Энве Мартин
Звёздные Врата. 2. По образу и подобию

Lib.ru/Фантастика: [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
  • Оставить комментарий
  • © Copyright Энве Мартин (martinenve@gmail.com)
  • Обновлено: 01/09/2018. 612k. Статистика.
  • Роман: Фантастика, Космоопера Звёздные Врата
  • Аннотация:
    Это не "фанфик", а АЛЬТЕРНАТИВНАЯ ИСТОРИЯ мира, какой она вполне могла бы быть, и продолжение книги "На последнем рубеже". Может быть, это не сказка, а правдивая история о мире вокруг нас. Кто знает, каков он на самом деле?
    КНИГА ЗАКОНЧЕНА
    Авторский вариант. Версия 01.09.2018.

  •   Да, это сказка о Мире Звёздных Врат, об огромных кольцах, связывающих планеты Галактики Млечный Путь. О целой сети межзвёздных дорог, построенных миллионы лет назад расой древних... нет, не о них, эта книга просто о существах разумных - и тех, кто себя таковыми считают. Это не "фанфик" о "Вселенной З.В." в обычном смысле этого слова. В нём нет почти никого из персонажей, знакомых Вам по фильмам и сериалам. Те же, что остались, предстанут совсем в другом обличье. Это, скорее, АЛЬТЕРНАТИВНАЯ ИСТОРИЯ мира, какой она вполне могла бы быть, и продолжение истории, начатой в книге "На последнем рубеже". Может быть, это не сказка, а правдивая история о мире вокруг нас. Кто знает, каков он на самом деле?
      Да, забыл предупредить: совпадения с реальными событиями и их участниками, конечно случайны.
      
      
       ПРЕДУПРЕЖДЕНИЕ:
      
       1. Никаких параллельных миров, никаких параллельных Вселенных!! "Квантовое зеркало" - машина, формирующая виртуальную реальность, и только.
      
       2. Никаких путешествий во времени - ни на "спецмашинах", ни через Врата!! Все события, которые в сериале связаны с путешествиями во времени, автор считает "виртуальными".
      
      
      
      
      
       ЗВЁЗДНЫЕ ВРАТА. ПО ОБРАЗУ И ПОДОБИЮ
      
      
       ПРОЛОГ. СКАЗКА НА СОН ГРЯДУЩИЙ
      
      
       моей дочке Алёнке
      
      
       - Папа, расскажи сказку! Пожалуйста!!
      
       - Доча, уже поздно, папа спать хочет...
      
       - Ну, пожалуйста!!! Я тысячу лет не слышала твоих сказок. Расскажи - и спи спокойно!
      
       - Точно?
      
       - Абсолютно.
      
       - Серьёзно?
      
       - Обещаю.
      
       - Ну-ну...
      
       - Что "ну-ну", за последние тридцать лет я тебя хотя бы раз обманывала, а?
      
       - Честно?..
      
       Девушка замотала головой и сделала круглые глаза, но сразу стыдливо их опустила.
      
       - Не надо, ты же знаешь, это - святое! Если скажу "честно", мне потом будет немного стыдно нарушать собственное обещание, а так...
      
       - Ладно... - отец устало откинулся на спинку кресла и задумался, слегка прикрыв глаза, - можешь и не обещать.
      
       - Погоди, папа, не спи, сначала - сказка!
      
       - И что, без неё - никак?
      
       - Не-а, - покачала головой девушка, упрямо встряхнув пышными волосами.
      
       - И о чём же ты хочешь услышать, доча? Может быть, о жадном медведе и хозяйственном бобре? Или о коварном лисе и хитром кролике?
      
       - Да ну тебя, это же совсем для маленьких! А я хочу сказку для взрослых, про звёзды, про любовь, о могучих волшебниках и жутких монстрах, о храбрых рыцарях и подлых злодеях, о...
      
       - Вот как? Может быть, и остальное сама додумаешь?
      
       - Нет уж! Твоя сказка всегда лучше!! Пожалуйста!!!
      
       - Ладно уж, уговорила. Слушай!
      
       Отец поудобнее устроился в кресле, а девушка с ногами залезла на уютный диванчик.
      
       - Давным-давно...
      
       - Как давно, папа?
      
       - Шестьдесят пять-семьдесят миллионов лет назад, не перебивай, доча, - отец недовольно поморщился. - Итак, давным-давно, в далёкой-предалёкой галактике...
      
       - ...Нет-нет, эту сказку я уже знаю!
      
       - ... Да погоди ж ты, эту - не знаешь. Та была просто про далёкую-далёкую галактику, ага? Просто они все начинаются одинаково, но эта произошла действительно очень далеко - возможно, даже в иной местной группе галактик в миллиардах световых лет от нас!
      
       - Да? Ну, тогда, ладно. А в ней точно будут хитрые волшебники и коварные монстры?
      
       - Обязательно! Больше не перебивай, а то...
      
       - Всё-всё-всё, - замахала рукой девушка. - Это было моё последнее вмешательство...
      
       - Да? Посмотрим, - отец недоверчиво сощурился, - тогда я продолжаю, да?
      
       Девушка кивнула, прикрыв глаза.
      
       - Давным-давно в далёкой-предалёкой галактике жили существа очень похожие на людей, внешне - не отличишь. Они строили города, развивали свои способности, самосовершенствовались, пока плотно не заселили родную планету Селесту, а затем вышли в космос и взялись за покорение иных планет. Они терраформировали те, условия на которых им не нравились, и свободно расселялись по всему космосу, не оглядываясь на огромные расстояния между звёздными системами. Да, к этому времени их корабли уже были способны двигаться почти со скоростью света, а их продолжительность жизни превысила миллионы лет. Эти существа разгадали многие загадки, разрешили все проблемы, подброшенные им Вселенной, но на один из самых страшных вопросов они так и не смогли, несмотря на все свои усилия, найти ответ. В чём смысл жизни? Всякое разумное существо задаёт себе этот вопрос в самой ранней юности, мучительно ищет ответ и... всегда находит тот или другой, посложнее - ...или попроще. Но это, доча, всегда очень личный ответ - ведь все разумные существа очень разные, и одинаковые ответы на столь непростой вопрос им не подойдут, знаешь ли...
      
       Отец девушки сладко зевнул, но, мужественно борясь с желанием заснуть, продолжил:
      
       - Такие личные ответы находили и эти, о которых моя сказка, но они в своём развитии давно превысили возможности обычных разумных. Получив способности по своей воле немного менять окружающую реальность, перемещать предметы телекинезом, ...в общем, приобретя способности к волшебству, - я же обещал, что сказка будет о волшебниках? - они остались внутри сухими и рациональными, отвергая саму идею чуда. Любого чуда - подобное они считали просто неисследованным природным явлением, увлечённо бросаясь его исследовать.
      
       - Как такое возможно, папа, чтобы волшебники не верили в чудеса?
      
       - О! Уверяю тебя, это как раз самое обычное дело, и наши маги - совсем не исключение. Они, в основном, учёные, немного - инженеры, изобретатели и всегда - политики. При этом они никогда не рассматривали собственные невероятные способности как что-то волшебное, сверхъестественное. Наоборот, они рьяно искали научный ответ на главный вопрос - ...и нашли!
      
       - Неужели?! Не может быть...
      
       - Это же сказка, дорогая! В ней всё бывает. Но ты права: ответ - или то, что показалось им, нашёл поначалу лишь один из них - великий учёный по имени Орай. Оказывается, бренное существование - ещё не вся жизнь. Мало того, в этой форме невозможно достичь ни всезнания, ни бессмертия: плоть, знаешь ли, накладывает серьёзные ограничения! Но реально сбросить оковы и принять иной вид, "энергетический", который уже не имеет таких ограничений. "Просто" покинь тело - и вся галактика станет твоим домом, её колоссальные расстояния больше не будут иметь значения, секреты перестанут быть тайной. Путь же к переходу на новый уровень бытия - "вознесению" - для высокоорганизованного существа прост: постоянное развитие разума плюс строгая дисциплина. Это открытие Орай постарался донести до всех, он даже выпустил специальную книгу, которую назвал "Происхождение". Затем великий учёный публично продемонстрировал своё достижение, публично - на глазах миллиардов соотечественников - перейдя в новое состояние, превратившись в чистый оранжевый свет, пламя. Его тело истаяло, оставив на месте вознесения лишь ворох слегка опалённой одежды...
      
       - ...Наверное, вознесение Орай стало для всех настоящим шоком.
      
       - Конечно. Многие последователи вознёсшегося - отныне они требовали, чтобы их называли "орай" - рьяно принялись зубрить книгу "Происхождение", пытаясь самостоятельно достичь вознесения, а когда у них не вышло, принялись ...молиться своему "учителю" Орай, чтобы он снизошёл и указал им правильный путь ...
      
       - Глупцы!..
      
       - Ну, почему же? Орай и вправду услышал их молитвы, он даже наделил некоторых особо фанатичных последователей крошечной частичкой собственной силы, превратив их в приоров - существ, которые даже по меркам цивилизации магов и волшебников оказались чем-то невероятным. Да, приоры могли многое - оживлять мертвецов, исцелять безнадёжно больных - двумя словами, творить чудеса. То, что они творили, по-другому и назвать-то невозможно. Но главное другое - многие с их помощью достигли вознесения, "перейдя в новую форму бытия"...
      
       - Как-то ты сказал это ...с издёвкой, что ли?
      
       - Конечно. С каждым новым вознёсшимся приоры обретали всё большую силу и власть. А в это время часть учёных продолжила исследования, они-то и раскрыли мрачную тайну: оказывается, Орай нуждается в постоянном притоке жизненной энергии для поддержания себя в состоянии "вознесения". Он "питается" молитвами последователей и полностью поглощает энергию последовавших за ним вознёсшихся. Эта группа учёных - её возглавлял Амелиус - назвала себя "альтерай" и попыталась открыть глаза соотечественникам на происходящее. Кого-то им даже удалось убедить, ...но вмешались приоры. Они публично заявили, что пока зараза неверия существует в народе, никто вознестись не сможет. И сразу продемонстрировали другую сторону своей силы: оказывается, они умели не только спасать и исцелять, но и убивать. Они прокляли "неверных", и, к всеобщему ужасу, обрекли "оппонентов" на мучительную и страшную смерть. Лекарства - и спасения - от "чумы приоров" не было, и не попавшие под проклятие приоров альтерай бежали прочь на огромных кораблях, спроектированных Амелиусом...
      
       - Куда, папа?
      
       - Далеко-далеко. В нашу галактику, доча. Здесь в то время не существовало разумных существ. Их сотворили альтерай ...по своему образу и подобию ... миллионов этак шесть-семь лет назад.
      
       - Для чего?
      
       - Помнишь? Они были учёными, немного инженерами и изобретателями. И теперь их пытливые и совершенные умы бились над двумя проблемами...
      
       - Лекарство от "чумы приоров", да?
      
       - ...Верно. А ещё - собственное "вознесение". Точнее, создание надёжного пищевого ресурса для себя. Ведь в будущем, когда они вознесутся, галактику уже должны населять высокоорганизованные разумные, чаяния, молитвы и жизненные силы которых позволят их создателям комфортно обитать в новой форме...
      
       - А дальше?..
      
       - Дальше? С этого всё только началось: древние - альтерай - создали пять рас разумных существ. Каждая из них несла часть способностей, подобных тем, что были у создателей. Во-первых, ноксы. Им досталось многое из того, что люди назвали бы волшебством. А ещё и долголетие, ...да. Вот только к инженерному делу и изобретательству они никаких способностей не имели. Поэты, художники, музыканты, ...всего лишь. А вот фёрлинги - квинтэссенция изобретательства! Попробовать что-то новое, создать уникальное, необычное, ...волшебное, если угодно. Артефакты, множество артефактов - но никакого производства, никакой промышленности. Кустарщина! Каждый делал, изобретал свои шедевры для себя, семьи, друзей - но один раз создав что-либо, быстро терял к изобретению всякий интерес. Никого из представителей этой расы уже не осталось, но память о них живёт - благодаря созданным ими вещам, устройствам, приборам, ...не самый плохой конец! Третье творение альтерай - гоаулды. Они могли бы стать идеальными симбионтами, дарующими любому разумному обширную память, все знания предыдущих поколений, здоровье и долголетие - но превратились в ужасных монстров-паразитов, забирающихся в тела неосторожных разумных и подчиняя их себе. Они постоянно стремятся к власти. Сначала над телом, куда они проникают, потом над всеми окружающими, в том числе и над гоаулдами послабее, над планетами, звёздными системами, ...их аппетиты постоянно растут. Если бы не гордыня и отвращение к любому равноправному сотрудничеству, они могли бы завоевать галактику, ага!..
      
       - А вот и монстры - да, папа?
      
       - Хм-м, ...может быть! Четвёртая раса - асиры, или как теперь они называют себя - оталийцы. Блестящие инженеры, неплохие учёные. Они заново всего за десятки тысяч лет открыли всё, к чему их создатели шли миллионы, да! Но ...вознесение для них оказалось недоступным. Более того, альтерай наложили на геном творений серьёзные ограничения, сделавшие все эти расы, в конце концов, стерильными. Изобретательные оталийцы и здесь нашли выход - клонирование. Ну, поначалу они думали, что нашли. На самом деле, создатели закрыли оталийцам и этот путь: каждое следующее поколение клонов деградирует по сравнению с предыдущим, так что существа, первоначально внешне неотличимые от людей или ноксов, ныне превратились в жалкую пародию на нормальных гуманоидов. Выродились! Все четыре эти расы обречены на исчезновение, и ни одной из них недоступно "вознесение". Они - временные работники, назначенные для ухода за человеческими цивилизациями. Они должны уйти, когда люди смогут добиться самостоятельности.
      
       Мужчина пожал плечами, зевнул и потянулся как-то по-кошачьи, всем телом.
      
       - Пятая раса - люди - имеют такое же физиологическое строение, как и альтерай, поэтому их жизненная энергия усваивается вознёсшимися без всяких проблем. А ещё люди - те самые подопытные кролики, на которых древние ставили свои опыты и искали лекарство против "чумы приоров", которая изгнала их с прародины...
      
       - ...Искали - и не нашли?
      
       - Не успели. В одной из лабораторий образцы чумы вышли из-под контроля и, не желая рисковать, альтерай сбежали подальше, в небольшую галактику-спутник в четырёх миллионах световых лет. Отсюда Ётунхейм иногда виден как тусклое маленькое пятнышко. Да, ...они сбежали, а всех заболевших бросили на южном континенте этой планеты недалеко от полюса в медицинском центре небольшого поселения-форпоста.
      
       - Звучит как-то ...гадко, что ли.
      
       - Это мы "своих не бросаем", доча, а у альтерай - по крайней мере, в то время - процветал жёсткий индивидуализм. Может быть, для существ, живущих миллионы лет, это естественно, - мужчина отрицательно покачал головой, - но подобный поступок для нас дик и отвратителен. Впрочем, сбегающие в панике альтерай совершили деяние и похуже: они запустили процесс уничтожения всех разумных в галактике!
      
       - Ужасно, - ахнула девушка, - слава Богу, столь масштабный геноцид у них не вышел: иначе мы с тобой сейчас и не разговаривали бы, ...знаешь ли.
      
       - На новом месте древние ...взялись за старое. Создали людей - будущая пищевая база! - и, поскольку с задачей найти вакцину от "чумы приоров" потерпели неудачу, они плотно взялись за изучение механизма "вознесения" и процесса "питания" жизненными силами. Для этого они создали ётунов, или рейфов, - разумных существ, которые для поддержания собственной жизни вынуждены питаться жизненными силами иных разумных. Зато почти бессмертны! Для истинных учёных - отличная возможность изучить все подробности процессов, связанных с "вознесением"...
      
       - Бр-р-р, - замотала головой девушка. - отвратительно! Вот и пробовали бы на себе, "творцы"-твари!!
      
       - О! К этому всё и пришло. Ётуны расплодились, развились, набрались сил, и ...напали на создателей. Немногие уцелевшие альтерай покинули свой последний город на планете Лантея и удрали обратно в нашу галактику. Это произошло лет так тысяч двенадцать назад. К их удивлению, разумная жизнь, несмотря на все их усилия, процветала и уже достигла значительных успехов. Галактикой правили гоаулды, а ноксы и фёрлинги держали оборону в нескольких звёздных системах. В Айдахейме процветали оталийцы - отдалённые потомки асиров - и их военная мощь позволяла проводить экспансию даже в пространство Империи гоаулдов. Но знания, ...умения и способности древних превосходили всё, что могли придумать их создания, а потому альтерай - лантейцы - быстро заняли ведущее положение и, чтобы контролировать всю галактику, создали союз против властвующих в ней гоаулдов. ...Возможно, именно тогда, опасаясь подавляющего численного превосходства своих творений, они и запустили в Айдахейм репликаторов - самовоспроизводящиеся машины-убийцы. О, ...это очень похоже на правду, вполне в их стиле...
      
       - ...Что же случилось потом?! - девушка широко распахнула глаза и потянулась. - Папа, ты что, спишь?!!..
      
      
      
      
       ПРЕЛЮДИЯ. КРИВОЕ ЗЕРКАЛО
      
      
       1
      
       Примерно полторы тысячи лет назад,
       Лактеа Фиаллум, неизвестная планета.
      
      
       - Несмотря на прямой запрет Совета, ты всё-таки посмел создать санграаль! Ты совсем не боишься наказания? Может, у тебя, Морос, ещё осталась капелька здравого смысла, чтобы отказаться от этой безумной затеи?
      
       Стройная тёмноволосая женщина, одетая в длинное зелёное платье, неторопливо вошла под своды пещеры и с брезгливым выражением на аристократическом лице окинула взглядом немаленькое пространство внутри.
      
       Пыль, мусор - ожидаемо. Единственно, что в абсолютном порядке - рабочий стол с пультом полного погружения, заметно, что обитатель пещеры иногда использовал пищевой синтезатор, анатомическую лежанку и органический конвертер, сиротливо пристроенный у самой дальней от входа стены. Не совсем понятно, зачем здесь же присутствовала и америа дормата, стазис-камера, ...возможно, для каких-нибудь экспериментов?
      
       - Грязно, запущенно, захламлено! Вот до чего довело тебя упрямство, бывший верховный советник Морос Ин! Живёшь в примитивной пещере, подобно своим любимым зверюшкам, ...неужели не стыдно?
      
       - ...А, ...Моргана? Как всегда прекрасна, - старик с длинной седой бородой на мгновение оторвался от визора пульта, безразлично мазнул взглядом посетительницу и снова уткнулся в работу, - ...язвительна, ...злобна. Удивлён, что Совет прислал именно тебя, Ла Фэй. Подработка? Ты решила переквалифицироваться в палача - или это просто твоё новое хобби?..
      
       - Зачем ты себя так ...запустил? Мерзавец! - женщина подошла вплотную и стукнула кулачком в плечо своего знакомого. - Я раскрыла твой секрет и пришла сама, ...они не знают, ...и пока не могут тебя обнаружить.
      
       - Опрометчивый поступок, дорогая, ты не находишь?
      
       - ...Ты! Ты не посмеешь...
      
       - ...Когда на карту поставлено дело всего моего воплощения, - старик отоврался от визира и взял женщину за плечи, - даже мгновения сомневаться не буду!
      
       - ...Я никому не скажу, - опустила взгляд гостья.
      
       - Вздор, дорогая, - хозяин пещеры слегка подтолкнул женщину, заставив её отшатнуться и присесть на лежанку, сразу трансформировавшуюся в неширокий диванчик, - кого ты хочешь обмануть? Любая мысль, проскользнувшая в этой хорошенькой головке, - старик аккуратно поднял рукой подбородок гостьи, заставив её смотреть в глаза, - сразу становиться известна не только Совету, но и вообще всем вознёсшимся.
      
       - Теперь я постоянно использую ментальный щит, - женщина качнула головой, то ли просто отстраняясь от наглой руки, то ли демонстрируя затейливые серёжки, - мои думы им более недоступны, Морос...
      
       - ...Морос остался в далёком прошлом вместе с наивностью и заблуждениями. Он умер, как и фёрлинги, изготовившие твои серьги. Теперь я Мерлин, или Мирдин Эмрис, дорогая, - близкие люди зовут меня именно так!
      
       - ...Людишки!
      
       - Мы их создали по своему образу и подобию, со всеми достоинствами и недостатками. Откуда же вдруг столько презрения, а?
      
       - О! С недостатками у них всё в порядке, тут я соглашусь. Да вот только насчёт достоинств,- женщина пожала хорошенькими плечами и кокетливо прикрыла длинными ресницами огромные глаза, - всё обстоит значительно хуже. Они, увы, отсутствуют...
      
       - Ошибаешься, дорогая. У людей, естественно, нет способностей, которые наш вид приобрёл за сотню миллионов лет эволюции, зато отсутствуют и присущие нам отвратительные изъяны.
      
       - Изъяны? Боюсь, я тебя не понимаю...
      
       - Сколько тебе лет, Ла Фэй?
      
       - Хам! Спрашивать женщину о возрасте...
      
       - Ага! Ещё скажи, что тебе столько, насколько ты выглядишь! - Мерлин бесцеремонно сдвинул воротник платья, обнажив безупречное плечо, но женщина явно неохотно, отстранилась, заученным движением поправляя платье. - Ты же родилась здесь, в Лактеа Фиаллум, на Авалоне, ещё до Первого Исхода, так?
      
       - Ты уже тогда был полноправным советником, негодяй, - рассерженно прошипела дама.
      
       - То есть, твой возраст уж точно не меньше пяти миллионов лет, - ехидно ухмыльнулся Мерлин, - ...девочка!
      
       - Гад! Сволочь!..
      
       - Ну-ну, поумерь-ка свой пыл, дорогая. Столь длительное знакомство даёт мне право на некую фамильярность, разве не так?
      
       - Я всегда искренне желала дальнейшего развития наших отношений, и ты это знаешь, - женщина томно прикрыла глаза и облизала губы. - Только позови!
      
       - Об этом я и говорю, - не реагируя на откровенный флирт гостьи, Мерлин отошёл в сторону и отточенным жестом вырастил из пола пещеры уютное кресло, куда с видимым удовольствием и уселся. - Маски, Моргана! С юности мы привыкаем их носить, - кстати, люди охотно переняли этот наш изъян! - и через сотню-другую лет они уже становятся неотъемлемой частью каждого альтерай. Маски прирастают к лицу, милая. А через тысячелетие уже и сам не знаешь, где маска, а где истинное лицо. Путаешься, забываешь - а люди свободны от этого изъяна...
      
       - ...Просто потому, что эти примитивные мартышки подобны мотылькам-однодневкам - их жизни длятся для нас лишь мгновение. Чуть продли их жизни - и маски прирастут к ним, ...как и у нас!
      
       - Они - живые, - продолжил Мерлин, - ты, пытаясь флиртовать, остаёшься внутри бесстрастной и безразличной, ты ищешь близости со мной ради самоутверждения, а не по любви...
      
       - ...Пф-ф! Любоффь, - фыркнула женщина, - ш-ш-страсть... ещё о дружбе вспомни, старик!
      
       - Отчего же не вспомнить, подружка, - оскалился Мерлин, сразу утратив благообразный вид безобидного старичка. Теперь это был волк. Волк-вожак - опытный и безжалостный. Он уже наметил жертву, и не намерен её отпускать! - Только вот для людей и дружба, и страсть, и любовь действительно существуют, а наша раса уже давно утратила все настоящие человеческие чувства, став какими-то искусственными, что ли!
      
       - Чушь! - взорвалась Моргана, - мы способны ненавидеть, злиться, гордиться своими победами!!
      
       - Да-да-да, - издевательски закивал Мерлин, - по части подлости и предательств у сородичей воистину нет конкурентов! Какое счастье, что наши лучшие творения свободны от чрезмерного проявления этих недостатков!
      
      
       2
      
      
       - А кто устанавливает ту самую меру, Морос? - Моргана широко распахнула глаза, став похожей на рассерженную пантеру, - не ты ли, подлец и предатель собственной расы? Разве не ты пытаешься создать оружие, способно уничтожить всех наших родичей?!..
      
       - Я делаю его против Орай, Ла Фэй!
      
       - Слова, просто слова, бывший верховный советник Морос! Кто в здравом рассудке поверит изменнику, бессовестно предавшему идеалы собственной расы?!!
      
       - Идеалы? Что ты понимаешь под этим, Ла Фей?
      
       - Ганос Лал! - разозленной змеёй зашипела женщина. - Именно так звучит моё имя, старик! А об идеалах ты и сам должен помнить, раз четыре десятка тысячелетий был верховным советником на Лантее. Или у тебя с возрастом развился склероз, Морос?
      
       - Да?!.. - Мерлин то ли рассмеялся, то ли закашлялся, - действительно, похоже на склероз, ... я и вправду не помню, чтобы у альтерай вообще - и лантейцев, в частности - были какие-либо идеалы. ...За исключением неуёмной жажды добиться бессмертия, Моргана. Ради достижения этой цели они даже отказались от собственной жизни, моя милая. Я трактую это как забавное заблуждение, ...но причём здесь идеалы?
      
       - Жизнь? Вознёсшиеся живут истинной жизнью - в отличие от твоих любимых мартышек. Бытие живых столь эфемерно, что не достойно даже крохи нашего внимания. Они - случайный результат эксперимента, не более.
      
       - Неужели ты ревнуешь, Моргана Ла Фэй?
      
       - Моё имя - Ганос Лал! - сверкнула глазами женщина, но Мерлин лишь безразлично пожал плечами. - И к кому ревновать? К мотылькам-однодневкам? Я просто пытаюсь тебя понять, дорогой. А насчёт идеалов расы, ...Вознесение, бесспорно, один из них, но совсем не единственный. Ты почему-то забыл упомянуть о разумной рациональности, образованности - а ведь ещё есть такие фундаментальные принципы нашего общества - нашей расы - как свобода мысли, равенство прав, неприкосновенность личности...
      
       Мерлин гаденько захихикал:
      
       - Неужели ты до сих пор веришь в эти сказки, милая Моргана? Когда-то, многие миллионы лет назад... в далёкой-далёкой галактике... когда предки ещё были расой разумных существ... да, согласен, тогда у них ещё были идеалы. Те, которые ты перечислила. Именно из-за них и произошёл раскол на орай и альтерай, заставивший предков покинуть прародину и бежать сюда, в Лактеа Фиаллум, на Альтеру, которую мы теперь называем Авалоном. Напомнить, как было дело?
      
       Женщина молчала, но её тёмные глаза, горевшие ненавистью, ответили безо всяких слов. Мерлин улыбнулся, ощутив поток эмоций, исходящий от незваной гостьи.
      
       - Изволь: вознёсшийся Орай - просто паразит, получивший бессмертие и сверхчеловеческие силы за счёт бездумной веры миллиардов разумных существ его собственной расы. Чем больше веры - тем больше сил у подобных паразитов, выдающих себя за богов. Точнее, за бога, поскольку Орай может быть только один. Хотя он и сулил всем 'Вознесение', то есть переход в иное, 'энергетическое' состояние бытия, по сути - настоящее бессмертие, но не собирался исполнять обещанное. Зачем делиться силой? Остальные - лишь пища, послушное стадо, доверчиво отправляющееся на убой по его зову. Правда, сразу всех оболванить не получилось, и наши предки, искренне возмутившись, попытались разоблачить энергопаразита, возомнившего себя Богом. Увы! Они опоздали: верующих в Орай уже было так много, что паразит смог создать свои частичные аватары - приоров. Фанатиков, позволивших силе Орай действовать прямо через них. Их руками. Слышать их ушами, видеть их глазами. Используя силу Орай, они буквально творили чудеса, исцеляя последователей и беспощадно карая 'неверных'. А те планеты, где последних было большинство, они прокляли, напустив неизлечимую болезнь - 'чуму приоров'. От неё за короткий период времени по всей галактике умерли миллиарды, и их жизненные силы напитали Орай. Именно тогда наши предки трусливо удрали прочь, подальше от фанатиков...
      
       - Отступили, Морос!
      
       - Нет, Ла Фэй! Удрали, отказавшись от борьбы. И что интересно: здесь, в Лактеа Фиаллум, они первым делом попытались создать новых разумных существ. Ради чего?
      
       Ганос Лал - или Ла Фэй? - неопределённо пожала плечами, показывая, что эта тема ей неинтересна.
      
       - Для того, чтобы обеспечить питанием собственных вознёсшихся, Моргана! А затем, когда снова появилась 'чума приоров', мы умертвили - думали, что всех - созданных нами разумных, получив достаточно энергии, чтобы большинство наших сородичей смогли вознестись, а остальные - благополучно перебазироваться в новое место за пределы Лактеа Фиаллум, на Лантею.
      
       - Ну и что? Просто собрали посеянный нами урожай!
      
       - Откуда взялась эта чума, дорогая? Молчишь? Снова пожимаешь плечами? Она похожа, да, на создание Орай, но откуда она появилась в Лактеа Фиаллум, а? То-то. И именно тогда у нас перестали появляться дети. Все наши женщины - и ты тоже, Ла Фэй! - стерильны. Сколькими детишками ты обзавелась за пять миллионов лет, а?
      
       - Сволочь! Мерзавец!! - Моргана зашипела как разъярённая кобра, её руки непроизвольно поднялись, будто собрались вцепиться в гадкого старикашку.
      
       - Ну-ну, успокойся, милая. Я просто предлагаю подумать, кто на самом деле настолько изменил нас? Кто лишил нас обычных чувств, радостей, обрёк на бесплодное вымирание? Ищи, кому выгодно... девочка. Тех, кто с самого начала взял курс на вознесение, а не на настоящую жизнь, кто использовал сотворённых по нашему образу и подобию разумных, чтобы самостоятельно создать оружие, похожее на 'чуму приоров', и применить его. О! Эти злодеи добились своего: большинство колеблющихся предпочли сразу вознестись, а остальные, как и миллионы лет ранее, удрали подальше, в Лантею. Где почему-то начали заново повторять все сделанные ранее ошибки. И не надо ссылаться на Совет! Если ты не забыла, именно я был там верховным советником альтерай. Увы! Это не дало мне возможности действовать решительно и жёстко. Долбаная демократия! Она уничтожила наш народ, сначала сделав уязвимым перед приорами Орай, а затем...
      
      
       3
      
      
       - Не буду спорить, это бессмысленно и не нужно. Просто скажи, что можно было бы противопоставить неодолимой силе Орай, о мудрый Морос?
      
       - Здесь - бросить все силы на исследования причины нашего вымирания! Да-да, именно вымирания. За миллион лет численность народа альтерай сократилась в восемь раз! А ещё раньше - там, на нашей прародине, - бороться, осознав, что принципы, которые предки положили в основу нашего социума, устарели. Донести до всех правду - всю правду! - о происхождении силы Орай, которую они раскрыли. И победить, очистив прародину от влияния бессмертного паразита. Уничтожив причину возникновения 'чумы'.
      
       Моргана недоверчиво покачала головой.
      
       - Зря сомневаешься, дорогая. У них было то, что нужно для победы...
      
       - ...Оружие? - саркастически хмыкнула Моргана.
      
       - Нет, скорее устройство, которое называли Америа Вериума, 'Установление Происхождения'. Достаточно было одному из приоров просто увидеть его, чтобы правда об Орай стала известна всем, и паразит потерял бы все свои силы. Прибор был спрятан в ковчеге - небольшом сундуке - на планете, которую приоры назвали Ортис Маллум, 'Обитель Зла'. Фанатики Орай не посмели появиться на ней, поскольку вознёсшийся паразит опасался разоблачения, и "чума приоров" обошла население планеты стороной. Сложилось хрупкое равновесие: приоры не пытались открыто распространить своё влияние на Ортис Маллум, а наши предки не торопились применить устройство.
      
       - Почему?
      
       - Ты разве не знаешь? Долбанные принципы демократии... девочка! - зло рассмеялся Мерлин. - Верховный совет альтерай решил, что нельзя искусственно лишать последователей Орай их убеждений, поскольку подобное действие противоречит принципам неприкосновенности личности и свободе мысли, ага?
      
       - Но они же были полностью правы!
      
       - Правы?!! Так приоры уже бесцеремонно нарушили эти принципы, промывая мозги миллиардам разумных и уничтожая всех тех, кто не подчинился и не согласился принять их религию, их жизненные принципы!
      
       - Зло нельзя остановить злом.
      
       - А почему ты решила, что активная борьба - это зло? Может быть, злом является нежелание вмешиваться?
      
       - Ты забываешь о принципах нашего общества, Морос. Их нарушение и есть зло. Нельзя уподобляться мерзавцам, повторяя их ошибки и преступления! Так легко можно стать на их путь!
      
       - То есть, пусть остаются безнаказанными?
      
       - А кто тебе дал право судить их?
      
       - Совесть, дорогая. Слышала такое слово?
      
       - Вздор! Просто болтовня. Совесть существует лишь у нецивилизованных примитивных существ с нераскрытым разумом, - вроде излюбленных тобой мартышек! - подменяя собой осознанную необходимость соблюдать социальные законы и правила. Мы изжили её и прочие подобные атавизмы десятки миллионов лет назад. Чистый незамутнённый антинаучной белибердой разум не нуждается в подобных подпорках!
      
       - Ты ошибаешься, Ла Фэй, - мягко возразил Мерлин, но в его глазах промелькнула прорвавшаяся искорка неудовольствия, - как и пославшие тебя советники. Совесть, верность, любовь не являются атавизмами - кстати, как и живое материальное тело. Впрочем, что может об этом знать оболваненная служанка вознёсшихся?
      
       - Ты спятил, старик! - Моргана резко вскочила с дивана. Её лицо покраснело от гнева, утратив привлекательность, тёмные волосы рассыпались по плечам. Сейчас она вполне могла бы сойти за рассерженную Медузу Горгону. Женщина встала перед хозяином пещеры, уперев руки в бока и угрожающе нависнув над ним. - Я не служанка, и меня никто не присылал! Я сама, только сама безо всяких распоряжений разыскала тебя. Чтобы предостеречь, убедить тебя в недопустимости, неразумности того, что ты собираешься делать. Да! Для этого мне вновь пришлось занять эту примитивную телесную оболочку!! Ты научился отлично прятаться, Морос, и вознёсшимся тебя не отыскать. Вот только не учёл, что кто-то из нас готов возвратить телесный облик, чтобы разыскать старого друга!
      
       - Друга?! - Мерлин лёгким движением ладони откинул разъярённую женщину обратно на диван. - А разве дружба не относится к отвратительным атавизмам, окончательно изжитыми вознёсшимися, прекрасная Ла Фэй?
      
       - Не пытайся поймать меня на слове, Морос!!
      
       - Отчего же нет? И чего ты - и все вы так боитесь? Неужели того, что я запущу санграаль здесь - а не на нашей древней прародине, оболваненной Орай?
      
       - Да! От такого безумца как ты можно ждать чего угодно - даже бессмысленного уничтожения сотни миллионов своих соотечественников!!
      
       - Соотечественников? - слова Мерлина били, как молоты. - Или безжалостных преступников, виновных в гибели миллиардов разумных в двух галактиках? Я не считаю их соотечественниками. Какое отношение эти вознёсшиеся... паразиты... имеют к тем, вместе с которыми я рос, боролся с опасностями - да просто жил рядом, наконец? Для чего они живут, - ой, прости Ла Фэй, не живут, а существуют, конечно! - и что поддерживает их призрачное бытие? Какой в нём смысл?!
      
       Женщина растерянно вцепилась в диван, будто опасаясь, что он раствориться или исчезнет прямо под ней. Кажется, до неё только-только начало доходить, что вот так запросто по наглому заявиться в дом - то есть, в лабораторию, конечно, - столь могучего существа, как Морос Ин, и объявить, что пришла одна, без всякой поддержки... что никто не знает, куда отправилась прекрасная Ганос Лал, о! Это весьма опрометчивый и до безумия наивный поступок.
      
       - Что?! Только не говори, что не знаешь! Ты сама была вознёсшейся и должна знать, за счёт чего - или кого! - поддерживается псевдобытие, ложная жизнь вознёсшихся!! Открою тебе их страшную тайну, хе-хе, - Мерлин скрипуче хихикнул, - подруга: они - просто кривое зеркало, отражающее столь ненавидимого ими Орай! На самом деле они - его искажённые образы и подобия.
      
       - Ты врёшь!!
      
       - ...Просто одного сверхмогучего упыря, захватившего нашу прародину, заменил целый сонм существ послабее, но не менее лживых и беспринципных. Именно поэтому Совет альтерай не позволил запустить Америа Вериума и не хочет, чтобы санграаль был построен.
      
       Женщина замотала головой, пытаясь сбросить наваждение, охвативший её морок. Нет, этого просто не может быть, всё неправда!
      
       - Тебе не кажется странным, милая Ла Фэй, - Мерлин снисходительно улыбнулся, - что Совет и большинство наших собратьев вознёсшихся презирают совесть, долг, любовь как атавизмы. Оказывается, их необходимо изживать! Зато они охотно используют ложь и не стесняются раздувать ненависть и вражду - прежде всего среди тех, кого сами и сотворили. Они безжалостны к ним - особенно к тем, кто создан по их образу и подобию...
      
       - Замолчи!
      
       - Неужели ты боишься правды... девочка?
      
      
       4
      
      
       - Я не боюсь истины, дорогой Морос, но то, что рассказываешь ты... как паутина. В ней легко запутаться, стоит лишь на мгновение потерять истинные ориентиры. Где-то ты чуть-чуть недоговорил... - женщина упрямо встала с дивана, - ...слегка исказил, дал событиям немного другой оттенок - и нате, извольте: белое стало чёрным, свет превратился во тьму, а правда - в ложь...
      
       С каждой фразой она подходила всё ближе и ближе, пока не оказалась вплотную к сидящему в кресле Мерлину. На его устах по-прежнему играла снисходительная улыбка, но в глазах затаилась сталь.
      
       - ...Мне наплевать на излюбленных тобой мартышек, дорогой, - последнее слово Ганос Лал почти выплюнула в лицо хозяина пещеры, - да-да, на всех, любого вида - оталийцев или гоаулдов, ноксов или фёрлингов, людей или кого ты там ещё придумал? - подопытные животные у меня никогда не вызывали интереса или сострадания. Для меня ближе соотечественники и интересы своей расы, а остальные пусть сдохнут - если это необходимо для процветания альтерай!
      
       - А если достопочтимый Совет скажет, Моргана, что для процветания нужно уничтожить часть альтерай, ты столь же непоколебимо будешь выполнять их приказ?
      
       - Да! Тысячу раз да!
      
       - Какая удивительная преданность! Чем же они заслужили твоё безграничное доверие?
      
       - Их мудрость хранила народ альтерай миллионы лет. Это достаточный срок, чтобы заслужить доверие?
      
       - Хранила? Пф-ф... - язвительно фыркнув, Мерлин откинулся на спинку кресла, - наверное, именно поэтому из сотен миллионов смогли 'вознестись' лишь один-два процента. Остальные, по-видимому...
      
       - Да, оказались слишком примитивными и тупыми!
      
       - ...Ну-ну, и, по меньшей мере, половина вознёсшихся спустя некоторое время предпочли вернуться назад, в телесное обличье. Дожить свой срок так, как полагается живым существам, принять естественную смерть. Они тоже ...тупые и примитивные? Создатель врат Амелиус, мудрейшие Валиус и Аттеро, безупречный Веттин? Я могу долго перечислять имена своих учителей и друзей, но ведь для тебя, дорогая, все они - просто сумасшедшие?! И тебя ни капли не настораживает то, что в списке отказавшихся от паразитического бытия знаменитостей намного больше, чем в действующем Совете вознёсшихся?..
      
       - Совет знает, как правильно!
      
       - О! И куда же альтерай должны идти? К чему стремиться? Зачем, вообще, они продолжают своё существование, несущее столь много бед в Лактеа Фиаллум?
      
       - Ты зря упрямишься, Морос, они не оставят тебя в покое, даже не надейся! Да и я не собираюсь позволить тебе закончить этот труд. Санграаль слишком опасен...
      
       - Опасен для паразитов, Моргана. Только для них!
      
       - Не смей называть меня этой варварской собачьей кличкой! Я - Ганос Лал!
      
       - Ты так прекрасна - особенно когда сердишься, любезная Моргана, хи-хи! Хочешь, чтобы я называл тебя приятным набором звуков? Без проблем, но тогда и ты, наконец, запомни: моё имя - Мерлин, Мер-лин, а не Морос! Верховный советник альтерай Морос Ин сначала 'вознёсся', а затем перешёл в новое состояние бытия. Его нет, более не существует - ни в облике телесном, ни в каком-либо ином! Кстати, санграаль давно закончен, но, вопреки опасениям Совета, ты - и остальные подобные тебе - продолжают своё псевдосуществование. Мой прибор не опасен для тех, кто примет телесный облик! Это портативный аналог Витеа Туле - машины, созданной на Да Каре, дорогая. Только наоборот. В отличие от Витеа Туле санграаль не собирает 'урожай' жизненных сил для паразитов, а, наоборот, уничтожает тех, кто питается и продлевает своё бытие за счёт живых. Всего-навсего.
      
      
       5
      
      
       - Ты пытаешься угрожать Совету... всем нам? Это низко, подло! Я надеялась...
      
       - Шантаж, дорогая. И ты передашь мои требования в точности. Я хочу лишь блага для каждого из нас и настаиваю, чтобы все альтерай вернулись в настоящую жизнь, вздохнули полной грудью воздух лесов и полей и посмотрели, что натворили. Ощутили собственную ответственность за созданное ими...
      
       - ...Ты лжёшь, Морос! Ты просто хочешь вернуть себе власть, которой лишился, когда последние альтерай покинули Лантею! Но даже если ты хочешь, как утверждаешь, блага для всех, тебя всё равно необходимо остановить, пока ты не успел применить своё оружие, свой санграаль, против собственных сестёр и братьев. Где он?
      
       - Ближе, чем ты думаешь, - захихикал Мерлин, - но не доступен тебе или иным шлюхам Совета! Вам не дотянуться до санграаля: ручки коротки!
      
       - Он... - женщина широко распахнула глаза - ...я правильно поняла тебя, Морос?
      
       Женщина осторожно, словно опасаясь чего-то, вытянула руку, будто пыталась дотронуться до лба беспечно сидящего перед ней мужчины.
      
       - Хи-хи-хи... да! - Мерлин удовлетворённо кивнул. - Он здесь, в моём разуме, полностью готовый и сформированный. Ждёт лишь подходящего часа для своей материализации. Не бойся, это не долго, всего час, не более!
      
       Приглушённое шипение прервало смешки хозяина пещеры. С вытянутой руки Морганы сорвались голубовато-зелёные кольца света, они мгновенно окутали Мерлина тускло сияющим коконом, а затем будто впитались в его тело. Старик бессильно обмяк в своём кресле, безвольно уронив голову на плечо.
      
       - Глупец, - злорадно прошипела Моргана, - жаль, что я не могу тебя убить без прямого распоряжения Совета! Но ты не волнуйся, наш суд примет решение заочно, и приговор сомнений не вызывает! И вот тогда я вернусь, чтобы доделать начатое! А пока...
      
       Женщина, проявив недюжинную силу, оттащила безвольное тело в стазис-камеру, запустила её и, дождавшись, пока прибор сработает и укроет Мерлина льдистым саваном, удовлетворённо подвела итог:
      
       - Поспи немного, Морос! Авео, амакус (Пока, дружок)!
      
       Встряхнув головой, отчего её волосы разметались по плечам, Моргана летящей походкой вышла из пещеры и с удивлением уставилась на незнакомую местность за кольцом Астриа Порта, Звёздных Врат. Она могла бы поклясться, что ещё час назад вокруг были горы, верхушки которых надёжно скрывали ледяные шапки. Но сейчас до самого горизонта под палящими лучами злого светила простиралась бескрайняя песчаная равнина.
      
       Пустыня! Моргана несколько раз зажмуривалась и открывала глаза, пытаясь прогнать наваждение, но затем, растерянно покачав головой, движением руки запустила Звёздные Врата и шагнула за сияющую поверхность горизонта перемещения, даже не догадываясь, что обратно вернуться ей уже не удастся...
      
      
      
      
       ИНТЕРЛЮДИЯ 1. КОШМАРЫ ВЛАДЫК
      
      
      
       1
      
       Некоторое время назад, Пространство Владыки Сокара, планета Делмак.
      
      
       - Встань, Владыка Баал! В церемониях нет нужды. Ты давно и верно мне служишь, я доволен тобой. Что привело тебя на прекрасный Делмак?
      
       - Крайняя нужда, мой господин!
      
