шепча мыслезаписывающие заклятия.
      Младенец, оставленный на произвол судьбы, беззвучно орал и дрыгал на столе ножками. Харуш изредка бросал на него заинтересованные взгляды. Надо же полукровка? Получеловек-полуэльф.
      - Плетение Ши и аркан Гуама. Расщепляем генетический узел. Внимание! Сканируем генетический код! - Очередные вспышки скан-магии.
      Секунда другая и эльфары получают конкретную информацию.
      - Положительный результат - останки действительно принадлежат эльфу. Эльфийке...
      - Кто?! - Потребовал немедленно Урф Сульян. - Кто она? Мне нужно знать имя и Дом!
      - Сильда! Лучница Сильда, - наконец, устанавливает личность погибшей Ольх.
      - Сильда? - силясь вспомнить, переспрашивает Сульян, он пытался по памяти вспомнить список исчезнувших и погибших разведчиков.
      - Отряд Рокмулла, - коротко бросил Харуш, сузив в гневе глаза до щелочек.
      - Вы правы, советник. Отряд Рокмулла.
      - Постой-ка, Харуш, а это не те сорвиголовы, что вроде бы напали на обоз, следовавший в столицу выблюдков и исчезнувшие под землями графов и баронов на севере? Они еще успели передать в разведштаб, что угодили в ловушку, помощь к ним так и не подоспела, мы впоследствии нашли жалкие останки и изуродованные тела? - уточнил Урф.
      - Выходит тот.
      - Вот сволочи! Взяли в плен эльфийку!
      - Хуже того Сульян, что мы не знаем подробностей!..
      - Каких это еще подробностей, Харуш?
      - Возможно, кроме лучницы в их плену еще кто-то есть?
      На какой-то миг растерялись и эльфары, позабыв о расследовании. Весомый аргумент: в темницах дайкинов вполне очевидно могли томиться еще захваченные при атаке эльфы? Вот так новость.
      - Что ты предлагаешь?
      - Копаем дальше! - Харуш не стал дальше развивать тему, пока не стал.
      - Останки подготавливать к кремации? - уточнил Фраульд.
      Сульян пожевал нижнюю губу, делая вид, словно озабочен этим вопросом.
      - Слово за Кругом. Пускай Шоркк решает, что с ними делать дальше. У Сильды, как никак, остались родные и близкие, наверняка Круг решит отдать останки ее родне.
      Никто не пожелал прокомментировать его заявление, даже Сульян согласился с его доводами.
      - Тогда ребенок?
      - Да, берись за полукровку, Фраульд.
      - Объект номер два! - Резервуар остался за спинами эльфов-магов, и группа перешла к младенцу. - Снимаем аркан! - Рев разорвал спокойствие в лаборатории. Эльфы поморщились. Ну, разве в нем есть хоть капля эльфа? Разве высокорожденный эльф может так громогласно вопить? Истеричить?
      - Побыстрее! Побыстрее Ольх! - подгонял Сульян. - Вот гаденыш орет!
      Харуш хмуро следил за манипуляциями сотрудников лаборатории.
      - Делаем фрэйл-анализ! - Ответом Фраульду стали суровые, готовые ко всему лица ассистентов. - Скопируйте генетический код эльфийки Сильды и сверьте показания с... с показаниями детеныша.
      Молчаливая и усердная работа.
      - Господин Фраульд и Малый Совет, копии готовы.
      - Сверяем!
      Советники подались вперед, жгуче ожидая новых данных.
      - Данные получены.
      - Вынесите их в эфир!
      Секунда и скан-магия заработала, получая сводки в липкие плетения фрэйл-заклятия. Над операционным столом разлилось золотисто-серебряное облако, умелые ассистенты мгновенно ознакомились с 'эфирной информацией'. Ментальное сознание эльфиек-сотрудниц впитывало полученные цифры и обозначения на лету.
      - Положительный результат! Младенец является - сыном лучницы Сильды. Копии генов сходятся. Мы получили как минимум четыре подтверждения фрэйл-каналов.
      - Сво-олочи!! - Дико прошипел Урф Сульян. - Отец? Кто отец? Я хочу видеть доказательства перед глазами! Хочу быть полностью уверен в своих подозрениях!
      Желин молчал, наперед зная показания магов.
      - Первая и вторая ступени фрайт-аркана, - Ольх уже не ждал подтверждающего согласия советников. Наверное, развязка расследования заинтриговала эльфаров не меньше, чем их руководство. - Первая ступень.