       Сокар ничем не показал своего удивления этим заявлением. А оно было: для самолюбивого гоаулда сказать даже в шутку, что он слаб и в чём-то нуждается, невозможно. Тем более для Баала! Его эгоизм давно стал нарицательным для прочих представителей расы. Что же заставило Баала признаться в собственной слабости? Именно сейчас, когда Сокар почти утратил надежду обуздать этого гордеца?
      
       - Говори, мой верный слуга!
      
       Сокару при каждой встрече доставляло особое удовольствие указывать Баалу его подлинное место, тем более, что мятежные планы 'верного слуги' для него давно не были секретом. Сокар находил их не опасными, а, скорее, даже забавными: пока он силён, Баал будет послушен, ну а если оступится - его потеснят конкуренты, и все ненадёжные слуги переметнутся на сторону победителей. Таков порядок, заложенный в гоаулдов. Ты правишь, пока превосходишь силой остальных и ежедневно готов это доказывать. Нет - горе побеждённому!
      
       - У нас больше нет Да Кары! - стоящий на коленях Баал потерянно опустил голову. Нет Да Кары? Невозможно. Новость и вправду ошеломляла настолько, что бурлящий внутри гнев уже сложно было контролировать.
      
       - Как это?.. Кто посмел?! - хотя, скорее всего, рёв Сокара скорее маскировал растерянность, а не гнев. Баал, стараясь быть максимально независимым, обладал значительными силами, и никто из системных Владык...
      
       Нет-нет, кое-кто, всё-таки, мог на это решиться! Извечный враг, укравший власть, трон и победу у Сокара!
      
       - ...Ра и его подпевалы?
      
       - Нет, могучий Сокар, это сделал Асгард!
      
       - Зачем 'поросятам' понадобилась Да Кара? - искренне удивился Сокар. - У них множество собственных планет, зачем им ещё одна... или?..
      
       - Они пришли уничтожить храм, священное место для всех гоаулдов - то, где джаффа обрели истинных богов и своё беззаветное служение!
      
       - И?..
      
       - Почти полсотни кораблей, из которых полтора десятка боевых 'колесниц', остальные - 'повозки' и один корабль-монстр, который превосходит всё, что я видел до сих пор. Что я мог сделать против этой силы? Выставить десяток-другой хаттаков? Они бы ничуть не помешали бы флоту Асгарда и вряд ли задержали бы его дольше, чем на миг. Я повелел всем, кто может, отступить на Ханаан. Чтобы сохранить наши силы! - Баал, не поднимая глаз, вытянул руки в сторону Сокара. На просительно сложенных ладонях матово блестел записывающий шар. - Здесь вся информация о вторжении. Воля Асгарда подобна необузданной стихии. Что мы можем ей противопоставить?
      
       Последнее время Сокара тревожили видения. Они накатывались внезапно и беспричинно - как ранее казалось гоаулду. Он со своего трона из боевой рубки личного корабля смотрит на какую-то планету. Видимо, его флагман не в одиночестве, а возглавляет большой флот, ...но Сокар явственно чувствует свою отвратительную беспомощность перед огромным флотом, противостоящим ему: ведь враг привёл сюда множество кораблей, среди которых наводящие трепет 'колесницы' Асгарда - не самые крупные. Есть и другие, незнакомые - они вызывают леденящий ужас, и...
      
       Глядя на стерео отчёт об атаке на Да Кару, Сокар осознал, его кошмары намереваются получить и реальное воплощение. Что ж, пока флот не готов, надо быть осторожнее и аккуратнее относиться к данным разведки!
      
       - Ты поступил правильно, - с шипением выдохнул Сокар и жестом повелел джаффа принять устройство у Баала, - мой верный слуга. Значит, 'поросята' решили объявить нам войну?
      
       - Нет, мой господин, я считаю, что это была разовая акция. Моему флоту они позволили уйти беспрепятственно, но не дали ничего эвакуировать с планеты. Бомбардировка храма началась почти сразу, а когда я уходил, от него оставались лишь руины, которые продолжала обстреливать боевая колесница. Не думаю, что там могло что-то уцелеть.
      
       - Вероятно, ты прав. Я пошлю на Да Кару звено телтаков, чтобы получить более полную информацию. И, полагаю, пора собрать Совет Системных Владык на Хесере. Нельзя столь подлое нападение Асгарда на священное для всех нас место оставлять безнаказанным! Займись этим, Баал, извести Кроноса, Олокана, Бастет, Морриган, Кали и Владыку Ю. Обязательно уведомь о предстоящем общем сборе и наших врагов - Ра, Херура и Апофиса. Ты будешь говорить там от моего имени. На время переговоров нужно забыть о вражде, с бесцеремонностью 'поросят' можно справиться лишь общими усилиями.
      
       - Но ведь Ра...
      
       - Знаю, что его свергли - как и меня, и Анубиса - но влияние Солнечного Бога по-прежнему велико, за его именем пойдут многие гоаулды. Для отпора Асгарду нам нужно единство. Да и Ра, я уверен, тяготится изгнанием.
      
      
       2
      
      
       Сокар в душе улыбался, хотя внешне продолжал демонстрировать гнев. Он и в самом деле был доволен: урон Баала гораздо серьёзнее, чем потеря одной, пусть и весьма развитой, звёздной системы. Дело здесь не в имуществе, а в престиже: ведь титул Владыки Да Кары - это уважение остальных гоаулдов и преклонение джаффа. А тут такой конфуз, о! Теперь Баал просто вынужден смиренно преклонить колени перед сюзереном. Это, в свою очередь, резко увеличивает влияние самого Сокара. К тому же виновен в потере Да Кары не другой гоаулд, а окончательно спятившие 'поросята'! Ну как тут не обрадоваться! Такое событие - великолепная возможность вернуть себе высшую власть в Империи гоаулдов, объединив всех против Асгарда, который стал агрессивен, а значит, опасен! А если удастся ещё и отщепить кусочек влияния у его вечного соперника Ра ...или Херура? ...Апофиса? Кто там после свержения Анубиса правит от имени Императора? Хо! Это ж прямо праздник какой-то!
      
       Стараясь не выдать чувств, его переполняющих, Сокар гневно нахмурился, намеренно излучая своё недовольство притихшим вассалом.
      
       - Я всё сделаю, мой господин, - ещё больше склонился Баал, - но что могут гоаулды противопоставить непредставимой мощи Асгарда?
      
       - Непредставимой? - шипение Сокара перешло в треск молнии, раздирающей небеса. - Встань и смотри!
      
       Джаффа, повинуясь жесту Владыки, вставил шарик с информацией в стереопроектор, и над устройством засияла голограмма огромного корабля. Баал удивлённо распахнул глаза: зрелище, действительно, было неожиданным. Нет, не потому, что корабль быль много больше привычного хаттака, и не потому, что имел необычную форму.
      
       В основу дизайна кораблей расы гоаулдов положена "священная пирамида" - фигура, наиболее удобная и для открытия собственного гипертуннеля, и для позиционирования в пространстве. Хотя эти утверждения спорны и, скорее всего, главенствует здесь именно традиция. Асгард, например, вместо пирамиды предпочитает использовать крестообразные формы. Они весьма энергозатратны, когда необходимо открыть собственный гипертуннель, зато обеспечивают более точное позиционирование и позволяют нескольким кораблям легко пользоваться одним 'проколом' пространства, значительно облегчая космическую навигацию для флота. Это позволяет открывать туннели недалеко от планетных орбит, тогда как гоаулды вынуждены "прыгать" на самый край диска звёздной системы.
      
       Не то, чтобы гоаулды не знают об этом эффекте, но их культура весьма консервативна и отдаёт предпочтение собственным решениям, проверенным тысячелетиями. Гоаулды не одобряют неоправданных новшеств, но уважают традиции и ритуалы. Они считают, что, если удачное решение уже найдено, нужно лишь раз за разом его повторять, следуя по однажды проторенному пути. Даже пытаться найти иной, более совершенный путь, немыслимо, неприемлемо. Открывать новое позволено лишь высшим Владыкам, известным своей мудростью, прочим следует лишь смиренно принимать их решения.
      
       Да и не все Высшие Владыки получают право на собственное творчество. Многие, такие как Ниррти и Баал, навечно остаются кустарными мастерами, занимаясь мелкими улучшениями и скрытно, чтобы не вызвать осуждение остальных, создают что-то своё. Небольшое, неброское. Или очень личное. И уж точно не новый дизайн боевого корабля!
      
       Двадцать тысячелетий гоаулдам хватало четырёх проектов, созданных великими Тотом и Пта: хаттаков, хеопсов, алкешей и телтаков, удовлетворявших все мыслимые нужды Империи гоаулдов. Да, отдельные экземпляры улучшали, специализировали, но основа оставалась неизменной. Возможно, консервативность гоаулдов является следствием их крепкой генетической памяти. Им почти не требуется обучение. 'Дети' знают всё, что освоили их родители. Конечно, эти знания не доступны сразу с самого рождения, они всплывают медленно, неспешно, но взрослый гоаулд уже обладает полными знаниями предков. Удобно - и, одновременно, безумно трудно. Ответственность колоссальна: ведь любой твой неверный шаг, любые ошибки и заблуждения неизбежно отзовутся в потомках, делая их уязвимыми для конкурентов. В среде гоаулдов происхождение не условность, не дань традициям, нет. Оно определяет всю будущую жизнь - и место, на которое может претендовать потомок.
      
       И потому никто никогда не пытался создавать новые корабли. Кроме детей великого конструктора Пта, одним из которых был именно Сокар. Поэтому сейчас Баал с трепетом и восхищением смотрел на пятое великое творение Пта, пробудившегося в своём потомке, превосходившее по размерам основной боевой корабль гоаулдов - хаттак - на глаз раза в три.
      
       В центр конструкции, как и у классических моделей, помещена пирамида - но какая! Её ребро не менее километра, а вместо ангаров малых кораблей, паутиной охватывающих 'тело' хаттака, у этого корабля в стороны простираются хищные лапы, формируя искажённое подобие 'колесницы' Асгарда. Окружённый несколькими хаттаками сопровождения, этот монстр смотрелся гигантским кальмаром посреди стаи мелких рыбёшек.
      
       - Это шаатак, новый флагман флота. Он, подобно кораблям асгардов, способен открывать общий гипертуннель для всех сопровождающих кораблей. Мощная энергоустановка потребовала увеличение размера, зато позволила разместить и более крепкие щиты, и более сильное оружие. - Сокар с превосходством посмотрел на своего потрясённого вассала. - В бою шаатак не уступит 'колеснице' Асгарда, а это значит...
      
       - Что их бесцеремонному диктату наступает конец, - постарался не выдать своё смятение Баал: с таким оружием Сокар быстро подчинит остальных гоаулдов и вернёт кошмарные времена Атока, Апепа, Анубиса - отличная новость, мой господин! Но ведь 'колесница' - не самый сильный корабль 'поросят', у них есть и мощнее!
      
       - Я не спешу бросать вызов Асгарду... - оскалился Сокар, и Баала охватила дрожь подступающего ужаса: пусть он лично и не помнил времена первых императоров гоаулдов, но генетическая память охотно транслировала чудовищные картины. Они могли снова стать реальностью - если Сокар осуществит задуманное.
      
       - Пока флагманов мало, - хищно скалился один из самых древних гоаулдов, современник Атока и Апепа. - Сейчас на моих верфях заканчивается строительство лишь третьего шаатака... но, прежде чем атаковать бесцеремонных 'поросят', нужно навести порядок в нашем общем доме, не так ли? В Империи гоаулдов... в моей империи, верный слуга... все будут вот здесь! Сокар сжал руку в кулак прямо перед лицом Баала, и тот поспешил опустить взгляд в пол:
      
       - Под твоей властью, мой господин, и с новым оружием мы одержим славные победы!..
      
      
       3
      
       Отальхейм, система Ориллы, Орилла.
      
      
       Фрейр придирчиво осмотрел всех собравшихся консулов Высшего Совета Оталы, неторопливо переводя взгляд с одного на другого. В целом, результат его удовлетворил: в смятении чувств и мыслей, которое нельзя скрыть от опытного эмпата, не ощущалось сколь-нибудь оформленного желания избавиться от руководителей, 'запятнавших' себя, по меткому выражению союзников-асиров, 'мерзкими политическими убийствами'. Да, их информация получена, принята и осознана, но ...лучше всего по этому поводу высказался ярл Туле, новый начальник О.С.О., Отряда специальных операций, третий на этом посту за неполный прошедший год:
      
       '...Власть неизбежно требует принятия непростых решений, которые, скорее всего, не одобрят ни собственный народ, ни союзные расы. Это означает, что такие решения должны быть приняты втайне от всех и реализованы с соблюдением наивысших мер секретности. Если же о них станет известно, то виновные в разоблачении должны понести наказание. Неважно, собственные ли это олухи или представители 'чужих'. Властям не стоит приносить извинения за собственные действия, раз они были направлены на благо народа...'
      
       Абсолютно точно сформулировано!!
      
       Под каждым из этих слов Фрейр - да и любой другой консул - был бы готов поставить свой личный знак, как и под всяким решением Совета. Понесённые потери - не только сыновья Локи и Сигюн, но и оталийцы попроще, и даже великий Один - это те необходимые жертвы, которые было необходимо принести ради общего процветания, увы!
      
       ...Асиры же, по-видимому, думали иначе. К сожалению. И виновны в этом проклятые дезертиры! Особенно ярл Эгир, одним из первых сбежавший к императору Константину ради обретения нового здорового человеческого тела. Из-за подобных безответственных действий предателей собственного народа отношения Ориллы с Империей всех асиров за последний месяц сильно ухудшились. Это плохо, поскольку разработанная асирами технология трансформы, позволяющая обойти проблему клеточного вырождения клонов, оказалась недоступна оталийцам. А ведь трансформа так заманчива и сулит воистину огромные перспективы!
      
       К сожалению всех консулов, военная мощь неведомых асиров также превышает возможности Оталы, до сей поры столь же бесспорно превосходившей все остальные расы Мидхейма, Айдахейма, Ётунхейма и Отальхейма - гоаулдов, ноксов, толлан, ашенов и прочих... хм-м... за исключением, быть может, репликаторов.
      
       Этих-то они как раз и поприжали всерьёз, ведь последние десяток-другой дней на границах Отальхейма всё спокойно. А ещё асиры одним молниеносным ударом 'стёрли' Конфедерацию Ашенов, которая, как оказалось, виновата в тайном геноциде соседних народов. Доказательства преступлений владык Конфедерации были неопровержимы, поэтому и оталийцы, и ноксы отошли в сторону, предоставляя асирам возможность действовать самостоятельно. Тем более, что сами оталийцы - и, тем более, ноксы, - не смогли бы наказать виновных, не понеся при этом серьёзного ущерба. А их новые 'союзники' справились без всякого напряжения! Теперь Конфедерации больше нет, а её миры вошли в Империю всех асиров. Тут есть о чём задуматься, ага. Тем более, что на ноксов произвела крайне удручающее впечатление показательная казнь бывших правителей ашенов, показавшая, что в основу морали асиров положены совсем иные идеи, неприемлемые для ноксов, не имеющие в своём фундаменте представления о бесценности жизни разумных. Хотя... кому есть дело до гибели нескольких тысяч - или, даже миллионов - примитивных существ, если она послужит делу установления прочного и справедливого мира во всём Большом Мидхейме? Видимо, в этом мысли асиров и оталийцев почти совпадают и не заражены ханжеством ноксов и толлан. И слава Высокому Небу!
      
       Уничтожать 'отбросы разума' не стеснялись даже древние, которых все 'старшие' расы, даже гоаулды, почитали за учителей. Как теперь выясняется, древние не считали их своими учениками: факты неопровержимо свидетельствуют, что и ноксы, и фёрлинги, и оталийцы - даже гоаулды! - просто 'подопытные кролики', не более. Как и... обыкновенные люди. О, люди! Они тоже оказались проектом древних по исследованию кошмарного 'проклятия' и выработке вакцины-противоядия. Такие же подопытные кролики! Или, скорее, мышки. Но тут всё равно оталийцам уж точно нечем гордиться...
      
       Правда, одна из групп учёных Оталы, которую древние назвали асирами, всё-таки, похоже, отличилась: на них не подействовало 'проклятие', от которого древние сбежали в Мидхейм. Но, видимо, этот рецепт не годился для самих древних, поэтому они ушли в Ётунхейм, предварительно включив машину на Да Каре.
      
       Её запуск должен был очистить Мидхейм от всех подопытных 'кроликов', предоставив эволюции идти далее естественным путем. Фрейр содрогнулся, когда попытался представить себе последствия подобного включения! Хвала Высокому Синему Небу, что запуск был неудачен.
      
       По какой причине - неважно. Возможно, изделие древнего мастера Амелиуса дало сбой само - возможно, ему помогли... кто? Теперь это уже не имеет значения. Оружие Да Кары уничтожено, а у асиров есть уникальная технология спасения оталийцев. Вопрос в том, что они запросят взамен, и не ясно, устроит ли цена народ Оталы?
      
       А если нет?
      
       Не приведёт ли попытка заставить асиров отступить, сбавить аппетит, прислушаться к голосу Высшего Совета к войне с могущественным и беспощадным врагом, по-видимому, превосходящим репликаторов? Неспроста же они громогласно объявили себя истинными наследниками безжалостных древних, которые вознеслись, но не умерли? Подобно им асиры внезапно всплыли из небытия, из сказок народа Оталы, став ожившим кошмаром всех 'старших' рас, давно поделивших Большой Мидхейм между собой. Но самое страшное в новой ситуации то, что отныне сложившееся ранее равновесие окончательно нарушено...
      
       Но как объявить об этом Совету?
      
      
       4
      
      
       - Благодарю вас коллеги, что откликнулись на мою просьбу, - Фрейр, не вставая с кресла, слегка склонил голову, отдавая дань уважения собравшимся консулам. Не то, чтобы он всех прямо-таки уважал, нет-нет. Просто так положено. А законы и правила, особенно в подобных мелочах, необходимо тщательно соблюдать. - В это сложное время мы должны быть вместе и действовать, исходя из бесспорного единодушного согласия...
      
       Конечно, последнее выражение все поняли правильно: если кто-то не разделяет позицию проконсула, своё мнение может... хм-м, как бы это сказать повежливее, а? Вот, правильно! ...Оставить при себе, хе-хе. Душа у Фрейра своя и - хвала Синему Небу! - единственная, а потому окончательное решение всё равно будет единодушным, ага!
      
       И не надо с ним спорить! По крайней мере, пока Фрейр имеет надёжную поддержку консула Пенегала, конунга Тора, ярлов Тира и Туле. Квасир тоже полезен, но ему всегда всё равно - главное, чтобы его не отвлекали от любимых изобретений и исследований. А прочие 'коллеги' - ...о!! Их, если понадобиться, недолго и заменить.
      
       - ...Тридцать тысячелетий наша раса доминировала в Сфере Мидхейма, и даже последние древние, вернувшиеся из Ётунхейма в Мидгард, никогда не оспаривали нашего лидерства в Союзе Четырёх Рас...
      
       Кстати, истинная правда - без всяких шуток, между прочим. Древним даже в голову не приходило, что кто-то помимо них может претендовать на лидерство, да-да. И уж точно не собственные 'подопытные кролики', которые по какому-то ужасному стечению обстоятельств ухитрились выжить! Скорее всего, все свои силы древние, вернувшиеся в Мидхейм, - помимо достижения вознесения, конечно, - тратили на исследование данного неожиданного сбоя. И, если древних было бы больше, они, без сомнения, потрудились бы исправить собственную досадную оплошность. Но из Ётунхейма вернулось не более десятка тысяч альтерай, и, вообще говоря, 'санация' собственной лаборатории у них на первый план так и не вышла. Слава Высокому Небу!! То ли им было ещё чем заняться, помимо 'вознесения' и уничтожения расплодившихся 'кроликов', то ли они, посмотрев, с каким азартом их творения сражаются между собой, решили, что те справятся и без своих создателей, кто знает?.. Хм-м, что ж ему ещё сказать-то Совету? А, вот...
      
       - ...Теперь ситуация иная. Союз уничтожен, поскольку последние древние либо куда-то ушли - и, скорее всего, погибли, - либо вознеслись. Раса наших добрых друзей-фёрлингов бесследно исчезла.
      
       ...Не совсем бесследно, конечно. После них остались любопытнейшие артефакты, и многие оталийцы - в их числе был и Локи, да будет милостиво к нему Высокое Небо! - с азартом их разыскивают.
      
       - ...Союзники-ноксы 'заперлись' на единственной планете и не способны сколь-нибудь серьёзно повлиять на ситуацию в Сфере Мидхейма. Даже если внезапно захотят...
      
       Фрейр говорил механически, как устаревший транслятор, обращающий нестройные мысли в гладкую речь, - да, раньше были и такие, а Фрейр просто наловчился за тысячелетия! Нет, думы ничуть не мешали проконсулу выступать, хотя уносили его далеко, очень далеко...
      
       ...Например, к позиции ноксов в сложившейся ситуации. Вмешиваться они не станут, и Фрейр теперь понимал, почему. Предоставленные асирами документы неопровержимо доказывали, что фёрлингов уничтожили сами древние. Кстати, ноксы, похоже, узнали об этом почти сразу, ещё в те давние времена. Они испугались, спрятавшись от безжалостных создателей на своей родной планете. Спрятав и её, и свои города от тех, кого ещё совсем недавно боготворили и почитали как собственных учителей. Обиднее всего в той стародавней истории, что никто из вождей ноксов по сию пору ничего не сообщил о своём открытии Высшему Совету. До сих пор! Союзнички!!
      
       Недаром асиры их открыто презирают!
      
       - ...уверен, коллеги, что осознание нашего крайне уязвимого положения - и того, что оталийцы плотно окружены недругами - является прочным фундаментом для прекращения обычных споров и начала самоотверженной работы на благо народа Оталы ради защиты всех, кому угрожает беспощадное завоевание и рабство. Да-да, рабство, в которое мы можем попасть к тем, кто ещё недавно числился нашими союзниками...
      
       Вчера - союзники, сегодня - просто соседи, завтра недруги, послезавтра - враги. Неизбежность такого поворота событий можно спрятать от людишек-однодневок, но для существ, жизненный срок которых достигает десятков тысяч лет, такой ход событий не вызывает сомнений. И сейчас, пока репликаторы утихли - спасибо усилиям таинственных асиров! - самое время восстановить статус-кво, вернув наиболее развитые нации людей - толлан, например, - из состояния скрытой враждебности к доброжелательному соседству. И, - да! - помимо сильной экономики, сей политический манёвр нуждается в 'большой дубине'. В армии и флоте.
      
       Естественно, Фрейр не собирался произносить всё это вслух: совсем не нужно, чтобы искин Совета, исполняющий роль секретаря, зафиксировал столь агрессивные и неосторожные слова. Достаточно того, что все консулы давно уже способны 'услышать' несказанное и мысленно дополнить все значимые пробелы.
      
       - ...жду от вас, коллеги, эффективной совместной работы. Сейчас же, полагаю, Высшему Совету Оталы будет важно узнать состояние дел в нашем флоте, ибо от него зависят все остальные возможности по исправлению ситуации к нашему общему благу! Твоё слово, конунг Тор!
      
       Фрейр доброжелательно кивнул коллеге и сообщнику, быстро обежав взглядом остальных консулов. Бесстрастные 'маски' на их лицах не могли скрыть изумление, удивление неожиданными поворотами изощрённых мыслей проконсула. Напряжение открыто читалось по их фигурам, застывшим в высоких креслах. Что ж, он растормошил Совет, теперь дело за Тором.
      
       Конунг, верховный главнокомандующий Оталы, лёгким кивком поблагодарил проконсула. Убедившись, что все остальные сосредоточили своё внимание именно на нём, Тор тихо с виноватой улыбкой сказал:
      
       - Мало!..
      
       - Чего... мало?.. - искренне изумился сидящий в соседнем кресле консул Пенегал.
      
       - К сожалению, глубокоуважаемый проконсул выделил мне для доклада всего одно слово, и я постарался уложить всю суть подготовленного мной сообщения кратко, по-воински, в рамках отведённого мне объёма...
      
       - Фигляр! - злобно сверкнул глазами Фрейр. - Уложись... в два слова!!
      
       - Конечно, проконсул, - ухмыльнулся Тор, - В два слова: мало, коллеги!
      
       - И всё?..
      
       - Чего, всё-таки, мало?!..
      
       - Извините, коллеги, но оба разрешённых для доклада слова я уже использовал!
      
       - Шут, негодяй, - тихо прошипел Фрейр, сохраняя бесстрастное выражение лица. Конунг добился желаемого: теперь всё внимание консулов будет сосредоточено именно на Торе, а блестящее выступление самого Фрейра превратится в лёгкое предисловие.
      
       - Ладно, говори столько, сколько понадобиться для изложения твоей позиции... - говори-говори! Всё равно окончательный итог подведёт именно он, проконсул Фрейр!
      
       - Спасибо, проконсул, - вслух поблагодарил Тор. Судя по хищной усмешке, мысли Фрейра были для него как открытая книга: ведь и сам Тор не прочь занять кресло проконсула Высшего Совета Оталы.
      
       - Мало, коллеги! Чего, спросите вы? Да всего: и боевых кораблей, и вспомогательных судов, и вооружений, а личный состав откровенно недостаточен для решения задач, которые поставил коллега Фрейр...
      
       Тор с наслаждением отметил, что проконсул с трудом удержал выражение невозмутимости на лице.
      
       - Всё, что имеет флот, безнадёжно устарело. Это не удивительно, ведь за последнюю тысячу лет учёными Оталы не создано никаких новых видов вооружения, да предложен лишь один проект нового корабля, реализованный в единственном экземпляре. Я имею в виду крейсер О.С.О. 'Валгаллу'. Кстати, его вооружение тоже устарело и не соответствует современным вызовам, парировать которые - прямое назначение подобного крейсера.
      
       - Что ты имеешь в виду, Тор Одинсон? - возмутился Пенегал, консул Совета, отвечающий за производство. Он тоже претендовал на место проконсула и не был замешан в преступлениях, разоблачённых асирами, а только лишь ждал удобного момента, чтобы "подвинуть" Фрейра.
      
      
       5
      
      
       - Изволь, Пенегал! Я не буду говорить Совету, что наши корабли беспомощны перед флотом асиров - два их фрегата без труда способны расправиться и с десятком наших бильскирниров... о том, что до вмешательства асиров мы безнадёжно проигрывали репликаторам, знают все, да! ...А недавно О.С.О. получил сведения о новых боевых кораблях гоаулда Сокара...
      
       На стерео поле перед полукругом высоких кресел возникла голограмма большого монструозного корабля, дизайн которого выдавал и его происхождение: гоаулды! Он в несколько раз превосходил по размерам стандартный хаттак, и, по-видимому, был намного мощнее.
      
       - ...Их вооружение и защита значительно усилены, благодаря чему они не уступают по мощи бильскирнирам. Коллеги, пока мы благодушно ограничивали себя малым, даже у гоаулдов появились корабли не хуже наших!! И, как докладывает мне ярл Туле, начальник О.С.О., в ближайшее время Сокар собирается нанести удар по одной из планет, которую мы обязались защищать...
      
       Договор о защищённых планетах был принят Союзом Четырёх Рас ради того, чтобы максимально ограничить экспансию жадных к власти гоаулдов и помочь естественному - в смысле, неторопливому эволюционному - развитию отделённых друг от друга человеческих культур. Очевидно, что гоаулды согласились с особым статусом 'защищённых' планет исключительно из-за подавляющего оталийского военного превосходства даже над совокупной силой всех гоаулдов. Что же говорить об отдельных флотах разрозненных системных владык? Но за тысячелетия мощь Оталы серьёзно ослабела, а сила гоаулдов многократно возросла. По-видимому, 'червяки' собирались бросить вызов власти Оталы, до этого неоспоримой.
      
       - Флот Сокара многочислен: более тысячи хаттаков, в два с половиной раза больше хеопсов. Их поддерживают почти полтора десятка этих новых крупных кораблей, которые, по данным разведки, ничуть не хуже наших бильскирниров. Если добавить сюда восемь тысяч штурмовых алкешей, более двенадцати тысяч десантных и грузовых версий телтаков и двадцать пять тысяч глайдеров, да ещё учесть, что армия Сокара насчитывает не менее двухсот пятидесяти тысяч джаффа...
      
       Тор нервно передёрнул плечами. Силы, собранные Сокаром, впечатляли. Если говорить честно, после напряжённых битв с репликаторами флот Оталы ослаб настолько, что не смог бы защитить столичную систему от этих полчищ, ...если бы они смогли каким-нибудь чудесным образом добраться из Мидхейма сюда, в Отальхейм. К счастью, у 'червей' не было технологий, позволяющих перепрыгнуть разделяющих их и оталийцев бездну в три миллиона световых лет шириной!
      
       Никто из консулов не ждал от внезапного вызова ничего хорошего, когда же проконсул чётко обозначил проблему потери оталийцами ранее бесспорного влияния в Мидхейме, на лицах присутствующих сквозь обычные бесстрастные маски явственно проступила растерянность. Слишком ещё ярки воспоминания о предыдущем заседании Совета, где, после изучения предоставленной асирами информации, консулы приняли непростое решение уничтожить машину на Да Каре.
      
       Это, без сомнения, было необходимой акцией, без неё само существование всех присутствующих оказалось бы под вопросом, да. Но теперь оталийцы фактически оказались в состоянии войны с гоаулдами, да ещё и в момент серьёзнейшего ослабления собственного флота!
      
       - На данный момент Флот Высокого Неба имеет на вооружении сто шестьдесят семь драккаров и кнорров разных моделей, из них полностью боеспособны сто двадцать, и семьдесят три бильскирнира трёх модификаций, боеспособных - шестьдесят. Верфи готовы в течение месяца добавить к этому количеству ещё восемь бильскирниров, шестнадцать драккаров и кнорров, но вся проблема в отсутствии экипажей. Несмотря на то, что с управлением любыми драккарами, кноррами, - это, по сути, патрульные корветы, - и бильскирнирами - фрегатами сопровождения конвоев и контроля пространства - всякий оталиец справится и в одиночку, эффективное боевое применение кораблей возможно лишь при наличии полноценной команды на борту. Никакие программы не заменят разумное существо, когда необходимо принимать нестандартные решения в условиях дефицита времени. А в настоящем современном бою именно время является самым невосполнимым и востребованным ресурсом.
      
       - А что же случилось с экипажами, конунг?
      
       - Их нет, проконсул. Во флоте в настоящее время служат не более трёх тысяч воинов, причём квалифицированных командиров кораблей с трудом наберётся сотня. Ещё пара сотен может грамотно управлять своим кораблём в бою, но сражаться самостоятельно, да ещё в составе группы не умеют. Их нужно учить тактике космического боя, построениям и перестроениям, объяснять, чем различаются действия против гоаулдов и репликаторов. Остальные - воины силовых подразделений О.С.О., инженеры, служба обеспечения и ремонта. Так что флот ещё можно немного увеличить, но что-либо серьёзное противопоставить Сокару, джаффа которого...
      
       - Пенегал? - взгляд проконсула стал осязаемо жёстким и острым, будто выращенным из стали.
      
       - В ближайшее время верфи закончат строительство ещё трёх крейсеров типа 'Валгалла', но их дальнейшее производство упирается в ограниченность ресурсов. Нужны новые шахты и фабрики по производству материалов, ...а для того, чтобы их построить, проконсул Фрейр, нужны специалисты. Новых нет, а имеющихся недостаточно...
      
       - Нет? Почему нет?! Консул Квасир?
      
       Оталиец, которого вызвал Фрейр, остался невозмутим. Он даже немного прикрыл глаза, будто бы происходящее вокруг никак его не затрагивало.
      
       - Наша раса вымирает, проконсул. Клоны деградируют, население сокращается. Вряд ли оталийцев ныне наберётся больше нескольких десятков миллионов...
      
       - Ты даже не знаешь точного числа, Квасир?
      
       - Откуда? Как можно учесть число ваниров, если они отказываются с нами общаться? А сколько одиночек вроде Локи или Хёмдалля? Или тех, кто при... бегстве из Айдахейма предпочёл не Оталу, а иные звёздные системы? Высший Совет по сию пору не имеет достоверной информации, сколько в точности миров заселено нашей расой в Отальхейме! Оценки численности населения, проведённые во время эвакуации, позволяют утверждать, что при самых оптимистичных ожиданиях нас никак не больше шестидесяти-семидесяти миллионов...
      
       - Это - большое количество, консул, отчего же нельзя укомплектовать достаточное число экипажей? - Фрейр повернулся к собеседнику, слегка наклонившись вперёд, чтобы продемонстрировать благосклонность и доверие, но Квасир сделал вид, что не заметил движения вождя всех оталийцев.
      
       ...Обижен? Возможно... но как иначе его удержать от опрометчивых поступков? Настырности Квасиру не занимать, как и любопытства. Уже дважды флот асиров отлавливал нахального консула и в бессознательном состоянии возвращал обратно... с ехидными комментариями. Ему там мёдом намазано, что ли?..
      
       Неудивительно, что Высший Совет распорядился ограничить передвижения Квасира, и теперь любые перемещения он вынужден тщательно согласовывать с Советом и О.С.О. Последнее, кстати, выделило специальную группу 'для обеспечения безопасности' этого сумасброда, а ведь хороших воинов постоянно не хватает!
      
       ...Ха, да он и вправду обижается! Оу, ну прямо-таки ребёнок ...пятидесяти тысяч лет отроду!! Хотя, ...быть может, у него старческий маразм и, увы, процесс прогрессирующей деградация клона берёт своё?..
      
       Квасир, прежде чем ответить, подчёркнуто недовольно покосился на навязанную ему 'охрану', расположившуюся у входа в зал Совета.
      
       - Оталийцев много, проконсул Фрейр, если просто считать 'по головам'. Но девяносто три процента из них используют старые клоны, которые находятся в последних стадиях клеточной деградации и выдержат ещё одну, максимум две, перегрузки сознания. Ни требования, ни приказы Высшего Совета, ни судьба расы в целом их уже не волнуют. Говоря откровенно, они, скорее, заинтересованы предложением асиров о трансформации, да вот беда - уж больно жёсткие условия те выдвигают. Хотя многие, откровенно говоря, уже готовы их принять...
      
       'Вот как!' - утверждение Квасира неприятно кольнуло проконсула. - 'Может быть, и Квасир постоянно сбегает к асирам, надеясь пройти трансформацию?'
      
       - ...Они точно воевать за Оталу не станут. Среди оставшихся семи процентов - это три-четыре миллиона - основную массу составляют абсолютно асоциальные фоскеры-одиночки вроде Локи или Хёмдалля. Этим интересны лишь собственные исследования, и всё. Готовы сотрудничать с Высшим Советом тысяч шестьдесят. Из них в экипажи Флота Высокого Неба можно привлечь тысяч шесть, а если пропагандисты напрягутся - семь. К сожалению, это всё, проконсул Фрейр. Конечно, никто не мешает использовать роботов, управляемых примитивными искинами. В прямых боестолкновениях они неизменно демонстрируют высокую эффективность.
      
       Квасир презрительно прищурил глаза, показывая, что эта тема не достойна серьёзного внимания. Основные враги оталийцев - репликаторы - легко перехватывали управление чересчур самостоятельными машинами, и их 'эффективность' воины уже успели оценить на собственном опыте, особенно горьком потому, что из-за этой ошибки они потеряли Оталу и весь Айдахейм.
      
       - Ясно, - постарался не выдать своё разочарование Фрейр, отлично понявший намёк, - хорошо, что резерв есть, пусть и небольшой. Хотя, помимо репликаторов и наглеющих гоаулдов, у нас есть ещё один... кошмар. Да-да, именно кошмар. Это асиры! Их вызывающее поведение уже приносит серьёзные проблемы. Что на данный момент известно о них ...и об их флоте, конунг Тор?
      
       - ...Ничего нового, проконсул.
      
       Конечно, у Тора были кое-какие сведения, представляющие интерес, но не предоставлять же их Фрейру просто так, за 'спасибо'? Государство рушится - это Квасир ясно объяснил, - и в приближающемся хаосе нужно заботиться о себе, а не об интересах Совета и его проконсула. Тут надо бы поскорее договориться с асирами о трансформации, а не затевать с ними глупую торговлю или безумную конфронтацию.
      
       - Жаль. Возможно, какая-то информация есть у начальника О.С.О. ярла Туле?!
      
       - К сожалению, агентам удалось выяснить не так много: их фрегаты похожи на наши кнорры, крейсеры - на бильскирниры, хотя вооружение их кораблей значительно мощнее. Общая численность флота никак не меньше нашего. Если же учесть, что два фрегата асиров остановили последнее вторжение репликаторов... которое, скорее всего, поставило бы точку на нашем существовании, то несложно оценить, насколько асиры сильны. Полагаю, их флот нам не по зубам, Фрейр. И, со всем уважением к Совету, асиры - это не те существа, которых стоит делать врагами. По крайней мере, пока сохраняется угроза от репликаторов. Это моё мнение, проконсул.
      
       - Откуда же взялись эти асиры? До недавнего времени никто в галактике о них и не слышал!
      
       - Если вы помните, проконсул, 'асирами' древние называли наших предков. Возможно, - пожал плечами Тир, - давным-давно какую-нибудь группу предков оталийцев древние переселили не в Айдахейм, как наших отцов, дедов и прадедов, а в удалённые места Мидхейма...
      
       - Почему же мы не столкнулись с ними раньше?
      
       - Мидхейм - не карликовая галактика-спутник ...
      
       '...вроде Айдахейма или Отальхейма...' - мысленно согласился Фрейр.
      
       - ...в нём звёзд, если считать только те, что ярче красных, не менее полутора десятков миллиардов. Гоаулды, соперничая с Союзом Четырёх Рас, едва освоили несколько десятков тысяч звёздных систем, побывали в сотне тысяч миров, наблюдают за миллионами. А масштаб неизведанного и неизвестного в тысячу раз больше. И в этом 'тумане' невежества от нашего взора несложно скрыться не только асирам. Кто знает, какие дали они освоили, какие тайны раскрыли? Мы же в прошедшие тысячелетия лениво возились в 'песочнице' Айдахейма. Судя по технологиям древних, которые асиры ассимилировали, они не теряли время зря...
      
       - Благодарю за честные слова, ярл, - устало кивнул Фрейр. С появлением асиров всё пошло наперекосяк.
      
       Консулы переглянулись, молча завершив фразу Тира: '...в отличие от наших предков и нас самих...' Да уж, подобное не стоит произносить вслух!
      
      
      
      
       ПО СТРАНИЦАМ ГАЗЕТ. ДЕКАБРЬ 1908 - ЯНВАРЬ 1909
      
      
       1
      
       1908, декабря 19-ого, суббота,
       Германия, ' Берлинер тагеблатт'.
      
      
       '...Девятнадцатого утром здесь ощущался довольно сильный подземный удар, сопровождавшийся продолжительными громоподобными раскатами. Колебание почвы ощущалось также во многих пунктах западной Саксонии и Тюрингии. Сейсмографическая станция в Лейпциге сообщает, что землетрясение было не вулканического, а тектонического происхождения. Повода для беспокойства общественности нет, поскольку ни сколь-нибудь заметные разрушения, ни жертвы не отмечены...'
      
       '...Ранее уже сообщалось о том, что президент Венесуэлы Кастро четырнадцатого декабря прибыл в Германию. Его приезд не связан с какой-либо политической миссией, а вызван исключительно необходимостью срочной хирургической операции. Затем президент Кастро предполагает остаться в Берлине на месяц до окончательного выправления здоровья'.
      
       '...На острове Тимор, наполовину принадлежащем Португалии, наполовину Голландии, вспыхнул мятеж: туземцы нападают на европейцев. Португальские войска пытались навести порядок, но встретили сильный отпор и после значительных потерь вынуждены были отступить'.
      
      
       2
      
       1908, декабря 22-ого, вторник,
       С.А.С.Ш., 'Вашингтон пост'.
      
      
       '...Президент Аргентины Хосе Фигероа Алькорта заявил, что претензии Офира на Антарктиду считает ничтожными. Этой позиции Аргентина и будет впредь придерживаться в своих действиях в Южной Атлантике. Также президент Алькорта отметил, что свои права республика готова отстаивать всеми способами, в том числе не остановится перед применением вооружённой силы...'
      
       '...Послы Великобритании и Соединённых Штатов в Аргентине высказали полное одобрение этой бескомпромиссной позицией. Правительства Бразилии, Перу и Чили также полностью поддержали президента Алькорта в отношении отказа в признании прав Офира на Южный материк, однако выразили беспокойство возможным чрезмерным односторонним усилением флота Аргентины, которое позволит ей навязчиво распространять собственное влияние на другие страны Южной Америки'.
      
       '...Правительство Аргентины вступило в переговоры с деловыми кругами Великобритании и Соединённых Штатов по поводу размещения на лучших верфях срочных заказов на новейшие боевые корабли, в том числе и дредноуты, и военное снаряжение...'
      
       '...Крайнюю настороженность всей общественности вызывают заявления представителя Офира Рихарда Веттина, потребовавшего от Правительства Соединённых Штатов прекратить вмешательство в дела Колумбии. В ответ на это дерзкое заявление сотрудник Госдепартамента заявил, что Америка и впредь будет помогать свободолюбивому народу Панамы и требует от Колумбии полного признания независимости. Наглое вмешательство Офира в карибские дела снова разожгло было затухнувшие надежды колумбийцев на возвращение контроля над территорией Панамы и воссоздание Великой Колумбии...'
      
      
       3
      
       1908, декабря 24-ого, четверг,
       С.А.С.Ш., 'Нью-Йорк таймс'.
      
      
       '...Южно-американские республики продолжают вооружаться. В Аргентине парламент ассигновал на приготовления к войне сто миллионов, в Бразилии - восемьдесят пять миллионов долларов. В настоящее время в Британии на верфях Армстронга и Барроу-ин-Фёрнес ускоренными темпами достраиваются дредноуты 'Минас-Жераис' и 'Сан-Паулу'. Их ходовые испытания начнутся во второй половине будущего года...'
      
       '...Двадцать второго декабря голландские броненосцы заблокировали побережье Венесуэлы и захватили два сторожевых венесуэльских судна, 'Боливар' и 'Миранда'. Заместитель президента Кастро генерал Гомес своим личным решением объявил войну Голландии. При этом старый кабинет министров был отправлен в отставку. Первым актом нового венесуэльского правительства было распоряжение о конфискации имущества президента Кастро, составляющее ценность в несколько сотен миллионов долларов. Впрочем, вряд ли Кастро окажется в нищете: он имеет в германских и швейцарских банках солидный многомиллионный резерв. Наши источники в Госдепартаменте убеждены, что бывший президент Кастро на родину уже не вернётся...'
      
       'Сегодня президентство Гомеса признано всей Венесуэлой, которая отныне является свободной республикой. Генерал Кастро, брат прежнего президента, сдал начальство над войсками, оружие и военные припасы. Отныне в стране полностью восстановлена свобода печати. Госдепартамент уже распространил заявление, что сопереживает стремлению народов Америки к свободе и демократии. Соединённые Штаты полностью поддерживают новое правительство Венесуэлы, которое, без всякого сомнения, поведёт народ к подлинному процветанию.
      
       Утром же стало известно, что военный инцидент полностью исчерпан по обоюдному согласию сторон. Помимо Соединённых Штатов, правительство Гомеса признали Голландия и Великобритания...'
      
       '...В Париже в присутствии Президента Французской республики при огромном стечении народа сегодня был открыт первый международный салон воздухоплавания. Незадолго до этого Франция выступила с инициативой созвать конференцию для выработки международного кодекса относительно воздухоплавания. В программу конференции, между прочим, должны войти вопросы о таможне, шпионстве, бросании взрывчатых веществ, а также о вреде, причиняемом частным лицам. Знаменитый изобретатель Эдисон весьма скептически относится к успехам, достигнутым Райтом, Цеппелином и другими в области управляемых кораблей. Он заявил:
      
       '...Без всякого сомнения, недалеко время, когда люди будут передвигаться по воздуху также свободно, как они теперь передвигаются по земле и по воде. Но пока все изобретатели воздухоплавательных аппаратов в своих трудах стоят на ложном пути...'
      
       Известный создатель аэропланов Райт отметил, что, как он уверен, аппараты тяжелее воздуха никогда не смогут нести более дюжины пассажиров, и имеют превосходство над дирижаблями лишь в военной области. Министерство обороны Соединённых Штатов собирается уже в этом году закупить у господина Райта несколько аппаратов его конструкции для проведения разведки и наблюдения.
      
       Опасения поклонников воздухоплаванья полностью развеял путешествующий по Старому Свету принц Офира Генрир. Опровергая мнения Эдисона и Райта, он на открытии салона лично продемонстрировал совершенный летающий корабль, отдалённо похожий на изобретение Цеппелина, способный не только плавать, но и летать, перевозя при этом две дюжины пассажиров. По словам принца Генрира, эти конструкции созданы инженерами его отца, маркграфа Офира Константина, который к тому же провозгласил себя императором Антарктиды.
      
       Вызывает, правда, серьёзное сомнение то, что столь совершенное судно было создано в подобном варварском месте как Офир или где-то ещё за пределами Старого Света или Американских Соединённых Штатов. Скорее всего, этот удивительный аппарат куплен за бесценок у какого-нибудь европейского или североамериканского гения, оставшегося, к искреннему сожалению просвещённого общества, совершенно безвестным...'
      
      
       4
      
       1908, декабря 25-ого, пятница,
       Германия, 'Берлинер тагеблатт'.
      
      
       '...Двадцать второго декабря временный заместитель президента генерал Гомес объявил войну Голландии и под этим предлогом уволил в отставку старый кабинет министров, состоявший из приверженцев Кастро. Очевидно, что Гомес решил воспользоваться отсутствием Кастро и провозгласить себя президентом.
      
       Объявление этой войны будто списано с сюжета дешёвой оперетки, ведь у Венесуэлы совсем нет настоящего флота, а у Голландии полностью отсутствует сколь-нибудь достаточный для ведения боёв десант. Никто не удивился, когда вскоре выяснилось, что венесуэльский переворот произошел при благосклонной поддержке Северо-Американских Соединённых Штатов, Британии и самой Голландии. С последней Венесуэла поспешно восстановила дружественные отношения. Блокада венесуэльских портов ныне полностью прекращена, всё захваченное в ходе конфликта имущество возвращено владельцам. Остаётся лишь не до конца прояснённым вопрос, сколько же золота потратили Британия, Штаты и Голландия для установления в Венесуэле подконтрольного им режима?..'
      
       '...Печальные новости к Рождеству пришли и из Юго-Западной Африки, где германские войска снова понесли досадное поражение от готтентотов. К сожалению, колониальная политика нашего канцлера пока ничего ценного Германской империи не дала...'
      
      
       5
      
       1908, декабря 28-ого, понедельник,
       С.А.С.Ш., 'Нью-Йорк таймс'.
      
      
       '...Только что Офирское информационное агентство О.И.А. распространило сообщение о разрушительном землетрясении, произошедшем этим утром в Италии в Мессинском проливе между Сицилией и Апеннинским полуостровом. В результате были разрушены города Мессина, Реджо-Калабрия и Палми. Землетрясение началось сегодня в пять двадцать утра по Гринвичу в море, на дне Мессинского пролива. Толчки вызвали смещение участков дна, после чего на Мессину с интервалами в пятнадцать-двадцать минут обрушилось три огромные морские волны высотой до тридцати футов. В самом городе в течение одной минуты произошло три сильных удара, после второго начались обрушения зданий. Всего от землетрясения пострадали более двадцати населённых пунктов в прибрежной полосе на Сицилии и в Калабрии. Агентство сообщает о многих жертвах среди населения.
      
       Принц Офира Генрир, совершающий в настоящее время круиз на своей яхте по городам Старого Света, заявил, что его страна срочно направляет несколько воздушных кораблей для оказания помощи пострадавшим. Согласие на это короля Италии Виктора-Эммануила уже получено. Напоминаем нашим читателям, что принц Генрир - один из сыновей маркграфа Константина, правителя Офира. Этот аристократ и, как некоторые полагают, изобретатель приобрёл прошлой осенью у Британии острова Гоф и Тристан-да-Кунья, находящиеся в Южной Атлантике, и заявил собственные исключительные права на Южный материк. Его воздушные корабли, по слухам, весьма многочисленны и технически значительно превосходят конструкции германского изобретателя Цеппелина.
      
       Помощь таких кораблей может оказаться весьма кстати, тем более что у воздухоплавателей Офира уже есть опыт и по эвакуации с Южного материка экспедиций Британии и Франции, и по спасению моряков судов, терпящих бедствие в бурных морях.
      
       Если помощь воздушных кораблей окажется достаточно эффективной, Правительство рассмотрит вопрос о приобретении нескольких экземпляров.
      
       Редакция газеты будет внимательно следить за развитием событий и применением воздушных кораблей для спасения людей из разрушенных городов Италии...'
      
      
       6
      
       1908, декабря 28-ого, понедельник,
       Италия, 'Трибуна'.
      
      
       '...Утром сего дня в Калабрии произошло ужасающе сильное землетрясение, причинившее множество бедствий. К этому часу в Стефанони уже известно о троих погибших и о более шестидесяти раненых, хотя истинные масштабы бедствия будут оценены позднее. Многие пострадали и в Сан-Онофрио, и в Сан-Джорджио. Вследствие сильного волнения на море вблизи Катании утонуло несколько баркасов, сильно повреждены многие суда. Нанесён значительный ущерб товарам на складах в порту. Телеграфное и телефонное сообщение как на острове Сицилия, так и с островом, полностью прервано, хотя передача сообщений по кабелю между Неаполем и Мессиной пока продолжается. Железнодорожное сообщение в этих регионах полностью остановлено...'
      
       '...Город Мессина почти весь разрушен землетрясением, и дома лежат в развалинах. Остатки горят. Число погибших, раненых и погребенных под обломками, по подсчетам корреспондентов газеты, может достигнуть многих тысяч. Наиболее ужасающий характер катастрофа приняла между Мессиной и Реджио, где землетрясение вызвало страшную бурю на море. Небывалой величины волны потопили многие суда и залили всё побережье, выбрасывая на него баркасы и даже пароходы. Эти волны смывали близко расположенные к воде дома, конторы и портовые склады, принося смерть и разорение...'
      
      
       7
      
       1908, декабря 29-ого, вторник
       Германия, 'Берлинер тагеблатт'.
      
      
       '...Мы все поражены страшными известиями о катастрофе в Италии. Землетрясение захватило весь юг полуострова. Пострадали более двадцати городов Сицилии и Калабрии. Погибли десятки тысяч человек. Повсюду разрушения, десятки тысяч раненых. Города сравнены с землей. Ужас происшедшего не поддается описанию. Вследствие того, что землетрясение разразилось и на море, пошли на дно многие частные пароходы, шхуны и лодки. Говорят даже о гибели русского военного корабля, находившегося в этих водах. Мессина разрушена. Место, где она находилась, окончательно отрезано от суши разбушевавшейся водной стихией и превращено в остров.
      
       Город Реджио сильно пострадал, число убитых очень велико. Стоящие перед Мессиной британские и русские военные корабли высадили на берег свои команды для оказания помощи пострадавшим, сами корабли превращены во временные госпитали. Как апофеоз всех этих несчастий, повсюду начались грабежи и бесчинства арестантов, бежавших из тюрем во время паники. Граждане, сохранившие присутствие духа, тотчас же образовали нечто вроде милиции для охраны города. Обходя улицы, эта милиция задерживала мародёров и расстреливала на месте преступников, но, к сожалению, пострадали и невинные люди. Официальных данных, однако, все еще нет...'
      
      
       8
      
       1909, января 03-его, воскресенье,
       С.А.С.Ш., 'Бостон курьер'.
      
      
       '...Похоже, что и новый тысяча девятьсот девятый год не принесёт спокойствие и мир на нашу многострадальную планету. Более того, провозглашение государства Офир на островах Тристан-да-Кунья и Гоф привело к возникновению нового очага напряжённости, на этот раз в - Южной Атлантике, и тому виной непомерные аппетиты владетеля Офира, самозваного императора Константина, замахнувшегося ни много ни мало, а на целый материк! Пусть таинственная Антарктида покрыта льдом и никакого серьёзного богатства своему обладателю не принесёт, само заявление правителя Офира, более похожее на ультиматум, не может быть без осуждения принято цивилизованным миром.
      
       Поэтому все страны должны безоговорочно поддержать Аргентину и её мужественного президента Хосе Фигероа Алькорта. Они вынужденно оказались на передовом рубеже противостояния агрессивной политике Офира, и помочь ей одержать победу в справедливой борьбе с этим странным и уродливым государством, нагло претендующим на какой-то особый статус в просвещённом мировом сообществе...
      
       ...В последние дни резко участились бандитские нападения кровожадных колумбийских индейцев на подразделения морской пехоты Соединённых Штатов, помогающих справедливой борьбе панамского народа за независимость. Крайнее возмущение общественности вызывает ничем не прикрытая военная поддержка Офира колумбийских разбойничьих банд. Похоже, Госдепартамент будет вынужден рассмотреть дополнительные меры противодействия агрессивной политике Офира...'
      
      
       9
      
       1909, января 08-ого, пятница,
       Германия, 'Берлинер тагеблатт'.
      
      
       '...Эрнст Шеклтон, известный британский полярный исследователь и путешественник, из-за вмешательства Офира осенью прошлого года был вынужден свернуть свою экспедицию к Южному полюсу. Он заявил корреспондентам газеты 'Дэйли мэйл', что исследования Антарктиды крайне важны для обеспечения безопасной навигации в южных широтах планеты, и поэтому цивилизованный мир должен оказать давление на маркграфа Офира ради допуска квалифицированных учёных на ледяной континент...'
      
       '...Недавно стало известно, что первого января в Китае со своего поста смещён и отправлен в изгнание Юань Шикай - популярный политик и военачальник, принявший множество усилий для возрождения Китая и его реформации по лучшему современному образцу, в качестве которого была выбрана Германская империя. Мы можем лишь сожалеть о неудаче столь прогрессивного начинания и с беспокойством констатировать неизбежное усиление влияния Японии и Соединённых Штатов в регионе. Очередной провал политики кайзера на фоне неудач в Африканских колониях отрицательно скажется на престиже Германии и может привести к некоторому снижению деловой активности...'
      
       '...Германия, наконец, установила полный контроль над добычей алмазов в Юго-Западной Африке. Их значительные месторождения были неожиданно обнаружены на этой территории летом прошлого года...'
      
       '...Колумбия в очередной раз отказалась соглашаться с аннексией Панамы, начатой С.А.С.Ш., в обмен на сомнительную подачку в два с половиной миллиона долларов. Поддержка от Офира - карликового государства в Южной Атлантике - позволила Колумбии занять более жёсткую позицию в переговорах. Между тем, строительство Панамского канала продолжается даже без подтверждённого юридического статуса. Похоже, правительство президента Рузвельта и не собирается прислушиваться ни к мнению международного сообщества, ни к требованиям жестоко эксплуатируемых колумбийцев, которые одной лишь прихотью жадных и бессовестных североамериканских промышленников ни с того ни с сего внезапно превратились в каких-то 'панамцев'. Аналогичные возмутительные действия С.А.С.Ш. уже привели во второй половине прошлого века к отделению от Колумбии Венесуэлы, сразу попавшей под безраздельное влияние Британии и С.А.С.Ш., похоже, что история повторяется.
      
       Эти опасные политические манёвры проходят на фоне серьёзного обострения отношений между Офиром и Аргентиной, которую поддержали С.А.С.Ш. и Британия, из-за статуса Южного материка. Аргентина срочно наращивает мощь собственного флота и уже обратилась за помощью к Британии и С.А.С.Ш....'
      
      
       10
      
       1909, января 11-ого, понедельник,
       Италия, Рим. 'Трибуна'.
      
      
       '...В последнюю ночь новое землетрясение со страшной силой ударило по Мессине и уничтожило все, что еще оставалось от города. Около полуночи произошел ряд толчков страшной силы, после которых дно моря в проливе стало подниматься. Колоссальные волны ринулись на берег и остатки разрушенного города, смывая всё на своем пути. Катастрофу сопровождал страшный ураган с проливным дождем и сильным вихрем. Население совершенно обезумело. Многочисленные подземные удары следовали один за другим. Рушилось всё, что пока было цело, в том числе и новые временные лагеря, которые возвели, чтобы приютить несчастных жителей. В земле образовалось множество глубоких трещин.
      
       Эти ужасные катастрофы идут почти непрерывно с конца декабря, когда была полностью опустошена Мессина. В начале января повторные крупные подземные толчки уничтожили еще один город - Монтелеоне. Всего к этой поре разрушено четверть сотни городов. Число погибших превосходит все подсчеты пессимистов. Несмотря на массу морских судов, присланных иностранными государствами на помощь, невозможно принять всех пострадавших, и тысячи людей лежат голодными на берегу, ожидая спасения. Многих засыпанных вынужденно оставляют под руинами в виду опасности трогать обломки, грозящие смертью спасителям. Самоотверженно борются за спасение людей английские и русские моряки, не глядя на угрозы собственным жизням. Так, во время спасения засыпанных в Мессине погибли три русских матроса. Значительную помощь в высвобождении людей, погребённых заживо, оказывают и воздушные корабли Офира. Зависая сверху, они без труда поднимают электрическими лебёдками даже самые тяжёлые глыбы, открывая доступ спасателям к отчаявшимся людям. Своевременное вмешательство экипажей этих воздушных кораблей позволило спасти до десяти тысяч человек, без того обречённых на гибель под развалинами собственных домов.
      
       Их величества король Виктор-Эммануил и королева Елена отдали часть своего дворца под временный госпиталь для размещения раненых.
      
       Полиция и войско, несмотря на военное положение, бессильны справиться с мародерами, грабящими развалины и совершающими надругательства над трупами. Этих отщепенцев не пугает даже смертная казнь. Войскам приходится вести форменную войну.
      
       В Мессину прибыла американская эскадра с деньгами для пострадавших, одеждой и провиантом на несколько миллионов франков.
      
       Всего по аккуратным подсчётам за это время погибло более двухсот тысяч человек и, по крайней мере, полмиллиона остались без всякого крова. Пессимисты называют ещё большее число погибших - четыреста тысяч. По оценкам банковских работников, привлечённых страховыми компаниями к определению величины ущерба, казённого и частного имущества погибло почти на четыре миллиарда франков...'
      
      
       11
      
       1909, января 20-ого, среда,
       С.А.С.Ш., 'Вашингтон пост'.
      
      
       '...'Джерсийский дьявол' вернулся в сосновые леса после тридцати пяти лет отсутствия! Вчера, в два часа после полуночи Нельсон Эванс, проживающий в Глостер-Сити, Нью-Джерси, обнаружил крылатого ящера на крыше дровяного сарая. Рептилия просидела на одном месте не менее десяти минут. Существо было около трёх с половиной футов в высоту. Его голова походила на овечью, а морда - на лошадиную. Шея монстра очень длинная, размах крыльев превышает два фута. Сам мистер Эванс и его жена были сильно напуганы, но Эванс, по его словам, нашёл в себе силы открыть створку окна, чтобы крикнуть 'Эй!..' Монстр повернулся туловищем на этот крик и затем улетел. Пока он сидел на крыше, то периодически поскуливал, а его хвост светился во тьме как раскалённый уголь.
      
       Утром во вторник двое охотников отправились на поиски чудовища и обнаружили его следы на снегу, а ближе к вечеру видели его в полёте. Они сказали, что 'монстр бесшумно скользил по воздуху, обнимая огромными крыльями ветер, а сверкающее в его глазах пламя внушало ужас'. Охотники сочли, что размах крыльев монстра никак не менее десяти футов, а в полёте он немного напоминает огромного чёрного лебедя...'
      
       '...Тревожные новости из Колумбии и Панамы вынудили президента Рузвельта срочно собрать всех своих советников, госсекретаря, министра обороны и избранного президента Тафта, который официально примет этот пост в начале марта. Успехи колумбийских бандитов в последнюю неделю полностью парализовали все работы по строительству канала. Быть может, что, если нападения индейских разбойников продолжатся, президент уже в конце месяца обратится к Конгрессу с предложением объявить войну Колумбии ради защиты американских интересов в Панаме и для помощи в борьбе за независимость свободолюбивого народа этой маленькой центральноамериканской республики. Хотя, возможно, стоит повременить с объявлением войны до возвращения Великого Белого Флота, прибытие которого в Соединённые Штаты ожидается двадцать второго февраля. Нет сомнений, что поставить на должное место диктатора Рейеса и зарвавшихся плантаторов Колумбии вместе с обнаглевшим правителем Офира сможет только военная сила. Такое решение - не дело уходящей администрации, очень похоже на то, что это окончательное решение о военной операции будет принимать уже президент Тафт. Боже, храни Америку!..'
      
      
       12
      
       1909, января 24-ого, воскресенье,
       Колумбия, 'Эль эспектадор'.
      
      
       '...Редакция и владельцы газеты счастливы сообщить нашим читателям, что 'Эль эспектадор' после нескольких лет перерыва снова возвращается в свет! Президент Рейес дал разрешение возобновить издание газеты, отметив, что надеется на её успешную работу по консолидации всего общества Великой Колумбии в столь трудное для страны время. 'Мир, гармония и творчество, больше дела и меньше политики', - редакция полностью поддерживает этот призыв нашего президента...
      
       ...Президент Рафаэль Рейес Прието приказал доблестным вооружённым силам Республики приступить к освобождению провинции Панама, уже много лет оккупированной североамериканскими наёмниками и бандитами. Первый шаг на славном пути совершил наш отважный флот. Как сообщил наш корреспондент, крейсер 'Альмиранте Лезо', выполняя приказ, вступил в бой с двумя канонерскими лодками противника, предположительно 'Черкуито' и 'Падило', и потопил их, уничтожив заодно до двух сотен разбойников. В настоящее время крейсер блокирует побережье Панамы, не позволяя бандитам получать вооружение, боеприпасы и всяческое снаряжение.
      
       По всей территории Панамы продолжаются сражения с безжалостными североамериканскими грабителями и убийцами, которые остановятся лишь после полного восстановления контроля над этой провинцией.
      
       Как заявил президент Рейес, справедливую борьбу колумбийского народа против иноземных захватчиков поддерживают многие страны, в том числе Испания, Португалия, Япония, ряд стран Южной Америки и Государство Офир. Эта молодая страна готова протянуть Колумбии дружескую руку помощи и оказать всемерную поддержку, в том числе и в разгорающемся конфликте с агрессивным северным соседом. В настоящее время идут переговоры о помощи воздушных кораблей Офира в деле освобождения Панамы...'
      
      
      
      
      
       ГЛАВА 1. ВОЛК, КОТОРОГО ТЫ КОРМИШЬ
      
       В душе каждого человека живут два волка,
       белый и чёрный, всегда дерущиеся между собой,
       но побеждает тот, которого кормят.
      
      
       1
      
       1909, января 25-ого, понедельник,
       С.А.С.Ш., Бостон, представительство Офира.
      
      
       - Рад видеть вас джентльмены!
      
       Огюст Эндикотт, консул Офира в Бостоне, доброжелательно протянул руки навстречу двум вошедшим в комнату мужчинам в строгих официальных костюмах. Он в прошлом году отметил своё девяностолетие, но на взгляд ему никак нельзя было дать больше шестидесяти.
      
       - Прекрасно выглядите, дорогой Огюст, - Элиу Рут, тридцать восьмой по счёту государственный секретарь Соединённых Штатов пожал руку консула Офира и с завистью отметил, что тот выглядит даже моложе его, родившегося почти на тридцать лет позже. - Надеюсь, сэр Генри в представлениях не нуждается? - Рут, улыбнувшись, уступил место своему коллеге.
      
       - Трудно не узнать одного из создателей 'Юнайтед Стил', - улыбнулся Эндикотт, - ваши портреты не покидают страницы газет, сэр. 'Фрик и компания', 'Карнеги траст'? Кажется, вы недавно отметили своё шестидесятилетие? Отличный возраст для бизнесмена и политика. Америка может ждать от вас ещё многих успехов!..
      
       - По просьбе Президента, на этой встрече сэр Генри Фрик будет представлять интересы деловых кругов нашей благословенной страны!
      
       - Вот как? - прищурился Эндикотт. - Отлично! Позвольте представить вам, господа, Главного Администратора Офира сэра Персиваля Лоуэлла! Персиваль - госсекретарь Элиу Рут и сэр Генри Фрик!
      
       - Кажется, ещё недавно вы занимались какими-то научными изысканиями, господин Лоуэлл?
      
       Персиваль незлобно ухмыльнулся. Ну да, чем же ещё при первой встрече могут заниматься 'простые' американские парни, как ни выяснением, кто из них круче!
      
       - Что же привело вас к решению отказаться от американского гражданства ...ради проживания на какой-то убогой кучке камней, да ещё на должности ...управляющего? Странная карьера для весьма популярного у невзыскательной публики писателя!
      
       - Так может показаться, господин Фрик, - с мягкой улыбкой парировал Лоуэлл. - Кажется, в детстве вы недурно музицировали, не так ли? Отчего же вы стали бизнесменом - может быть, потому, что как музыкант потерпели неудачу? А если бы получилось, сейчас, поди, зашибали бы немало монет, трудясь тапером в баре!
      
       Эндикотт с каким-то нездоровым интересом, почти с садистским наслаждением приготовился наблюдать за разгорающейся перепалкой, но госсекретарь, увидев, как покраснел Фрик, поспешил вмешаться:
      
       - Господа, господа, ...прошу вас, ...сэр Генри, вы обещали президенту держать себя в руках. Слишком многое поставлено на карту...
      
       - Неужели? - искренне удивился Лоуэлл, - тогда, Огюст, приглашайте всех к вашему круглому столу. Для переговоров это самое подходящее место!
      
       - Переговоров?!
      
       - Сэр Генри, умоляю вас!
      
       - В самом деле, господин Фрик, почему бы вам не уняться? В конце-то концов, с госсекретарём мы можем побеседовать и без вас!
      
       Фрик надулся, став похожим на огромный помидор, почему-то наряженный в костюм, насуплено глянул на госсекретаря и замолчал.
      
       - Вы не слишком-то ...дипломатичны, господин Лоуэлл, - поморщился Рут.
      
       - Разве? А мне показалось, что я исключительно миролюбив и милосерден!
      
       - Какие у вас полномочия для серьёзных переговоров, позвольте спросить?
      
       - Весьма обширные, господин Рут! Его императорское величество Константин Первый полностью мне доверяет. Но, как я полагаю, полномочий нет у вас, не правда ли?..
      
       Рут и Фрик почти синхронно поморщились, будто им одновременно наступили на больные мозоли.
      
       - ...Так вы пришли просто получить информацию?!
      
       - Хм-м, а ещё и попытаться донести до Кабинета Константина позицию Правительства Соединённых Штатов, уважаемый господин Лоуэлл.
      
       - ...Тем более, что уходящая администрация С.А.С.Ш. нести ответственность за возможные последствия уже не будет. А будущая - та, что придёт к власти вместе с президентом Тафтом, - всегда сможет откреститься от любых договорённостей, не так ли?
      
       - ...Да как ты...
      
       - Молчите, сэр Генри!! Уверяю вас, господин Лоуэлл, вы недооцениваете преемственность обязательств. Если договорённости будут столь легко нарушаться, деловая репутация может серьёзно пострадать...
      
       - О! Если бы вы хотели, чтобы я вам поверил, вы пригласили бы с собой кого-нибудь другого, и уж точно не господина Фрика. Его репутация, знаете ли...
      
       - Это неслыханно! Элиу, почему этот выскочка...
      
       - Я же сказал, Генри, помолчи!!
      
       - Как мило! - картинно всплеснул руками Лоуэлл, заставив улыбнуться даже до этого серьёзного Эндикотта. - Один волк добрый, а другой - злой, прямо как в притче, ага!
      
       - Что вы имеете в виду, господин Лоуэлл?
      
       - Притчу, сэр. Просто притчу: каким бы волк не был, добрым или злым, он всегда хочет тебя съесть!
      
       - Вы не похожи на беспомощную дичь, Персиваль, - слегка улыбнулся госсекретарь, - ведь вы позволите мне подобную небольшую фамильярность?
      
       Разговор пошёл не так, как ожидалось, и теперь Элиу Рут оказался в затруднении. Поначалу он собирался выдвинуть этому зарвавшемуся выскочке что-то вроде неофициального ультиматума, а Фрик должен был его поддержать от имени всех предпринимателей Америки. Но ...обстановка, поведение ...этого клоуна. Рут знал многих учёных, да и сам Лоуэлл был весьма известной личностью в мире науки, пусть и с неоднозначной репутацией. Учёный, как утверждал его жизненный опыт, должен иначе вести себя. Не так. Держать себя по-другому, ...вот только Рут встретил здесь не сумасбродного ...астронома, а ...чиновника, ранг которого, похоже, оказался ничуть не ниже, чем у него. Невозможно и одновременно полностью очевидно - всё равно как утверждение, что Солнце встаёт на востоке!
      
       Но ...Рут никак не мог называть Лоуэлла по должности - ни офирским администратором, ни каким-либо иным непризнанным Америкой титулом. Соединённые Штаты не признают суверенитет Офира. К тому же, несмотря на кулуарный характер переговоров, сам Рут занимает немаленький государственный пост, поэтому обращение к собеседнику по титулу или должности в этой ситуации - почти официальное признание! И кто знает, к чему может привести такая неосторожность?
      
       Однако быстрый ответ Лоуэлла заставил Рута досадливо скривиться: по отношению к себе такая фамильярность воспринимается совсем иначе.
      
       - Конечно, дорогой Элиу! Я и сам не очень-то одобряю официоз, но вынужден ему следовать на императорских приёмах. С удовольствием расслаблюсь вместе с вами, - Лоуэлл довольно оскалился, и холод в его глазах напомнил Руту и Фрику, что хищники бывают и покрупнее волков, и поопаснее. - Уверяю вас, я вовсе не беспомощная жертва, и Офиру, который вы склонны недооценивать, уж точно не стоит опасаться местных хищников! Даже если они и кажутся сами себе самыми опасными и крупными.
      
       - Да? Тогда, может быть, вы предъявите нам что-нибудь... помимо грозных слов, Персиваль? - Рут попытался оскалиться в ответ, но, если честно, получилось не очень. - Пока претензии Офира на сколь-нибудь заметное место в мире не выглядят убедительными!
      
       - В мире?!! Пф-ф-ф, - фыркнул Лоуэлл, изо всех сил пытаясь сдержать вырывающийся наружу смех.
      
       - Над чем вы смеётесь, Персиваль? Может быть, приоткроете секрет, что смогло вас так рассмешить?
      
       - Пафос, Элиу! Ваш пафос насчёт ...мира!
      
       - Вы не откажетесь пояснить эту мысль, Персиваль?
      
       - Мы с ним просто теряем время, Элиу! - Генри Фрик напомнил сейчас разъярённую росомаху. - Разве можно всерьёз относиться к этому клоуну! Что он вообще может?
      
       - Уверяю вас, - невозмутимо заметил Эндикотт, - на свете есть многое, о чём разумный человек пожелает остаться в неведении...
      
       - Что?! А предателям, вроде вас, Эндикотт, вообще следует помалкивать!
      
       - Извините, Элиу, но ваш спутник нам надоел, - холодно процедил Лоуэлл, - если вы его не заткнёте...
      
       - Заткнёте?! Жалкий мошенник и фигляр!..
      
       Рут пожал плечами, показывая, что он ни при чём, Лоуэлл кивнул и сделал какой-то знак рукой. В углах комнаты моментально - буквально из ничего - проявились две жуткие фигуры: одна - с головой орла с горящими золотом глазами, другая - с головой змеи, огненный взор которой внушил бы ужас и самому отважному авантюристу.
      
       - Выкиньте этот мусор из дома!
      
       Два монстра плавными движениями мгновенно перетекли к Фрику, подхватив его под руки, грубо вырвали из кресла и потащили прочь из комнаты.
      
       - ...Дьяволы! Это - дьяволы, Элиу, Боже...
      
       Госсекретарь остался невозмутим, и лишь когда услышал стук открывшихся дверей и стихающий визг Фрика, немного расслабился, откинувшись на спинку кресла. Охранники Лоуэлла ...внушали. И сами по себе, и то, как они маскировались в комнате. Конечно, Рут представлял себе, насколько неадекватен Фрик, но взял его с собой именно в качестве 'злого волка'. Тогда на фоне тех требований и претензий, что дражайший сэр Генри собирался вывалить на Лоуэлла, нота Госдепартамента, которую должен был бы озвучить Рут, могла показаться умеренной. А теперь... - теперь Рут уже не мог быть уверен в прочности собственной позиции. Тогда что же остаётся, война?
      
       - Война? - Лоуэлл заразительно захохотал, и даже хмурый Эндикотт слегка улыбнулся. Неужели Рут произнёс последнюю фразу вслух?
      
       - Вы находите это смешным, Персиваль, и опять не желаете поделиться тем, что вызвало ваше веселье?
      
       - О! Вы ошибаетесь, Элиу. Я готов поделиться с вами информацией, чтобы и вы осознали комичность ситуации. Офир - и Империя всех асиров, частью которой являются острова - абсолютно не заинтересованы в войне с Соединёнными Штатами, уверяю вас. Но не по той причине, которую вы считаете главной...
      
       - Поясните, Персиваль!
      
       - С радостью. Ваши слова про войну и пафос про 'место в мире' наверняка вызовут здоровый смех у владыки Офира. За это вам спасибо - у него столь много трудов, что он редко улыбается. Вы давно последний раз смотрели на звёзды в ночном небе, Элиу?
      
       - Я знаю, Персиваль, что до недавнего времени вы были неплохим ...астрономом, но, чёрт возьми, причём здесь звёзды и звёздное небо?
      
       - Почти каждая звезда, Элиу, это светило, подобное нашему Солнцу. Возле многих есть планеты, и - вы не поверите, Элиу! - на некоторых из них кипит жизнь. Вы не находите смешным, господин госсекретарь, что маленькая, но очень гордая варварская страна, занимающая небольшой кусочек суши в одном из захолустных мирков, собирается воевать со звёздной империей, раскинувшейся на десятках планет в десятке звёздных систем. Её население, по моим неполным сведениям, на данный момент превышает десять миллиардов разумных существ, и достаточно одного корабля, чтобы полностью уничтожить жизнь на Земле? Это даже не война между Венесуэлой, у которой нет флота, с Голландией, у которой нет армии, нет! Представьте, Элиу, что папуасы маленького племени тумба-юмба решили бы объявить войну Соединённым Штатам! Разве подобное не было бы смешно?! Добавьте к этому ситуацию, когда губернатор колонии лично приезжает к вождю племени, чтобы убедить его в миролюбии метрополии, ха-ха-ха! Представьте себе всё это, господин госсекретарь, и давайте искренне посмеёмся вместе! Судя по перекошенной физиономии госсекретаря, ему было совсем не до смеха. Кажется, президент собирался вручить представителю Офиру ультиматум, ...то есть, ноту?.. Хотя, ...вероятно, эти мошенники просто вводят его в заблуждение? Может быть, всё это - блеф?! Стоп! А эти два монстра, что почти бесшумно вернулись в свои углы ...и исчезли в тенях, будто растворились? Тоже - мошенничество?!! Может быть, это миражи, морок - как от опиума, нет? ...Хм-м, а как же те моряки и офицеры, кто к собственному изумлению внезапно оказались здесь, в Бостоне, а не на своих кораблях?..
      
       - Скажите, Персиваль, а что, всё-таки, произошло с двумя линкорами Белого Флота - 'Алабамой' и 'Мэйном'? Я правильно понимаю, что их исчезновение - результат деятельности правителя Офира?
      
       - К сожалению, командиры этих ...кораблей, н-да, ...оказались чрезмерно упрямы. Невзирая на доброжелательные предупреждения Службы Охраны, они продолжали свой путь в запретную зону. Когда все прочие методы убеждения были исчерпаны, их пришлось остановить силой. Были сделаны буквально несколько залпов, и экипажи выкинули белые флаги. Увы, многие люди уже погибли, да и корабли не смогли остаться на плаву. В знак доброй воли правительство Офира вернуло всех спасённых на американскую землю. Уверен, что и вы, Элиу, в курсе произошедшего.
      
       Рут слегка растерялся. Он, готовясь к разговору, полагал, что офирцы будут отпираться, говорить о своей непричастности, ...но вот так, мимоходом, сообщить, что они потопили два немаленьких броненосца - ...хотя, если информация о Звёздной Империи правдива, тогда да - эти корабли для них как мошки для орла. Мелкий досадный раздражитель, и всё!
      
       - Хочу отметить, что экипаж британского корабля - по вашей классификации, крейсер, кажется? - оказался намного разумнее и внял ...настоятельной просьбе представителя Службы. ...Неужели вы не знали об этом? Адмиралтейство 'Старой матушки' не известило Госдепартамент? Ужасно... Рут предпочёл оставить эту реплику без внимания.
      
       - Спасибо, что вернули команды линкоров, Персиваль. Но никто из них почему-то не помнит, что произошло. Все твердят одно и то же: были на своих кораблях, а потом - раз, и уже в Бостоне! У моряков шок, да и нам пришлось изрядно потрудиться, чтобы газетчики ничего не пронюхали. Не проясните ли мне эту ситуацию?
      
       - Наведённая амнезия - естественная мера защиты наших секретов. Офир не желает, чтобы его тайны стали достоянием публики. Империю устраивает, что на планете, которую люди называют 'Землёй', всё течёт своим чередом без значительного стороннего вмешательства. Пока устраивает. И, уверяю вас, Элиу, асиры не будут организовывать показательную порку, если Штаты не станут затрагивать сферу особых интересов Империи на планете...
      
       - И что же входит в эту ...Сферу, позвольте узнать?
      
       - Офир будет настаивать на возвращении значительной части отторгнутых у индейцев территорий их истинным хозяевам, хотя большую их часть асиры собираются переселить на другую планету. Условия на ней должны прийтись по душе этим детям природы...
      
       - ...Индейцы?! Чем ваших хозяев, Персиваль, смогли заинтересовать эти дикари?
      
       - Честность, искренность, верность - самые востребованные качества в Империи! - Лоуэлл остался невозмутим, даже не поморщившись на 'шпильку' про хозяев. - Лицемеров и предателей, знаете ли, везде в избытке, именно поэтому душевно здоровые в цене.
      
       - Надо же, не думал, что дикари важнее цивилизованных и образованных людей!
      
       - Вы просто не принимаете во внимание, что все люди, вне зависимости от их общественного положения, для асиров - невежественные дикари. Различия между вами, Элиу, и, к примеру, индейцем Лапа Волка с их точки зрения ничтожны, и даже при этом отнюдь не в вашу пользу.
      
       - Панама тоже входит в сферу интересов асиров?
      
       - Сама по себе - нет. Но Офир не допустит, чтобы канал между Атлантикой и Тихим океаном был построен - всё равно, где. В Панаме, Никарагуа или в каком либо ином месте. Его строительство может негативно повлиять на естественную природную среду, Элиу.
      
       - Но, Персиваль, интересы бизнеса требуют...
      
       - Если кто-нибудь полезет - будет уничтожен. А вашим приятелям-лоббистам, - Фрику, например, - подкиньте идею о расширении сети трансконтинентальных железнодорожных магистралей. Это надолго займёт их деловой зуд и поможет промышленному развитию Соединённых Штатов. Грузоперевозки напрямую через материк, особенно если использовать стандартные транспортные контейнеры...
      
       - Контейнеры?!..
      
       - О! Я с удовольствием введу вас и всех заинтересованных предпринимателей в курс дела, но чуть позже. Так вот, контейнерные перевозки по железным дорогам окажутся значительнее выгоднее морских. Даже через намеченный к постройке Панамский канал, Элиу! Это и вправду настоящее 'золотое дно', - доброжелательно улыбнулся представитель Офира.
      
       'Ага, и заодно - полная невозможность перебросить атлантический флот Штатов в тихоокеанский регион', - мысленно отметил для себя Рут. - 'А если приплюсовать сюда претензии Офира на всю Южную Атлантику...'
      
       - А каковы намерения Офира в отношении Аргентины и ...Южно-Африканского Союза?
      
       Лоуэлл удовлетворённо кивнул: собеседник всё понял правильно:
      
       - Империя желает получить Патагонию, Южную Африку и Мадагаскар в своё исключительное владение. Что-то - в ближайшее время, что-то - слегка попозже...
      
       'Ага, аппетит приходит во время еды, знаю!'
      
       Но вслух госсекретарь высказался иначе:
      
       - Правительство Соединённых Штатов никогда не пойдёт на заключение подобного соглашения. Боюсь, что реакция и Президента, и Конгресса будет не просто отрицательной, а ...агрессивной. Это - война, Персиваль, надеюсь, вы понимаете?!
      
       - У меня нет иллюзий, Элиу, в отличие от ваших 'хозяев', - вот и шпилька вернулась к автору! - я просто поставил вас - и через вас правительство своей бывшей страны - в известность, где проходит та самая 'тонкая красная линия'. Ту, которую не стоит нарушать всем, кто хочет выжить. Сейчас вы ещё не понимаете, а позднее вспомните и примите мой совет с благодарностью. Усвойте: Империю не беспокоит мнение ...дикарей, и считаться с их желаниями она не собирается. В этом нет никакого смысла ...при подавляющем превосходстве в технологиях и военной силе. Господин Эндикотт, если угодно, охотно подтвердит всё сказанное мной, ...хотя раньше и у него оставались некие иллюзии, не правда ли, Огюст?
      
       - Вы абсолютно правы, Персиваль. Однако, полагаю, что Элиу всё равно нам не поверит...
      
       - Почему же, господин Лоуэлл весьма убедителен! Только вот одних слов - и даже двух уничтоженных кораблей - для конгрессменов и сенаторов окажется недостаточно. Боюсь, моя страна будет вынуждена применить военную силу, господа, - Рут встал и сдержанно поклонился, - жаль, что договориться не получилось!
      
       - Как говорят наши 'хозяева', - Лоуэлл непринуждённо улыбнулся, показав на себя и Эндикотта, - пусть Высокое Синее Небо поможет избежать лишних жертв и страданий, господин госсекретарь!
      
       - Вы сменили веру, Персиваль? - чуть было не споткнулся собравшийся уходить Рут. - Отчего же?
      
       - Я искренне верю в Единого Бога, Элиу, - торжественно поднял правую руку Лоуэлл, - но, увы, уже не могу считать богом Христа. Любой из асиров легко повторит все евангельские чудеса - и воскрешение Лазаря, и хождение по воде 'яко посуху', и...
      
       - ...И Вознесение?.
      
       - К этому ...явлению, Элиу, у имперцев отношение весьма неоднозначное, но ...ничего мистического или чудесного за ним, с их точки зрения, не стоит. Более того, им известны многие десятки миллионов случаев 'вознесения', но к ...данной ...гм-м ...трансформации все асиры, с кем мне удалось пообщаться, относятся крайне неодобрительно. Кажется, они считают такое 'поведение' - как бы лучше сказать? - постыдным, что ли?
      
       - Приму к сведенью, - сухо кивнул неприятно удивлённый Рут. - Последний вопрос, почему вы, Персиваль, вообще пошли на этот разговор, если он, как я понял с ваших слов, совсем не нужен Офиру? Ведь вы догадывались, чем он завершится?
      
       - Может быть, дорогой Элиу, вам это и странно слышать, но ...я люблю свою родину, Америку, и желаю ей всяческих благ. Но это не мешает мне ненавидеть тех тварей, которые в последние десятилетия занимают кресла в Вашингтоне. Вряд ли информация, которую я постарался до вас донести, изменит намерение 'власть имущих' преподать хороший урок 'выскочкам из Офира', да. Но всякая война когда-нибудь оканчивается, и Америке понадобятся люди, которые разберутся в происшедшем. Надеюсь, что увижу вас в их числе, дорогой Элиу!
      
       Рут помолчал, собираясь с мыслями и по-мальчишечьи переминаясь с ноги на ногу, а затем слегка кивнул и торопливо ушёл.
      
       - Вам стоит подготовиться к эвакуации, Огюст, - Лоуэлл повернулся к задумчивому Эндикотту, - боюсь, новая администрация Штатов попытается применить силу!
      
      
       2
      
       1909, января 26-ое, вторник, раннее утро.
       Северная Америка, территория лакота, Пайн-Ридж.
      
      
       Копыто Бизона, убедившись, что поблизости никого больше нет, отложил в сторону длинное, в рост взрослого мужчины, импульсное копьё, и склонился к оглушённому точным ударом лазутчику бледнолицых. Тот только начал приходить в себя, но, увидев над собой огромную голову орла с горящими глазами, сразу посчитал за лучшее сбежать в спасительное забытьё.
      
       - Открой шлем, Копыто, - по внутренней связи подсказал более опытный напарник, Хвост Лошади, - год назад ты и сам сдох бы от ужаса, встретив нечто подобное!
      
       Индеец позволил шлему сползти в воротник и невольно прищурил глаза: вокруг царила непроглядная безлунная ночь. Бледнолицый - наверное, охотник, - крался очень тихо, не хуже любого индейца - да вот только бледнолицего окружала ночная мгла, а инфракрасное оборудование 'доспеха Ате' позволяло патрулю наблюдать за окрестностями без всяких скидок на темноту.
      
       ...Когда 'охотник' очнулся повторно, никаких монстров рядом с ним уже не было. На корточках неподвижно сидел индеец, облачённый в какую-то броню вроде испанской кирасы, и зло смотрел на своего пленника. Лазутчик попробовал пошевелиться, но оцепеневшее на холоде тело слушалось неохотно, а странная лента, туго стянувшая конечности, не оставила ни единого шанса на сопротивление.
      
       - Ты можешь замёрзнуть, приятель, - тихо пробурчал индеец на отличном английском, - если и дальше будешь столь же беззаботно валяться в снегу.
      
       - Так отпусти меня, - дёрнулся охотник, но странные путы не давали возможности двигаться.
      
       - Я бы рад, - индеец бесстрастно посмотрел на пленника, - вот только незнакомый бледнолицый может нести угрозу моим сородичам. Если бы ты пришёл как гость!
      
       - Конечно, я - гость, о благородный воин!
      
       - Увы, - сокрушённо покачал головой индеец, - боюсь, ты врёшь, бледнолицый! Гости не подкрадываются тёмной ночью к лагерю своих друзей с оружием наизготовку. Так делают лишь воры и бандиты. Думаю, ты один из них, и хочешь напасть на несчастных мирных индейцев, чтобы отобрать у них шкуры и запасы мяса!
      
       - Нет-нет, - замотал головой охотник, - я друг лакота и пришёл как гость!
      
       - Ночью, тайно и с оружием? Сомневаюсь!
      
       Вдали раздался волчий вой, и пленник содрогнулся, но мгновение спустя в его глазах вспыхнула искорка странной надежды.
      
       - Здесь много волков, воин, и без оружия ходить опасно. Лишь по этой причине...
      
       - Ты зря пришёл на землю лакота, чужак. Пожалуй, я оставлю тебя здесь - ведь и волкам надо чем-то питаться!
      
       Пленник усердно замотал головой, и Копыто испугался, что 'бестолковка' лазутчика оторвётся.
      
       - Бандит - сытная пища для волка, хотя ...вдруг ты действительно гость, а? Племени будет неудобно...
      
       - Конечно, гость! Просто слегка заблудился и не успел засветло, - заскулил пленник.
      
       - Да? - весьма натурально удивился краснокожий. - Первый раз слышу, чтобы охотник заблудился в лесу! Ты слышишь, Хвост?
      
       Из темноты бесшумно выступил ещё один индеец в таких же доспехах со странным копьём в руке, у которого наконечником служил непонятный округлый набалдашник, и с несуразным пистолетом на поясе. 'Явно какое-то оружие...' - машинально отметил пленник. У собеседника, как он только что обратил внимание, было точно такое же. - '...да ещё и промышленного изготовления. Откуда?'
      
       - Охотник не мог бы заблудиться, а гость обязательно бы представился. Это просто вор, Копыто! Он явно намеривался украсть наших лошадей! Оставь его голодным волкам - они уже крутятся поблизости! - и пойдём по маршруту дальше...
      
       Английский язык и этого индейца был превосходен.
      
       - И всё же я гость, - чуть не заплакал пленник.
      
       Уж очень не хотелось пойти на корм голодному хищнику, который явно бродил где-то поблизости!
      
       - Неужели? Гости всегда представляются первыми, молодой человек, - с интонацией доброй 'бостонской бабушки' заметил Хвост, - соблаговолите назвать ваше имя!
      
       'И звание. Боже! Такого никак не может быть!! Аристократический выговор и построение фразы - как у представителей старых семей Массачусетса. Откуда это ...у простого дикаря-индейца?!!'
      
       Мысли пролетели в голове пленника со скоростью испуганной птицы, а ещё миг спустя его охватила страшная боль: тот, кто сидел на корточках, смазанным движением своего 'копья' хлёстко стукнул лазутчика в пах.
      
       - Ты прав, Хвост. Это вор и бандит.
      