      В руках ассистентов возникли артефакты, магики установили их в ногах и в изголовье младенца. Короткие слова и источники налились магией, распространяя в воздухе колоссальную энергию. Как и сказал Ольх Фраульд, эльфары занялись первой ступенью фрайт-канала. Если установить личности родителей не такая уж сложная задача, то разгадать способности ребенка намного тяжелей. От магиков требовалось невозможное, - а именно - заглянуть в душу полукровки, хорошенько в ней покопаться и если повезет, окунуться с огромной осторожностью в первозданной и младенческой ауре. Эта сторона медали несла в себе риск. В чужом, даже новорожденном сознании можно было утонуть. Так как ознакомиться с сущностью ребенка, можно только лишь обменявшись на время разумами. Кто из эльфаров согласится на такой подвиг и риск, Харушу было, в общем-то, наплевать. Сульян, тот и вовсе с нетерпением ожидал результатом и меньше всего переживал, каким способом будет получена информация? И кто будет ее доставать? И главное - какой ценой.
      - Торопитесь господа, я не собираюсь торчать в лаборатории до ночи. У меня и без вас хватает дел и проблем. Заканчиваем уже с этим выблюдком! - ерепенится Сульян.
      Желин Харуш незаметно скосил на соратника глаза - Сульян нервничал, и это прекрасно было видно, советник не скрывал своей раздражительности, а эмоции срывал на подчиненных. Типичный случай. Постоянный.
      - Отец ребенка - человек... Дайкин! - наконец разорвал тишину Ольх.
      - Браво, господа! Великое открытие, из вас, господин Фраульд, получится превосходный ученый. Столь блистательное открытие за целый день! - ехидно восклицает советник.
      Харуш молил Дьена, чтобы у него хватило терпения вытерпеть этого брюзжащего старикана. Вечно недовольного и вечно гундосящего оскорбления окружающим эльфам. Его б воля, он давно гнал бы таких чиновников, как Урф Сульян взашей из Круга! С порога Круга в казарму. Смутьянам и ленивцам - прямая дорога в роту, там такие личности, как кап Вишк и кап Ветан - быстро сбивают спесь и учат уму разуму. К очевидному факту Дом Сульянов прижился в чиновничьих креслах железно. Можно даже сказать капитально. Не вырвешь и конной подводой...
      - Пока удалось установить только племя.
      - И все? - Физиономия советника сморщилась, словно пожухлый лист пергамента на солнцепеке. - Впервые слышу, чтобы фрайт-аркан не пробил сознательную блокаду? У мальца, что врожденные способности к магии? Бред? Откуда у полувыродка возьмется магическая жилка? Нет, дорогой Харуш, вы только их послушайте? Ужас до чего некомпетентна в наше время молодежь!
      Желин похолодел. Сульян совсем спятил. Неужели, он не видит, кто проводит опыт? Лучшие из лучших штата Магического Круга. К счастью господа маги, если и отреагировали на оскорбительные заявления Урфа Сульяна, то никак этого не выдали, хладнокровно продолжали исследование, не проявив малейшей реакции.
      Урф растеряно фыркнул, видимо разочаровавшись, что никто не соизволит ему ответить, а Желин пожелал, чтобы безответный ход эльфаров, Сульян не принял за откровенное поражение и не вошел в раж, не засыпал эльфаров очередными 'оплеухами'.
      Советник угомонился. Притих.
      - Переходим ко второй ступени, - ледяным голосом сообщил Фраульд, всецело сосредоточившись у стола.
      Никто не прокомментировал его сообщения.
      - Сжимаем эфир!
      - Господин Фраульд, мне кажется... защита?! - всполошился один из ассистентов.
      Желин поддался вперед, чувствуя назревающую беду.
      - Какая еще защита? - встрепенулся Урф, таращась на круг магиков и операционный стол. - Так кажется или...
      - Защита!! Магическая защита!! - Истеричный плач младенца затопил лабораторию. - Дайкинская магия!
      - Дьен всемилостивый, ломайте ублюдочную магию! Снимайте их шарлатанское ребячество и...
      Шва-арк!!
      С неестественным треском воздух разорвали ослепительные клинья лучей, по барабанным перепонкам резанул противно-пронзительный звон. Его сменили не менее яркие эльфийская брань и вопли.