       - Н-н-нет, я - сержант первого класса Джон Хейс, национальная гвардия Америки... Рейнджер старался говорить чётко и внятно, но изо рта шло в основном какое-то неразборчивое то ли мычание, то ли жалкий писк.
      
       - О как! Национальная! Америки!! Сержант, да ещё первого класса!! И какого дьявола ты, сержант первого класса Джон Хейс, полез ночью в индейскую резервацию, если не собирался пойти на корм волкам? Шпионить?
      
       - Я, ...я... - продолжал пищать пленник.
      
       - Погоди, Копыто, - стоящий над пленником индеец жестом остановил напарника, собирающегося повторить удар, - мерзавцу и так трудно говорить! Как он вообще с таким красноречием...
      
       - и визгливым голоском...
      
       - ...дослужился до сержанта?
      
       - Шершавым языком, наверное...
      
       - Стоп, Копыто, я ничего об этом не хочу знать! Вокруг этих бледнолицых всегда какая-то грязь, а до душа мы сможем добраться ещё нескоро...
      
       'Душ? У индейцев?!' - у Хейса уже голова шла кругом от несуразиц и нелепиц, происходящих вокруг. - 'К кому я попал? Может быть, просто сошёл с ума, как те солдаты, что сбежали из Пайн-Ридж осенью, встретив адского медведя?'
      
       - Раз поймали, нам его и потрошить. - рассудительно пояснил своему напарнику небрежно опирающийся на 'копьё' индеец.
      
       - Кровь, кишки, вонища! ...Лучше бы этот ...сержант ...оказался простым бандитом, оставили бы его волкам и всё. Слушай, Хвост, а может, бросим его здесь и доложим, что поймали обычного вора, а? Ну зачем нам эта возня? Да и он быстрее отмучается...
      
       - Не надо ...потрошить, всё скажу и так, - прорезался голос у Хейса.
      
       - Вот беда! Эта мразь ещё и на сотрудничество согласна! И что же, теперь тащить его в лагерь? Что он вообще может знать, этот убогий, - продолжал жаловаться тот, кого называли 'Копыто', - всё равно же соврёт. Он наверняка не сержант, и возможно вовсе не Хейс...
      
       - У командира не соврёт, - возразил второй, - да и премия за живого больше! Но кое в чём ты прав: если поганому бледнолицему отстрелить ноги - они наверняка ему больше не понадобятся, - тащить его будет полегче...
      
       - Не надо, пожалуйста! Я пойду сам!!
      
       'Они похожи на индейцев, как я - на короля Британии, могу поклясться в этом на Библии! Только бы удрать и предупредить наших! Шанс есть, сейчас темно как у негра в заднице, ...может и получиться'.
      
       - Даже не думай о побеге, сержант, - по-волчьи ухмыльнулся Хвост, одним рывком вздёргивая пленника на ноги, - во-первых, волки по-прежнему бродят поблизости...
      
       'А во-вторых?' - Хейс с трудом сдержался, чтобы не задать вопрос вслух, но тут из воротников доспехов на головы 'индейцев' надвинулись странные шлемы. Один - в виде головы орла, другой - кобры, а когда монстры остановили на нём огненные взгляды, Джон чуть не потерял сознание от ужаса. - 'От этих не сбежать!'
      
      
       3
      
       1909, января 26-ое, вторник, день
       Мидхейм, Мидгард, Офир.
      
      
       - Государь... - генерал Братак, войдя в личный кабинет Императора, заученно опустился на колено.
      
       - Что случилось, Сьёрд? - Константин/Локи немного раздражённо погасил голограмму, на которой разворачивалась схема дальнейших действий быстро возрождающегося государства асиров, и повернулся к гостю. - Неужели опять проблемы с ашенами?
      
       После мгновенного захвата всех планет бывшей Конфедерации ашенов её население без всякого возмущения и ропота стало гражданами Империи. Никаких бунтов, мятежей или даже просто коллективных мирных протестов. Странно, но не удивительно: за века бывшие правители Конфедерации приучили сограждан к строгой дисциплине и абсолютному безоговорочному подчинению власти. Власть поменялась, старое правительство уничтожено? Значит, так тому и быть, надо жить дальше и честно трудиться. Поголовно все ашены искренне считали такое положение дел естественным, и безропотно приняли и новые законы, и новые обязанности, лишь слегка удивляясь собственным расширенным - по сравнению со временами Конфедерации - правам.
      
       Проблемы были с волианами, которые люто ненавидели всех ашенов и постоянно устраивали мелкие провокации. Они были исключительно лояльны к Империи, которая спасла их от уничтожения, боготворили асиров, но при этом искренне не могли понять, почему нельзя отплатить давнему врагу за свою кровь, страдания, слёзы. Нет, взрослая часть волиан смирилась с тем, что отомстить, увы, невозможно, но молодёжь... 'Вирус' бесплодия был применён относительно недавно, новорождённых не наблюдалось уже лет пятнадцать, но не все, заставшие старое время, повзрослели.
      
       Ныне молодые люди с опустошенного Волиана охотно отправлялись в центральные миры бывшей Конфедерации ашенов 'отдохнуть и развеяться'. Под этим волианская молодёжь понимала не только танцы. В культурную программу входило и избиение хозяев, неспособных дать отпор, и откровенный разбой.
      
       Безусловно, 'викинги' - как бывшие джаффа, так и индейцы - старались навести порядок. После последнего побоища они арестовали более сотни молодых волиан и, после публичной порки, отправили их проходить базовый курс военной подготовки: Империя нуждается в воинах! На экзекуции присутствовали родители хулиганов, всецело поддержавшие воспитательные меры, и пострадавшие, удивлённые тем, что их действительно защищают. Константин даже представить не мог, сколь бесправны были граждане бывшей Конфедерации.
      
       Поэтому первая мысль Императора всех асиров была именно об ашенах: 'Что ещё там случилось?' Но на этот раз проблемы ожидались в другом месте.
      
       - Мой Император! Патруль, охраняющий земли лакота, задержал рейнджера-лазутчика, сержанта первого класса армии С.А.С.Ш. Власти этой ...территории - Братак презрительно прищурился: государством смело называться то, что занимало не менее одной заселённой планеты! - решили окончательно 'умиротворить' всех индейцев. Они сосредоточили на границе земель лакота до пяти сотен солдат и кавалерии с пятью пушками. Удар по поселениям индейцев будет нанесён завтра утром.
      
       - Сколько лакота ещё не эвакуированы на Волиан?
      
       - Менее двух тысяч, государь. В основном, старики, женщины и дети, которые ожидают своей очереди. Воины лакота будут сражаться! - улыбнулся Братак. Его поразило, с каким воодушевлением индейцы, вооружённые, в основном, примитивными ружьями, луками, топорами и копьями, готовятся оказать отпор многочисленным и значительно лучше организованным врагам.
      
       - Мне дорога каждая их жизнь, Сьёрд, - нахмурился Константин. В его планы не входила потеря столь ценного человеческого ресурса. Индейцы - неплохие воины, ничуть не хуже джаффа, и Император собирался создать на Волиане все условия, чтобы этот ресурс никогда не иссяк. - Сколько у тебя свободных викингов в резерве?
      
       - Две сотни, государь.
      
       - Направь полсотни с пятью глайдерами. Этого хватит, чтобы все вторгшиеся к лакота бесследно исчезли.
      
       - Да, государь. Всех уничтожить?
      
       - Зачем? - искренне изумился Константин. - Используй, по возможности, станнеры. О пленных позаботятся индейцы, раз они так жаждут помочь. Пусть разбивают их на партии по сотне в каждой - офицеры отдельно! - и готовят к эвакуации. Империя нуждается в рабочих руках. Их нетерпеливо ждут шахты по добыче наквадия, триния и нейтрония. Пусть поработают на благо асиров, а если их труд окажется достойным, отлично. Реабилитация и вознаграждение: на иных планетах всегда достаточно места, чтобы отстроить новый дом.
      
       - Будет исполнено. - Братак встал с колена, но, перед тем, как уйти, неуверенно обернулся. - Почему, ...государь? Возни с пленными много, а людей на шахты несложно набрать и в иных мирах?
      
       - Я знаю, Сьёрд, что ты не любишь убивать ...людей, ведь так? Приказ 'всех уничтожить' тебе неприятен...
      
       - Я выполню любой твой приказ, господин!
      
       - Не сомневаюсь. Дело не только в твоих чувствах и пожеланиях, генерал. Я не хочу лишних жертв. - Константин пристально посмотрел на Братака.
      
       У старого воина от избытка чувств перехватило дыхание. Никогда никто из прежних Владык даже не думал делиться с ним чем-либо настолько личным!
      
       - У индейцев-лакота есть притча о том, - Константин говорил тихо, но от его слов каждый волосок на теле викинга встал дыбом, - что во всяком человеке живут два волка, белый и чёрный. Они, когда набираются сил, влияют на поведение хозяина, на его решения. Оба не склонны к сантиментам и, не колеблясь, убьют врага или любую дичь, если это понадобиться для выживания. Вот только белый волк убивает с сожалением и исключительно по необходимости, а чёрный - с удовольствием и вожделением. Но лишь сам человек решает, какого из волков, живущих внутри, выпустить на охоту или на врага - и тем самым кормит его. И потому абсолютно естественно, что тот волк, которого он кормит, раз от раза становится всё сильнее и сильнее, а второй неизбежно слабеет...
      
       - Спасибо, государь, я всё понял...
      
      
       4
      
       1909, января 27-ое, среда, утро.
       Северная Америка, территория лакота, Пайн-Ридж.
      
      
       - Ждать больше нельзя, сэр! Все посланные на разведку охотники, за исключением двух, уже вернулись. Краснокожие нас не ждут, у них не более двух сотен воинов, да и те разбросаны по поселениям.
      
       Говард Шобер, помощник губернатора Южной Дакоты, раздражённо уставился на Раймонда Боннина, специального уполномоченного Бюро по делам индейцев. Отряд нацгвардии был собран из волонтёров, желающих показать 'диким' краснокожим подобающее место, но формально мог бы быть отнесён к вооружённым силам. Охотники, авантюристы, всякое отребье, слетевшееся отовсюду на возможность пограбить и получить премию за 'умиротворение' индейцев, зато костяк усиленного полка составляли бывшие военные. А несколько ветеранов даже помнили Вундед-Ни! Хо! Крепко тогда вломили дикарям - да только память у них, видимо, короткая! Ничего, сегодня её освежат, и люди уже проявляли нетерпение: никому не нравиться чрезмерно долгий отдых на снегу, да ещё и с ночёвкой. Ведь сюда по призыву своей родины собрались деловые люди. Пусть и не все их дела чисты с точки зрения закона, но собственное время они ценить умеют!
      
       - Я понимаю вашу торопливость, Боннин, но мы пришли преподать краснокожим урок послушания и ...отплатить за осенний конфуз. Вы уверены, что сюрпризов, подобных 'адскому медведю', в этот раз не будет?
      
       - Индейские 'фокусы', сэр. Вряд ли они среди бела дня смогут замутить головы достойным христианам!
      
       - Отлично. У вас есть план действий, Боннин?
      
       - План? Пф-ф! Это же дикари, сэр. Полк полностью блокирует ближайшее самое крупное поселение. Вперёд выдвинется кавалерия, она зайдёт с тыла, первая и вторая рота заблокируют левый и правый фланги, третья рота с артиллерией подойдёт с фронта. Вышлем переговорщиков и потребуем от индейцев сдаться. Не думаю, что они забыли, что такое пушки! Затем последовательно повторим экзекуцию со всеми поселениями. Надеюсь, нам даже стрелять не придётся, но если дикари откроют огонь...
      
       - Губернатор Роберт Весси желает получить всех зачинщиков беспорядков живыми для последующего открытого суда, предупредите всех солдат быть сдержанными. Сейчас, увы, не 'семидесятые', и за лишнего дохлого индейца нас не похвалят!..
      
       Боннин промолчал. Пожелания губернатора его мало беспокоили, его душа пела, вспоминая времена Индейских войн. Сколько индейской крови выпили проклятые 'непримиримые' вожди сиу! Ведь ещё тогда было ясно, что сопротивляться бесполезно. Нет, на этот раз резервация будет полностью ликвидирована. Фермеры заинтересованы в пашне, старатели - в золоте, обнаруженном в местных ручьях и речушках, охотники - в пушнине. Индейцы здесь лишние! Да и земельные участки Бюро уже наметило к реализации. А ещё где-то здесь прячется его дражайшая жёнушка...
      
       - Вы меня слушали, Боннин?
      
       - Да, сэр! Никаких лишних жертв, обещаю!
      
       - Превосходно! Тогда давайте команду на выдвижение. Начинаем.
      
      
       5
      
       Тремя часами позже...
      
      
       - Это он, джерсийский дьявол! - паника распространялась по третьей роте как пожар по сухостою.
      
       До поселения оставалось ещё не менее мили, но Шобер понял, что солдаты дальше не пойдут. И тому виной аппарат, подчёркнуто лениво зависший в воздухе в футах ста над авангардом так, будто бы и не слышал о законах сэра Исаака Ньютона. Он был действительно похож на огромную птицу и чем-то отдалённо напоминал тварь на сделанных по памяти рисунках 'дьявола из Нью-Джерси', ...если не обращать внимания на значительную величину 'чёртовой птицы'. Огненные хвосты - эти странные мачты, по которым с треском пробегали электрические разряды - возможно, какое-то оружие? Выступ, который Эванс принял за голову монстра, это, скорее, хвост, ...а вот в том, что на 'спине' чудовища в прозрачной кабине сидят люди - или кто-то на них очень похожий! - сомневаться не приходится. Несомненно - летательный аппарат, но аэроплан Райта, принятый в этом году на вооружение американской армии, по сравнению с ним как индейская пирога рядом с современным миноносцем! Аппарат металлический, Говард отчётливо видел, как несколько ружейных пуль, выпущенных паникующими волонтёрами и попавших в 'дьявола', высекли из его корпуса искры.
      
       Стрельба, ввиду её бесполезности, быстро затихла.
      
       - Солдаты уже всполошили индейцев, - командир сводного полка внимательно разглядывал металлическую птицу, - как вы думаете, сэр, что её держит в воздухе?!
      
       - Висит - и пусть себе висит, философски заметил Говард, - полковник, поторопите своих людей, вы же видите, что аппарат не нападает...
      
       Впрочем, капралы уже и сами это сообразили и, споро собрав рассыпавшихся солдат в колонну, попытались идти дальше. С первым шагом 'дьявольская птица' ожила и выстрелила из своих светящихся мачт огненными шарами, с грохотом взорвавшимися перед ошарашенными людьми. Изящно соскользнув в сторону, машина выдала ещё серию залпов, взрывы которых стеной перегородили путь к индейскому поселению.
      
       - Проклятье, - Говард неуклюже потянулся за револьвером, - если это не предупреждение...
      
       Его примеру последовал и Боннин.
      
       - Зачем вам револьверы, господа, - усмехнулся полковник, - эта 'птичка' неуязвима для нашего оружия, вы же видели. И вперёд мы, кажется, уже не пройдём...
      
       - Что же делать?
      
       - Пока есть возможность, вернуться назад.
      
       - Назад? - возмутился Боннин.
      
       - Губернатор Весси будет недоволен, полковник!
      
       - Зато мы останемся живы, сэр, ...о! Моё предложение уже не актуально... Ещё один такой же аппарат, матово поблескивая металлическими боками, выскользнул откуда-то из-за холма и угрожающе завис за арьергардом роты, перекрывая путь отступления. Серия огненных шаров, выскользнувших из вытянутых вперёд стержней со светящимися набалдашниками - ...пушек, наверное? - с грохотом взорвалась в снегу. Чёрные воронки вывороченной обугленной земли жёстко обозначили линию, которую 'птица' не 'рекомендует' пересекать. Несколько охотников, решивших проигнорировать предупреждение, были моментально поражены выстрелами аппарата, а их тела, дымящиеся и воняющие горелым мясом, стали убедительной иллюстрацией возможностей 'чёртовых птиц' для всех остальных национальных гвардейцев.
      
       - Прикажите солдатам рассредоточиться и отступать в лес, полковник! - Боннин лихорадочно искал выход из западни. - Нас много, может быть, кто-то спрячется и расскажет губернатору, шерифу, ...дойдёт до президента!..
      
       - Остыньте, приятель. Вы всерьёз полагаете, что кто-то сможет спрятаться в индейском лесу от дикарей? Или...
      
       - Дьяволы! Это дьяволы!! - по левую и правую руки с невысоких холмов, поросших негустым лесом, неторопливым шагом к отряду спускались ...демоны с головами орла или змеи. Их глаза горели рубиновым огнём, тело прикрывала броня из того же металла, которым блестели и 'птицы', а в их руках угрожающе сверкали огненными наконечниками 'копья' - уменьшенные версии тех пушек, действие которых уже продемонстрировали летательные аппараты. Десяток солдат начал было стрелять, но с ним мгновенно расправились 'птицы'. Теперь несколько дымящихся тел валялись и на флангах.
      
       - Бросайте оружие, глупцы, - закричал полковник, - если бы нас хотели уничтожить...
      
       - ...Что вы себе позволяете, сэр? - возмутился Шобер. - Вы же офицер!
      
       - ...Собираетесь сдаться, полковник? - глаза Боннина горели негодованием. - Этим исчадиям ада?!
      
       - ...Молчите, идиот! Какие демоны, исчадия?! На них просто неизвестная нам броня, и единственная возможность спастись - дружно кинуться на врага, когда эти солдаты подойдут ближе. Аппараты не смогут стрелять, опасаясь попасть в 'своих'! А солдаты врага даже не подумают приблизиться, пока у нас в руках остаётся оружие. Уберите же, наконец, свой револьвер, Боннин!
      
       Но надежды связать врага рукопашной схваткой не оправдались: 'демоны' вплотную подходить не стали, а остановились футах в тридцати, достав какие-то непонятные устройства. Солдаты дружно бросились на врага, но 'демоны' не стали вступать в честную схватку. Вместо этого они открыли по роте огонь из каких-то странных пистолетов, развернувшихся в их руках подобно разбуженным змеям. Каждый воин сделал лишь по пять-шесть выстрелов. Последнее, что запомнил Боннин перед тем, как выстрелили в него, это открывающиеся и съезжающие вниз кошмарные шлемы, которые, оказывается, скрывали обычные человеческие лица. Но, чёрт возьми, все эти воины оказались индейцами!..
      
      
       6
      
       1909, января 28-го, четверг, поздний вечер,
       Великобритания, Лондон.
      
      
       - Ваше величество, как только что передали телеграфом из Америки, госсекретарь Рут заявил о своей отставке! - Премьер-министр Великобритании Герберт Генри Асквитт сделал многозначительную паузу, ожидая реакции своего короля, но Эдуард VII просто кивнул, показывая, что принял к сведенью эту информацию, и ждёт разъяснений и подробностей.
      
       - Информированные лица полагают, ваше величество...
      
       Эдуард VII недовольно скривился. Ну почему Асквитту не сказать прямо: разведчики! А то наводят тут 'тень на плетень', как выразился бы племянник Ники!
      
       - ...что отставка Рута связана с его несогласием с президентом Рузвельтом по вопросу конфронтации с Офиром, проводящим весьма агрессивную политику и постоянно ущемляющим интересы Штатов. Наши дипломаты считают, что провокации эмиссаров Офира вызвали многочисленные волнения в среде 'умиротворённых' индейцев. Они неожиданно дружно выступили за отмену всех предыдущих договорённостей с властями Североамериканских Штатов. Ещё и действия людей маркграфа в Панаме оказались весьма болезненны для администрации Рузвельта...
      
       - ...Хм-м, - король поднял руку, прерывая Асквитта и демонстрируя лёгкое неудовольствие, - Британия совсем не заинтересована в появлении ещё одного водного пути в Индо-Пацифику. Империи вполне достаточно того, что она контролирует Суэцкий канал. Строительство Панамского канала - это вызов британскому господству на море и явный шаг к усилению влияния Соединённых Штатов.
      
       - Вы правы, сир. Но Панамский канал, как только будет построен, серьёзно сократит торговые пути и в Японию, и на западное побережье Америки, и в Китай.
      
       - Для Америки, Асквитт! Британии это не нужно.
      
       - Европейские деловые круги также выражают серьёзную заинтересованность в этом проекте...
      
       - Пф-ф! ...Вы говорите о германских и французских предпринимателях, Асквитт? Нет, запросы французов - это Азия и Африка, их полностью удовлетворяет Суэц. На западном побережье Америки у них нет интересов. Тогда остаётся Германия? Вы - шпион кайзера, Асквитт? Нет?! Появление Панамского канала обрадует лишь бошей - и, конечно, 'кузенов'. Где здесь интересы Британии?
      
       Лицо Асквитта застыло. Упрямый монарх не желает видеть, что время Британии проходит, - к сожалению, конечно, - но прогресс нельзя остановить! Канал напрямую соединит Атлантику с Тихим океаном, изменив основные торговые пути, подорвёт процветание Бразилии и Аргентины, лишив их транзитных доходов, и выведет Африку и Южную Америку на периферию истории, сняв на этом театре остроту противостояния европейских держав...
      
       - Мне показалось, что ваша поездка в Германию и общение с кайзером прошли успешно, сир?
      
       - Вилли - лицемер! Он готов заигрывать даже с 'кузенами', вкладывающими свои денежки в промышленность Рейха, и не замечает, что мир скатывается к войне, несмотря на все мои ...и ваши усилия. Запуск Панамского канала - спусковой крючок страшной бойни. Если всё будет идти, как сейчас, до её начала лет пять. Когда война случится, Британии не нужно, чтобы её противник в грядущем противостоянии, Германия, получила дополнительный маршрут в Азию, в Индию и Китай. Асквитт сдержано поклонился королю. Его анализ безупречен, и если есть шанс сохранить Империю...
      
       - Что нужно делать, сир?
      
       - Максимально ускорьте создание полноценной секретной службы, Асквитт. Не мешайте маркграфу Константину бодаться с кузенами! Наоборот, приложите все усилия, чтобы договориться с ним. Он хочет Патагонию и Южную Африку? Он хочет послужить барьером от жадных бошей и заняться воспитанием дикарей?! Да ради Бога! У Британии в ближайшее десятилетие всё равно не будет ни средств, ни сил для развития этих территорий. Пусть забирает, ...но только при условии беспрепятственного прохода наших боевых кораблей вокруг Африки и Патагонии и сохранения свободной торговли для британских производителей. Да на этих же условиях мы готовы передать ему все права на Южную Георгию и Фолкленды - это ещё больше поссорит Офир и Аргентину и создаст дополнительные препятствия для бошей!
      
       - Вы уверены, ваше величество? Парламент неодобрительно относится к 'разбазариванию' территорий. Боюсь, эту позицию будет трудно отстоять...
      
       - Вот, Асквитт, Британии решительно не хватает настоящей секретной службы! Отдел при Адмиралтействе, в министерстве иностранных дел, в армии... информации мало и она разрозненна. А я своими глазами видел воздушные корабли Офира...
      
       - Они произвели на вас столь сильное впечатление, ваше величество? Мне кажется, Цеппелин...
      
       - Цеппелин? Ха!! Я видел... будущее, Асквитт. Корабли Офира потрясают воображение и во всём превосходят нелепые поделки бошей и лягушатников. И при этом у меня создалось впечатление, что сами офирцы считают их чем-то крайне примитивным. Мы же тоже любим покататься на лодках, да. Если бы вы видели яхту их принца Генри! Она невероятна! Вы же знаете, раньше ходили разные слухи о пришельцах с других планет!
      
       - С Марса? Ваше величество...
      
       - С Марса, с Юпитера, с других звёзд - откройте, наконец, глаза, Асквитт!! Офир лишь прикидывается маленьким и безобидным, а на самом деле он как затаившийся сорокафутовый аллигатор. Кто-то глупый может подумать, что противник не больше лягушки, а на самом деле из воды выступают лишь ноздри хищника! Мы видим лишь... ноздри Офира, Асквитт, монстр просто принюхивается к обстановке на планете. Возможно, он, в конце концов, сожрёт всех: на планете нет никого, кто мог бы ему противостоять. А, может быть, новым хозяевам планеты понадобятся чиновники и управленцы из числа аборигенов? Я хочу, Асквитт, чтобы они были англичанами! Возможно, на время это защитит Британию от уничтожения - или даст шанс на успешное сопротивление пришельцам?!
      
       - Вы здоровы, ваше величество?
      
       - Чёрт возьми, Асквитт, конечно же, нет! Я болен - болен... будущим, которое увидел краешком глаз!! Но - если вы имеете в виду разум, я - абсолютно здоров. Просто, Асквитт, выньте, наконец, свой аристократический нос из викторианской задницы, и начинайте работать!! Для начала соберите всю доступную информацию об офирцах!
      
       - А как же Германия, сир?
      
       - Против Германии отлично работают и уже существующие спецслужбы, но - будьте бдительны, Асквитт! Британии не нужно, чтобы кайзер вышел на какой-либо постоянный контакт с Офиром. Если же удастся настроить маркграфа Константина против Германии...
      
       - ...Франции, Австро-Венгрии, России, а ещё Бразилии, Аргентины, Японии... - я правильно понимаю ход мысли, ваше величество?
      
       Эдуард VII позволил себе едва заметно улыбнуться и слегка кивнуть премьер-министру.
      
       - Не ограничивайте список, Асквитт! Британия, исключительно Британия должна получить все возможные выгоды от сотрудничества с пришельцами и опередить в этом конкурентов. А потому подлинное происхождение офирцев и все контакты с ними стоит держать в строжайшей тайне. Последствия от 'утечки' непредсказуемы...
      
      
      
      
       ГЛАВА 2. НЕЗНАЧИТЕЛЬНЫЕ ПРЕПЯТСТВИЯ
      
       Споткнувшись о правду, люди обычно вскакивают,
       чтобы второпях продолжить свой путь дальше...
       Уинстон Черчилль.
      
      
       1
      
       1909, января 31-ое, воскресенье,
       Офир, Императорский дворец.
      
      
       - Фактически, в настоящее время уже все европейские страны, включая Российскую и Османскую империи, готовы к установлению полноценных отношений, - в изложении имперского принца Генрира это звучало несколько язвительно. Дикари! Готовы!! Установить отношения, ха-ха! Да на кой они сдались? - Но я не понимаю тебя, отец, зачем нам эти... - принц явно старался подобрать подходящий необидный эпитет - ...ведь пары крейсеров хватит, чтобы установить на всей планете жёсткий порядок. Как на Ашене...
      
       - А дальше?.. - император Константин ехидно посмотрел на Генрира, а Елена и Агнесс снисходительно переглянулись. - Что будет дальше, сын?
      
       - Ну, - смутился Генрир, - полагаю, ...всё будет хорошо. Мы установим повсеместно мир и порядок, наладим обучение специалистов, промышленность...
      
       - Дорогая, - император слегка повернул голову к Агнесс, исполняющей обязанности имперского канцлера, то есть, 'ответственной почти за всё' - сколько у нас в настоящее время подданных?
      
       - Две тысячи семьсот восемьдесят три асира, муж мой, - отозвалась Первая леди, - если считать всех. Новые способности освоили пока чуть более полутысячи. Кроме них, есть ещё тысяча двадцать семь 'беженцев' от оталийцев, получивших человеческие тела - но у них не активирован ген древних. Я не упоминаю прочих.
      
       - Кого, Огонёк?
      
       - Остальных подданных, которые никак не могут быть использованы в планах сына по ...установлению мира в Мидгарде. Я имею в виду тысячи бывших джаффа с семьями, около одиннадцати тысяч 'землян', завербованных в Бостоне и в иных местах. А ещё есть индейцы, волиане и несколько миллиардов ашенов. Кстати, на планетах бывшей Конфедерации желательно бы провести перепись населения и учёт...
      
       - Ашенов и волиан мы точно не станем использовать здесь, в Мидгарде, - отрезал Локи, - видишь ли, сын, для исполнения твоего без сомнения превосходного плана есть незначительное препятствие. Сущий пустяк! В нашем распоряжении максимум полторы тысячи асиров - и всё. Остальные уже пристроены к делу. Ты действительно думаешь, что со столь малыми силами сможешь контролировать всю планету?
      
       - Нет, папа...
      
       - Тогда зачем нам всерьёз и грубо влезать в здешние дела? Достаточно понемногу направлять развитие земного общества, снимая по мере надобности сливки в виде перспективных молодых учёных, изобретателей, администраторов, подбирая и обучая брошенных детей. Сейчас их на планете десятки миллионов, если же к ним добавить беспризорных с других планет, ...как думаешь, сын, будет ли через пять-шесть лет у нас необходимое число полностью лояльных и прекрасно обученных - по меркам туземцев, конечно, - специалистов?
      
       - Папа, я знаю, что школы нужны, но ...я тоже хочу приносить пользу Империи!
      
       - Я разве упрекал тебя в бездеятельности, сын? Ты блестяще провёл все встречи в Европе! Успех, несомненный успех! Я просто ориентирую тебя на первоочередные задачи - сбор по Европе, Америке и Северной Африке всех детей младше двенадцати лет, которые почему-то оказались лишними. Твоя помощь после землетрясения создала необходимую нам репутацию, и теперь Офиру будут доверять. А уж всякие Греции, Сербии, Италии и Болгарии с радостью избавятся от лишних детских ртов, особенно если будут уверены, что они не попадут в рабство...
      
       - Ты преувеличиваешь мои успехи, папа!
      
       - Нисколько! Буквально вчера на контакт с Эндикоттом вышли представители Эдуарда VII-го. Нам аккуратно намекнули, что Британия поддерживает наши действия в Панаме, и не будет возражать, если Офир присоединит себе Патагонию и Южную Африку, включая Намибию. Король Эдуард очень хочет, чтобы мы отвлекли внимание Германии от Китая и Северо-Западной Африки, а на Южную - увы! - у Британии просто нет средств.
      
       - Что же ты собираешься делать, папа?
      
       - Естественно, воспользоваться этим щедрым предложением, но не сразу и не полностью. Сначала мы официально получим Фолкленды и Южную Георгию - это взбесит Аргентину - президент Хосе Фигероа Алькорта считает эти земли частью территории страны! - и, конечно, она нападёт на маленький и беззащитный Офир. Ха! По результатам этого конфликта мы окончательно утвердимся в Южной Атлантике и вполне официально получим Патагонию. Это удобное место для решения многих задач, в том числе и для старта образовательного проекта. Тебе уже через пару дней придётся выехать в Британию, чтобы принять из рук короля эти прекрасные острова! - Локи невозмутимо посмотрел на изумлённого Генрира. - Да, сын, Эдуард VII-ой очень торопится, хех! Надеюсь, этот твой вояж будет столь же успешен, как и предыдущий. Ты, Светлячок, - Константин повернулся к Елене, - пока подготовишь всё, что необходимо для образовательного проекта, в том числе отберёшь тысячу асиров в преподаватели.
      
       - Правда, здесь есть одна незначительная проблема: на каком языке мы будем вести обучение?
      
       - Чем тебя не устраивает оталийский?
      
       - Во-первых, не нужно, чтобы Офир хоть в чём-то был связан с 'поросятами'. Во-вторых, небольшое число активных носителей языка не позволит вести серьёзную политику в сфере просвещения - тем более, что выучить новый язык для нас - пустяк, просто небольшие усилия по загрузке новых данных в имплант, и всё. В-третьих, основная масса образованного населения Империи - ашены - с трудом смогут выучить оталийский. Да и нам незачем давать аборигенам возможность прямого общения с оталийцами, а для этого процесса остаётся пусть и незначительное, но препятствие. В-четвёртых, язык ашенов, если сравнивать с местными, ближе всего к английскому, а это значит, что наиболее технически образованная часть населения Мидгарда легко его изучит. Волианцы, кстати, вынуждены использовать ашенский в качестве основного, поскольку в их родном языке отсутствуют многие технические термины. В-пятых...
      
       - Стоп-стоп-стоп, - замахала руками Елена, - хватит и четырёх перечисленных тобой резонов.
      
       - Полагаю, что предложение сделать ашенский государственным языком Империи всех асиров, -Константин оббежал взглядом всех сидящих за большим столом, - более не вызывает возражений.
      
       - У них, дорогой, как и у волианцев, крайне неудобный алфавит, - немного сварливо возразила Агнесс, - ничуть не лучше наших рун. Чтобы освоить письменный оталийский, 'быстроживущим' просто не хватит жизни! Было бы мудро, раз уж мы собираемся сделать из Офира столицу Империи, воспользоваться одним из местных алфавитов - да тем же английским! Весьма простой набор, я бы сказала, даже примитивный, удобное начертание всех букв и символов. Его легко адаптировать под наши нужды...
      
       - Почему же тогда не принять в качестве государственного языка английский? - удивился Генрир.
      
       - Это будет политической ошибкой, сын, - недовольно отметил Константин. - К тому же, в этом случае значительно возрастёт опасность бесконтрольного расползания наших знаний и технологий по всей планете.
      
       - Разведчики оталийцев знают основные земные языки - английский, французский, русский, - брат Генрира, принц Эрман, возглавляющий специальные службы Офира, счёл необходимым дать свои пояснения. - Большинство оталийцев изучали древний, поэтому легко разберутся в латыни, итальянском, испанском. Гоаулды знают древнеегипетский и греческий, хотя в основном используют арамейский. Язык ашенов практически неизвестен в пространстве Мидхейма, поэтому я - за него!
      
       - Оталийский оставим как язык знати, - кивнул Константин, - прежде всего - асиров. Чтобы его изучить, требуется пара столетий жизни - или имплант. Для наших подданных - увы! - в достатке нет ни первого, ни второго. Так что для простых граждан всё-таки лучше ашенский с письменностью на основе латиницы, это создаст необходимый барьер между нашими подданными и 'диким' населением Мидгарда.
      
       - Я согласна, - Елена, если судить по меняющемуся выражению лица, тщательно взвешивала все за и против. - Я перенаправлю часть ресурсов массива искинов на разработку и создание 'правильной' версии языка ашенов. Заодно постараюсь организовать и обучение людей - например, в нашем медицинском центре под гипнозом.
      
       - Поддерживаю и выбор языка, и проект 'сестры' Елены, - Агнесс подняла руку, чтобы привлечь внимание. - Гипнопрограммы, кстати, позволят без усилий загрузить язык в наши симбионты. Генрир?
      
       Принц просто кивнул и перевёл взгляд на сидящих рядышком Хельгу и Рихарда, мило беседующих о чём-то своём. Елена и Агнесс смотрели на эту сценку с одинаково многозначительными улыбками, а Константин саркастически усмехнулся:
      
       - Полагаю, они за то, чтобы принять ашенский в качестве государственного языка с письменностью на основе латиницы. Так, Рихард, Хельга?
      
       В ответ парочка, неуверенно переглянувшись, синхронно пожала плечами, но мгновение спустя быстро сориентировавшаяся Хельга пихнула Рихарда, и они дружно произнесли: 'Да, конечно, мой император!' - и с таким выражением, что все рассмеялись.
      
       - Принято, - кивнул Константин. - Елена, тебе хватит недели на подготовку программы гипнообучения?
      
       - Конечно, дорогой.
      
       - К сожалению, даже в этом варианте есть некоторая опасность воровства наших технологий через ашенов, а они более развиты и многочисленны по сравнению с местными, - не сдавался Генрир. - Пространство бывшей Конфедерации пока не прикрыто патрулями, и туда легко проникнут шпионы иных государств и союзов - прежде всего, токра, оталийцев и гоаулдов.
      
       - Мидгард контролировать проще, - Эрман легко согласился с братом. - Да что там проще! Мы уже надёжно закрыли его от всех нежелательных пришельцев. Кстати, папа, за последний месяц отловлено три телтака гоаулдов, вошедших в систему под маскировкой. Я уверен, что перехвачены все. А вот с пространством бывшей Конфедерации Ашенов, действительно, не всё так просто! В моём распоряжении пока недостаточно сил, чтобы надёжно прикрыть хотя бы планеты...
      
       - Это не страшно, Эрман. Несколько лет - и мы защитим эти звёздные системы так же надёжно как Мидгард. А утечки от ашенов не будет, поскольку никаких продвинутых технологий мы им и не оставили. Все специалисты по локальным порталам, древним 'артефактам', а также оружейники и кораблестроители вывезены в Мидгард и успешно осваивают лунные и марсианские станции. Ашены теперь производят лишь товары личного потребления и простое промышленное оборудование. Хотя их техника и вправду на столетия опережает все прочие людские цивилизации и практически не уступает Толлану, но военного производства там не будет - никаких верфей, никаких платформ мгновенного перемещения. А по мелочам... - Константин подмигнул насупившемуся Эрману, - пусть попробуют! А ты, сын, получишь отличную возможность отследить все каналы утечки информации. Их не может быть много - пространство бывшей Конфедерации - самый край освоенной части этой ветви Галактики, и гостям туда либо не долететь, либо и лететь-то незачем. Реально эти миры доступны либо оталийцам - у них и своих забот хватает, - либо гоаулдам. Эти-то вообще слишком горды, чтобы воровать технологии у 'примитивной расы', и слишком консервативны, чтобы быстро изменить собственную точку зрения. Нет, сын, - улыбающиеся глаза Константина окончательно смутили Эрмана, - пока причин для беспокойства нет, а через несколько лет в Волиане и мирах ашенов защита будет не хуже, чем здесь, в Мидгарде.
      
       - Планетарные системы обороны слишком уязвимы для диверсий, отец, - Генрир отрицательно мотнул головой.
      
       - А орбитальные структуры требуют значительной поддержки флота, - поддержал брата Эрман, - он, конечно, у нас весьма значителен, но всё же недостаточно велик, чтобы успевать везде.
      
       - Ты не прав, сынок, - Агнесса отвлеклась от планшета с информационным потоком, идущим от искина, чтобы возразить Эрману, - Позволь мне, муж, ответить ...как канцлерин Империи?
      
       Константин в знак согласия просто махнул рукой. Он уже запутался, кто из его жён - канцлерин, а кто ...хм-м, тоже, выходит, канцлерин? Формально должность Елены называлась 'Хранительница Ключей и Имён', а Агнессы - 'Хранительница Путей и Дверей', но, по сути, и та, и другая занимали высшие посты в Имперском Кабинете. Так пусть называются, как им удобно, хоть премьер-президентами!
      
       - На конец января Имперский Флот имеет в своём составе сорок восемь крейсеров на платформе бильскирнира, двадцать четыре фрегата на базе кнорра, восемьдесят четыре корвета, переделанных из драккаров, и двести сорок военных транспортов - это модернизация тюна. На каждый транспорт передано по два наля, флаера. Помимо перечисленного, в состав флота приняты десять хаттаков в качестве носителей флаеров и пять хеопсов как тяжёлые десантные корабли. Все они прошли модернизацию и имеют полное превосходство над своими аналогами, находящимися на вооружении других рас. Так что, Эрман, наш флот сейчас превосходит по силе оталийский и полностью достаточен для выполнения всех тактических задач, поставленных Императором. Замечу, что за прошедшее время кораблей было захвачено намного больше, но те, чьё техническое состояние оказалось недостаточно, были полностью разобраны в наших доках. Это коснулось, в первую очередь, кораблей ашенов, но в переработку пошло и несколько других корпусов, даже бильскирниры. В состав Имперского Флота включён и наш трофей с Ашен-четыре, линкор 'Таонус'. Увы, его текущее состояние далеко от идеального.
      
       - Извини, ма, я поторопился...
      
       - Мог бы, прежде чем начать своё 'выступление', запросить всю информацию от искина, - Агнесс заботливо поправила лежащий перед ней планшет, - тогда бы ты знал, что и лёгких сил вполне достаточно: флаеров на платформе нальнира - шесть сотен, глайдеров - пятьсот сорок, и все значительно усилены по сравнению с базовой моделью гоаулдов. Ещё есть сорок восемь телтаков и тридцать два алкеша - они, вместе с большинством глайдеров, размещены на носителях. Оставшиеся шесть десятков глайдеров переданы планетарным силам Офира. Так что не волнуйся, сын, кораблей и флаеров у нас в достатке!
      
       - А квалифицированных экипажей на имеющиеся корабли просто нет, ...ведь ни ашенов, ни волианцев допускать к управлению боевыми кораблями нежелательно.
      
       - Согласен, - кивнул Константин, - в них необходимо сначала 'воспитать' лояльность Империи. Но в услугах волианцев или ашенов нет нужды. У нас хватает и собственных воинов, сын.
      
       - Откуда?
      
       - После первой стычки на Абидосе нам сдались несколько тысяч джаффа. Из них была отобрана тысяча самых лучших, которых мы трансформировали в викингов: заменили гоаулда на имплант, убрали 'сумку', провели генную коррекцию, чтобы обеспечить прочность клятв и лояльность Империи. После второй стычки, где был уничтожен Херур, количество викингов ещё более увеличилось. А ведь есть ещё и индейцы, которые с удовольствием проходят трансформу, становясь сильнее и здоровее. Сейчас в нашем флоте служат более восьми тысяч викингов и около тысячи асиров. Такого числа квалифицированных воинов пока вполне хватает.
      
       - Обрати внимание, сын, - Агнесс тряхнула огненными волосами, и они засияли красками зари, - что желающих послужить Империи и, в частности, Офиру, очень много и среди аборигенов Терры. Я не говорю об индейцах, с ними всё ясно, но даже матросы и один офицер с захваченных нами посудин, узнав об Офире чуточку больше, с радостью согласились перейти на имперскую службу. В наше кадровое агентство в Бостоне постоянно стоит очередь желающих уехать из 'благословенной Америки' в более счастливый край...
      
       - Минуточку, Агни, а что ты сотворила с захваченными туземными лоханками, громко именуемыми ...пф-ф, броненосцами? Вроде бы, ты собиралась их разобрать, а материалы использовать для производства ...кх-м, бус и зеркал для аборигенов, не так ли?
      
       - Ой, ...я просто забыла тебе сообщить, но ты же всё равно мне не отказал бы в таком пустяке, да?
      
       Тысячелетия семейной жизни приучили Локи/Константина молчать, когда супруга задаёт настолько провокационные вопросы!
      
       - Роботы начали было разбирать эти лоханки, но потом я подумала, - Агнесс покаянно опустила голову, - что столь примитивных материалов у Офира в избытке, а эти лоханки могут ещё пригодиться, ...да. Так что я сообразила, как их немножко модернизировать - по образу и подобию местных поделок, но немножко улучшить качество брони, поменять силовую установку на ту, что хоть чуточку совершеннее, то есть на настоящую турбину высокого давления под жидкое топливо. Конечно же, я озаботилась и фильтрами - не загрязнять же природную среду отвратительным дымом? - и усовершенствовала эти примитивные пушки, ...чтобы и стреляли дальше, и снаряды били бы помощнее...
      
       - Что?!! - выпучил глаза император.
      
       - Всё. Ну, там ещё всякое, по мелочи. Зато теперь Офир может легко гонять всяких аборигенов, не светя чрезмерно своими технологиями. Получилось, как и с построенными эршипами. Их у нас уже шестнадцать, и никто же не догадался, что...
      
       - О, Высокое Небо!!!
      
       - Ты не волнуйся, дорогой: теперь тебе не нужно посылать настоящие крейсера, если понадобится убеждать туземцев. Хватит и этих лоханок. Пусть они медленные, проходят чуть более шестидесяти километров за час, но зато надёжные и крепкие...
      
       - Ты сделала всё правильно, дорогая. Значит, по образу и подобию, да? Забавно, ...а экипажи?
      
       - Так те же самые морячки и пошли служить ...с удовольствием. Заявили, что, дескать, с наслаждением постреляют по врагам - даже если они будут линкорами какого-то там 'Великого Белого Флота'. Командирами захотели стать асиры, - из ваниров, дорогой! - которые всегда с наслаждением возились со всякой примитивной техникой, а все офицеры и абордажные группы - из викингов. И, кстати, почему бы нам не сдать эти кораблики ...хм, в лизинг? Кому? Да той же Колумбии, например! А они расплатятся зерном, фруктами... что там у них в избытке, а?
      
       - Идея пришла тебе удивительно вовремя: у нас как раз намечается небольшая заварушка с несколькими туземными государствами. Не хочу показывать даже краешек мощи асиров, это вызовет у местных апатию и разочарование. Нет, пусть терране напрягают свои примитивные мозги и трудятся в поте лица! Глядишь, и что-то достойное из них вырастет, не зря же древние так долго трудились над улучшением местной породы.
      
       - В наше представительство в Бостоне обращаются многие изобретатели и инженеры аборигенов, - Рихард вмешался в обсуждение, - на них произвели большое впечатление эршипы и летающая яхта, которые принц Генрир продемонстрировал во время путешествия. Почему бы нам не пригласить их на работу? У Эндикотта собрался изрядный список известных имён: Форд, Эдисон, Райт, Тесла. Я уже не говорю о просьбах путешественников - например, Шеклтона, Скотта - пустить их в Антарктиду. Офир не желает использовать туземных учёных, так? Константин неопределённо пожал плечами.
      
       - ...Это я уже понял. Но объясни, почему?!
      
       - Странно, мне казалось, что здесь всё очевидно. Научные взгляды местных учёных смешны ...для нас, но дают возможность туземцам развиваться самостоятельно. Мы же просто будем терпеливо наблюдать за этим процессом, стараясь никак в него не вмешиваться...
      
       - ...Почему? - упрямо повторил Рихард.
      
       - Зачем? Что даст это нам? Ничего. Воззрения туземных учёных недалеко ушли от 'открытий' Архимеда, Эвклида, Галена, которым в то время отечески улыбались древние. Не будем вмешиваться и мы: стоит изъять гениальных изобретателей и учёных из местного социума, как тот начнёт стремительно деградировать. Я, как император, в этом не заинтересован. Оставаясь в знакомой социальной среде, стремясь приблизиться к тем простеньким образцам, что Офир будет демонстрировать аборигенам, они ускорят развитие терранского социума, автоматически подготавливая его к неизбежной будущей аннексии. Но мы не будем торопиться. С другой стороны, найм туземных инженеров и толковых управленцев - идея хорошая, их можно приспособить к делу после незначительной ...дрессировки. Ещё крайне важно организовать внимательный поиск и изъятие некоторого числа самых перспективных детей. При надлежащем воспитании они смогут в будущем увеличить научный и инженерный потенциал империи, да. А уже сложившиеся и известные по всей Терре так называемые 'учёные' и 'изобретатели'... - пф-ф, пустое место!
      
       Рихард упрямо замотал головой. Он убеждён, что местным мыслителям и исследователям не стоит относиться с пренебрежением - среди них есть интересные экземпляры! Он хотел возразить Константину, но слова застряли в горле под насмешливым взглядом Хельги.
      
       - В самом деле, дорогой, зачем нам эти ...надутые пустозвоны? Изобретатели?! Мама легко модифицировала их ...броненосец, 'изобретя' для него с нуля и энергоустановку, и двигатель, и броню, и оружие.
      
       - Ну, Хель, ты и сравнила!
      
       - Всё перечисленное немыслимо превосходит нынешние образцы техники аборигенов - и, в это же время, вполне доступно их пониманию. Не сейчас - лет, этак, через сто. Сейчас наши знания превратятся в великую трагедию туземной науки! Как иначе назвать 'торжество безобразных фактов над красивыми теориями' местных мудрецов!
      
       Рихард сокрушённо покачал головой.
      
       - И ты спрашиваешь, почему? Потому, - продолжила своё 'наступление' Хельга, - что они - туземцы, дорогой. Тебя обманывает их внешний вид? Открой глаза! Чему, например, 'великий' Тесла может научить меня, тебя или папу? Дать ему нормальные знания сложно, для этого надо ломать все его представления о мире. Но пусть ...обучили, наконец. И что дальше? Отправили к туземцам 'миссионером'? Да, помилуй нас Высокое Небо, аборигены даже не поймут, что Тесла попытается им объяснить! А кто-то из нас, или из остальных асиров, потратит на его обучение время, которое мог бы использовать на пользу Империи? Право же, Рихард, папа прав: это очевидно.
      
       - ...А дети?! Дети, Хельга?!!
      
       - Что - дети? Они будут учиться в одних школах с сыновьями и дочерьми асиров и викингов, а 'гениальность' позволит не отставать в освоении знаний. Школы, колледжи, университеты нужны и нашим детям. Так почему же не загрузить все эти учреждения 'по полной', обучая талантливую туземную молодёжь? Которая станет викингами или, даже, асирами? Почему и нет, у местных большой процент населения имеет активные гены древних. Видимо, те здесь изрядно 'порезвились', - озорно подмигнула Хельга и рассмеялась. - Да, папа, я целиком поддерживаю всё, что предложено. И язык ашенов в качестве государственного, и латиницу для алфавита, и 'арабские' цифры, и ...эти новации надо вводить срочно, быстро адаптируя к ним все программы обучения...
      
       - Да, уж, - развёл руками Рихард, с каким-то изумлением глядя на злорадствующего Константина, - дочка-то у тебя...
      
       Хельга на всякий случай двинула Рихарда острым локотком, но тот даже не поморщился, заканчивая фразу:
      
       - ...выросла, знаешь ли!
      
       Хельга гордо встряхнула рассыпавшимися по плечам волосами, а император лишь многозначительно подмигнул:
      
       - Ещё одно незначительное препятствие, друг Рихард. Наши учёные, используя на подсобных работах лучших представителей ашенской науки, никому не пожелают уступать открывшиеся перед ними возможности по освоению знаний древних и фёрлингов. Нам ли с тобой не знать, сколь упёртыми могут быть дорвавшиеся до исследований ...асиры?! Нет-нет, к ним они не допустят не то, что терранцев - и оталийцев, и толлан.
      
       - Они, хи-хи, - рассмеялась Хельга, - отодвинут в сторону даже вознёсшихся, если те вдруг надумают вмешиваться в сладостный процесс постижения нового!
      
       - Нет-нет, - Константин отрицающим жестом взмахнул руками перед собой, - обойдёмся без них!
      
      
       2
      
       1909, февраля 2-ого, понедельник,
       Мидгард, Терра, Южная Атлантика.
      
      
       Шхуна Имперского Флота Офира 'Афина', натужно напрягая облака посеревших парусов, изо всех сил - на немыслимых семнадцати с половиной узлах- удирала от медленно настигающего её кошмара, аргентинского крейсера 'гарибальдийской' серии, азартно дымящего за убегающей добычей узлах этак на восемнадцати. Поднятые им сигнальные флажки то ли требовали, то ли умоляли остановиться и принять досмотровую группу, а то...
      
       Брайан Мосли, шкипер 'Афины' лишь слегка покосился на невозмутимого Сигурда, но сразу же отвернулся. Не дай Бог, викинг заметит его опасения - стыдно будет! Сам-то Сигурд не волновался, это понятно, но Мосли ещё не привык доверять странным машинам, работающим на электричестве и способным при нужде разогнать его 'игрушечку' до пятидесяти узлов. Конечно, если полностью убрать паруса, но и с ними шхуна, используя машину, легко пойдёт узлах на тридцати, ...если понадобится. Викингов Мосли уважал, да и по уставу флота, которому нынче служил, в таких ситуациях был обязан подчиняться военному комиссару корабля. Сам он, конечно, удрал бы - куда там безоружной шхуне против могучего крейсера? - вот только викинг никак не хотел давать разрешение на запуск машины, искоса хищно поглядывая на медленно нагоняющий их стальной корабль под бело-голубым флагом. Ага, не хочет спугнуть будущую добычу, да и скучно ему, видите ли! Крейсер уже как с четверть часа мог бы открыть стрельбу главным калибром, но для орудий поменьше было пока далековато. Так зачем расходовать дорогостоящие боеприпасы, если через часок достанут дешёвыми, и 'браконьерская' шхуна вынуждено подчинится грубой силе? Наивный, наивный офицер!
      
       Так всё и было бы... - если бы не флаг Офира, оранжевый косой крест на белом фоне, гордо реющий над 'Афиной'. Либо командир крейсера его не разглядел, либо не принял всерьёз, но теперь, судя по злорадно сузившимся глазам викинга, это уже не имеет значения. Видимо, пока Мосли и его девять работников увлечённо ловили рыбу, используя волшебные механизмы, Сигурд и четверо его морпехов готовили 'большую охоту'. Брайан уже успел изучить и викингов, и асиров, и ни на мгновение не сомневался, что где-то там, впереди, милях в ста по курсу, плывёт по воздуху синий эршип, размерами не уступающий этому крейсеру. И к 'Афине' уже спешат металлические 'птицы', готовые заклевать 'обидчика' беззащитной рыбацкой шхуны. И не те, что пристроены на бортах эршипов, а целое звено, а то и два. Откуда только берутся?
      
       - Долго ещё? - поинтересовался Брайан. - Я не против, конечно. Но, Сигурд, крейсер 'на хвосте' меня ...немного нервирует.
      
       - Не, - викинг кинул взгляд на светящуюся пластинку в руке, - ещё пару минут, ...глайдеры на подлёте.
      
       - Мне кажется, или командир "аргентинца" что-то заподозрил, а? Дым, вроде бы, стал пожиже, да и ход помедленнее, нет?
      
       Будто в ответ орудие главного калибра вспыхнуло выстрелом, и метрах в ста по борту "Афины" поднялся высоченный всплеск. Мимо. Мосли незаметно перекрестился. Его ласточка - отличный кораблик, но вряд ли перенесёт даже одно попадание такого снаряда.
      
       - А если б попал? - укоризненно проворчал куда-то в сторону борта Мосли.
      
       - Что? - будто очнулся Сигурд. - О, да, это было бы неприятно. - Нильс, включай 'глушилку'! Ни к чему этой лоханке засорять эфир воплями! Ну что, пират, - викинг озорно подмигнул Мосли, - готов к абордажу?
      
       - Нас будут брать на абордаж? - удивился Мосли. - Этот крейсер? Да пусть сначала догонит!
      
       Будто смеясь над словами хвастуна, ветер бесстыдно стих, а расслабившиеся без его настойчивого напутствия полотна парусов бессильно опали.
      
       - Тьфу-ты! Не нас, а мы, и догонит обязательно. Спусти-ка паруса, проку-то от них...
      
       - Не понял, Сигурд, - Мосли махнул рукой, и по его команде матросы запустили машины, убирающие паруса, - ты и твои молодцы - впятером? Вот этот крейсер - с командой в семьсот рыл?!
      
       - Ты прав, - серьёзно кивнул викинг, но глаза его улыбались, - впятером на такую лоханку - это перебор. Достаточно четверых. Так что не бойся, я останусь с тобой, дружище, и прослежу, чтобы наш улов никто не похитил.
      
       Паруса быстро сворачивались, и крейсер вновь обрадовано задымил, спеша поскорее сократить дистанцию до шхуны-беглянки, пока она не передумала.
      
       - Держись крепче, Брайан, - скомандовал викинг, бросая за борт небольшой кубик, и Мосли сначала почувствовал нетерпеливую дрожь корпуса шхуны, затем нарастающее ворчание машины. - Того, что сейчас произойдёт, не бойся. Мы устроим небольшой спектакль для наших навязчивых и чрезмерно воинственных 'друзей', покажем им ...как бы тебе объяснить? Мираж, иллюзию. Чтобы отвлечь аргентинцев от 'Афины' и облегчить абордаж. По команде разгоняемся до сорока ...узлов.
      
       Брайана охватила дрожь. Он и раньше знал, что офирцы - то есть, асиры и викинги, - колдуны, маги, волшебники. Да, викинг специально предупредил, что это лишь морок для глаз, движущаяся иллюзорная фигурка вроде тех, что показывают на большом экране в театре Офира, или на маленьких, стоящих в каждом доме.
      
       Но, несмотря на слова Сигурда, увиденное пробрало Брайана 'до печёнок': прямо по мягко качающейся поверхности моря к аргентинскому крейсеру шёл ангел, громко шлёпая ногами по воде. От каждого шага летели брызги, будто бы он брёл не по морю, а по луже, и от этого становилось ещё страшнее. В правой руке ангел держал обнажённый пламенеющий меч, тягучие раскалённые капли с него падали в море и с шипением тонули, вздымая облачка пара. Левой рукой ангел придерживал странную дубинку с плоским округлым навершием, лежащую на его плече. Она смутно напоминала ракетку для тенниса. Фигура небесного вестника сияла белым светом, а смутное узнавание, колоколом бьющее в душе каждого человека, отзвалося даже у Брайана в душе мистическим ужасом.
      
       Он поймал сочувствующий взгляд Сигурда. Стало спокойнее, липкий ужас от встречи с сверхъестественным ушёл куда-то в глубину души, а на поверхность всплыла жалость ...к морякам неосторожного соприкоснувшегося с неведомым аргентинского корабля.
      
       - Нильс, пора, - Сигурд мазнул взглядом по экрану планшета и махнул рукой викингам, которые успели облачиться в свои кошмарные 'звериные' доспехи и взять боевые посохи - укороченный абордажный вариант традиционного плазменного копья. - 'Ворон' над нами и готов к переброске на палубу туземной лоханки.
      
       Мосли попытался рассмотреть в небе фрегат асиров, полагая, что это какой-то увеличенный вариант эршипа, но синяя высь была пуста. Когда же Брайан опустил взор на палубу 'Афины', викингов на ней уже не было.
      
       Ангел, тем временем, уже подошёл вплотную к останавливающемуся аргентинскому крейсеру. Голова фигуры, плечи и распростёртые крылья возвышались над палубой, по которой бегали обезумевшие от страха моряки. Они не пытались стрелять, подобное казалось перепуганным людям настоящим кощунством. Хотя нет, один из офицеров, что-то крича, выпалил почти в упор в лицо ангела из пистолета или револьвера. Видимо, он хотел убедить всех, что это - иллюзия, но ангелу такая встреча не понравилась: 'ракеткой', что была в его левой руке, небесный вестник с неспешной ленью смахнул офицера с палубы в море. В бинокль Мосли отчётливо разглядел, как маленькая фигурка, смешно растопырив ноги и руки, бухнулась в океан, подняв фонтанчик брызг.
      
       Стоп! Это же мираж!? Или и вправду?!!..
      
       На всякий случай Мосли перекрестился и зашептал молитву. Конечно, могучий ангел на их стороне, но...
      
       ...Но! Краем глаза Брайан отметил, как усмехнулся Сигурд, и ему стало стыдно: чего уж тут бояться, если столь могучие маги, способные призвать ангела с небес, на твоей стороне? Пусть боятся враги. Кстати Санди, которая целыми днями пропадает то в школе, то в ресторанчике, совсем не опасается ни асиров, ни викингов, ни их магии: 'Какая магия, папа? Развитая технология для простых людей неотличима от волшебства! Я вырасту, научусь, и обязательно всё смогу. Полечу к звёздам!' Вот, вспомнил о словах дочки, и на душе стало теплее. Так, что происходит на 'аргентинце'? Ангел простёр свой огненный меч над палубой корабля, заполненной коленопреклонёнными моряками, а за их спинами ходили четыре викинга в 'звериных' доспехах. Один из них - видимо, Нильс - указал на бело-голубой флаг, по-прежнему развевающийся над кораблём, и спускать его сразу побежал один из моряков. Всё, сражение закончено?
      
       Ангел убрал меч, взмахнул крыльями и ...полетел. В синее небо, прямо к слепящему солнцу, растворяясь в льющемся сверху сиянии, и, будто на прощание, откуда-то с неба на палубу корабля рухнули столбы света. Они как руки шарили по палубе, а попавшие в эти 'столбы' моряки просто исчезали. Минута - и палуба опустела. Остались викинги, несколько офицеров и десятка четыре моряков, которых почему-то проигнорировал свет.
      
       Мосли вопросительно посмотрел на Сигурда.
      
       - Транспортная система фрегата, Брайан. Ты видел её работу. Не волнуйся, с экипажем этой посудины ничего страшного не случилось, их просто 'переместили' в Буэнос-Айрес, к зданию правительства, - викинг злорадно оскалился, - чтобы те поделились впечатлениями от встречи с мирной офирской шхуной.
      
       - А те, кто остался?
      
       - О! Самые здравомыслящие из команды 'аргентинца'. Они помогут перегнать 'приз' в Офир. Естественно, за деньги. А потом выберут сами - остаться на нашей службе или вернуться домой. Не беспокойся, приятель, викинг туземца не обидит. Если, конечно, тот ведёт себя достаточно благоразумно, хе-хе!
      
      
       3
      
       Мидхейм, Абидос
      
      
       - Отец!
      
       - Рад видеть тебя, сын. - Ра немного удивлённо смотрел на Апофиса, стоявшего перед ним на одном колене с опущенной головой. Как и положено вассалу стоять перед своим повелителем. Наслаждение этим зрелищем портило то, что Апофис присутствовал перед троном Ра лишь в качестве стереоизображения в сфере дальней гиперсвязи. Пусть так, но всё равно было ...приятно! - Что заставило тебя ...принять эту позу? Совсем недавно в тебе ещё не было должной почтительности!
      
       - За последнее время я стал взрослее и ...мудрее.
      
       - Тебе помогли встречи с асирами? Уже за это я бесконечно благодарен своему Императору. Но ты не побеспокоил бы меня, сын, если желал бы просто сообщить о собственном ...взрослении, так?
      
       Ра знаком руки разрешил сыну подняться с колена, чем Апофис с удовольствием воспользовался.
      
       - Ты прав, отец. Я впечатлён могуществом Императора, а ещё больше его спокойным отношением к гоаулдам. Ведь к нам в Галактике относятся несправедливо, отказывая в природном праве владеть низшими расами!
      
       - Император тоже решительно отказывает нам в этом, - лёгкая улыбка мелькнула в глазах Ра, озарив его лицо каким-то невероятным светом, - потому...
      
       - ...что желает владеть всеми единолично, - улыбнулся в ответ Апофис, - нам это полностью понятно.
      
       - Власть - удел сильного, мудрость слабого - выбрать себе самого могучего повелителя, - 'вернул' улыбку Ра. - Империя всех асиров, бесспорно, сильнее всех.
      
       - И долг каждого гоаулда - верно служить своему истинному Императору. Именно по этой причине я и связался с тобой, отец. Я хотел бы последовать твоему примеру и принести присягу Императору...
      
       - Ты уверен, сын? Это не то обещание, которое потом можно будет легко нарушить, клятва сама убьёт отступника, и никакой саркофаг его не воскресит! Я знаю, чувства говорят тебе, что асиры похожи на гоаулдов, но это заблуждение. В отличие от древних, наследниками которых они являются, асиры не милосердны, не склонны прощать и презирают 'вознесение' и вознёсшихся. Они без колебаний раздавят любого, в ком увидят малейшую угрозу своим планам, зато равнодушны к тем, кто не мешает. Пока и до них не дойдёт очередь...
      
       - Так ведь и мы такие, отец.
      
       - Нет. Они не терпят лжи и предательства, для нас же коварство столь же естественно, как...
      
       - Но ты же служишь Императору, отец, и его не волнует твоя ...хм-м ...изменчивая натура.
      
       - Потому, сын, что она теперь волнует меня, но я сдерживаюсь, ибо хочу жить. Если ты принесёшь присягу, то почувствуешь: она как страж, постоянно живущий внутри, постоянно проверяющий всякий поступок, каждую мысль на лояльность Императору. Страж никогда не спит...
      
       - ...Но его же можно обмануть?
      
       - Нет!!! - Ра скривился, не в силах терпеть боль. Казалось, идея, высказанная сыном, выжигает всё изнутри. - Даже думать об этом не смей!
      
       - Владыка Константин - истинный Император гоаулдов, - Апофис с восторженным любопытством смотрел за гримасами отца, - он достоин клятвы на верность!
      
       - Зачем ему твоя клятва?
      
       - Власть? - неуверенно предположил Апофис.
      
       - Если асиры ещё не потребовали от тебя клятвы, ты просто пока им не интересен. Они любопытны и внимательно следят за происходящим в Галактике, но не торопятся распространять собственное влияние. Например, Императору забавно наблюдать за усилиями токра, этих отщепенцев и предателей. Поддерживая их главного врага, - Ра прижал руку к груди, показывая на себя, - Император не одобрит никаких 'крайних' мер. Ни с чьей стороны.
      
       - Откуда ты знаешь? - удивлённо поднял бровь Апофис. - Неужели сам Император сказал об этом!?
      
       - Присяга, сын. Стоит лишь прислушаться к себе, как правильное решение становится точно известно. Недавно Имперская служба безопасности предупредила меня, что бандит из числа токра находится в моём окружении и готовит покушение. Мои джаффа быстро взяли предателя. Он проник в женщину из числа служанок. Как она кричала!
      
       - Ты пытал мерзавку?
      
       - Нет. Присяга 'сказала', что так делать нельзя, и джаффа отпустили её на нейтральной планете с чаппа-ай. А кричала от унижения и ярости: злейший враг её просто отпускает. Без всяких условий, без допросов и пыток. Кто из токра теперь ей поверит? А я смеялся, слушая эти крики, и понял: Император абсолютно прав!
      
       Апофис ненадолго задумался. В Галактике наступают сложные времена, грядёт война, и лучше всего заранее присоединиться к будущему победителю. Кто им станет? Сокар, воплощённый кошмар? Он легко примет ещё одного системного Владыку под свою руку, ...вытрет об него ноги и уничтожит ...потом. Зачем Апофису победа Сокара? Асгард? Неплохо, вот только 'поросята' никогда не станут союзниками гоаулдов. Только асиры, только Император!
      
       - Значит, отец, нужно что-то, что привлечёт внимание Владыки асиров, вызовет его интерес? ...Важная информация, может быть?
      
       - Если у тебя есть, что сообщить - говори, я передам твои слова Императору... от имени Апофиса.
      
       - Скажу... это моя обязанность, отец!
      
       Апофис склонил голову, изображая лёгкий поклон. С этого момента он уже представлял не только себя, а всех системных Владык, объединённых общей угрозой.
      
       - Владычица Маат, хозяйка Хесеры, оплота мира и единства всех гоаулдов, уведомляет тебя, великий Ра, что через сто часов, считая от этого, на Хесере соберётся Большой Круг Владык. На встрече настаивает Владыка Баал. Причина сбора: храмовый комплекс Да Кары полностью разрушен в результате неспровоцированной массированной атаки Асгарда.
      
       Апофис внимательно всматривался в лицо отца, выискивая на нём мимолетный знак удивления или неверия, ведь храм на Да Каре - одна из святынь гоаулдов, но Ра оставался спокоен и беспристрастен. Апофис поклонился повторно, обозначая окончание миссии. Всё ясно. Об акции, которую 'поросята' готовили, Ра знал. И не сообщил?
      
       - Почему, отец?
      
       - Тому есть много причин. Скажи, Владыка Апофис, - в глазах Ра засияла усмешка, - что сделал бы ты, если обнаружил бы наквадриевую бомбу в своём дворцовом комплексе на Чулаке?
      
       - Естественно, постарался бы её обезвредить.
      
       - Представь, что это невозможно потому, что весь комплекс и есть бомба, а её взрыв легко уничтожит целую планету. Скажем, этот 'подарок' оставил Кронос, и он по-прежнему в любой момент способен взорвать бомбу, уничтожив и тебя, и благодатный Чулак. Ты же знаешь, сколь много шпионов у трона всякого системного Владыки? Твоя попытка разминирования станет сразу известна Кроносу...
      
       - Я, не колеблясь, нанесу кораблями мощный удар по дворцу, чтобы превратить в пыль даже его фундамент!
      
       - И не попытаешься спасти свиту, верных джаффа и лотаров, пребывающих внутри?
      
       - Конечно, нет! Я пожертвую ими - но сохраню жизни без малого целого миллиарда своих подданных!
      
       - Открою тебе великую тайну, сын, которую я узнал от Императора. Правда, теперь эти сведенья не являются секретными: храмовый комплекс на Да Каре возвели вокруг оружейной платформы древних, витеа туле, способной одним выстрелом уничтожить всю разумную жизнь в этой Галактике. Древние вознеслись, но нас не покинули, продолжая контролировать происходящее в Лактеа Фиаллум, в том числе и с помощью комплекса на Да Каре. Согласился бы ты жить в собственном дворце, если его комплекс постоянно контролировал бы Кронос, выбирая подходящий момент для подрыва бомбы, а?
      
       Апофис возмущённо поднял руки, будто отгораживаясь от подобного предложения.
      
       - Нет? Стал бы ты кому-нибудь сообщать о бомбе - например, своему брату Херуру, если он ещё был бы жив? Опять нет?! А теперь представь себе ...идиота, который не просто жил в таком дворце, млея от счастья, а ещё и начал неосторожные исследования случайно обнаруженной им системы управления и запуска витеа туле?
      
       - Ты говоришь о Баале?
      
       - О нём, сын. Если б не угроза, нависшая над всеми - в том числе и над гоаулдами - Асгард не вмешался бы. В данном случае все гоаулды должны быть благодарны 'поросятам' за их своевременное вмешательство. И, обрати внимание, они не тронули Баала, хотя могли уничтожить и его, и весь флот. Полсотни хаттаков - не та сила...
      
       - Которая способна остановить 'колесницы' Асгарда. Спасибо, Владыка Ра, я понял!
      
       - Нет, сын, - сокрушённо мотнул головой Солнечный Бог, - твой разум по-прежнему бродит во тьме. Разве сам Баал, не имея поддержки, стал бы затевать сбор на Хесере?
      
       Интересный вопрос...
      
       Каковы силы Баала? Почти сотня хаттаков, с полсотни хеопсов. Много, если б не необходимость одновременно контролировать до сорока населённых миров и неизвестно, сколько автономных комплексов по добыче ценных материалов. А так, что получается - два-три боевых корабля на систему? Мало, очень мало для надёжной защиты от алчности Владык-соседей. Даже Херур попытался 'отщипнуть' несколько вкусных кусочков от владений зарвавшегося гоаулда - хо! Получил по сопатке, и как! Едва удрал!! А ещё в пространство Баала лезли Кронос, Ю, ...да почти все, у кого появился избыток в пару сотен хаттаков и желание что-нибудь урвать у расслабившегося соседа. И что? Всех ожидала судьба Херура. А это значит?..
      
       - ...Сокар, отец? Это - его инициатива?
      
       - Вот, думать всегда полезно, сын. Вряд ли тебе хочется, чтобы Сокар собрал под своим командованием весь флот гоаулдов и развязал конфликт с Асгардом...
      
       - ...В котором он избавится от всех соперников и останется единственной силой? Нет, совсем нет!
      
       - Уверен, что Владыки Кронос и Ю тоже не собираются таскать каштаны из огня для Сокара...
      
      
       3
      
       1909, февраля 04-го, среда.
       Мидгард, Офир, ресторан в городе.
      
      
       - Иногда кажется, что я прожила уже две жизни, а сейчас родилась в третий раз. В первой я, Зиткала-Ша, нищая индейская девочка, искренне молюсь Иисусу, хожу в школу квакеров и верю, что бледнолицые сделают нашу жизнь лучше. В следующей жизни я, девушка-полукровка Гертруда Симмонс, борюсь за права своих сородичей-лакота, выхожу замуж за подающего большие надежды молодого человека, Раймонда Боннина, рожаю сына, Охайю, становлюсь писательницей...
      
       Персиваль взял руку подруги в свою ладонь и заглянул в глубину её тёмных глаз. Что там? Смятение, растерянность? Надежда?
      
       - Ты не поверишь, дорогая! Я тоже думал, что живу уже в третий раз. Сначала, как и хотели родители, стал бизнесменом, потом - как просила душа - астрономом, а сейчас... просто управляющий у аристократа.
      
       - Ага, тогда уж вспомни, что этот аристократ - могучий чародей, способный вернуть молодость и подарить немыслимую возможность начать жизнь сначала. А ты не управляющий, скорее - губернатор провинции...
      
       - ...Да-да, состоящей из четырёх маленьких островов, затерянных где-то на юге Атлантики...
      
       - Зато, чтобы перейти с одного на другой, несмотря на то, что до ближайшего миль пятнадцать, достаточно сделать шаг, - улыбнулась Красная Птица, и в ёё глазах заблестели золотые искорки, - и даже до Луны отсюда всего несколько сотен шагов. А ещё - возможность побывать на Марсе, Ганимеде, Тритоне! О Марсе бедная скво что-то слышала, а вот где остальное, даже не знает...
      
       Лоуэлл усмехнулся шутке, но Птица ясно почувствовала его напряжение, скованность, опасения.
      
       - Что с тобой? Хлопоты по приёму трофейного аргентинского крейсера? Срыв сроков строительства на Скалистом или Птичьем? Может, на острове Гоф? Или очередной транспорт с продовольствием опаздывает?
      
       - Устал, наверное. Постоянные хлопоты, гонка, ...я не подозревал, что можно столько успеть за четыре месяца. Подумать только, теперь в Офире постоянно проживают почти тридцать тысяч человек, ...то есть, разумных существ. Гм-м... кажется, я запутался в том, кто есть кто...
      
       - Нисколько. На самом деле, иерархия проста и понятна каждому... индейцу: самый главный - Атэ, он же Император. Затем его семья и ближний круг. Ты, кстати, стоишь почти на самом верху пирамиды власти.
      
       - Я о другом, о 'лестнице' разумных существ...
      
       Неужели именно это беспокоит Персиваля? Птица неопределённо пожала плечами:
      
       - Тоже ничего сложного. Атэ и его асиры - почти боги. По-крайней мере, мы с тобой и прочие люди отличий и не заметим. Выше них - только те, которых Атэ называет 'вознёсшимися' и 'другие', не менее могучие. 'Простые' разумные - я говорю об обычных людях, ашенах, волианах, индейцах, - это самое подножие лестницы. Атэ может их 'изменить', даруя молодость, силу долголетие. Так он поступил с тобой и со мной. И простых, и изменённых существ можно улучшить, превратив в 'викингов'. Это воины и вожди, их возможности превышают человеческие. Думаю, заслуженных викингов Атэ может превратить в асиров. Например, адмирал Эгир и его близкие стали асирами лишь недавно. Значит, по лестнице можно подняться, став сначала викингом, потом асиром...
      
       - Ты говоришь об адмирале Хонгрё и его супруге Ран? Он, кажется, возглавил Второй имперский флот. Откуда тебе известны такие подробности?
      
       - Я же работаю в Секретариате, дорогой. А ещё и учусь. Там и встретила дочек адмирала, Барру и Унн. Они преподают у нас языки и естествознание.
      
       - Как ты всё успеваешь? Я просто тону в работе!
      
       Птица почувствовала, что беспокойство и неуверенность собеседника нарастает, и, чтобы успокоить, погладила по руке:
      
       - Не скромничай, ты отлично справляешься со всем проблемами. Атэ помнит о тебе - так о чём тревожиться?
      
       - Есть о чём, Гера. Есть то, что не даёт мне покоя.
      
       - Неужели... - Гера подняла бровь: она права, друг настроен серьёзно. Почему бы и нет? Женщина ободряюще улыбнулась: 'Ну же, Персиваль, решайся!' - И что же это?
      
       - Наши отношения, Гера. Я прошу тебя стать моей женой, - Лоуэлл церемонно склонил голову, протягивая подруге шкатулку, которую та потрясённо открыла.
      
       Колечко с немаленьким бриллиантом!
      
       Птица резко выдохнула, едва сдержав слёзы. Чувства не обманывали! Персиваль прав, развитие их отношений зашло уже так далеко, что...
      
       Так почему же у неё льются слёзы?
      
       - Для нищей индейской скво, Персиваль, воспитанной в традициях квакеров, это невероятно много. Но для миссис Боннин, женщины-полукровки, сбежавшей с сыном от вздорного мужа, решившего уничтожить её народ, подобное предложение ...несвоевременно, что ли. Официально я до сих пор замужем, и не представляю, как...
      
       - Понимаю твои опасения, милая. - Гертруда с удивлением почувствовала, что волнение друга куда-то ушло. Теперь он снова стал спокойным и уверенным. Почему, интересно? - Твой бывший муж дал согласие на развод и усыновление Охайи, и безо всяких условий!
      
       Лоуэлл открыл папку и протянул женщине бумаги, подготовленные адвокатами С.А.С.Ш.: попробовал бы гадёныш не согласиться! Тогда вместо рудников Абидоса его ждал бы самоотверженный труд на Тритоне, ага!
      
       - Скажи, ты согласна?..
      
       'Конечно, да!' - хотелось ответить именно так, но индейская женщина, воспитанная квакерами, не имеет права быть настолько прямолинейной!!
      
       - Твоё предложение слишком неожиданно, Персиваль. Мне нужно подумать, спросить сына...
      
       - О, с ним я уже всё обсудил. Он в восторге от того, что я буду его папой. Видишь - у тебя нет выхода!
      
       - О, ужас! - всплеснула руками Птица. - Чем же ты подкупил моего маленького защитника, плут?
      
      
       4
      
       1909, февраля 05-го, четверг.
       Мидгард, Офир, Императорский дворец.
      
      
       - Контр-адмирал Хонгрё!
      
       - Я, ваше величество, - перед Императором Эгир опустился на одно колено. Ритуалы ему нравились: от них веяло древностью, надёжностью и скрытой мощью.
      
       - Тебе надлежит возглавить Второй флот в составе двенадцати крейсеров типа 'Пума', шести фрегатов типа 'Сторож', двадцати четырёх корветов типа 'Волк'...
      
       Эти корабли, в отличие от фрегатов, подобных 'Ворону', и крейсеров, аналогичных 'Дракону', не несли ракет, которые разработали Хёмдалль и Локи. Зато их оружие, системы компенсации инерции, щиты и автономность были серьёзно улучшены по сравнению с обычными кноррами и бильскирнирами.
      
       - ...и шестидесяти четырёх стандартных военных транспортов. Твоя задача: обеспечить полную военную неуязвимость провинции Ашен, в которую входят, помимо системы Ашен, звёздные системы Исуа, Фрэн, Зинтера, Джолле и Рист. Для выполнения задачи тебе надлежит организовать военную базу и диспетчерский пункт управления на орбите планеты Ашен-четыре, местное название Малия. Единственные Звёздные Врата, имеющиеся в данной провинции, должны остаться на орбите Малии в специально оборудованной секции. Помимо военной части, на базе будет расположена Администрация протектората и Управление безопасности.
      
       - Отард Аврелий из Дома Аврелиев!
      
       Невысокий асир с гладко выбритой головой сделал шаг вперёд и опустился на колено перед Императором.
      
       - Ты займёшь должность Имперского комиссара в провинции Ашен и возглавишь гражданскую администрацию. Твоя задача: обеспечить устойчивое производство аграрной продукции на планетах провинции в количестве, достаточном для обеспечения нужд её населения и расширение поставок продуктов питания и иных ценных ресурсов в Мидгард и Абидос. Развитие промышленности следует ограничить созданием достаточной транспортной инфраструктуры и направить основные трудовые резервы на выпуск продукции бытового назначения. Тебе следует также организовать Академию викингов, куда принимать талантливых ашенов для их подготовки к последующей службе Империи. Всё оборудование, необходимое для создания базы 'Малия' и выполнения задания, уже находится на транспортах.
      
       - Политической безопасностью и контрразведкой займётся полковник Марта Вельзен из Дома Меровинов...
      
       Услышав своё имя, стройная тёмноволосая женщина-асир шагнула вперёд, опускаясь на колено.
      
       - Подробно с заданием ты ознакомишься позже с соблюдением всех мер секретности. Для всех твоё задание - отлавливать проникающих в пространство Протектората шпионов и прекратить деятельность чужих разведок в Ашене, а также во всех звёздных системах, входящих в твою зону ответственности. С этой целью тебе передаётся фрегат 'Коршун' с сотней викингов. Константин прошёл перед коленопреклонёнными военачальниками, заглядывая им в глаза, и удовлетворённо кивая. Неплохо! Ни в бывших ванирах, ни в Эгире грязи или фальши нет. Они искренне готовы исполнять приказ.
      
       - Всем вам надлежит действовать дружно и сообща, чтобы Империя не понесла какого-либо ущерба. Принимая решения в рамках выделенных полномочий, внимательно прислушивайтесь к советам ваших коллег и о любых сомнениях, разногласиях или проблемах сразу извещайте меня. Для каждого из вас единственным и непосредственным начальником являюсь я - и только я. ...Вот приказы о ваших назначениях.
      
       - Служим Империи! - рявкнули офицеры, принимая именные планшеты с детальными приказами и заданиями.
      
      
       5
      
       1909, февраля 05-го, четверг.
       Аргентина, база флота Пуэрто-Милитар.
      
      
       - Капитан-ди-навио Гильермо Скотт! Тебя обвиняют в измене Родине и предательстве её интересов, выразившихся в небрежении обязанностями командира, и повлекшим за собой потерю крейсера флота Аргентины 'Сан-Мартин', гибель офицеров и матросов. Ты подтверждаешь данное обвинение как справедливое?
      
       - Нет, господин адмирал!
      
       - Почему нет? - искренне удивился председатель трибунала, поводя пышными усами. - Крейсер утерян?
      
       - Да, господин адмирал.
      
       - Часть матросов и офицеров бесследно пропала?
      
       - Да, господин адмирал!
      
       - Так в чём же дело? Признай вину, выслушай приговор, и всё! Ты же ведёшь себя недостойно званию морского офицера. Почему?
      
       - Я не нарушал присягу, господин адмирал, и остаюсь верным моей Родине, Аргентине. Также я не виновен ни в утере корабля флота, ни в исчезновении ряда матросов и офицеров, поскольку это произошло вследствие обстоятельств непреодолимой силы.
      
       - И что же это за обстоятельства, Скотт?
      
       - Ангел, господин адмирал! Ангел своим карающим мечом остановил мой корабль и не дал выполнить миссию! Мои матросы отказывались стрелять в ангела, а мой помощник, попытавшийся это сделать, был убит его ударом!
      
       Адмирал переглянулся со священником, сидящим на скамье у стены, и развёл руками:
      
       - Они сговорились, святой отец, тут я бессилен.
      
       - Расскажи мне, что произошло, сын мой. Этим ты облегчишь душу и поможешь своей стране.
      
       - Конечно, святой отец! Второго февраля утром мой крейсер обнаружил небольшую шхуну под флагом Офира в десятке миль к востоку от Мальвинского архипелага. Поскольку у меня и других офицеров крейсера возникли подозрения в том, что шхуна ведёт браконьерский промысел, я просигналил приказ остановиться для досмотра, после чего пошёл на сближение...
      
       - Ты хочешь сказать, что повёл крейсер наперехват?
      
       - Точно так, святой отец. Шхуна, вместо того, чтобы подчиниться, подняла все паруса и начала уходить узлах на семнадцати на восток, к водам Офира...
      
       - Ты имеешь в виду, к водам, которые Офир объявил своими, так, сын мой?
      
       - Верно, святой отец! Крейсер погнался за браконьером. Ветер был свеж, шхуна шла ходко, но по барометру он вскоре должен был стихнуть. Когда это произошло, шхуна потеряла ход и легла в дрейф, крейсер же продолжал сближение для того, чтобы произвести досмотр и арест, но тут появился ангел. Он подошёл по воде к моему кораблю и простёр над ним свой огненный меч...
      
       - А потом? Что было потом, сын мой?
      
       - ...Я сразу оказался здесь, в Пуэрто-Милитар, вместе с частью экипажа крейсера, и, святой отец, больше ничего не помню, клянусь счастьем своей матери!
      
       - Боюсь, мы ничего больше не узнаем, святой отец, - пожал плечами адмирал, - все офицеры и матросы сходны в своих показаниях. Заговор и измена налицо!
      
       - Как жаль! - всплеснул руками священник. - Я буду молиться за их души, адмирал, и за душу несчастного Гильермо! Жаль, что времена инквизиции ушли, иначе бы...
      
       - Не стоит сожалеть о трусах и предателях, святой отец! Гильермо Скотт! Трибунал лишает тебя наград и достоинств, всех без исключения, и за измену присяге приговаривает к расстрелу. Приговор будет приведён в исполнение... хм, в пятницу или в субботу?.. Не успеем! В воскресенье - нельзя!.. Ага, в ближайший понедельник, девятого февраля сего года. Увести!
      
      
      
      
      
      
       ИНТЕРЛЮДИЯ 2. СПОРЫ ВЛАДЫК
      
      
       1
      
       Пространство гоаулдов, станция Хесера.
      
      
       - Нет, - Яшмовый император, Владыка Нефритового трона Ю Хуан Шанди отрицательно покачал головой. - Сокар является большей угрозой моим владениям, чем Асгард. К тому же Да Кара осталась под твоей властью, Баал, и никакой угрозы для системных Владык я не усматриваю.
      
       - Жаль, очень жаль, Владыка Ю, - Сокар явно будет недоволен! Из всех октархов, системных владык, предложенную акцию возмездия, то есть атаку Киммерии, одной из планет, защищённых Соглашением с 'поросятами', пока поддержали лишь трое: Арес, представляющий Кроноса, Кубера от имени Раваны (ну, эти-то всегда ищут повод подраться!) и Камул. От последнего он точно не ожидал поддержки, но согласие приятно, хотя и бесполезно. Силы Камула - даже с учётом его вассалов Морриган и Грана, невелики. По крайней мере, они не ударят в спину, да. А вот позиция Владыки Ю настораживает. Размеры его владений и величина флота ничуть не уступают войскам Сокара, Баала и поддержавших их октархов. Уж не готовит ли Нефритовый трон 'предательское' нападение?
      
       - Да! - порычал Сусаноо, небрежно склоняя голову. - Хризантемовый трон охотно присоединяется к Альянсу, собираемым Владыкой Сокаром!
      
       'Ясно, этот тоже хочет подраться!' - Баал доброжелательно улыбнулся и слегка поклонился новому союзнику в грядущей войне с Асгардом.
      
       - Нет! - Олокун даже не поклонился, сидя неподвижно на своём месте, лишь его глаза насмешливо сощурились. - Трон из Слоновой Кости не примет участия в нападении на Асгард. В этот раз, Владыка!
      
       Баал перевёл свой взгляд на Апофиса, но тот явно не спешил принимать решение. Видимо, на него давил авторитет его отца Ра, более известного как Амон. Бывший главнокомандующий октархов - Альянса Восьми Владык - объединения большого числа гоаулдов, восставших против власти Императора Анубиса и свергнувших его, неожиданно вернулся в политику. Октархи, опасаясь воинских талантов Амона-Ра, лишили его и флота, и джаффа, отправив в ссылку на Абидос. Он же, просидев многие столетия без всякой активности, вдруг непонятным образом уничтожил своего мятежного сына Херура и за считанные дни захватил власть над своими бывшими владениями, отдав незначительную часть своему другому сыну, Апофису, который, кстати, странно присмирел. Не оттого ли, что силы и таланты отца оказались значительнее?
      
       Попытки других гоаулдов что-то прояснить окончились безрезультатно, поскольку все разведывательные телтаки, отправленные на Абидос и Чулак, пропали без следа, а транзит через чаппа-ай жёстко контролируют джаффа. Сам же Апофис молчит.
      
       Что ж, никому не хочется признаваться в слабости! Вот только ни его флот, ни армия не выглядели слабыми, Баал и думать не смел о нападении на старого врага. Глядя на это, не торопился проявлять агрессивность и Сокар.
      
       Сейчас от решения Апофиса зависело многое. Пока Баала поддержало пять октархов, и если к Альянсу Сокара присоединится Апофис, то и Владыка Ю, и Олокун будут вынуждены или пересмотреть свою позицию, или столкнуться с враждебностью шести остальных, чьи силы были значительно больше, а владения - столь же обширны.
      
       Отказавшись от слова, они потеряют лицо. Настаивая на своём, потеряют власть. Трудный выбор для гоаулда, в менталитете которого эти понятия почти тождественны!
      
       Конечно, Нефритовый Трон слишком прочен, чтобы начинать с ним войну, а вот судьба Олокуна зависит от решения Апофиса. Если Золотой Трон скажет 'да', с местом среди октархов, без сомнения, Олокуну придётся распроститься. Следовательно, рухнет баланс сил, устойчиво сохранявшийся многие тысячелетия, и начнётся серьёзная борьба за свободный трон.
      
       За власть.
      
       Сейчас царствует триумвират - Сокар, как наследник Анубиса; Апофис, или главнокомандующий Амон-Ра; Яшмовый император Ю, как наиболее могущественный из гоаулдов. Пятеро остальных октархов - 'игроки второго плана', они непрерывно балансируют между тремя 'вождями', ухитряясь не только существовать, но даже процветать, расширять владения, увеличивать армию и флот. Хитрые и изворотливые! Но сейчас Олокун неосторожно 'присоединился' к Владыке Ю. Их флоты не выстоят против объединённых сил Сокара и Апофиса - или Ра? Да ещё против них исполчатся Равана, Сусаноо, Кронос и Камул! Поэтому Яшмовый император не станет защищать Олокуна. Пожертвовать 'союзником'? Легко! Для Владыки Ю - это мудрое и неизбежное решение, ...вот только остановятся ли Сокар с Апофисом на уничтожении Олокуна? Или наступит новая эпоха, и Империя всех гоаулдов возродится под владычеством Сокара при полной поддержке Золотого Трона?
      