      От центра ложи, на котором лежало дитя, молниеносно раздался сноп темно-янтарных лучей, поразивших пространство, скользнувших по очумевшим эльфарам и растворившийся в многогранном эфире. Над столом бушевали эмоции, обрывки ругани и веер капель крови. Эльфийки-наблюдательницы и Ольх Фраульд с двумя подопечными успели отшатнуться от эпицентра выброса. Два других умельца с криками отлетели от стола, приземляясь на спины, и оставляя за собой окровавленные шлейфы.
      - Мать его, гада! - выругался Малек, размазывая по лицу кровоточащие полосы. Его физиономию перечеркивали три едва заметные, но довольно глубокие царапины, от подбородка до лоба. И как только глаза не пострадали? Чудо.
      - Рослан! Рослан, ты живой? - Эльфары склонились над вторым эльфом, тот лежал без движения.
      - Выродок прикончил Рослана! - заключил обомлевший советник Урф Сульян, в его руках зажигались магические огни, а в глазах - ярость.
      Желин заставил сделать неуверенные шаги к столу, полукровка надрывно верещал, заклятия эльфаров причинили ему боль. Магические разряды растекались в воздухе над операционным столом. Харуш медленно подходил, обходя Сульяна со спины, почему-то интуиция подсказывала ему остановить советника любой ценой, только бы он не причинил младенцу зла.
      - Жив? Жив, слава Дьену!
      Опомнившийся после полета эльфар закашлял, его лицо так же, как лицо Малека перечеркивали кровавые полосы.
      - Сво-о-олочь! Ухо! - Рослан с ужасом пощупал надрубленное чародейским лучом ухо. Кровь, так и валила с раны. - Меня чуть не пришиб младенец! Тварь!
      - Не панькайтесь с ним, ломайте!..
      - Стойте! - остановил магиков Харуш, его лицо окаменело, выражало отрешенность и непреклонность. - Круг, господин Сульян, с ним разберется Совет Круга! В нем есть ростки магии - это прекрасная возможность для опытов...
      - А я что твержу, Харуш? Ломаем блокаду!..
      - Нет, Сульян! Младенец не способен полностью раскрыться, необходимо время...
      - Время? Кто будет ждать, пока он вырастет? - ошарашился Урф.
      - Совет и престол. Наука подождет. Подождем и мы...
      Малек поднимался на ноги. Рослан отплевывался и чертыхался. Сотрудники помогали ему подвестись.
      Сульян зло цедил сквозь зубы ругательства.
      Желин Харуш обернулся к наблюдательницам.
      - Отчет его величеству готов?
      - Да, господин Харуш.
      - Подготовьте копию в бумажном виде. Завтра утром Малый Совет будет рапортовать итоги расследования трону.
      - Будет сделано, господин Харуш.
      Вежливые поклоны.
      - Ребенка поместите в изолятор!
      Сульян возмущено, но тихо кусал губы. Что и сказать, он снова погорячился.
      - Господин советник?
      - Да, эльфар Фраульд?
      - Мы завершили анализы...
      - Конечно, господа эльфары, завершили! - улыбнулся согласно Желин. Какой с них спрос? Естественно никакого. - Эксперимент, считаю завершен.
      Снова вежливые поклоны.
      - Полукровку в изолятор! - напомнил более строго Харуш.
      - Сию минуту.
      Его больше ничто не держало в стенах лаборатории, даже плачущий ребенок, и даже взбешенный до неистовства Урф Сульян. Уже в дверях помещения, он услышал его удивительно-возмущенное до глубины души восклицание:
      - Это ж надо в выкормыше обнаружились зачатки магии! Кто мог подумать?..
      
      - Удивительно! Удивительно! Можно, даже сказать, необычно! И вы в целом уверены, что у младенца раскрылись при использовании второй степени фрайт-анализа магические способности? - Владыка Эльсдара заинтриговано рассматривал вытянутые физиономии советников. А именно: Урфа Сульяна и Желина Харуша. Кроме того, их фигуры были, так же как и лица, подчеркнуто, серьезны и суровы, перед троном его величества, короля Эльриха Эльсдина.
      - Совершенно верно, ваша милость. - Со спокойствием в голосе констатировал факт Урф Сульян, после ночи усердных раздумий, он облагоразумился, принял позиционное решение стороны взглядов Желина Харуша и теперь вел беседу без маниакальных вспышек и устремлений. К полукровке его отношения смягчились и приняли нейтральную середину, - во всем считаться и почитать решения главы государства и высших чинов. К немалому изумлению советники приняли тот факт, что встретил их в тронной зале самолично король, без секретарей и представителей Совета Круга, и что самое загадочное без королевы Мелисы. Значит, в целом разговор очень-очень интересовал королевскую особу, что являлось следствием полной инкогнитости встречи. Такой ход событий вполне устраивал Харуша, о Сульяне, он в тот момент старался не думать, чтобы не забивать голову излишними опасениями.