       Баал незаметно обежал взглядом октархов, и убедился, что сходные мысли посетили всех. Чёрная кожа Олокуна посерела, а Владыка Ю побледнел в ожидании ...приговора. Кубера и Сусаноо хищно посматривали на Трон из Слоновой Кости, так что гадания не нужны - 'съедят', как только представится малейший шанс.
      
       Апофис - вот же болотный выползень! - продолжает молчать, глядя перед собой сияющими глазами, и чему-то улыбается краешками губ. Наслаждается мгновениями власти - или, как обычно, замышляет очередную хитрость?
      
       - Все ждут твоего решения, Владыка Апофис. - Сусаноо, нетерпеливый дурень, куда же ты лезешь? - Какой ответ даст Золотой Трон?
      
       В глазах Владыки Ю мелькнул огонёк торжества: ответ Апофиса очевиден, представитель Золотого Трона не может позволить кому-либо себя торопить. Сам-то Баал был готов ждать столько, сколько нужно, но ...увы! Даже Олокун понял, что непосредственная угроза миновала. А это значит, что для него, Баала, и для Сокара, которого он представляет, опасность, наоборот, возросла, ведь Империю всех гоаулдов может возглавить не Сокар, а Амон-Ра. С поддержкой флота Владыки Ю это несложно, а авторитет великого отца Апофиса у младших гоаулдов и джаффа намного выше, чем у наследника Анубиса. Даже токра, мятежники-гоаулды, стремящиеся к созданию республики по примеру государства древних и разрушению многотысячелетних имперских устоев, и то борются не против Анубиса, Сокара или Нефритового Трона, а 'против Ра', воспринимая именно его как главного противника.
      
       Апофис снисходительно улыбнулся Сусаноо.
      
       - Нет! Золотой Трон не поддержит акцию возмездия, направленную против Асгарда, которую предложил от имени Лавового Трона Владыка Баал...
      
       Владыка Ю облегчённо откинулся на спинку трона, отпустив судорожно сжатые подлокотники.
      
       - ...я, исполняя поручение Солнечного Диска, уведомляю Октархию Хесеры, что Золотой Трон более не рассматривает Асгард как своего врага...
      
       - ...Шалва (предатель)! - тихо прошипел Кубера.
      
       - Ты пожалеешь об этом, - не сдерживая свою ярость, прорычал Сусаноо. - Ты...
      
       - Не стоит, Владыки, произносить такое здесь, на Хесере, - забеспокоился Баал. Открытая ссора с Апофисом и Ра совсем не входила в его планы.
      
       - ...но и препятствовать собратьям-владыкам не собирается, - невозмутимо с едва заметной усмешкой, вызвавшей улыбку Яшмового императора, продолжал объяснять свою позицию Апофис. - Солнечный Диск до сих пор рассматривает Октархию Хесеры как оборонительный союз, целью которого является не допускать к власти в Пространстве гоаулдов Анубиса или его наследников. Ради этого Октархия и была создана пятнадцать тысячелетий назад. По этой причине Золотой Трон не поддержит никаких действий из тех, что могут привести к власти запятнавший себя предательством род...
      
       Баал опустил голову, чтобы надёжнее скрыть охватившие его чувства. Сокар будет разъярён. Настолько, что не удержится от удара по Апофису. Или, скорее, по владениям Ра. После того, как хорошенько потреплет 'поросят'. В схватке между Сокаром и Ра решится многое, оба Владыки будут серьёзно ослаблены и могут стать лёгкой добычей Яшмового императора ...или где-то затаившегося Анубиса, или ...да мало ли у них врагов?
      
       И, если в пространстве Империи возникнет хаос, то кто помешает ему, Владыке Баалу, добыть себе достойное место?! ...Прихватив мимоходом что-нибудь ещё?..
      
       - ...Золотой Трон недоволен оскорбительным поведением некоторых ...м-м, ...октархов, - Апофис с предвкушением посмотрел на Сусаноо, - и будет ждать извинений в течение десяти стандартных суток от завершения нашей встречи, после чего оставляет за собой право на насильственные действия.
      
       - Нефритовый Трон одобряет позицию Солнечного Диска и заявляет, что по-прежнему разделяет цели Октархии Хесеры, - голос Владыки Ю звучал громко и твёрдо. - Он готов поддержать Золотой Трон своей силой, если тот подвергнется неспровоцированной агрессии!
      
       Плохо. Очень плохо! Союз между Апофисом и Яшмовым императором не оставляет Сокару возможностей для манёвра, а удар возмездия всё равно придётся наносить, иначе потеря репутации и утрата влияния на младших гоаулдов неизбежны. Не будет хаоса, в котором сильный владыка может неплохо 'приподняться' и - почему бы и нет? - получить собственный трон в Хесере.
      
       Но если Владыка Сокар даже в одиночку сможет пощипать 'поросят', его авторитет возрастёт, и Лавовый Трон вполне успешно сможет противостоять неожиданному альянсу Апофиса, Владыки Ю и Олокуна.
      
       Похоже, всё решится на Киммерии.
      
      
       3
      
       Отальхейм, Орилла.
      
      
       - Сокар намерен нанести удар в ближайшее время. Готов ли Флот Высокого Неба к отпору, конунг?
      
       - Да, и с нетерпением ждёт атаки гоаулдов, проконсул, - усмехнулся Тор. - А у нас появится отличный повод отобрать у виновных в нарушении Соглашения несколько звёздных систем, населённых людьми.
      
       - Зачем они Высокому Небу, конунг?
      
       - Планеты? Или люди?
      
       Фрейр был до предела консервативен и до последнего отказывался признавать необходимость перемен в Сфере Оталы. Но, раз за разом настаивая на своём, Тор вынудит 'зануду' отступить, ведь вода, падая пусть и по капле, камень-то всё равно сточит!
      
       - Люди, - недовольно скривился проконсул. - Зачем планеты - и так ясно: нам нужны базы в Мидхейме и прочный тыл, чтобы решить проблему репликаторов. Неясно, для чего тебе понадобились эти 'мартышки'?
      
       - Кто-то же должен воевать и обслуживать технику, пока большинство оталийцев заняты своими делами? Для того, чтобы ходить на абордаж или воевать с джаффа на поверхности планеты, хватит и вооружённых 'мартышек'!
      
       - Мне кажется, вознёсшиеся могут не одобрить столь циничное использование их любимых игрушек...
      
       Фрейр в сомнении сцепил перед собой пальцы рук, и сделал вид, что задумался, пока искин перерывал фоскнир в поисках подходящих аргументов. ...Нет, не то... Неинтересно... хотя, почему бы нет?
      
       - Лет триста-четыреста назад развитая людская цивилизация на Велоне была полностью уничтожена после того, как попыталась завоевать соседей с помощью орудия, похожего на витеа туле. Его проект предоставил 'мартышкам' один из мягкосердечных вознёсшихся - оказывается, и такие бывают! - для защиты от гоаулдов.
      
       - Там ситуация иная: дурак дал дикарям дубину, а не разум, за что пострадали и он, и 'мартышки'. И ашенам никто не мешал завоевывать соседей, потому что секреты древних те открыли и изучили самостоятельно. К тому же ты, проконсул, забываешь, что гоаулды тысячи лет используют как людей, так и 'мартышек', преобразованных в джаффа, не получая от вознёсшихся никаких порицаний или малейшего выражения неудовольствия.
      
       Неужели Фрейр настолько тупой? Или вместо него говорит обычное упрямство?.. Лень?.. Страх?
      
       - Гоаулды не дают своим 'мартышкам' оружия, не допускают их к управлению сложными техническими устройствами - если только те не разобрались в них самостоятельно. Джаффа - дело другое: они, по сути, 'куколка', в которую оборачивается подрастающий гоаулд, и поэтому не попадают под запреты вознёсшихся. Ты же собираешься напрямую обучать неизменённых дикарей...
      
       - Не обучать, проконсул, а дрессировать...
      
       - Какая разница?
      
       - Мне кажется, что значительная. Обученные люди смогут самостоятельно создавать сложные технические устройства, не понимая, не принимая всей ответственности, налагаемой их использованием. Дрессированные 'мартышки' будут бездумно выполнять наши приказы и распоряжения и отчасти заменят роботов и дронов. Применение 'умных' устройств в битвах с репликаторами опасно, а вот животных они подчинить себе не смогут. Так почему бы не привлечь к противостоянию с репликаторами дикарей? Их много, живут они недолго и постоянно с яростью уничтожают друг друга.
      
       - А ты воспользуешься их агрессивностью на благо Высокого Неба? Не думаю, что давать им современное оружие - хорошая идея, конунг!
      
       - А мы и не позволим им применять что-то, сильно опережающее их уровень развития. Например, метатели на химической энергии, вроде тех, что мы используем на стрелковых соревнованиях. И ничего сложнее!
      
       Упрямец Фрейр, видимо, не понимает, что примитивное оружие превосходно сработает против репликаторов! Механически разогнанные иглы или шарики картечи отлично разрушат хрупкие механизмы, а с их огромным числом поможет бороться полнокровная команда корабля, где оталийцы останутся командирами и пилотами. Ворвавшиеся на борт 'жучки' встретят достойное сопротивление и будут отброшены!
      
       Орилла вздохнет спокойно. А затем...
      
       Тор мечтательно прищурил глаза: затем Флот Высокого Неба вернёт себе тот авторитет, который имел прежде, и разберётся с этими непонятными асирами.
      
       - Считаю, что подобные предложения, - Фрейр пренебрежительно махнул рукой, демонстрируя свою оценку инициативы Тора, - нужно обсуждать на полноценном заседании Совета, а не в кулуарах, конунг! Но, в целом, я - против. Полагаю, меня поддержит и Квасир!
      
       Предложение Тора, безусловно, интересно, да - вот беда! - совсем не учитывает психологию 'мартышек'. Для них оталийцы в их истинном виде окажутся монстрами ничуть не лучше репликаторов, и не столь ясно, в кого они начнут стрелять при удобном случае. Твари не столь глупы, как полагает Тор, и вполне способны самостоятельно разобраться в управлении бильскирниром или кнорром. На борту же всего один-два оталийца. Они не смогут противостоять нескольким тысячам дикарей, вооружённых метателями, так что же может помешать 'мартышкам' захватить корабли? Ведь даже единственного кнорра хватит, чтобы захватить власть в каком-нибудь варварском мирке и создать собственное царство!
      
       Одно дело сейчас, пока дикари почитают их за богов, по образу которых созданы и сами люди. Да, для сохранения этой легенды приходится пользоваться голографическими 'масками', выдающими Тора, Фрейра и других оталийцев за могучих людских воинов. Таким варвары с восторгом будут служить, не задавая вопросов. Если же дикари прознают об истинном облике оталийцев, то сочтут их демонами, убившими или завоевавшими их истинных владык, и обязательно восстанут.
      
       - Но почему, проконсул?
      
       - Твоя инициатива преждевременна, Тор. Перед тем, как направить людишек в бой, их всё равно нужно долго дрессировать, а до того - как-то отобрать из множества кандидатов. Их надо кормить, содержать...
      
       - Это несложно!
      
       - Я и не утверждаю, что вижу какие-то непреодолимые препятствия для реализации твоего плана. Он ...неплох, да вот кто его будет выполнять? Ты?
      
       - Почему я? У меня и так не остаётся времени на отдых. Неужели больше никого нет?
      
       - Ты же слышал, сколько нас осталось? Мало того, что раса вымирает, ты хочешь ещё пригласить и воспитать наших 'могильщиков'? Или дать в руки какому-нибудь скрытому ваниру столь мощный инструмент власти?
      
       - Власти?!
      
       - Конечно. Отлаженная методика отбора и дрессировки боевых 'мартышек' позволит создать огромную армию. Если будут решены вопросы их содержания, конечно. Кому будет подчиняться эта сила?
      
       - Совету?
      
       - Тому, кто её выдрессирует и сможет содержать, - грустно усмехнулся Фрейр, глядя в сузившиеся глаза Тора. - Если ни у тебя, ни у меня, ни у других членов Совета...
      
       - ...из тех, кому мы можем доверять, - кивнул конунг, начиная понимать, какая каша заварится.
      
       - ...нет времени, чтобы реализовать нечто подобное, - Фрейр сокрушённо покачал головой: столь простые вещи приходится объяснять отнюдь не рядовому члену Совета!
      
       - ...то воплощением в жизнь этой идеи займётся кто-то другой, - неохотно закончил фразу Тор, ощущая, как по его телу пробежал озноб.
      
       Кто поручится за лояльность исполнителя?
      
       - Кто, Тор? - наклонившись вперёд, Фрейр 'сверлил' собеседника сузившимися в щёлочки глазами. - Поделись-ка своими мыслями о возможной кандидатуре на столь важный и ответственный пост!
      
       - Тир?
      
       Ну, не признаваться же проконсулу, что он, будто первогодок, об этом даже и не думал?
      
       - Пф-ф-ф!
      
       Действительно, глупое предложение.
      
       - Может быть, Совет предложит иную кандидатуру?
      
       - Так или иначе, собрать заседание Высшего Совета для обсуждения столь интересной идеи необходимо.
      
       - Согласен.
      
       - В сложившейся ситуации оталийцам крайне необходимы форпосты и базы в Мидхейме, так что в этом я поддержу тебя, конунг. Только вот сможет ли Флот Высокого Неба их удержать, не ослабляя оборону Отальхейма?
      
       - Я в этом уверен, проконсул. Второй Флот в составе пятидесяти бильскирниров, сотни драккаров и кнорров с пятью сотнями хирдманов укомплектован и готов к защите оталийских интересов. Снабжение и ремонт боевых кораблей обеспечат полторы сотни тюнов последних версий и шесть доков высшего ранга...
      
       - Привлечённые силы выглядят значительными, но хватит ли их для обороны всех двадцати шести планет, перечисленных в Договоре с Октархией гоаулдов?
      
       Скептическое замечание Фрейра покоробило Тора. Да, он и сам знает, что этих сил откровенно мало, - но, бездна бездн, конунг давно изо всех сил пытается исправить ситуацию. Не его вина, что консулы Совета столь ...упрямы!
      
       Фрейр, снисходительно отметив неудовольствие военачальника, как ни в чём не бывало, продолжил:
      
       - Киммерия - планета бедная и почти необитаемая. Да, дать бой гоаулдам необходимо, но ты же не думаешь, что у них может появиться сколь-нибудь серьёзный интерес к этой звёздной системе? Зачем им дикари, которые едва поднялись от бронзового века? Атаковать ради получения рабов на шахты наквадаха - так там слишком мало людей, и десяток тысяч вряд ли наберётся. Изучить наши устройства? ...Пф-ф-ф, - проконсул фыркнул, демонстрируя высшую степень скепсиса, - это, извини, несерьёзно...
      
       - Что ты хочешь сказать?
      
       - Не стоит верить данным разведки, конунг. О.С.О в последнее время уже не раз садился в лужу, и я сомневаюсь, что Туле в чём-то превзойдёт Тира или Эгира.
      
       - Тира я снял за вопиющий провал в Мидгарде, а Эгир дезертировал к асирам...
      
       - Помню, - примирительно поднял руку Фрейр, - разведка работает, как может, и не вина добросовестных исполнителей, что ими руководят, скажу прямо, дилетанты.
      
       - Где ж взять-то профессионалов?
      
       - В отсутствии профессионалов следует чаще пользоваться здравым смыслом, - Фрейр назидательно похлопал себя по лбу, - чтобы предсказать действия врага.
      
       - И, конечно, ты прямо сейчас ответишь на вопрос, куда гоаулды нанесут свой удар, я правильно понял?
      
       - Это несложно, конунг. Флот Сокара и его союзников будет атаковать либо Сворин, либо Галат. Эти звёздные системы одинаково привлекательны для удара возмездия за бомбардировку Да Кары!
      
       - Хм-м...
      
       ...А ведь Фрейр прав: обе планеты уже вышли из века пара, уверенно освоили электричество и двигатели на органическом топливе, население каждой превысило сто миллионов. Для гоаулдов, старающихся не допускать чрезмерного развития 'мартышек' и вовремя проводить процедуру 'санации' с возвращением туземцев в средневековье, а лучше - в каменный век, эти миры уже давно 'перезрели'. Зачем им примитивная Киммерия, если на Сворине и Галате нападающие с лёгкостью наберут и рабов для шахт, и интеллектуально развитые телесные оболочки для подрастающего поколения 'червей'? А захваченные ценные ресурсы будут выглядеть просто как приятное дополнение к остальному!
      
       - ...Твоё предположение, проконсул, - самодовольная улыбку Тора покоробила Фрейра, только-только начавшего чувствовать своё превосходство, - очень похоже на правду, но совершенно ничего не меняет. Корабли Флота Высокого Неба способны быстро переместиться и 'прикрыть' любую из этих систем.
      
       - Даже если противник откроет гипертуннель в непосредственной близи от защищаемых планет?
      
       - В этом случае кое-какого ущерба не избежать, зато 'мартышки' проявят больше понимания, когда я открыто установлю над ними протекторат! Столь явная угроза заставит их усерднее работать на благо всех оталийцев!
      
       ...Н-да, пафосно, но, по сути, верно. Интересно, как конунг объявит о протекторате? В небе над столицей планеты появится лицо и громоподобный голос объявит:
      
       - Это я, ваш добрый бог Тор, пришёл защитить вас от злого демона Сокара!?
      
       Особенно неловко получится, если гоаулды успеют добраться до планеты и предъявить ультиматум в том же стиле: 'Смиритесь, жалкие, и преклоните колени пред ликом вашего могучего бога Сокара!'
      
       Да, уж! Фрейр хотел сказать, что без решения Совета и тщательно разработанного сценария установления протектората ничего такого делать не стоит, но потом вяло махнул рукой. Сейчас его беспокоило совсем иное:
      
       - Ты уверен, что риск не будет чрезмерным?
      
       - Навигационные системы гоаулдов не позволят крупным кораблям 'прыгнуть' к звезде ближе, чем в нескольких световых часах. И ещё, чтобы создать реальную угрозу нашим кораблям, 'червям' придётся собрать огромный флот, для которого окажется непростой задачей собраться вместе после гиперперехода.
      
       - Ты, конунг, уверен, что Второй Флот успеет остановить корабли Сокара и его союзников?
      
       - Я гарантирую, что ущерб важным ресурсам атакованной планеты будет невелик и не скажется на оталийской боевой мощи. Ничего иного обещать не могу, текущее состояние дел ты знаешь и сам, проконсул...
      
      
      
      
       ПО СТРАНИЦАМ ГАЗЕТ. ФЕВРАЛЬ - МАРТ 1909
      
      
       1
      
       1909, февраля 6-ого, суббота,
       Россия, 'Голос Москвы'.
      
      
       '...Как передают наши корреспонденты из Америки, вчера с утра государство Офир объявило о том, что находится в состоянии войны с Аргентиной, чем вызвало всеобщее недоумение цивилизованного мира, поскольку Аргентина известна своей военной и промышленной мощью, тогда как Офир вряд ли обладает тем или другим. Это так называемое государство располагается на группе маленьких островов в Южной Атлантике. Судя по тому, что в тот же день распространилось известие о том, что английский король Эдуард VII изволил преподнести в дар Офиру Новую Георгию и Фолклендские острова, за всеми событиями явно видны интересы Британии. Верная своей политике, островная Империя защищает свои интересы чужими руками, которыми ныне являются войска и флот Офира. Фолклендские острова в Аргентине называют Мальвинскими и считают своей территорией, так что война оказалась неизбежным следствие такого подарка!'
      
       '...По официальному отчету Правительства за прошедший год из России в Америку прибыло сто пятьдесят шесть тысяч семьсот пять эмигрантов. Это на сто тысяч менее, чем в предыдущем году...'
      
       '...Нижняя палата законодательного собрания американского штата Калифорния приняла законопроект об исключении всех японцев из общественных школ. Губернатор Калифорнии получил от президента Рузвельта депешу, что сей закон, несомненно, противен конституции. Рузвельт рекомендует немедленно расследовать: можно ли приостановить закон и наложить на него вето'.
      
       '...Долголетняя борьба чехов за равноправие их языка с немецким в пределах Чешского королевства должна была закончиться на прошедших днях после принятия парламентом Австрии правительственного законопроекта о равноправии языков. Меж тем предложенный законопроект не удовлетворил ни чехов, ни немцев и потерпел полное фиаско. Таким образом, борьба между чехами и немцами снова разгорится, но теперь еще с большей силой'.
      
      
       2
      
       1909, февраля 6-ого, суббота,
       Британия, 'Дэйли телеграф'.
      
      
       '...В настоящую минуту для европейского мира всего опаснее сербский вопрос. К сожалению, Австрия не замечает этой опасности. Почему бы и вправду ей не пойти навстречу пожеланиям сербов, уступив требуемый и необходимый им клочок земли для выхода к морю? Всем кажется, что это небольшая цена за сохранение прочного мира среди стран Европы'.
      
       '...Вчера состоялся кратковременный визит в Британию наследного принца Генри Офирского. Его высочество прибыл на воздушном корабле, чем произвёл значительное оживление в обществе. Принц был любезно принят во дворце и покорил светское общество изящными манерами и превосходным знанием языка. По завершению визита в Британию принц выразил намерение посетить Италию, Россию, Испанию и Португалию'.
      
       '...Источники в правительстве Его Величества сообщают, что вчера под суверенитет Офира действительно переданы острова Новая Георгия и Фолкленды. Однако данный шаг явно идёт навстречу интересам Британии, поскольку, с одной стороны, снимает все расходы на содержание столь удалённых и бедных колоний, а с другой - сохраняет все пункты обеспечения флота в стратегически важном регионе Южной Атлантики...'
      
       '...Пятого февраля к вечеру стало известно, что Офир объявил войну Аргентине, его воздушный флот уже нанёс удар по Буэнос-Айресу и высадил десант. Бомбардировки подверглись военные базы аргентинского флота. По сведеньям, продолжающим поступать из Буэнос-Айреса, обстановка в столице спокойная, разрушения гражданских или общественных зданий незначительны, улицы патрулируются солдатами Офира при поддержке воздушных кораблей. Президент и всё правительство Аргентины арестованы и заключены под стражу.
      
       По слухам, в море недалеко от Пуэрто-Милитар произошло сражение между боевыми кораблями Офира и флотом Аргентины, в котором тот понёс жестокое поражение: офирцы заставили спустить флаги три крейсера и потопили несколько, приведя противника в безнадёжное состояние. Сегодня утром совместным ударом воздушного и морского флота Офира захвачен Пуэрто-Милитар...'
      
       '...В Североамериканских Штатах нарастает напряжённость. Парламент Невады одобрил резолюцию, советующую калифорнийскому парламенту не обращать внимания на ноты или иное вмешательство президента Рузвельта, и выражающую порицание последнему за его посягательство на права независимых штатов федеративного государства. Резолюция называет японцев и китайцев 'паразитами всего мира', и просит представителей Невады в конгрессе ходатайствовать о принятии закона, направленного на полный запрет японской и китайской эмиграции'.
      
      
       3
      
       1909, февраля 9-ого, вторник,
       Британия, 'Таймс'.
      
      
       '...Визит Его Величества Эдуарда VII в Германскую империю не стоит расценивать как знак какого-то потепления между Империями и их монархами. Его Величество просто возвращает кайзеру Вильгельму визит, сделанный им два года назад. Ради справедливости необходимо отметить, что англо-германские отношения продолжают быть корректными и ровными. Поэтому свиданию монархов не стоит придавать значение, которого оно в действительности не имеет. Полагают, что кайзер Вильгельм и Его Величество обсуждают дела Ближнего Востока. Что же касается вопроса об океанском флоте, то это чисто внутренний вопрос и не может подлежать обсуждению монархов. Любые рассуждения об изменении к худшему отношений двух великих держав не имеют под собой сколь-нибудь серьёзного основания. Наоборот, задача нынешнего свидания монархов - улучшить эти отношения. В рамках встречи между князем Бюловым и сэром Гардингом произошло совещание, на котором обсуждались вопросы внешней политики обеих стран.
      
       В то время, пока Его Величество торжественно встречают в Берлине, в Адмиралтействе рассматривают дополнения к плану национальной обороны. Согласно с ним, через восемнадцать месяцев будут полностью готовы шесть новых броненосцев по образцу 'Дредноута'. Если принять во внимание значительное расширение кораблестроительной программы Германии, британский флот нуждается в более энергичном усилении своей мощи до той степени, когда угроза со стороны растущих аппетитов кайзера будет полностью парирована'.
      
       'Из Буэнос-Айреса передают, что президент Хосе Фигероа Алькорта и правительство Аргентины сегодня согласились на все требования Офира и капитулировали. Тем самым Аргентина отказалась от суверенитета над Патагонией, Фолклендами, Антарктическими островами и теми частями ледового континента, на которые ранее претендовала, в пользу государства Офир. Согласно договору между Аргентиной и Офиром, республика отныне не будет иметь кораблей флота крупнее тысячи тонн, но полностью примет защиту и сюзеренитет Офира. Сегодня же президент Фигероа Алькорта вместе с правительством ушли в отставку, однако по поручению монарха Офира Константина будут пока исполнять свои обязанности до окончательного разрешения ситуации'.
      
       '...Президент Чили Педро Монтт выразил серьёзную обеспокоенность прекращением действия договора о разделе спорных территорий в Южной Америке между Чили и Аргентиной, заключённого семь лет назад при посредничестве Его Величества Эдуарда VII-го, и призвал Константина Офирского к проведению переговоров...'
      
       '...Между Германией и Францией сегодня подписан договор, которым обеим державам обеспечивается свобода действий в Марокко. В политических кругах стран с большим удовлетворением встретили это известие, видя в нём залог возможного сближения...'
      
       '...Из Мессины поступило известие о спасении человека, пробывшего под развалинами тридцать семь дней. Утром восьмого февраля из-под обломков удалось извлечь человека; он находился в обморочном состоянии но, по-видимому, оставался цел и невредим. Оказалось, что он был погребен под развалившейся кондитерской и все время питался пирожными и ликерами...'
      
       '...В Блумфонтейне опубликован проект южно-африканской конституции. Предполагается объединение Капской колонии, Трансвааля, Наталя и Оранжевого государства. Во главе управления, по проекту, стоят генерал-губернатор, сенат и законодательное собрание, основанное на принципе пропорционального представительства. Члены сената исключительно европейцы. Официальные языки английский и голландский, но оба считаются равноправными...'
      
      
       4
      
       1909, февраля 15-ого, понедельник,
       С.А.С.Ш., 'Нью-Йорк таймс'.
      
      
       '...Республика пала!! Четырёхдневная война между Офиром и Аргентиной завершилась полным разгромом последней, в результате чего войска капитулировали, а президент Алькорта был вынужден принять монарха Константина в качестве сюзерена Аргентины. Офиру отошли также значительные территории в Патагонии, Фолкленды и несколько Антарктических островов. В настоящее время проводятся переговоры между Офиром и Чили, но уже несложно предсказать: Офир, этот молодой и наглый хищник, будет продолжать бесцеремонно навязывать свою волю соседям. В своих действиях он не желает учитывать ни демократические нормы, ни международное право...'
      
       'Британский король Эдуард VII весьма удовлетворен своим свиданием с кайзером Вильгельмом и посещением Берлина. Обратное путешествие было совершено вполне благополучно. Король чувствует себя значительно лучше, чем во время отъезда в Германию; тогда король был простужен, а суровая погода на континенте, заставляла считать желательным принятие мер предосторожности. Теперь здоровью короля ничто не угрожает'.
      
       '...Известный миллионер и бывший 'стальной король' Карнеги выступил с энергичным обличением трестов, которые, по его словам, сокращают своё производство с целью сохранить высокие цены. 'Промышленный мир, - говорит Карнеги, - переживает очень серьезный момент своего развития. Свободную конкуренцию разрушают безответственные монополии'. Карнеги настаивает на учреждении высшего промышленного суда для назначения справедливых цен на товары. Статья Карнеги вызвала большое возбуждение в промышленных кругах Соединенных Штатов...'
      
       '...Четырнадцатого февраля в Вашингтоне известный изобретатель Виктор Лей демонстрировал усовершенствованный аппарат беспроволочного телеграфа, который в состоянии в течение одного часа передать сорок тысяч слов. Нынешний аппарат Морзе за такое же время передает только двадцать четыре тысячи слов. Данное устройство особенно интересно в связи с законом о снабжения океанских судов аппаратами для беспроволочного телеграфирования.
      
       Он уже принят Палатой Представителей и предписывает, чтобы все океанские суда, заходящие в американские порты, были снабжены такими аппаратами в годичный срок. Неисполнение этого закона карается тюремным заключением на срок до одного года и денежным штрафом до трёх тысяч долларов'.
      
       '... Вчера наблюдалось сильное извержение вулкана Пико-де-Колима недалеко от Мехико, сопровождавшееся громким гулом. Огромным количеством выброшенного раскаленного песка уничтожена растительность в окрестности. О человеческих жертвах известий нет'.
      
       '...Бывший венесуэльский президент Кастро отбыл из Берлина в Дрезден, где он якобы намерен поселиться на длительное время до окончательного выздоровления, однако в городе так и не появился...'
      
      
       5
      
       1909, февраля 22-ого, понедельник,
       Британия, 'Дэйли телеграф'.
      
      
       '...Общественность Европы всерьёз опасается, что весной на Балканах разразится война. Очевидно, что в этом случае Россия не может сохранить нейтралитет. Заверениям барона Эренталя и его обещаниям более никто не верит и не расценивает как гарантию сохранения мира. Австрия должна помнить, что в случае ее вторжения в Сербию немедленно последует вмешательство России и Италии. В политических кругах Лондона, похоже, определились, чью сторону принять в будущем конфликте, и считают укрепление англо-русского соглашения самым крупным успехом британской дипломатии за последнее время. Согласно этому соглашению, Англия без колебаний поддержит Россию, даже при ее активном выступлении в защиту сербо-славянских интересов. В то же время в Лондоне считают необходимым скорейший созыв общеевропейской конференции по укреплению мира'.
      
       '...Ввиду практически неизбежной войны, которая может разразиться в ближайший год или два, британская общественность всерьёз обеспокоена современным положением воздушного флота. Итог конфликта Офира и Аргентины показал, что воздушные корабли являются серьёзной угрозой для морских, даже бронированных.
      
       При нынешних темпах строительства к двенадцатому году Германия будет иметь двенадцать боевых аппаратов по образцу 'Цеппелина', которые в состоянии перелететь через канал Ламанша и в продолжении десятка часов уничтожить все английские броненосцы, в том числе и новейшие дредноуты. Кроме того, Германия имеет двенадцать аэропланов, тогда как Британия - всего пять.
      
       Созданием полноценного воздушного флота озаботилась и Россия. Уже несколько дней как под Парижем в Сен-Жермен русские офицеры совершают пробные полеты на дирижабле 'Байярд'. Одновременно идут переговоры относительно закупки дирижаблей типа 'Байярд', помимо уже купленного дирижабля типа 'Республика'.
      
       В американских университетах отныне будут читать лекции по аэронавтике. Организовано несколько воздухоплавательных клубов, где производятся эксперименты с летательными машинами...'
      
       '...Согласно телеграмме из Гааги, бывший президент Кастро заказал для себя каюты на пароход, отплывающий двадцать шестого марта. Если верить сообщению, то в Венесуэлу он сможет прибыть уже в начале апреля'.
      
      
       6
      
       1909, февраля 23-ого, вторник,
       С.А.С.Ш., 'Нью-Йорк таймс'.
      
      
       '...Великий Белый флот завершил кругосветное плавание! Вчера утром все линейные корабли с эскортом, возглавляемые эскадренным броненосцем 'Коннектикут', прибыли в Хэмптон-Роудс (Виржиния). Именно от этих причалов корабли ушли более года назад. Президент Рузвельт, обращаясь к морякам с барбета корабля 'Мэйфлауэр', заявил, что они 'герои, первыми прошедшие в составе флота боевых кораблей вокруг света'. Ранее, шестого февраля, Великий Белый Флот прошёл Гибралтар и начал путь домой через Атлантику'.
      
       '...Впервые за последние полстолетия полностью замерз Ниагарский водопад. Тысячи туристов со всего мира съезжаются полюбоваться небывалым зрелищем!'
      
       '...Семнадцатого февраля в Форт-Силл на восьмидесятом году жизни умер от пневмонии легендарный военный предводитель индейцев-апачей Джеронимо. За три дня до того вождь, возвращаясь из бара, во время переправы через ручей упал с коня и до утра пролежал на земле в мокрой одежде. В результате вождь получил переохлаждение, осложнённое пневмонией, и умер. Джеронимо был похоронен в Форт-Силл на местном кладбище пленных индейцев-апачей. Смерть столь уважаемого вождя вызвала значительные волнения в индейских резервациях. Губернаторы справляются, но Президент уже готов приказать национальной гвардии навести порядок на землях Америки...'
      
      
       7
      
       1909, февраля 26-ого, пятница,
       С.А.С.Ш., 'Нью-Йорк таймс'.
      
      
       '...Сенат штата Калифорния принял большинством двадцать восемь против семи голосов резолюцию, высказывающуюся за недопущение вообще всех азиатов в Соединенные Штаты'.
      
      
       8
      
       1909, март 05-ого, пятница,
       С.А.С.Ш., 'Вашингтон пост'.
      
      
       '...Вчера днём состоялось торжественное введение в должность президента Тафта. Вследствие снежной метели вся церемония происходила в зале сената, так что Тафт стал вторым президентом после Эндрю Джексона, принимавшим присягу под крышей. В торжествах и приёмах, организованных по этому случаю, приняло участие более двадцати пяти тысяч граждан.
      
       Сложивший полномочия президент Рузвельт выезжает в двухлетнюю поездку по Старому Свету. В течение года Рузвельт пробудет в британских владениях Африки, где будет руководить научной экспедицией, затем посетит Лондон, Париж и Берлин. В экспедиции примут участие сын Рузвельта и известные американские натуралисты, в том числе майор Мирнс. Экспедиция предполагает ознакомиться с фауной и флорой центральной Африки и составить коллекции, которые будут предоставлены национальному музею в Вашингтоне'.
      
       '...Сегодня британский король Эдуард VII-ой выехал из Лондона на отдых в Биарриц (Франция)'.
      
       '...По слухам из Брюсселя, экс-президент Кастро зафрахтовал в Антверпене судно для доставки партии оружия в Тринидад. Ещё один пароход приготовлен для самого Кастро, сопровождающих его лиц и груза, который будет доставлен из Германии...'
      
      
      
      
      
       ГЛАВА 3. ДОБРОЕ СЛОВО И БОЛЬШАЯ ДУБИНКА
      
       ...доходчивей одних лишь добрых слов!
      
      
       1
      
       1909, март 07-ое, воскресенье,
       Великобритания, Лондон.
      
      
       Сэр Джон Арбетнот, барон Фишер, Первый Морской Лорд уже много часов без устали чертил схемы сражения, произошедшего месяц назад у берегов Аргентины. Тогда два боевых корабля Офира напали на формально многократно превосходящий их по силе броненосный флот, находящийся вблизи собственной военно-морской базы Пуэрто-Милитар. Аргентинские корабли имели надёжный эскорт из миноносцев и лёгких крейсеров и совершенно не собирались сдаваться коварному и бесчестному врагу.
      
       Почему бесчестному? Потому, что два ...хм, броненосца Офира прикрывали с воздуха четыре "эршипа" и дюжина небольших аппаратов вроде аэропланов, против орудий которых - да, чёрт возьми, орудий!! - у аргентинских миноносцев и крейсеров никакой защиты не было вообще. Диспозиция на начало боя предельно проста: в пятнадцати милях от берега флот Аргентины получил информацию о подходящем с востока противнике. В это время четыре броненосца, в число которых входили и два совсем старых, ещё казематной постройки, ветерана, без спешки шли вдоль берега милях в тридцати от Пуэрто-Милитар. Арьергард основных сил флота сформировали все броненосные крейсера типа "Гарибальди". Три бронепалубных крейсера рассыпались милях в пятнадцати-двадцати мористее и выполняли патрулирование, прикрывая флот. Ближе к берегу, чуть отставая, два дивизиона миноносцев сопровождали большие корабли.
      
       Аргентина какими-то невероятными усилиями смогла собрать в одном месте почти весь свой флот! Когда Фишер спрашивал себя, смог бы он, получив известие о начале войны, столь же быстро организовать выход кораблей в море, то сам себе и отвечал: нет! Аргентинцы успели - к радости безжалостного противника.
      
       Каждый раз, рассматривая схему боя, адмирал Фишер хватался за голову: диспозиция дурацкая! Зачем было вообще выводить флот в море? Не лучше ли ...м-да.
      
       О чём думал командующий флотом, отдавая тот самый приказ, теперь уже не узнать. Увы!
      
       Да, его застали врасплох!
      
       Возможно, внезапно получив известие о приближающемся противнике, аргентинский адмирал сделал то единственное, что успевал? Ведь враг был обнаружен милях в двенадцати, да и то случайно. Низкие силуэты офирских броненосцев, окрашенных в сине-голубые цвета, будто "таяли" в море. К тому же они совсем не дымили! Обнаружил их неожиданно для всего флота благодаря исключительно острому зрению неизвестный моряк с крейсера "Бентесинко-де-Майо". Патруль едва успел телеграфировать главным силам, как был потоплен буквально двумя попаданиями, с огромной дистанции, без пристрелки! Ещё одна случайность? Сверхтяжёлые снаряды - специалисты оценили калибр орудий офирского броненосца в двадцать-двадцать пять дюймов! - разломили корпус крейсера на три части, и через минуту на поверхности океана плавали лишь мусор да мелкие обломки.
      
       В тот момент аргентинский адмирал мог повернуть обратно на базу, от которой далеко уйти не успел, или, ...а что сделал бы он, адмирал Его Величества Эдуарда VII-го? Фишер не мог дать ответ, но, в любом случае, не стал бы действовать подобно аргентинскому коллеге. Тот развернул свои броненосцы (убогие корытца на две с половиной тысячи тонн!) строем фронта навстречу врагу, чтобы выйти на дистанцию огня и поворотом "все вдруг" поставить противника под полный бортовой залп. Вторая флотилия, состоящая из трёх броненосных крейсеров типа "Гарибальди", получила приказ сблизиться с незваными гостями на контркурсах с севера, и вступить в бой, как только старые, но ещё крепкие, "броненосцы" отвлекут противника на себя. Против двух "обычных", пусть даже сильных, кораблей, этот план, может, и сработал бы - чудеса иногда бывают! - но здесь-то шла речь об офирцах.
      
       Патрульные крейсера попытались удрать, всерьёз рассчитывая на удачу, но им не повезло: орудия офирских кораблей оказались куда дальнобойнее и, создавалось впечатление, "мазать" не собирались. Несколько минут спустя "словил" три тяжёлых снаряда и мгновенно затонул "Нуэве-де-Хулио", а "Буэнос-Айрес", не желая более испытывать судьбу, погасил котлы и выкинул белый флаг. Адмирал Фишер кивнул: разумное решение!
      
      
       2
      
      
       Вторая фаза сражения началась через четверть часа атакой дюжины скоростных воздушных аппаратов - аэропланов? - на миноносцы аргентинцев, в результате чего они были совершенно лишены хода, и в дальнейших событиях участия не принимали. Аэропланы офирцев на скорости более двухсот узлов ушли в сторону Пуэрто-Милитар, где с увлечением занялись уничтожением береговой обороны и военной инфраструктуры. Затем шесть 'аэропланов' провели рейд на Буэнос-Айрес, разрушив казармы и подавив все очаги сопротивления, а остальные остались патрулировать базу аргентинского флота. Чуть позже над Буэнос-Айресом и Пуэрто-Милитар появились эршипы, с которых офирцы высадили десант.
      
       В море события развивались не менее драматично: пара эршипов на скорости около ста узлов подошла к колонне 'гарибальдийцев', зависла и открыла по крейсерам огонь из орудий, которые, как оказалось, установлены в нижней полусфере воздушных кораблей. Не имея возможности ни ответить огнём, ни удрать, через десяток другой минут 'гарибальдийцы' сдались, после чего на крейсера были высажены абордажные группы.
      
       В то же время, сблизившись на дистанцию миль в четырнадцать, корабли Офира открыли огонь по развернувшимся 'во фронт' аргентинским 'броненосцам'. Те даже не вышли на рубеж открытия огня, и потому боя не было - просто безжалостное избиение, продолжавшееся не более нескольких минут. Три-четыре залпа - и от флота Республики Аргентина остались лишь воспоминания... Фишер промокнул платочком пот, выступивший на лбу. Его Величество прав: с Офиром воевать невозможно, и характеристики, которые показывают его аппараты, людским поделкам просто недоступны! Господин Жюль Верн со своим капитаном Немо, Робуром-завоевателем и прочими сумасшедшими изобретателями даже в кошмарном сне не мог представить подобную мощь!
      
       Броненосные корабли в десять-двенадцать тысяч тонн, идущие на экономической скорости в тридцать-сорок узлов, - это несложно прикинуть по карте, - не дымящие, вооружённые двадцатидюймовыми орудиями, без промаха бьющими на ...хм, двадцать миль. Ха, это просто ерунда по сравнению с неуязвимыми - бронированными! - аэропланами, эршипами, ...что там ещё в запасе у коварных офирцев? Ракеты по типу тех, которыми Уильям Конгрив сжёг Копенгаген, но способные сразу уничтожить не город, а всю Британию? Боже, какой ужас! Фишер сжал уши руками, не желая слышать звенящие в голове молитвы убитых в Копенгагене, в Данциге, в... как там: '...небеса, потрясаемые изобретениями, о которых раньше не слыхивали, несущими сквозь воздух неугасимый огонь, падающий на наши жилища, ...Британия, твоя ли это работа?' Так, может, это расплата за гордыню?..
      
       Стоп! Он - боевой адмирал, а не истеричная викторианская дамочка. Политикой пусть занимаются король и Форин Офис, его дело - просто выполнять...
      
       Фишер потянулся к разбросанным перед ним многочисленным снимкам: агенты хорошо потрудились, фотографируя аппараты офирцев: вот несколько видов с их аэропланом, похожим на явившуюся из кошмаров птицу, это эршипы, ...а вот и корабли!
      
       Футов четыреста в длину, семьдесят-семьдесят пять в ширину, килотонн четырнадцать-пятнадцать, остро скошенный форштевень без намёка на таран, ...ха-ха, зачем им это? Двухорудийная башня на приподнятом баке - это главный калибр, понятно. Над нею - ещё одна, маленькая, похоже, со 'скорострелками'. Низкая и длинная надстройка - боевая рубка? - с непонятной пирамидой поверх. И никаких труб! С кормовой стороны прямо на 'крыше' рубки - ещё одна маленькая башня, а вот дальше - длинная плоская палуба без какого-либо оборудования. Странная конфигурация вооружения, но, видимо, офирцы сочли, что пушек - достаточно. Возможно, на корме - посадочная площадка для эршипа или аэроплана? Хм-м, возможно...
      
       Как же бороться с этим монстром, если он сверхточно поражает цели на пятнадцать миль? М-да, задачка! ...Пушки тут не помогут, нужно что-то более мощное. Например, торпеды. Поскольку у надводного миноносца шансов приблизиться нет - значит, необходимо строить подводные лодки. Не Британии, ей не дай Бог сориться с Офиром! Дружить, только дружить! Заключить союз, да-да. А пушки, ...против летательных аппаратов скорострельные орудия будут весьма неплохи! Нужна высокая начальная скорость снаряда да хороший угол возвышения ствола. Кстати, раз немцы строят цеппелины, противовоздушная артиллерия становится необходимой...
      
       Фишер отодвинул в сторону ворох фотографий и открыл отчёт артиллерийской комиссии Адмиралтейства: '...Опыты стрельбы по подвижным воздушным свободно летящим целям убеждают, что для надёжного поражения цели необходимо специальное скорострельное орудие с особыми прицельными устройствами...'
      
       Вот! Без сомнений, интересы Британии требуют намекнуть 'кузенам' о торпедах, подводных лодках и создании противовоздушных орудий, ведь будущие союзники из Офира не воспринимают американцев всерьёз, не так ли? Так почему бы не полюбоваться со стороны на извечное соперничество 'клинка' и 'брони'?
      
      
       3
      
      
       Фишер со слезами на глазах потянулся к своим любимым фотографиям, на которых резали морские волны его 'дети', начиная с 'Дредноута'. Нужны ли они теперь Империи, над которой не заходит Солнце? Их век близится к концу, увы. Возможно, зенитки смогут отогнать цеппелин, или, даже, эршип, но они вряд ли помогут против аэропланов вроде тех, что применили офирцы.
      
       Аэропланы! Да, но пока ни у кого, кроме них, настоящего воздушного флота нет - значит, корабли пока нужны, его дредноуты ещё поживут и послужат Британии, но судостроительную кампанию придётся вскоре пересмотреть. Фишер сделал пометку - Британия нуждается в воздушных судах! - и вернулся к флоту океанскому. Для разведки нужны быстроходные лёгкие крейсера, для атаки - подводные лодки с высокой автономностью, а для защиты Метрополии хватит дредноутов - тех, что есть, тех, что строятся. Но как же быть с защитой колоний - и, прежде всего Индии? Во-первых, базы: Сингапур, Гонконг.
      
       Договор с офирцами о совместной обороне владений! Только вот чем заинтересовать, по меткому сравнению Его Величества, сорокафутового аллигатора, который до атаки и не показывается над водой?! Ни деньги, ни промышленные товары его не привлекают...
      
       Фишер бросил взгляд на образцы продукции, которую Офир начал продавать в Южной Африке и Аргентине. Вроде бы это же предлагают европейские или американские производители, но офирские качественнее, удобнее, надёжнее. Вот, например, фонарик. Один британские инженеры даже разобрали и ...чуть не сошли с ума. Внутри лёгкого металлического корпуса оказались несколько непонятного назначения кристалликов - и всё. Исследователи даже не смогли определить, какой из них является лампочкой, а какой - аккумулятором! Кристаллики монолитные, попытаться взять кусочек для анализа - просто разрушить. Попытка просветить их лучами Рентгена окончилась безрезультатно: они оказались столь же непрозрачны для икс-лучей, как и для обычного света. Изумлённые инженеры собрали кристаллики обратно, и фонарик снова заработал! Его оставили включённым до истощения - и вот уже неделю он работает без малейших следов разрядки. И Асквит ещё подвергает версию о пришельцах сомнению! Ха, даже фонарик, подобный этому, ни в Старом, ни в Новом Свете сделать не смогут, а Офир печёт их как пирожки, дёшево, всех размеров и расцветок!
      
       Естественно, с такими товарами офирцы мгновенно захватывают любой рынок, на который приходят. Если судить по лёгкости, с которой они изготовили все эти товары, для них они не сложнее, чем каменные инструменты троглодита для современного европейца. Торгуют за наши деньги, ...зачем они понадобились пришельцам? Что им нужно от 'диких' аборигенов?
      
       Фишер уже смирился с подобным эпитетом: глупо обижаться на правду, но ему хотелось понять, в чём нуждаются офирцы. Агенты сообщают, что они скупают в любых объёмах продовольствие, но всегда исключительно свежее и только у производителя - фермера, ранчеро, рыболова. Значит, имеют нужду в продуктах питания. Увы, Метрополия и сама их скупает, а потому не сможет обеспечить большой объём поставок. Зато данная информация подсказывает, что фермерские хозяйства Канады, Новой Зеландии, Австралии в ближайшее время ждёт процветание.
      
       О, как же он забыл о шерсти и хлопке! Заинтересуются ли пришельцы? ...Хм-м, надо сделать пометку для Асквита. Конечно, сейчас он точно так же ломает голову, пытаясь найти с офирцами точки соприкосновения. Возможно, им нужны золото, серебро, платина, драгоценные камни? Что сами британцы тащили из-за морей, что брали от дикарей в обмен на бусы, зеркала и другие промышленные товары?
      
       Территории? ...Хм-м, ...Южную Африку придётся отдать. Удержать офирцев от силового захвата невозможно, а ссориться с пришельцами глупо. Возможно, они потребуют острова в Океании или где-то ещё? Отдать, всё отдать ради Договора о взаимной обороне, а лучше - союза. Нет, ни того, ни другого Британия не получит: Фишер отчётливо понимал, что с туземцами подобных договоров не заключают, ...а вот согласиться на протекторат, на положение вассала - почему и нет, для выживания Британии хороши все средства!
      
      
       4
      
       1909, марта 08-ое, понедельник,
       Россия, Царское Село.
      
      
       - Ваше высочество, - сдержанно поклонился Николай II, приветствуя на английском неожиданного гостя, о прилёте которого загодя предупредил дядюшка Эдуард VII-ой. Ещё дядюшка почему-то настоятельно советовал соблюдать титулование и демонстрировать отменную вежливость. Почему? Могучая Британия - и маленький Офир, что может их связывать? Да и кто такой этот Генрир, чтобы Император Всероссийский лично встречал его, отдавая всяческие почести как настоящему принцу великой империи вроде Германской или Британской?
      
       Надо отдать должное, Генрир прибыл величественно и с определённым шиком, поразив всё Царское Село зрелищем огромного небесно-синего эршипа, величественно опускающегося на освобождённое от зевак поле. Воздушный корабль был огромен, не уступая в размере броненосцам Императорского Флота, но при всей массивности оказался странно грациозен. Почти бесшумно эршип мягко коснулся грунта и застыл неподвижно, совсем не реагируя на неслабые порывы мартовского ветра...
      
       - Ваше величество, - вернул поклон и ответил на безупречном великорусском языке высокий рыжеволосый юноша. Николаю почудилось, будто лицо принца он уже где-то видел. - Примите искреннюю благодарность за то, что вы любезно согласились на эту встречу. Я счастлив ступить на русскую землю.
      
       - Благополучно ли прошёл перелёт, ваше высочество? - Николай жестом пригласил принца пройти под натянутый по случаю непогоды навес, неплохо защищающий от мокрого снега и ветра
      
       - Вполне, ваше величество, - Генрир вежливо улыбнулся, принимая предложение. - Эршипы абсолютно надёжны, поэтому никаких волнений я не испытывал...
      
       Ну да, в Италии они произвели настоящий фурор, приняв участие в спасении пострадавших от землетрясения, да и после, ...вон, Аргентину разгромили всего четыре таких воздушных крейсера, показав полную беспомощность современных вооружённых сил перед атакой с воздуха. Конечно, там, помнится, было и морское сражение, в котором офирцы то ли утопили, то ли захватили весь флот противника, но решающей стала прямая атака с воздуха. Безжалостная и острая, как удар кинжала.
      
       Кто бы мог подумать, что боевые корабли начнут ходить по воздуху, и Россия, с её огромными пространствами, окажется совершенно беспомощной?! Теперь уже бесполезно охранять берега, что стоит такому воздушному кораблю нанести удар в любом месте, даже удалённом от береговой линии. Осознав новые реалии, все страны заспешили создать хоть что-то подобное. Больше всех преуспела Германия, хотя даже её цеппелинам бесконечно далеко вот до этого эршипа, вальяжно усевшегося на лугу. Вслед поспешила Франция, а теперь в 'гонку' включилась и Россия, но Николай понимал, что спешить-то уже некуда.
      
       Битва за владычество над воздушным океаном проиграна, даже всерьёз не начавшись, и теперь в Россию с визитом явился победитель - вежливый, аристократично-лощёный, но жёсткий и безжалостный. Помнится, Офир потребовал от Аргентины признания своих прав на Антарктиду, Патагонию и ряд островов, а та отказалась? Теперь Аргентина - вассал Офира, а Патагония и всё прочее достались захватчику.
      
       Затем принц Генрир явился к дядюшке Эдуарду, который передал отцу этого милого молодого человека права на Южную Африку и согласился со всеми без исключения претензиями Офира. Это с учётом уже отданных Фолклендских островов и Новой Георгии. Невероятно! Чтобы Британия ...без долгих споров, ...без сколь-нибудь заметного противодействия отдала собственные заморские территории!.. Потом принц посетил Португалию, Испанию, Италию, а теперь дошла очередь и до России. Глядя на огромный и, по слухам, неплохо вооружённый корабль Офира, беззаботно стоящий на поле, Николай понял, о чём любезно предупреждал дядюшка: внезапно возникшей новой силе безразличны договорённости между старыми 'игроками'. Всё, что нужно, офирцы возьмут силой и никаких мук совести по этому поводу испытывать не будут.
      
       На какой-то миг Николаю представилось, что он - император ацтеков, с трепетом взирающий на могущество безжалостных завоевателей из-за океана, и его охватила паника. Как всегда, помогла молитва - и воспоминания о бескорыстной помощи офирцев жителям Итальянского королевства. Значит, милосердие и им не чуждо!
      
       Но, кажется, христианами офирцы не являются. Верят ли они в Бога - или разделяют модный ныне атеизм?
      
      
       5
      
      
       - Ваше величество, ваши высочества, - принц столь же сдержанно поклонился представителям императорской семьи как получасом ранее Николаю. - Счастлив посетить Россию и рад видеть вас в добром здравии.
      
       По лицу Аликс пробежала тень, но царица крепко держала себя в руках. О страшной болезни цесаревича старались не распространяться, в газетах только раз появился бюллетень о его состоянии здоровья, но внутри семьи и, видимо, для королевских дворов Европы, болезненность наследника была секретом полишинеля. Поэтому приветствие офирского принца можно было счесть бестактностью, если на мгновение забыть, из каких далей он прилетел. Учтя возможную неосведомлённость этого красивого молодого человека, Аликс просто улыбнулась:
      
       - Что привело вас в Россию, ваше высочество? Прошу вас, присаживайтесь, сейчас подадут чай.
      
       - А подарки? Ты привёз нам подарки? - младшая дочь императора Анастасия требовательно обратила внимание и на себя. Съёжившись под суровыми взглядами родителей, она жалобно прошептала:
      
       - Я так люблю цветы...
      
       - Наверное, ваши любимые - это фиалки? Вы позволите, ваше величество? - получив разрешение, Генрир кивнул адъютанту, и тот протянул принцу широкий поднос с пятью простыми на вид шкатулками. - Прошу вас, ваше высочество!
      
       Анастасия опасливо взяла из рук незнакомого красавца-принца шкатулку и, открыв, обнаружила в ней букетик фиалок, с виду неотличимый от настоящего. Нежные листочки, аромат, глубокий синий цвет. Царевна взяла букетик в руку, и тот, к удивлению всей семьи, вдруг засиял чистым белым цветом - будто фонарик.
      
       Генрир удовлетворённо улыбнулся и вручил похожие шкатулки остальным царевнам, а цесаревичу - маленький сундучок. Алексей сразу достал из него странный мячик, засветившийся в его руках подобно букетикам сестёр. Мальчик от неожиданности отпустил сияющий шарик, но тот и не думал падать, оставаясь висеть в воздухе безо всякой опоры. Он мягко увернулся от попыток сестёр схватить его, но легко вернулся в ладонь Алексею, стоило ему лишь протянуть руку.
      
       - Вам нужно лишь пожелать, ваше высочество, - улыбнулся Генрир в ответ на вопросительный взгляд цесаревича, - и шарик последует за вашими желаниями.
      
       Дети сгорали от нетерпения побаловаться с необычными подарками, и родители, переглянувшись, отпустили их. Вслед, подчиняясь знаку императора, вышли и остальные участники несостоявшегося чаепития.
      
       - Очень необычные подарки, принц, - улыбнулась Аликс, - и, кажется, они очень понравились детям...
      
       - У вас чудные дети, ваши величества, - Генрир слегка прикрыл глаза, возвращая комплимент.
      
       - ...Но вряд ли вы прибыли говорить о них, - вмешался Николай. Бесцеремонность гостя начала его слегка раздражать: император привык к другому стилю общения, и к тому же в присутствии этого молодого человека он почему-то не ощущал себя хозяином в собственном дворце. Это напрягало. - Офир стремительно ворвался в число великих держав, ваше высочество. В то же время все государи согласны в том, что чрезмерные территориальные приобретения ложатся тяжкой обузой на государственную казну. Теперь вы здесь, принц, значит ли это, что и Российской Империи нужно опасаться диктата Офира?
      
       - Вы ошибаетесь, ваше величество, - спокойно возразил Генрир. - Офир просто забирает своё и только в том объёме, который не напрягает бюджет. России не стоит беспокоиться из-за экспансии Офира, и уж тем более мой визит никак не связан с ультиматумами, требованиями или угрозами. Напротив, я прибыл помочь и именно для того, чтобы поговорить ...о детях, ваше величество.
      
       - Алёша!.. - по-бабьи зажала рот ладошкой Аликс.
      
       - Офирская медицина способна полностью исцелить цесаревича, великих княжон и ...вас, ваше величество, - Генрир изящно поклонился удивлённой императрице.
      
       - Вы шутите недопустимо жестоко, ваше высочество, - нахмурился Николай, - такое поведение...
      
       - Никаких шуток, ваше величество. Продемонстрировать возможности нашей медицины я могу прямо сейчас, но для полного исцеления цесаревича необходимо его содержание в стационаре госпиталя.
      
       - Вы ещё и целитель, принц?
      
       - Как и все члены моей семьи, ваше величество.
      
      
       6
      
      
       Шум, вопли с каким-то звериным подвыванием прервали плавный ход беседы, насторожив августейшую чету. Аликс побледнела, когда в комнату с криком вбежала растрёпанная Татьяна:
      
       - Папа, мама, Лёшка разбился!
      
       Забыв об этикете и императорском достоинстве, Николай и Аликс бросились к пострадавшему наследнику, а Генрир поспешил вслед.
      
       Тяжёлая болезнь цесаревича измотала ранее жизнерадостную императрицу и обрушила тяжкое уныние на и без того не слишком волевого императора. Каждый ушиб, который для всякого ребёнка явление обычное, вызывал внутреннее кровотечение. Медленно, но безостановочно, кровь проникала в окружающие мышцы и другие ткани, образуя изрядную гематому. Незначительные порезы или царапины не представляли опасности, но кровоизлияния в суставы причиняли мальчику сильную боль, которую тот стоически переносил. Попавшая в сустав кровь накапливалась в замкнутом пространстве, создавая давление на нерв, и травмируя кости, сухожилия и мягкие ткани. Сейчас Алексей, по-видимому, потеряв равновесие, с разбегу стукнулся об угол дверного проёма и упал на пол. Даже обычный ребёнок после такого удара оказался бы травмирован, что уж говорить о несчастном цесаревиче! Однако мальчик не плакал, он съёжился на полу, чуть-чуть поскуливая, а в его глазах стояли слёзы.
      
       - Алёшка!! Врача!
      
       - Позвольте, ваши величества, - мягко, но властно отстранил родителей Генрир, присаживаясь на корточки возле мальчика. Принц простёр над ребёнком руки, и они засветились ярким белым светом.
      
       - Больно?
      
       Мальчик кивнул, изо всех сил сдерживая слёзы.
      
       - Сейчас будет легче!
      
       Сияющие ладони опустились и начали мягко поглаживать тело цесаревича, которое жадно впитывало 'стекающий' вниз свет, будто томимый жаждой странник - воду. Лицо Алексея расслабилось, и слёзы высохли.
      
       - Ну как, ваше высочество?
      
       - Не болит... - удивлённо прошептал цесаревич, пытаясь подняться. - Спасибо...
      
       - Лежи, Алёшенька, - всполошилась Аликс, - сейчас тебя в кроватку отнесут!
      
       - Не стоит, ваше величество, - Генрир выпрямился и подал руку мальчику, помогая ему встать. - Уверяю вас, цесаревичу ничто не угрожает.
      
       - Пусть Алёшку осмотрит Боткин, - вмешался Николай, - Евгений Сергеевич сейчас подойдёт.
      
       - Как вам будет угодно.
      
       Офирский принц потрепал мальчика по голове:
      
       - Потерпите ещё немного, ваше высочество!
      
       - А потом я смогу ещё поиграть? - цесаревич протянул руку, и шарик, потухший и откатившийся в дальний угол зала, легко прыгнул ему в ладонь, снова засияв ровным белым светом.
      
       - Алёшке надо быть осторожнее, - сурово нахмурилась Анастасия, косясь на застывшую рядом маму.
      
      
       7
      
      
       - ...Извольте объясниться, ваше высочество! Что вы сотворили с моим сыном? Доктор Боткин в полнейшей и совершеннейшей растерянности!
      
       - Я просто стабилизировал состояние мальчика - вот и всё, ваше величество. Это - не полноценное лечение, а лишь временная мера, дающая ребёнку пару месяцев пожить полноценной жизнью. Потом болезнь постепенно вернётся, ...если его вовремя не госпитализировать.
      
       - Я не могу отпустить детей не...
      
       - Неизвестно куда, хотите вы сказать, не так ли, ваше величество? Это ваш выбор.
      
       - Никки! - возмущённо зашипела императрица, - принц, пожалуйста, называйте меня по имени - Аликс.
      
       - Для вас я - Николай, - кивнул император, - всё равно вы нас неправильно титулуете, принц.
      
       - Генрир, - с поклоном улыбнулся гость, - или просто Генри, если вам так привычнее.
      
       - У вас необычное имя, принц...
      
       - Традиции, Аликс, священные традиции!
      
       - Вы женаты?
      
       - Пока нет, Аликс, и в ближайшее время не собираюсь. Слишком много дел, вы же понимаете.
      
       - Мне кажется, Генри, вы исполняете обязанности министра иностранных дел Офира, и император Константин вам бесконечно доверяет, я прав?
      
       Генрир ненадолго задумался. Здесь, в Мидгарде - безусловно. А вот в иных звёздных системах - не факт. Есть ведь ещё и Хёмдалль, то есть Рихард. Нет, на последней встрече - или надо говорить о заседании правительственного кабинета? - отец высказался прямо...
      
       - Это так, Николай.
      
       - Но вы ещё так молоды, - посочувствовала Аликс.
      
       - Возраст - не главная помеха, - сокрушённо покачал головой Генрир, но в глубине души расхохотался. Знали б эти люди, каков на самом деле его возраст! - А вот дипломатического опыта мне явно не хватает.
      
       Ага, зато боятся враги! Соглашение с Аргентиной заключал именно Генрир и ему до сих пор приятно вспоминать, как тряслись от страха бывший президент и верховный жрец местной религии - примас, кажется? - видя перед собой фигуру в чёрной мантии в окружении воинов с звериными головами. А когда несколько фанатиков, решивших устроить на него покушение, лёгким 'силовым толчком' отправились в полёт, а Генрир 'божественным светом' лично исцелил всех окружавших, кто пострадал от действий террористов, к страху добавилось и преклонение людских толп. Это оказалось ...приятно.
      
       - Но вы же имеете право подписывать государственные договоры от имени вашего отца, Генри? - осторожно поинтересовался Николай, - не правда ли?
      
       - Государь-отец наделил меня всеми полномочиями, - Генрир решил подыграть императорской чете, а потому постарался, чтобы в его голосе явственно слышались нотки гордости, - если, конечно, предложения того стоят...
      
       - Скажите, Генри, почему вы проявили такой интерес к здоровью и благополучию нашей ...династии?
      
       - Древняя кровь, Аликс, - искренне ответил Генрир, ухмыляясь в душе, - нельзя, чтобы она 'пачкалась' или 'терялась', так как имеет для всей планеты огромную ценность. К тому же моя семья по мере сил старается бороться с немощью и болезнями, которые приносят людям столько страданий... - принц скромно улыбнулся, надеясь, что это не будет принято за волчий оскал. - В вашей империи столько несчастных беспризорных детей, на которых ни у чиновников, ни у государства просто не хватает средств. Офир значительно увеличил свои территории, у нас в бодром темпе строятся новые школы. Мой отец просит вас позволить набирать сирот и брошенных детей и обещает позаботиться об их благополучии и достатке.
      
       - Вы - христианин, принц?
      
       - Я искренне верую в Единого Бога, Аликс! И, что особенно важно, Он верит и нам, детям своим, даруя силу исцелять даже тяжкие недуги. Именно силой Создателя я освободил цесаревича от последствий травмы. Но я ни в коем случае не собираюсь вести дискуссию о том, чья вера правильнее, или навязывать нашу религию кому-то ещё.
      
       Николай слегка поклонился, принимая позицию собеседника и, переглянувшись с Аликс, спросил:
      
       - Как вы предполагаете доставить цесаревича в ваш госпиталь? Он же находится на другом конце света, а длительное морское путешествие он не перенесёт!
      
       - Я могу предложить два варианта, ваши величества: воздушное путешествие в Офир займёт не больше половины дня. Или, если этот вариант вас не устраивает, можно согласовать время дружественного визита эскадры наших боевых кораблей в Санкт-Петербург. На флагмане - отличный госпиталь со всем необходимым оборудованием.
      
      
       8
      
       1909, марта 10-ое, среда,
       Офир, личный кабинет императора
      
      
       Император всех асиров Константин I-ый уже несколько суток кряду по много часов в день терзал свой рабочий пульт, изучая отчёты искинов. Вторая фаза колонизации Мидгарда начата, и его стратегия оказалась абсолютно верной: доброе слово особенно хорошо слышно, если собеседник знает, что твоя дубина больше! Республика Чили после пары недель переговоров уступила Офиру свою часть Патагонии и отказалась от каких-либо претензий на Антарктику. Видимо, пример Аргентины оказался достаточно показателен, и никаких прямых угроз или ультиматумов не потребовалось. Страшный хищник - Офир - облизнулся, сказав: 'Это моя добыча', - и президент Педро Монтт счёл за высшее благо отдать требуемое. Теперь бывшие земли Республики Чили, включая Лос-Лагос и всё, что южнее, отошли Офиру в обмен на защиту и помощь в экономическом развитии страны.
      
       Приобретённые территории тщательно изучаются с орбиты так, что никакое живое существо крупнее белки не останется незамеченным. А от белки и меньше будут учтены позднее, когда основная информация будет полностью проанализирована. Затем искины составят подробный динамический - то есть, постоянно корректируемый - отчёт. Орбитальная разведка уже подтвердила значительное количество ценных минералов и руд как в недрах новых территорий, так и на землях вассального государства. Но главные богатства - это, во-первых, плодородные земли в междуречье Рио-Колорадо и Рио-Негро, которые при эффективной агротехнике способны давать колоссальные урожаи фруктов, овощей, винограда, зерна. Во-вторых, обширные пастбища равнинной Патагонии, то есть молоко, мясо, шерсть. В-третьих, полноводные реки и прибрежные воды океана, богатые рыбой и другими 'дарами морей'.
      
       Теперь Государство Офир, помимо столицы, раскинувшейся на трёх островах архипелага Тристан-да-Кунья, и насчитывающей чуть меньше пятидесяти тысяч жителей, военных баз 'Гоф' и 'Южный Полюс', получило целый ряд новых территорий и городов. А с ними и кучу проблем, главная из которых - более сотни тысяч 'диких' людей, из которых почти три четверти - индейцы. Всех необходимо нежно и вежливо включать в сферу деятельности асиров, терпеливо подбирая добрые слова, но и не забывая о большой дубине, которая всегда наготове.
      
       О! Многие аргентинцы сейчас разъярены поражением, но вскоре всё переменится. Искины уже подготовили большой план переустройства новых территорий, от строительства геотермальных станций, забирающих переизбыток энергии из расплавленных недр, до развития сети железных дорог и портов. Чадящие паровозы и пароходы исчезнут, а на их место придут аппараты посовременнее, заодно и населению придётся подучиться, чтобы шагнуть из века пара в постъядерную эпоху. Конечно, железные дороги асирам абсолютно не нужны, но если их строительство, создание 'электровозов' и новых, комфортабельных, вагонов поможет аборигенам быстро адаптироваться к новым условиям, то никаких затрат не жалко. Тем более, что они быстро окупятся и принесут немыслимый для людей этого мира доход - доверие и безграничную преданность асирам.
      
       Каково же состояние дел у нового вассала? Огромная площадь изъятых территорий мало заселена, почти вся промышленность осталась у Аргентины. И это промышленность века пара - грязная и неэффективная, выпускающая убогие туземные товары. К тому же значительная часть владельцев предприятий - британцы и янки. Впрочем, последним принадлежит всего чуть более семи процентов из сорока двух тысяч официально зарегистрированных предприятий. По сравнению с британцами, у которых раз в десять больше, это немного. Интересы прочих 'развитых' стран представлены незначительно, можно выделить лишь Германию и Италию. Это - неплохо, поскольку самые громкие вопли будут звучать именно в Британии, а с правительством Асквита Офир договорится. Однако, чтобы снизить накал страстей, британцев надо гнать мягко, добрыми словами и уговорами, скупая по справедливым ценам собственность разорившихся предпринимателей.
      
       С прочими же - особенно североамериканцами! - и церемониться нечего. Кстати, Эндикотта из Бостона надо забирать, раз намечено обострение отношений с С.А.С.Ш. Пусть поработает посланником Офира в Лондоне!
      
       А с делами нового вассала отлично справится и нынешний президент Хосе Фигероа Алькорта. Надо бы провести с ним беседу и, после краткого обучения, назначить Администратором Аргентины.
      
      
       9
      
       1909, марта 12-ое, пятница, вечер.
       Офир, территория Рио-Негро, Вьедма.
      
      
       - Прошу присаживаться, господа, - Главный Администратор Офира широким жестом указал на мягкие кресла. - Император уполномочил меня принять у всех вас вассальную присягу, ознакомить с состоянием дел в Государстве Офир и с планом преобразований, которые намечено провести в Республике Аргентина.
      
       - Судя по всему, возможность отказа тобой, сеньор, даже не рассматривается, - пробурчал Хосе Фигероа Алькорта, президент Республики Аргентина.
      
       Он был ошеломлён бесцеремонностью и скоростью, с которой победители доставили его и ряд членов правительства из Буэнос-Айреса во Вьедму, ранее небольшой городок, раскинувшийся по берегам реки Рио-Негро в тысяче километрах южнее столицы.
      
       Бывшей столицы. Теперь Вьедма сама превратилась в столичный город для всех территорий, которые офирцы отобрали у Аргентины. За исключением, быть может, Огненной Земли, центром которой захватчики определили Ушуайю. То, что городу смена власти пошла на пользу, было видно издалека: огромный ажурный мост изящно соединил оба берега Рио-Негро. Он ярко сверкал в лучах Солнца и привлёк внимание аргентинцев километров с пятнадцати. Они не смогли сдержать возгласы удивления, бросившись к широким иллюминаторам эршипа. Построить такое диво - и всего за пару недель? Как?!
      
       На этом сюрпризы не закончились. Эршип без спешки шёл над рекой, постепенно снижаясь, и пассажиры с изумлением смотрели на бурное строительство внизу: неизвестные на вид машины строили дома, мостили дороги. Жизнь бурлила! Странно, неужели офирцы собираются извлечь отсюда какую-то выгоду? Да один только мост, возведённый на западной окраине городка, стоит неизмеримо больше, чем вся местная недвижимость, включая ранчо окрест!
      
       Происходящее ошеломило президента и его спутников, и только этим можно объяснить реплику, вырвавшуюся из его души наружу.
      
       - Обязанности властей Аргентины зафиксированы в мирном договоре, господин президент, - устало отметил Лоуэлл, - отказ выполнять эти условия ...самонадеян.
      
       Алькорта кивнул головой: недавно продемонстрированная офирцами мощь выглядела достаточно убедительно, чтобы никаких иллюзий не оставалось: если надо, сюзерен легко захватит и всю оставшуюся формально свободной часть Аргентины. Все надежды на помощь из-за рубежа рухнули после беседы с посланником Британии. Казалось, именно она должна бы вступиться за униженную Республику, поскольку две трети всех имеющихся предприятий принадлежали именно англичанам, но ...никто связываться с Новым Чудовищем - так называли Государство Офир газеты североамериканцев - не захотел. Только представитель С.А.С.Ш. что-то пробурчал про помощь справедливой борьбе и так далее, что президент даже слушать не захотел: пусть сначала разберутся со своими проблемами! Индейцы, которых янки разогнали по резервациям и успешно 'переваривали', вдруг возмутились и вышибли 'цивилизаторов' с клочков оставшихся им земель. Конечно, итоговый результат сомнений у Алькорты не вызывал, но и на серьёзную помощь надеется глупо. С другой стороны...
      
       - Мы не отказываемся от присяги, сеньор Главный Администратор, но не находишь ли ты, что это 'попахивает' каким-то средневековьем? И потом, не думает же всерьёз Государь Офира, что словесная клятва заставит нас и народ Аргентины отказаться от борьбы за Патагонию?
      
       - С чего вы решили, что вы имеете какие-либо права,- Лоуэлл широким жестом обвёл всё вокруг, - на эту землю, господин президент? Меньше четырёх сотен лет назад ваши предки явились сюда, чтобы отобрать у местных жителей их исконные владения и богатства, а теперь, когда оказались на их месте, заговорили о 'справедливости'? Я жду, господин президент, что Аргентина будет твёрдо следовать своим обещаниям, и прошу не тратить время попусту: у меня ещё очень много дел!
      
       - Хорошо, - Алькорта переглянулся с прибывшими вместе с ним министрами правительства, - мы готовы принести вассальную присягу государю Офира...
      
       Действительно, если этот странный гринго так настаивает на произнесении бессмысленного набора слов, почему бы не пойти ему навстречу, раз уж его дубинка сейчас больше и никто не хочет заступиться за бедную униженную и обезоруженную Аргентину?
      
      
       10
      
      
       Присяга, которую они вынужденно произнесли, вызвала неожиданные чувства. Возникло ощущение надёжности и спокойствия, какое-то внутреннее - душевное - понимание правильности происходящего, сопричастности с чем-то непредставимо большим. До этого момента Алькорта и его министры ощущали нечто подобное только в церкви, да и то редко и не столь ярко. Президент сразу вспомнил рассказы моряков об ангеле, который пришёл с огненным мечом, чтобы покарать экипаж крейсера.
      
       - Рад вашему благоразумию, господа, - улыбнулся Лоуэлл, - теперь перейдём к главному. С понедельника указом Его Величества Константина I-го на территории Аргентины устанавливаются новые законы. Их полный список перечислен в тексте указа, который вы все получите, но сейчас я хочу заострить ваше внимание на обязательном восьмичасовом рабочем дне и минимальном пределе почасовой оплаты труда. Понимаю, что многим предпринимателям в подобных условиях будет невыгодно продолжать своё дело. Это приведёт к появлению большого числа безработных из-за закрытия многих предприятий. Их выкупит Император по справедливой цене...
      
       'Ага, то есть за бесценок!' Подобная мысль мелькнула, похоже, не у одного Алькорты, и, по-видимому, была правильной, если судить по лёгкой усмешке Лоуэлла.
      
       - Все потерявшие работу смогут пройти переобучение за счёт императора с выплатой стипендий в размере не менее их прежнего заработка...
      
       - Поясни, будь столь любезен, сеньор Главный Администратор, - заинтересовался министр общественных работ Иезекиль Мексия, - каким таким специальностям Офир собирается обучать наших рабочих?
      
       - Офир собирается провести модернизацию всех железных дорог и полностью перевести транспорт Республики Аргентина на электричество. Одновременно будет построена целая сеть электрических станций, что обеспечит достаточно энергии для быстрого и устойчивого развития страны. Будет развёрнуто обширное строительство. Вы же понимаете господа, что для исполнения столь масштабных планов понадобится большое число квалифицированных рабочих?
      
       - Прости, сеньор, я по-прежнему не понимаю, зачем Императору тратить средства на развитие Аргентины? Что станет с угольными шахтами, раз их продукцией перестанут интересоваться железные дороги?
      
       - Его добыча сохранится в основном для иностранных пароходов, которые будут посещать порты Аргентины. Офир не желает видеть посторонних на собственной территории, за исключением, возможно, нескольких портов, обслуживающих транзит. Ещё что? ...А, вы хотите знать, зачем Его Величество собирается вложить значительные средства в экономику Республики? Это очень просто: Константин I-ый очень серьёзно относится к своим обязанностям сюзерена Республики Аргентина и намерен сделать всё возможное для её процветания...
      
      
      
      
      
      
      
       ГЛАВА 4
      
       ВОДА И ВОЗДУХ
       ...родители волн и ветра
      
       1
      
       1909, марта 14-ое, воскресенье,
       С.А.С.Ш., Вашингтон, Белый Дом.
      
      
       Несмотря на выходной день, двадцать седьмой президент Уильям Говард Тафт продолжал трудиться как проклятый. Хорошо бы привлечь к этой работе и госсекретаря Фила Нокса, и сенатора Генри Кэбот-Лоджа, но ...сначала надо изучить все материалы, пришедшие от "Старой матушки" лично и конфиденциально.
      
       Уже сейчас ясно, что Офир - противник злой и жестокий, не собирающийся признавать главенство Соединённых Штатов в Западном полушарии. И беда даже не в том, что враг крайне силён, не чета одряхлевшей Испании или "демократиям" Южной Америки, нет. Настоящая беда в том, что для решительных действий против Офира нет подходящей законодательной базы! Доктрина Монро, развязывающая руки Штатам при любой попытке вмешаться в дела Америки, относится исключительно к государствам Старого Света. Даже с учётом дополнений, предложенным Теодором Рузвельтом, его предшественником на посту Президента, возможностей для открытой защиты американских интересов немного.
      
       А эти интересы уже находятся под угрозой! Штаты не могут игнорировать нарастающие проблемы в Панаме, Колумбии и Венесуэле, как не имеют права оставить без внимания вопиющую аннексию Офиром территорий Аргентины и Чили в результате молниеносной войны и изгнание из Патагонии американского капитала. Да Бог с ним, с этим капиталом, но Офир уже приостановил весь транзит грузов в своих территориальных водах, куда теперь относится и Магелланов пролив. Единственное исключение - британские контракты по грузоперевозкам, заключённые до тринадцатого марта этого года. Штаты, Голландия и Германия уже выразили свой протест, которые Константин I-ый ожидаемо проигнорировал. Но европейские страны, в конце-то концов, могут отправлять грузы в Азию и через Суэцкий канал, и вокруг Африки, а как быть Штатам? Тоже добираться до собственного западного побережья через Индийский и Тихий океаны? Дешевле по железной дороге.
      
       Нет, такое поведение Офира оставить без ответа нельзя, но, чтобы "месть" состоялась, нужны сначала серьёзные политические изменения. Для начала необходимо скорректировать доктрину Монро - с этим отлично справится сенатор Кэбот-Лодж! - и реформировать всю структуру секретариата по иностранным делам. Это работа для Фила Нокса, раз уж он публично отметил, что дипломатическая служба и обязанности помощников госсекретаря сформированы под задачи начала предыдущего, девятнадцатого века. Сейчас же необходимо, чтобы дипломаты США жёстко защищали интересы американского бизнеса по всему миру, в особенности - в Западном полушарии, а помощники оперативно доносили до них распоряжения Президента.
      
       Вот после этих шагов можно начать подготовку общественного мнения к войне с Офиром, но не раньше! Пока достаточно и газетных статей, которые создадут у конгрессменов и сенаторов нужный настрой, чтобы поддержать предлагаемые правительством жёсткие меры.
      
       И - война. В воде и в воздухе.
      
       Сейчас, по словам секретаря по военным делам Дикинсона, армия достигла численности в двести пятьдесят тысяч, отлично вооружена и полностью боеготова. Это хорошо, но пока главное - совсем иное: как бороться с неуязвимыми офирскими аппаратами, эршипами и броненосцами? Первые летают по воздуху, и довольно высоко, и оттуда обстреливают боевые корабли, уязвимые для подобного нападения. За океаном уже доходит до демонстраций испуганных обывателей, которые требуют развернуть строительство цеппелинов вместо армад бронированных кораблей.
      
       Они, конечно, неправы: дредноуты необходимы, но и воздушный флот требует пристального внимания, да. Как подсказывают советники, цеппелины уязвимы для атаки с воздуха, поэтому нужно совершенствовать аэропланы, пока экспериментируя с аппаратами Райта. Возможно, вооружённый аэроплан сможет противостоять и эршипу?! Подобно тому, как минный катер способен потопить большой корабль? И, хотя Джордж Меер, секретарь по морским делам, против "излишеств", нужны опыты по размещению аэропланов на специально оборудованных кораблях. Смогут ли они взлетать с них и возвращаться обратно? Да и Меер пока просто не в курсе происшедшего с линкорами "Алабама", "Мэн" и флотом Аргентины. Узнает, ознакомится с документами, переданными из Британии, и обязательно поменяет свою точку зрения.
      
      
       2
      
      
       Если опыты окажутся успешными, то во все эскадры следует включать такие 'аэропланонесущие' корабли, чтобы противостоять воздушному флоту противника, а пока - ...пока следует озаботиться артиллерией, способной стрелять по воздушным целям. Что для этого нужно, помимо самих орудий? Новые лафеты, обеспечивающие наведение орудия по всему горизонту и по вертикали. Их надо срочно разработать, что же касается 'стволов', есть неплохие кандидаты: морское трёхдюймовое орудие М1903 - в качестве 'серьёзного' аргумента, и британский автоматический 'пом-пом' - в качестве лёгкого варианта. Интересно, удержит ли офирский эршип добрый американский трёхдюймовый снаряд, хе-хе?
      
       Это 'воздух', а что делать с 'водой'? Проблема даже не в дальнобойности орудий броненосцев Офира - сколько там выходит по анализу адмирала Фишера? Двенадцать - пятнадцать миль? Ерунда! Американские уже сейчас не хуже, а четырнадцатидюймовки, которые сейчас готовятся к испытаниям, смогут бить и на все двадцать! Но ...на таких дистанциях попасть неимоверно трудно, хорошо, если один выстрел из ста, а вот проклятые офирцы умудрялись класть свои снаряды как Робин Гуд - стрелы, в самое яблочко. Сколько раз стреляли броненосцы Офира? Десятка два-три - и ни одного раза мимо? Этак они перетопят весь Атлантический Флот раньше, чем по ним попадут.
      
       Вот если бы подобраться к этим мерзавцам тихо и незаметно, ...под водой, ...да! Субмарины, конечно, субмарины! Адмирал Фишер прав: чтобы воевать с Офиром, нужны аэропланы, противоаэропланные орудия, субмарины, вооружённые мощными торпедами, и тогда...
      
       Тафт открыл папку с докладом о состоянии дел с разработкой и строительством подводных лодок, который подготовил помощник секретаря по морским делам. Впрочем, что могло измениться за девять месяцев с момента, когда он оставил этот пост? Почти ничего.
      
       Субмарины типа 'Вайпер', три аппарата, подходят для защиты собственных портов, но тихоходны и плохо вооружены. Первые попытки строить нормальные подводные корабли. Для войны с Офиром явно не годятся, устарели. А вот 'Октопус' - уже серьёзный корабль с радиусом действия в восемь сотен морских миль и способный пройти под водой почти сто. Ещё три корабля этого класса будут готовы к концу ноября. С вооружением у них слабовато, всего пара торпедных аппаратов и четыре торпеды, но эти субмарины уже могут попробовать атаковать офирские корабли. Тафт сделал себе пометку, что их строительство надо ускорить, а 'Октопус' направить на Карибы. Пока - Карибское море, а там ...посмотрим.
      
       Ещё к концу ноября должны вступить в строй три субмарины типа 'Нарвал'. Эти уже и вооружены получше: четыре торпеды в залпе - серьёзный аргумент даже для броненосца, это бесспорно. Введение в строй этих субмарин тоже желательно ускорить, чтобы флот мог их принять не в конце ноября, а, скажем, в июле. Тогда в сентябре противника могут огорчить нежданные сюрпризы. Но до сентября Америке лучше бы в войну не вступать!
      
      
       3
      
       1909, марта 19-ое, пятница,
       Британия, Лондон, Даунинг стрит, 10.
      
      
       - Я ознакомился с вашим докладом, адмирал, - Асквит выглядел усталым и каким-то взъерошенным, - и полностью согласен со всеми выводами. Прекрасная аналитическая работа, доказывающая, сколь много можно узнать из столь малого объёма исходных сведений.
      
       - Благодарю вас, сэр.
      
       - Я последовал вашим рекомендациям и поделился с нашими заокеанскими 'кузенами'. Их тоже очень впечатлил данный аналитический труд, тем более вероятность военного конфликта Соединённых Штатов с Офиром очень велика. Император Константин активно влезает в карибские дела, адмирал, и чем дальше - тем больше.
      
       - Император?
      
       - Его Величество счёл возможным согласиться с этим титулованием, поскольку после захвата Патагонии территория, подконтрольная Константину, ничуть не уступает Австро-Венгрии. А ещё он оказал Британии услугу, окончательно изгнав всех янки из Панамы и восстановив целостность Колумбии. Теперь строительство канала прекращено, а территория превратилась в одну из обычных областей страны. Офирцы захватили большое - для тех мест, конечно, - количество современного оружия и военного снаряжения, а потом, Джеки, фактически бесплатно передали его колумбийской армии...
      
       - Бесплатно, сэр?!.. - Фишер был столь удивлён, что не обратил на фамильярность Асквита никакого внимания.
      
       - Не считать же серьёзной оплатой бананы и авокадо? Поскольку официально Офир в боях не участвовал, о судьбе нескольких тысяч пленных американцев госсекретарь Нокс ведёт переговоры с колумбийцами. Господин Рейес Прието не торопится возвращать граждан Штатов домой, а потому руки президента Тафта 'связаны', не позволяя действовать активно - как десять лет назад на Кубе.
      
       Асквит язвительно улыбнулся, к чему Фишер отнёсся с пониманием: Британию не радовало никакое усиление позиции Штатов в Западном полушарии. На взгляд короля Эдуарда, как и министров Кабинета Его Величества, влияние 'кузенов' на американские дела и так чрезмерно. Ещё год назад Тафт, не задумываясь, послал бы свои линкоры к берегам несчастной Колумбии, чтобы вынудить её вернуть пленных сограждан и уйти из Панамы, но теперь...
      
       Теперь же Америка всерьёз опасается океанских кораблей Офира, разящих своими тяжёлыми снарядами без промаха с больших дистанций, и эршипов, которые незаменимы в разведке и тоже, как выяснилось, неплохо вооружены. По этой причине Тафт не торопится вытаскивать 'большую дубинку'. Он ждёт, когда корабли С.А.С.Ш. получат орудия против аэропланов и цеппелинов, а флот - новые подводные лодки, способные незаметно подобраться к противнику.
      
       - Британия не будет принимать участия в каких либо действиях против Офира...
      
       - ...Однако совсем не против широкого военного сотрудничества с американцами, - Фишер без всякого труда закончил фразу премьера.
      
       Действительно, зачем разрушать то, что приносит прекрасные плоды? Самодвижущиеся мины станут лишь лучше, если будут разрабатываться совместно британской 'Уайтхед' и американской 'Блисс-Ливитт'. А ещё аэропланы Райта, субмарины... - вопрос, как к столь тесному взаимодействию отнесётся Офир?
      
       - Как ни странно, Джекки, абсолютно равнодушно.
      
       - Неудивительно, сэр. Если офирцы - действительно пришельцы, то для них наши потуги как попытки дикарей сделать ещё более острую и крепкую костяную острогу, а то что нам показывают - корабли, эршипы и прочее - для них даже не позавчерашний день, а седая древность.
      
       - Похоже, вы правы, адмирал. Посланник Офира, сэр Огюст Эндикотт, подтвердил, что сотрудничество со Штатами не отразится негативно на наших отношениях. Кстати, ознакомьтесь. Это только что поступивший отчёт Форин Офиса о ситуации в Аргентине.
      
       Асквит по-простецки подтолкнул папку с документами, чтобы она, проехав через весь кофейный столик, попала прямо в руки адмирала. Подождав, пока Фишер раскроет папку, премьер позвонил в колокольчик:
      
       - Бутылочку хереса, мне и сэру Джону, - слуга сдержанно поклонился, - вы не будете возражать, Джеки?
      
       Ответа от адмирала Асквит не ожидал, поскольку помнил по себе: с самых первых слов чтение данного документа затягивало ничуть не хуже романов Жюля Верна или Уэллса, а херес нужен скорее самому премьеру. Однако, вежливость требовала это вопрос задать. Зато теперь Асквит с полным правом может подождать окончания чтения в компании с бокалом хереса. Подобные секретные материалы лучше никуда не выносить, так что пусть Фишер читает прямо здесь.
      
      
       4
      
      
       '...На сегодняшний день вся Аргентина превратилась в большую стройку. Благодаря прямой заинтересованности Офира, полностью обновился железнодорожный путь из Буэнос-Айреса в столицу аннексированной Патагонии город Вьедму. На шпалы, изготовленные из неизвестного материала, кладутся повсеместно тяжёлые рельсы, позволяющие перевозить значительные тяжести с большой скоростью. Параллельно железной дороге строится и широкая дорога с твёрдым покрытием для экипажей с моторами или на конной тяге, хотя ни те, ни другие через новую границу с Офиром, проходящую по реке Рио-Колорадо на востоке и далее по Рио-Негро, не пропускают, задерживая без всякого исключения всех. Новая железная дорога и шоссе называются Имперским путём и принадлежат Офиру, по настоянию которого все прочие железнодорожные компании, ранее принадлежавшие Британии или Франции, полностью национализированы.
      