      - Что ж, - монарх положил руки на колени, прошелся пальцами по исписанным аккуратным почерком листам - отчеты. Отчеты наблюдательниц. Хотелось бы знать, досконально и правдиво ли эльфийки изложили историю событий в лаборатории? Оставалось только надеяться на их порядочность. - Я подробно изучу бумаги. Меня заинтересовал, этот случай. Феномен. - Король пристально воззрился на Харуша. - Вы, господин Харуш, требуете включить ребенка в Общину эльфов, а вы, господин Сульян, обратное - расправиться с младенцем по законам военного времени, то есть, проще говоря, казнить? Так ли я понимаю? Правильно?
      Желину показалось, что Урф несколько растерялся, тем откровенным случаем, что они оба внезапно оказались по две стороны баррикад.
      - Верно, мой король.
      - Верно, мой король, - добавил Харуш.
      Получив два ответа, одинаковых, но разных по характеру, монарх задумался. Как же поступить?
      - К сожалению, я не могу, вот так сразу принять правильного решения, и сей факт ставит меня, в следующее положение... подводит к последующему поступку. Вердикт Совета и престола, господа! Я выношу судьбу полукровки на суд советников Магического Круга. И как лицо, равно имеющее право голоса, сообщаю вам, мои преданные слуги, что склоняюсь к требованию советника Харуша. Если в младенце есть эльфийская кровь, то он должен жить. Попробовать приобщиться в нашем племени, впитать свои гены в наш быт и найти себя. Если же по прошествии времени с него ничего не выйдет или человек в нем переборет эльфийскую сущность... - Эльрих Эльсдин перевел взор на Урфа Сульяна, - вы закончите на том, на чем начали.
      - Слушаюсь, мой король.
      - Слушаюсь, мой король.
      - Смерть - есть смерть! - Колючий взор вернулся к Харушу. - В том случае, когда судьба соизволит, над дайкинским выкормышем смилостивится, он будет зачислен в Школу Магического Круга, где пройдет обучение, подготовку и адаптацию. Школа жизни, господа советники! Окажется ему по зубам - будет жить, нет - Сульян, вы знает, что с ним делать.
      Кривобокая ухмылочка перекосила Урфа, Желину показалось в ней что-то чудовищное, отвратительно-чудовищное. Зарождающееся на подсознательном уровне. Сульян мог бредить уже не о расправе как таковой, а о более мрачном и глубоком поступке - экспериментальных опытах.
      - Надеюсь, мой ответ прозвучал исчерпывающим в вопросе детеныша?
      - Весьма, мой король.
      - А вы Харуш, удовлетворены?
      - С каких лет полукровке позволят обучаться в Школе Круга, ваше величество?
      Глазища Сульяна полезли вверх.
      Король слабо улыбнулся.
      - Станет на ноги и пойдет в Школу, не мне вам рассказывать, Харуш.
      - Уровень возможностей и успеваемости эльфа...
      - Советник Желин Харуш! - Эльрих Эльсдин стал суровым и злым, истинным правителем своей державы. - Давайте дождемся, решения Совета, затем придумаем, что делать с мальцом. Не торопите события. Они могут оказаться кардинально против ваших желаний.
      Урф Сульян гадко залыбился.
      - А как же интерес и любопытство?
      - Не понял, советник? - Брови короля взлетели верх.
      - Вам не любопытно узнать приживется ли полукровка в Эльсдаре? Овладеет ли нашей магией?
      Эльрих понимающе ухмыльнулся, Сульян напротив, помрачнел. Снова Харуш выпутался.
      Король тянул с ответом.
      Затем...
      - Дождемся решения Совета, господа! Вы свободны!
      Низкие поклоны.
      Советники исчезли из его глаз.
      Одинокие ассасины-охранники на дверях. Маги в тайниках. Вибрирующая в воздухе защита.
      Любопытство? Любопытство?
      Королем Эльрихом Эльсдином овладело жгучее любопытство!..
      

  • Комментарии: 2, последний от 18/09/2015.
  • © Copyright Климов Влад (vlad-klimovs@mail.ru)
  • Обновлено: 19/02/2011. 438k. Статистика.
  • Роман: Фэнтези
  •  Ваша оценка:

    Связаться с программистом сайта.