       К удивлению многих, помимо тысячекилометровой двухпутной железной дороги за прошедший месяц возведены два прекрасных моста через Рио-Колорадо и Рио-Негро, которые местные называют 'чудесным благословением мадонны', и множество новых каменных зданий в классическом испанском стиле как в старой Вьедме, так и в Кармен-де-Патагонес. Отныне эти города объединены под общим наименование 'Вьедма'. Жильё в отстроенных домах распределяется между горожанами, число которых сейчас превышает восемь тысяч, за весьма умеренную арендную плату, так что становится весьма доступным для любого жителя. По слухам, обитание в них очень комфортно и по уровню удобств значительно превосходит квартиры в Буэнос-Айресе.
      
       Подробности о состоянии жилья вызнать не удалось, однако городские отели действительно хороши даже для Лондона или Парижа, недороги и потому доступны всем, кого новые хозяева Патагонии пропустили на свою территорию. В городе множество лавочек и магазинов, которые торгуют и местными товарами, и изделиями офирцев, которые весьма разнообразны по номенклатуре и имели бы спрос в европейских столицах (перечень перспективных товаров находится в приложении). По улицам города от окраин до вокзала ходят трамваи, или 'тролли' - небольшие вагончики, использующие лишь одну рельсу. Они выглядят футуристично и двигаются почти бесшумно и без всяких рывков или толчков. В городе построена школа, университет, энергетическая станция, завод по производству локомотивов, троллей и всякой иной техники. Рабочие руки везде требуются во множестве, так что город непременно будет быстро расти. Речной порт полностью закрыт, и в настоящее время оба берега Рио-Негро облагораживаются и одеваются в камень, как и положено для столичного города. Машин на всех работах задействовано множество, их назначение непонятно, происхождение неизвестно. Со стороны кажется, что все они используют электрическую двигательную силу.
      
       От Вьедмы Имперский путь тянется далее на юго-запад, по разговорам местных жителей, в Барилоче и Пуэрто-Мадрин, и на северо-восток к базе Пуэрто-Милитар, которая в настоящее время полностью занята офирцами. Попасть на территорию базы могут лишь военнослужащие, находящиеся на офирской службе, или обслуживающий персонал из числа жителей города Баия-Бланка и Пунто-Альто.
      
       Поскольку Армия Аргентины полностью распущена, многие солдаты и офицеры охотно идут к победителям, однако принимают далеко не всех. Остальные составят основу формируемой Национальной гвардии, основной задачей которой видится охрана границ и поддержание общественного порядка.
      
       Всё стрелковое и артиллерийское вооружение полностью возвращено офирцами. Они также оставили аргентинцам несколько устаревших миноносцев и речных мониторов, которые также переданы национальной гвардии и базируются частично на базе около Буэнос-Айреса, частично в Мар-дель-Плата. Оба офирских крейсера (их название неизвестно, но на бортах выведены номера двадцать два и двадцать три), уничтоживших флот Аргентины, в настоящее время находятся в Пуэрто-Милитар, куда регулярно прибывают эршипы. Туда же раз в два-три дня прилетают и аппараты покрупнее, длиной не менее двухсот пятидесяти ярдов, более всего похожие на связку карандашей разной длины, на торцах которых горят яркие огни. Внимательное наблюдение показывает, что эта разновидность эршипов доставляет и забирает грузы.
      
       Отношение местных жителей к захватчикам как вблизи Пуэрто-Милитар, так и вблизи Вьедмы восторженное и лояльное из-за быстрого увеличения уровня жизни, почти стопроцентной занятости и радужных надежд на ещё более счастливое будущее. А ещё как патагонцы, так и аргентинцы почитают офирцев если не за настоящих ангелов, то уж точно за посланников небес. По данной причине любую информацию собирать крайне сложно, а найти агентов пока невозможно...'
      
      
       5
      
      
       - Посланцы небес, пф-ф, - это скептическое замечание Фишер неожиданно для себя произнёс вслух, что свидетельствовало о его глубочайшем потрясении.
      
       - Тысяча миль первоклассных железных дорог за месяц - это очень много, адмирал! Асквит откровенно наслаждался не только отличным хересом, но и выражением лица Фишера, с трудом оторвавшегося от доклада британского атташе в Аргентине.
      
       - Меня ещё более задели цифры на бортах этих броненосцев или крейсеров. Если у офирцев есть два десятка подобных монстров в дополнении к эршипам, воевать с ними смертельно опасно. К тому же они ходят без дыма, окрашены в сине-голубой цвет, и обнаружить их на безопасном удалении от наших боевых кораблей - задача практически невозможная. Нет-нет, слава Его Величеству за то, что удержался от всех агрессивных действий.
      
       - Британия заинтересована в дальнейшем сближении с Офиром, Но мне кажется, сэр Джон, что господин Тафт готов совершить безрассудный поступок, объявив войну Константину I-ому.
      
       - Подобный шаг скорее следует назвать безответственным, сэр. Эта формулировка мне кажется намного более точной, да-да!
      
       - Да поможет ему Бог, - сложил перед собой руки ладошками Асквит, - остаться живым и здоровым, но меня сейчас крайне беспокоит состояние дел с обороной Британии. Наш союз с Францией и Россией сформирован, я надеюсь, окончательно, но ему противостоит сильный противник, желающий нашего общего поражения. Я говорю, прежде всего, о Германии, которая окончательно закусила удила. В связи с продемонстрированной эффективностью воздушных кораблей и наличия у потенциальных противников цеппелинов, что предприняло Адмиралтейство Его Величества и вы, как Первый лорд?
      
       - Адмиралтейство спроектировало и готово приступить к строительству британского военного воздушного корабля типа 'Цеппелин'. В Барроу, на верфях флота начато возведение специального ангара. Свои цеппелины необходимы флоту, так как только они дают гарантию своевременного обнаружения столь незаметных кораблей, как офирские крейсера, и позволят эффективно корректировать огонь артиллерии на больших дистанциях. По примеру офирцев, мы предусмотрели установку на британский эршип автоматической пушки 'пом-пом' для поражения летательных аппаратов и небронированных наземных целей. Если средства на постройку будут выделены своевременно, 'Мэйфлай' сможет подняться в воздух уже в конце этого или в начале следующего года, как только позволит погода.
      
       - Что с производством британских аэропланов?
      
       - Флот считает эти аппараты перспективными для ведения воздушной разведки. Сейчас 'Шорт Бразерс' и 'Викерс' ведут работы по созданию аэроплана по заказу Адмиралтейства. Первые результаты ожидаются осенью.
      
       - Медленно, сэр Джон. Очень медленно.
      
       - Год назад все эти игрушки считались не более чем баловством, сэр! Если бы не эршипы офирцев...
      
       - Их благодарить мы пока подождём, адмирал. Я просто хочу обратить ваше внимание на возможное отставание Британии от её оппонентов сразу по нескольким важным направлениям. Субмарины...
      
       - Здесь мы опережаем конкурентов. Если не считать полностью устаревшие лодки 'Эй-класса', флот имеет одиннадцать субмарин 'Би-класса', пригодные для охраны рубежей Метрополии, двадцать шесть ударных субмарин 'Си-класса' с ходом в две тысячи морских миль. В понедельник Королевский Флот принимает на вооружение новейшую подводную лодку 'Ди-класса'. До конца года будут сданы флоту ещё шесть субмарин 'Си-класса'.
      
       - Это прекрасно, адмирал! В таком случае я настоятельно прошу Адмиралтейство послать несколько наших субмарин в Карибское море, чтобы прояснить возможность противодействия кораблям Офира ...и, если понадобится, Соединённых Штатов.
      
      
       6
      
       1909, марта 21-ое, воскресенье.
       Офир, Императорский дворец.
      
      
       Саркофаг с 'царицей' гоаулдов Хатор, дочерью и женой Амона-Ра, сканеры фрегата 'Ворон' отыскали в заброшенной мексиканской пирамиде ещё полгода назад. Теперь Константин посчитал, что пришло время выставить на 'игральную доску' новую 'фигуру'. Украшенный золотыми пластинами массивный металлический сундук переместили в один из подземных залов Дворца в Офире, и Император лично отправился 'укрощать' хитрую тварь.
      
       Много тысячелетий назад Хатор по наущению Сета при негласной помощи Херура попыталась свергнуть Ра, но тогда восстание было подавлено, Хатор 'навечно' заключена в саркофаг, а Херур вышел 'сухим из воды', сумев убедить отца в собственной невиновности. Из-за этой усобицы Ра растерял большую часть сил и всё своё влияние и был сослан торжествующими октархами на Абидос.
      
       Без собственной 'матки' Ра не сможет ни получить новое поколение гоаулдов, ни развернуть производство кораблей и иных аппаратов, ни удержать звёздные системы, отобранные у сгинувшего Херура. За тысячелетия, прошедшие от победы над Анубисом, домен Ра развалился: ему пришлось отказаться от своей царицы Нэмис - она сошла с ума, отказавшись от рабов, и приняла имя Эгерия! - и поместить её в канопу, стазис-камеру для гоаулда. Но она успела подгадить 'мужу', произведя несколько тысяч генетически 'чистых' личинок, из которых в конце концов и выросли 'те, кто против Ра' - токра.
      
       Размножение гоаулдов слегка напоминает этот же процесс у термитов или муравьёв, разве что 'муравейниками' служат тела носителей, а их симбионты - изначально водные животные. Матки гоаулдов крайне редки, но способны порождать многочисленные личинки, прим-та. Для этого 'царица', захватив подходящее тело, должна сначала получить - половым путем, чтобы сохранить и сопутствующий эмоциональный фон, - генетический 'образец' от предполагаемого носителя. Это обеспечивает наилучшую совместимость с симбионтом. Затем в теле матки - или, что ещё лучше, где-нибудь в теле носителя - формируется 'родильный мешок'. Там и начинают развиваться 'икринки'. Как раз в это время и происходит перенос генетической памяти от гоаулда к своему потомству, но матка может и воспрепятствовать данному процессу. В таком случае вылупившиеся прим-та не получат генетическую память, зато будут лишены жажды власти и стремления получить поклонение 'низших'.
      
       Не имея собственной 'царицы', гоаулд 'теряет' будущее. Конечно, среди доступных личинок Ра за тысячи лет правления отыскал несколько женских особей, из которых смогли вырасти отличные 'царицы' - Анат, Исида, Амонет, Бастет, Хатор, но ...судьба, наверное. Анат он хотел отдать Херуру, но та выросла настолько ненадёжной, непредсказуемой и властной, что Ра счёл за благо убрать её в канопу. Исида бесследно пропала вместе с его сыном Осирисом в результате интриг коварного Сета, сына свергнутого Анубиса. Амонет служит Апофису, а Бастет, такая же властная и воинственная, как Анат, решила создать собственный домен под покровительством Кали и Раваны.
      
       Без помощи Императора Владыка Ра обречён, а это означает, что под угрозой находится и влияние асиров. И собственный запас симбионтов хотелось бы увеличить...
      
      
       7
      
      
       ...Первое, что увидела Хатор, когда открылись створы саркофага - высокий каменный потолок. Её острый взгляд увидел, что камень убран и обработан не руками. А раз здесь машины, то есть и те, кто их использует. Она привстала и обнаружила вокруг пустой просторный зал - только гладкие каменные стены и пол. Помещение явно находится глубоко под землёй и, по её ощущениям, вырезано в монолитном камне. Скорее всего, в скале. Склеп? Но кто же прервал её сон?
      
       Единственный выход из зала перекрыл неизвестный в длинной чёрной мантии. Сбоку от него, по правую и левую руку - расслабленно стояли по паре воинов, которых она поначалу приняла за джаффа. Возможно, именно их присутствие успокоило Хатор и спровоцировало неуместный вопрос:
      
       - Где Верховный Владыка Ра?
      
       Существо, остановившееся в дверях, смотрело насмешливо и - неужели? - с презрением. Да как оно смеет!
      
       - Ты не гоаулд, - Хатор сощурила глаза, приглядываясь к стражам, - а это - не джаффа!!
      
       От столь нелепой, невозможной ошибки она растерялась, ведь по внутренним ощущениям существа, открывшие саркофаг, сильно напоминали гоаулда и сопровождающих его воинов-джаффа.
      
       - Пф-ф, потрясающая проницательность, - фыркнул мужчина, и Хатор почувствовала, что находящаяся перед ней особь мужского пола не ощущает ни страха, ни уважения перед могуществом гоаулдов. - Эти тысячелетия повредили твой скудный разум, королева, если ты позабыла, как надо приветствовать Владыку!
      
       Это существо насмехается над ней, великой царицей Хатор?!! Кара-кеш (силовая перчатка) сверкнул золотом на ладони левой руки и в единственном импульсе выплеснул на чужака в мантии всю многотысячелетнюю ненависть . Царица просто изящным жестом указала левой рукой на наглеца - и всё! Да, она по-прежнему сильна!! Нечестивца этот удар размажет по стенам склепа, а потом походя превратит в пыль тяжёлую с виду дверь.
      
       Свобода!! Как долго она ждала этого часа!
      
       Но уже следующий миг обрушил царицу в бездну ужаса: огненноволосый мужчина небрежно поднял ладонь правой руки и сжал её в кулак, будто собирая всю вырвавшуюся наружу силу. Взгляд незнакомца утратил даже крохи тепла, теперь он обжигал леденящим холодом. Лёгким движением другой руки он неведомой силой вытянул женщину из саркофага. Теперь Хатор просто висела в воздухе, извиваясь в тщетных попытках освободиться, а противник движением кисти поворачивал её так и сяк, рассматривая как мимоходом пойманное надоедливое насекомое. Когда же это занятие наскучило, мужчина лениво толкнул правую руку вперёд, одновременно раскрывая сжатый до этого момента кулак.
      
       И непреодолимая волна силы, будто бы собранная из ненависти самой Хатор, впечатало тело женщины в каменную стену зала. Боль было заставила её закричать, но едва родившийся вопль оборвался после короткого жеста противника. Хатор успела лишь заметить, как зелёным глазом блеснул перстень на руке мучителя.
      
       Боль разрывала всё нутро, но после жеста незнакомца она не могла ни кричать, ни шевелиться.
      
       - Дрянь, - почти равнодушно выругался рыжеволосый Владыка, перечисляя 'пороки' Хатор, - Болотный выползень, матка червяка! Ты забыла о благодарности за освобождение из замурованного саркофага, забыла об обязанности гостьи быть вежливой, попыталась применить силу. Раз так, ты отныне - пленница. Вопрос лишь в том, насколько велика твоя ценность?
      
       Непонятный Владыка подошёл поближе, с любопытством рассматривая поверженную противницу.
      
       - Почему бы мне просто не раздавить червя внутри? - мужчина снова сжал кулак, и царица гоаулдов беззвучно завыла от ощущения непомерной тяжести, сдавливающий её со всех сторон внутри тела. - Говори!
      
       Жест руки отпустил рвущийся на волю крик, но Хатор, несмотря на рвущую её боль, сдержалась. Вдруг это ужасное существо решит наказать её ещё больше?
      
       - Мы бесполезны для тебя, господин, раз ты не гоаулд, - лучше быть искренней и честной, пока она полностью не разберётся в происходящем.
      
       - Жаль... - разочарованно покачав головой, Владыка протянул руку, собираясь сделать с Хатор что-то явно нехорошее. По крайней мере, весь опыт гоаулда, захлёбываясь от страха, беззвучно вопил об этом.
      
      
       8
      
      
       - ...Пощади, господин!
      
       - Зачем? Ты мне бесполезна, сама призналась.
      
       - Ты мог бы нас выдать Великому Ра и ...получить награду! - чувствуя, что 'тонет', Хатор хваталась за соломинку. Уж лучше неудовольствие её мужа-отца, чем...
      
       - ...Награду? Выдать?! Ха-ха-ха... - раскатисто засмеялся рыжеволосый Владыка. - Ты развеселила меня, ха-ха, и, возможно, я тебя не убью, ...пока не убью. Надо же, придумала: Ра меня наградит!
      
       - Что развеселило тебя, господин? Владыка Золотого Трона Солнцеликий Амон-Ра - могущественный бог и богатства его неисчислимы!
      
       - Ра - верный вассал Императора всех асиров, о королева шуток, ...и потому служит мне беззаветно!! Все богатства Владыки Солнечного Диска ныне исходят от меня, и в моей власти решать, наградить или наказать его.
      
       - Лжёшь! - мгновенно вскинулась Хатор и похолодела от ужаса: её же сейчас убьют...
      
       - Ты забыла своё место, самка червяка...
      
       Удар! Жёсткий, болезненный, он был нанесён лёгким почти незаметным движением руки, будто Владыка отмахивался от назойливого насекомого. Но тёмноволосая женщина вновь попыталась подняться на ноги.
      
       - ...отдыхая в саркофаге многие тысячелетия, по-видимому, надо бы напомнить тебе...
      
       - Не надо, господин, - Хатор поспешно опустилась на колени и, торопливо сняв с руки кара-кеш, отбросила её к ногам Владыки. Её лоб почти коснулся холодного каменного пола. Хатор даже не кланялась, она просто сжалась под взглядом существа, внушающего ей ужас. - Мы будем послушны...
      
       - Послушны? - внезапный удар ветра снова опрокинул "царицу" гоаулдов на пол.
      
       - ...Пощади! Мы будем смиренны и послушно выполним любые твои требования! - Хатор распростёрлась на полу, пытаясь дотянуться до ног Владыки.
      
       С выдыхаемым воздухом матки гоаулдов способны выделять сильнейшие феромоны, вызывающие у самцов разумных рас желание подчиниться и быть послушными воле Владычицы. Чтобы вещества начали действовать, необходимо доставить их как можно ближе к цели. Но последняя надежда Хатор рухнула. Рыжеволосый не-гоаулд равнодушно ждал, когда матка гоаулдов подтянется ближе, и хлёстким ударом ноги откинул её обратно к стенке.
      
       - На меня не действуют эти феромоны, лживая дрянь! - Владыка схватил Хатор за волосы и заглянул ей в глаза. - Но за коварство придётся заплатить!
      
       В глазах мужчины Хатор увидела обещание скорой и непредставимо мучительной смерти.
      
       - ...Нет, пожалуйста, ...нет!
      
       - Последний твой шанс на жизнь, хитрая падаль! Ты принесёшь мне клятву на верность, обязуясь быть покорной воле Императора всех асиров?!
      
       - Мы сделаем это, - прижала лоб к полу Хатор.
      
       - Отлично! Не будем откладывать. - Владыка щёлкнул пальцами и, подчиняясь его жесту, в затухающем столбе лучевого транспортёра, на полу зала перед Хатор появился большой чёрный диск. По его краю сверкали золотом руны Асгарда.
      
       - Ты знаешь, что это за устройство?
      
       - Слышала, мой господин, - потерянно пролепетала морально раздавленная царица гоаулдов, - это Чёрный Камень Клятв, который в Асгарде именуют Рунстир. Нарушившего слово, засвидетельствованное этим устройством, ждёт мгновенная мучительная смерть. Но я не могу прикоснуться к Камню - он, как и любое другое подобное устройство Асгарда, меня убьёт!
      
       - Если откажешься, тебя убью я, - оскалился Владыка, - а камня не бойся: он послушен своему хозяину. Так же будешь послушна и ты - или умрёшь!
      
       - Я сделаю всё, что ты повелишь, мой господин! - Хатор заплакала бы, если б смогла.
      
       Увы! Слёзы носителя и плач самого гоаулда - явления слишком разные. Подчиняясь безжалостному приказу, она положила ладони на золотые руны, и их плотными оковами охватил холодный свет, намертво прижав к поверхности камня.
      
       - Громко повторяй слова клятвы, которые тебе будет подсказывать мой воин. И, если не хочешь погибнуть в мучениях, говори внятно и точно, без всяких искажений...
      
      
       9
      
       1909, марта 26-ое по времени Офира,
       Мидхейм, Абидос, дворец Владыки Ра.
      
      
       - Встань, Ра. Рад видеть тебя, дорогой друг!
      
       Пункт дальней гиперсвязи на Абидосе действовал безотказно, и Ра с удовольствием регулярно им пользовался. Возможность предстать перед Императором лично, пусть и в виде голограммы, стоила многого, и Владыка Ра платил справедливую цену наквадахом и тринием. Конечно, ему хотелось бы получить доступ к этой технологии, но пока приходилось довольствоваться ролью обычного 'пользователя'. Увы, всё оборудование дальней связи запечатано, а управление осуществляет искин. К тому же оно даёт возможность общаться лишь с абонентами внутри Империи, а для беседы с прочими разумными, в том числе и с Апофисом, приходится использовать стандартные коммуникаторы гоаулдов и открывать Врата.
      
       - Мой Император, - Ра встал и поклонился, как требовали традиции, - появилась информация, которую необходимо тебе передать. Моим джаффа стало известно, когда, куда и какими силами Сокар и его союзники собираются наносить 'удар возмездия'.
      
       - Это не может быть провокацией? - Константин присел на трон, который сразу же засветился бело-голубыми огнями. - Ты всё проверил, мой друг?
      
       - Да, мой Император. Сведения надёжные, поскольку получены из нескольких разных источников. Во-первых, это вычислили лотары моей аналитической службы, сопоставляя данные о перевозке грузов и переходах кораблей Лавового Альянса. Их данные проверили и подтвердили джаффа, проникшие в подразделения противника. В Альянсе принимают участие сразу пять Системных Владык и множество менее значимых гоаулдов, и я воспользовался сложившейся неразберихой, чтобы внедрить к врагу своих воинов. В-третьих, со мной связался Владыка Баал, который много говорил об общих интересах, о необходимости забыть старые обиды...
      
       - Любопытно. Этот пройдоха весьма опытен и обладает феноменальным чутьём!
      
       - Это так, мой Император. Он попросил не атаковать слишком рьяно его корабли, которые будут лишь 'изображать' активность, и в ответ я успокоил Владыку Баала, подтвердив: пока его атаки направлены на владения Асгарда или не приносят ущерба владениям гоаулдов Коалиции, к нему будут относиться ...терпимо. Но я предупредил, что любые корабли, появившиеся вблизи Абидоса, будут перехвачены или уничтожены.
      
       - Это лишь разогреет любопытство Баала!
      
       - Сегодня захвачен разведывательный телтак, пытавшийся проникнуть в систему, используя маскировку. - Ра сдержано усмехнулся. - На нём находился один из младших гоаулдов Баала и три джаффа. Если на то будет твоё желание, мой Император, я готов передать нарушителей тебе ...для получения более полной информации и перевербовки.
      
       - Присылай, мой друг. Специалисты принца Эрмана будут рады возможности потренироваться.
      
       - Конечно, мой Император. Но это ещё не всё. Буквально вчера через Врата Абидоса возвратили токра, который вселился в личную служанку и планировал покушение на твоего верного вассала. Естественно, подобного посла задержали и доставили ко мне.
      
       - О! Неужели 'партизаны' решили использовать провалившегося агента как канал связи? - заинтересовался Константин, - женщина, я полагаю, тоже подтвердила полученные ранее сведения, так?
      
       - Опыт, мой господин, позволяет тебе делать правильные выводы из минимальной информации...
      
       Лесть более сильному - это часть обязательного этикета для всякого гоаулда. Такие фразы вырывались у Ра непроизвольно, и асиры уже привыкли к его манере.
      
       - ...Но токра не только передали информацию, сходную с той, что узнали мои джаффа, но ещё и направили просьбу о встрече с тем, кому принадлежит моя верность. С тобой, мой Император.
      
       - Неужели не боятся?! Я помню, что именно тебя они объявили своим злейшим врагом, не так ли? Готовы ли токра отказаться от своей глупой борьбы?
      
       - Думаю, решение о дальнейших действиях будет зависеть от результата разговора с тобой, мой господин.
      
       - Интересно. Токра сейчас недалеко от тебя?
      
       - Ожидает твоего соизволения под присмотром царицы Хатор и опытных джаффа. Я не боюсь, но угрозу, идущую от токра, игнорировать не могу. Бомбы у неё внутри нет, капсул с ядом или иных артефактов - тоже.
      
       - Ты восстановил доверие к супруге?
      
       - В этом вопросе полностью полагаюсь на тебя, мой Император. Раз ты посчитал Хатор достойной доверия, разве может твой верный вассал думать иначе. Если же тебе интересны произошедшие с ней изменения, то они меня потрясли. Царицы, производя прим-та, из-за эмоционального и гормонального дисбаланса с телом носителя постепенно теряют рассудок, превращаясь в животное, а затем и способность к воспроизводству. Хатор перед помещением в канопу уже начала сходить с ума, но ты вернул ей разум...
      
       - А вместе с ним - страх, не так ли?
      
       - Страх, мой господин, даёт животному разум.
      
       - Сильный страх превращает разумного в животное.
      
       - Конечно, мой Император, - поклонился Ра, - по этой причине Хатор готова на всё, лишь бы не вызвать твоего неудовольствия. Так каковы твои распоряжения по поводу встречи с послом токра?
      
       - Раз для тебя риска нет, пусть её приведут. Искин создаст для посла дополнительный канал связи.
      
      
       10
      
       Там же, чуть позже.
      
      
       Джэйлен и её носитель Маниша не думали, что когда-нибудь вернутся обратно. Ра не зря считался главным и самым лютым врагом, губителем матери Эгерии. Раньше любой токра, попавший в когти Владыки, посчитал бы смерть за высшее благо. Потому они не удивились подозрительности братьев и сестёр, которым Джэйлен объяснила причину возвращения. Их схватил гоаулд! И не просто гоаулд, а сам Ра!! А затем отпустил без допросов или пыток, ...живыми и здоровыми. Проверки и опросы - Маниша приняла эти процедуры за издевательства, настолько болезненными были некоторые из них, - казались бесконечными. Но внезапно всё кончилось, и Верховный Консулат токра повелел им вернуться к Ра (!) в качестве полномочного посла (!). Что происходит? Небо стало жидким и по нему можно плавать?! Отныне мы более не токра, а...
      
       Им объяснили: Консулат получил подтверждения, что теперь Ра - вассал некоего 'Императора всех асиров', а асиры - могущественные создания, внешне похожие на людей, объявившие себя наследниками древних. Вознёсшиеся в большинстве никак не отреагировали на данное заявление - впрочем, как всегда. Ома Десала, единственная, кто иногда пыталась помогать и понемногу учить живущих, наставляя всех, кто ищет пути к вознесению, очень встревожилась. Выяснилось, что она не способна установить никаких контактов с этими асирами. Более того, даже не может их ощутить, почувствовать, что уже скверно.
      
       А ещё часть галактики - пусть небольшая - стала недоступна вознёсшимся, в том числе и Абидос. Чуть позже неожиданный ничем не спровоцированный удар Асгарда по Да Каре уничтожил витеа туле и поставил галактику на грань войны. Джэйлен и Манише поручили узнать об этих таинственных асирах как можно больше, а лучше всего - вступить с ними в контакт в качестве посла токра и неофициального представителя Омы.
      
       - Я живу тысячи лет, - по прекрасному облику Солнечного Диска маленьким облачком пробежало удивление, - но наглости, подобной твоей, я ещё не встречал. Мой господин согласился встретиться с тобой, но сначала скажи, для чего ты вернулась на Абидос?
      
       - Мы по воле Консулата приветствуем тебя, Верховный Владыка Ра! - Джэйлен низко поклонилась, сложив ладошки перед грудью. - Консулат просит тебя возвратить Праматерь Эгерию её детям и после этого обещает прекратить любые враждебные действия против тебя, принадлежащих тебе разумных и всего домена.
      
       - Вернуть Эгерию? - Ра резко развернулся, и тяжёлые шитые золотом одежды взметнулись вокруг него сверкающим кругом. Джэйлен показалось, что он прислушивается к чему-то внутри, а затем едва заметно улыбнулся. - Почему бы и нет, ...хм-м? Конечно, если на то будет согласие Императора.
      
       - Когда мы можем встретиться с ним?
      
       - Прямо сейчас, токра! Войди в этот круг, опустись на колени и - хе-хе! - твоё желание исполнится.
      
       Трепеща от смутных предчувствий, Маниша перешагнула очерченную серебристым металлом границу и опустилась на колени. Гордячка Джэйлен 'спряталась', не желая унижаться. Упрямая дура!
      
       ...Это совсем другое место!! Оно залито ярким светом и наполнено чистым воздухом, простором, ощущением свободы и, одновременно, величия.
      
       - Встань, посол токра. Приветствую тебя на древней Терре. Как твоё имя?
      
       Огненноволосый человек - пока это существо выглядит как человек, зачем предполагать иное? - спустился с постамента, на котором стояло высокое ажурное кресло-трон, и подошёл вплотную к Манише.
      
       - Джэйлен, - симбионт 'проснулась' и с опаской выглянула наружу. Перед ней явно не гоаулд, но кто?
      
       - Что нужно тебе, посол Джэйлен?
      
      
      
      
      
      
       ГЛАВА 5
      
       ВОЛНЫ И ВЕТЕР
       ...который незаметно для волн управляет ими.
      
      
       1
      
       1909, марта 28-ое, воскресенье,
       Офир, Дворец-на-Горе.
      
      
       - Эрман, по информации, полученной от токра, на Терре в настоящее время находятся, по меньшей мере, три гоаулда - Исида, Осирис и Сет.
      
       - Как только я получил эти сведения, отец, то сразу организовал поиски. Исида и Осирис были помещены Сетом в канопы, которые он спрятал в собственном храме в Египте. Ещё в ноябре все выявленные орбитальным наблюдением артефакты эпохи владычества гоаулдов, в том числе и канопы, изъяты и перемещены в наше хранилище. Осирис и Исида у нас, отец. Вопрос, что с ними делать?
      
       - А Сет?
      
       - Он тоже обнаружен. В настоящее время гоаулд проживает во Франции под именем Иоганн Сетеш, хотя публике он более известен как пророк и прорицатель Альд Маурус, а среди людей, увлекающихся мистикой, как один из основателей оккультизма - философской системы, стремящейся объединить научные и мистические знания с целью установить законы, управляющие природой. Ему не сложно продемонстрировать фокусы и магические силы и привести в религиозный экстаз местных "мартышек". Для того, кто тысячелетиями выдавал себя за бога, это пустяк. Как всякий гоаулд, он тщеславен и самолюбив, и не стесняется использовать кара-кеш. Следы активности устройств гоаулдов обнаружили орбитальные дроны, и сейчас Сетеш находится под плотным наблюдением.
       За поверхностью Терры постоянно присматривали полтора десятка тысяч спутников, управляемых искинами Лунной базы и Офира, и чуткие аппараты мгновенно обнаруживали любое использование технологии, не соответствующей эпохе развития туземцев Терры.
      
       - Почему же этот "червяк" до сих пор не схвачен?
      
       - Его постоянно сопровождает группа вооружённых фанатиков, к тому же Сетеш обладает весьма обширными связями, в том числе среди чиновников среднего звена в правительствах Британии, Франции и России.
      
       - Лишний шум нам ни к чему, ты прав.
      
       - По этой причине мошенника нужно "изъять" тайно - лучше всего способом, который будет выглядеть как логичное завершение земных трудов "учителя", что-то вроде вознесения, знаешь ли!
      
       - Ты хочешь использовать лучевой транспортёр?
      
       - Да, но для этого на гоаулда сначала нужно поставить маркер. Группа захвата ждёт лишь подходящего момента, и счёт идёт на дни.
      
       Эрман на всякий случай не стал говорить, что сегодня в так называемом "храме" в присутствии масонов и их коллег-розенкрейцеров из Британии Сетеш собирается произнести "проповедь". Приглашены даже неофиты, причём не только из Франции, но и из Британии и России. асирам будет несложно затеряться в этой толпе новичков.
      
       Дальше сработает "перстенёк с зелёным камушком", управляющий гоаулдами, и лжепророк отключится прямо у кафедры. В возникшей суматохе поставить маркер будет несложно, а затем - пф-ф-ф! Вспышка света, и Сетеш окажется в карцере на борту "Ворона", где его "радушно" встретят викинги. Операция готовится в крайней спешке, но никаких сюрпризов Эрман не ожидает. Тут отец прав: при таком технологическом разрыве спрашивают не о трудностях, а о результате.
      
       - Хорошо. На Терре не должно быть иных гоаулдов, кроме тех, кто лоялен Империи.
      
       - Конечно, отец. Позволено ли мне узнать, как ты собираешься поступить с Сетом?
      
       - Это червь получит по заслугам, Эрман. Он - один из верных последователей Анубиса и Сокара.
      
       - Ага, хороший враг - мёртвый враг.
      
       - Только ни в этом случае. Я давно хотел поэкспериментировать с гоаулдами. Ведь любопытно, почему они не используют в качестве носителя животных, а? Никому не нужный и всеми разыскиваемый Сет - такой отличный материал для опытов!
      
       На месте Императора Константина будто снова появился "сумасшедший" фоскер Локи, и Эрману на мгновение стало жалко несчастного гоаулда.
      
       - Ты хочешь поместить "червя" в тело животного?
      
       - В киммерийского чёрного волка. Это милое существо почти в два раза больше своего местного родственника, ...а какие у него зубы!
      
       - А что помешает гоаулду вылезти и отправиться искать более подходящий носитель?..
      
       Впрочем, задавая вопрос, Эрман уже знал и ответ: во-первых, клятва на Рунстире, во-вторых - чип, который заблокирует попытки гоаулда покинуть тело, ...хе-хе! Отец наверняка придумал и "в-третьих", и "в-четвёртых"...
      
      
       2
      
       Два часа спустя, там же
      
      
       - Ваше императорское величество, - монсеньор Марьяно Антонио Эспиноса, архиепископ Буэнос-Айреса и глава Римско-Католической церкви Аргентины, осторожно вошёл в личный кабинет светского сюзерена Аргентины Константина Эрарика. - Благодарю за приглашение и удивительное путешествие в Офир.
      
       Ха! Попробовал бы он отказаться! Такого малодушия не приняли бы ни епископы, ни папский нунций, осторожно наблюдающий за событиями из Монтевидео. Ему, архиепископу Эспиносе, его святейшество Пий Х оказал огромную честь подобно древним мученикам войти в пасть льва, в самое логово Антихриста (к этой мысли склонялись епископы большинства епархий), в гнездо, свитое им в Офире. Настают трудные времена!
      
       Безбожники набирают силу. Повсюду возрождаются языческие секты и, хуже того, вновь подняли голову сатанисты, выдающие себя за философов-оккультистов и мистиков. Господи, неужели и вправду в Мир пришёл Антихрист, и настали последние дни?
      
       Кандидат в Антихристы оказался с виду молодым человеком с огненно-рыжими волосами и живым насквозь пронизывающим взглядом. Он сидел на странном троне, будто сделанном из сот, каждая ячейка которых светилась бело-голубым небесным пламенем. Почему-то именно свет, исходящий от трона, монсеньор Марьяно принял как добрый знак. Да в самом Константине не наблюдалось чего-либо демонического - просто необычный человек, и всё.
      
       - Присаживайтесь, дон Эспиноса...
      
       Константин жестом показал на белоснежное кресло, установленное напротив трона. Архиепископ с первого взгляда оценил и удобство сидения, и его расположение. Трон и Константин оказывался намного выше, так что Марьяно будет вынужден смотреть на императора снизу вверх, демонстрируя собственное зависимое положение. С другой стороны, сидеть в присутствии императора - это большая честь, которую нехристианский монарх не обязан оказывать католическому архиепископу.
      
       - ...Надеюсь, ваше воздушное путешествие не было утомительным и скучным, дон Эспиноса?
      
       - Ни в малейшей мере!
      
       Ещё бы! Двенадцать часов поистине волшебного полёта, и перед его глазами встали удивительно странные дома Офира, которые до того не видел никто из церковных или светских властителей Европы или Америки. А посмотреть было на что: три острова архипелага Тристан-да-Кунья полностью утратили свой первозданный облик, превратившись в один огромный город. Странные шестиугольные лапы пирсов тянулись далеко в море, превращая пространство между островами в рукотворную лагуну. На берегу, вблизи вбегающих на пирсы дорог, как закованные в сталь стражи вытянулись огромные остроконечные металлические башни, а на плато на большом острове у подножия вулкана Куин-Мэри - как его переименовали новые хозяева? - раскинулся красивый городок, по архитектурному стилю напоминающий Испанию или Португалию. От него вверх по склону тянулась длинная белая лестница с многочисленными платформами и площадками, а там, почти на самом верху у круглого озера, занявшего жерло вулкана, уютно устроился просторный дворец - белое прямоугольное здание с плоской крышей, окружённое колоннами, а из него будто выросла золотая пирамида с угольно-чёрным основанием. Вулкан стал метров на пятьсот ниже, а озеро окружал сосновый лес. Молодая поросль густо осваивала и склоны вулкана, превращая его в диковинное животное, покрытое густой шерстью. Сказочная картина!
      
       Эршип по просьбе архиепископа неторопливо покружил над Офиром, прежде чем опуститься на широкую площадь перед входом во дворец, так что Марьяно успел неплохо рассмотреть все подробности.
      
       Всё это построено за ...полгода?
      
       - Я пригласил вас, дон Эспиноса, - Константин дождался, пока архиепископ уселся поудобнее, - чтобы задать один единственный вопрос: ...вы верите в Бога?
      
       Странный вопрос! Марьяно сложил руки и прикрыл глаза, проговаривая про себя Апостольский Символ Веры и проверяя сердцем своим, не забыл ли?
      
       'Верую в Бога, Отца Всемогущего, Творца неба и земли. И в Иисуса Христа, Единственного Его Сына, Господа нашего, Который был зачат Святым Духом, рождён Девой Марией, страдал при Понтии Пилате, был распят, умер и погребён, сошёл в ад, в третий день воскрес из мертвых, восшёл на небеса и восседает одесную Бога Отца Всемогущего, оттуда придёт судить живых и мертвых. Верую в Святого Духа, Святую Вселенскую Церковь, общение святых, прощение грехов, воскресение тела, жизнь вечную. Аминь!'
      
       - Верую, ваше императорское величество, - твёрдо и убеждённо ответил архиепископ существу на троне.
      
       - Тогда почему, дон, вы позволили приговорить ни в чём неповинных моряков крейсера 'Сан-Мартин' к смерти? Почему не остановили то безобразное судилище?
      
       - У меня нет власти ни над светской властью, ни над военным трибуналом Аргентины.
      
       - Ложь. У вас есть влияние - а это порой больше, чем власть. Вы же поощрили убийство собственных единоверцев. Это уже не фарисейство, а предательство!
      
       'Чего боятся фарисеи? Правды, с которой Он вступил в Иерусалим, ибо эта правда подобна жгучим углям...'
      
       - ...Где же было ваше сердце, дон Эспиноса?
      
       Марьяно тяжело вздохнул. Вера? Он испугался как жрецы храма иерусалимского, увидевшие Его.
      
       - Или ты не веришь в чудеса, жрец?
      
       - Я не верю, что ангел пришёл бы на помощь рыбакам против военного корабля. Люди поддались соблазну, не рассмотрев происков лукавого...
      
       - Разве ты забыл, что и тот, кого вы называете Христом, и многие его апостолы были простыми рыбаками? Отчего же ангел Его не мог помочь наследникам дела Его?
      
       - Оттого... - лихорадочно пытался найти объяснения архиепископ, - что...
      
       - ...Гордыня твоя непомерна, смертный!
      
       Эспиноса поднял взгляд, опущенный до того в пол, и увидел сияющую фигуру, стоящую у трона Константина. Если бы мог, он упал бы на колени перед ангелом, но силы покинули священника, намертво приклеив его к креслу.
      
       - Не вмешивайся, Михаил, - мягко возразил Константин, - ты пугаешь моего гостя, а ему и так непросто!
      
       - Надо бы вычистить всю скверну в этом мире: слишком уж стадо Его погрязло в грехах, - разочарованно вздохнул ангел, расправив белые крылья, и ...исчез.
      
       - В... ваше императорское величество...
      
       - Что скажешь теперь, священник? Приговоришь и себя к смерти, как тех несчастных моряков? Думаешь, костёр или расстрел спасут душу твою от суда? Твоё счастье, что воины Офира успели спасти приговорённых! Иди, Марьяно Антонио Эспиноса, эршип вернёт тебя в Буэнос-Айрес. Надеюсь, ты не врал, говоря, что веришь в Бога!..
      
      
       3
      
       Чуть позже, там же.
      
      
       - Зачем тебе понадобился этот дикарь, отец?
      
       - Объясни, мне тоже непонятны твои заигрывания с местными жрецами и их верой, - поддержала своего брата Хельга. - Не спорю, представление получилось на славу!
      
       - Религия, мои дорогие.
      
       - А подробнее?
      
       - Люди нуждаются в религии. Не имея сил и знаний, чтобы постичь устройство жизни во Вселенной, они, тем не менее, желают объяснения, представлений, ответов на те вопросы, которые их образование и наука не способны осилить. Если мы строим Империю, мы нуждаемся в единой религии для всех народов, наций и рас, населяющих её пространство. Это значительно снизит напряжённость между бывшими ашенами и волианами, индейцами и их гонителями, джаффа и гоаулдами. И в качестве основы для такой религии лучше всего подходит что-то вроде христианства, в котором нет ни эллина, ни иудея.
      
       - Это же неприкрытое варварство, отец!
      
       Красивое лицо Хельги исказилось брезгливой гримасой. Вознесение как объект поклонения? ...Бр-р-р!
      
       - Ты ошибаешься, дочь, путая церковь, религию и веру. Вера не может быть варварской - она всегда отражает личные нужды разумного и соответствует его развитию. Религия - это социальное отражение веры и собрание надежд и представлений, единых для общества. Церковь - инструмент государственной политики. Один из многих, но для Империи необходимый. Отсутствие церкви не позволит создать, развить и сохранить мощное государство, но для существования церкви нужна религия. Такая, чтобы каждое её 'зёрнышко' было понятно всем. От 'мартышек', что едва отличимы от животных, до 'червей' и 'поросят', гордящихся своим высочайшим уровнем развития. Хельга и Эрман удивлённо переглянулись.
      
       - Ты утверждаешь, что у оталийцев и гоаулдов тоже есть религия, - осторожно уточнила Хельга, - брат и я правильно тебя поняли? Именно религия - не отголоски древних традиций, не словесные реликты вроде ссылок на Высокое Синее Небо, Бездну бездн и прочее?
      
       - Именно так. У оталийцев и ноксов, гоаулдов и джаффа есть и вера, и религия. Более того, у них вера сходна, хотя её символы различны, а религия одинакова!
      
       - Как такое возможно?!
      
       - Что это за религия?!
      
       Вопросы вырвались у Хельги и Эрмана практически одновременно, вызвав у Константина лёгкую улыбку.
      
       - Их религия - более современное выражение того, что ты, дочь, назвала 'неприкрытым варварством'. Все эти расы и народы верят в Вознесение как спасение от всех бед, страданий и несчастий, и в вознёсшихся, как мудрых 'сверхсуществ', благосклонно взирающих на живущих в Мидхейме как на собственных 'детей'. Кстати, нам пора уже перестать употреблять названия 'Мидхейм' и 'Мидгард', раз уж мы объявили себя наследниками древних. Только 'Лактеа Фиаллум' и 'Солис'!
      
       - Погоди, папа, - упрямо тряхнула огненной шевелюрой Хельга, - не уходи от темы! Я согласна, что ты, возможно, прав, но равнять оталийцев и...
      
       - ...и ты ничего не объяснил про религию!
      
       - Дети-дети! Я старше вас всего на несколько тысячелетий - на фоне прошедших с вашего рождения трёх с половиной десятков тысяч лет это разница - пустяк. Так почему же вы не хотите открыть глаза?!..
      
       - Папа!
      
       - Отец!!
      
       - Ладно. Просто скажите: 'Верую!' - а дальше перечислите всё, в чём выражается эта вера. Начни, Хельга!
      
       - Верую... - неуверенно сказала девушка,
      
       - ...в Единого Бога, - попытался помочь ей брат,
      
       - ...нерождённого, несотворённого, но рождающего и творящего по воле своей,
      
       - ...созидающего и разрушающего, безначального и бесконечного, но пребывающего вовеки,
      
       - ...и в Вознесение достойных, - неуверенно добавила Хельга, - ...хм-м!
      
       - ...в вознёсшихся? - попытался ей помочь Эрман.
      
       - Вот видите! - искренне рассмеялся Константин. - Отличий между тем, что перечислили вы, и символом веры туземцев, - Константин попытался повторить брезгливую гримасу Хельги, - совсем немного. Да и те происходят лишь от их малой образованности и...
      
       - ...оттого, что они знают лишь об одном вознёсшемся - Иисуса Назаретянина из Дома Исуа, - хмуро опустил голову Эрман. - Ты прав, отец! Вера асиров и оталийцев, гоаулдов и джаффа - даже ноксов, тебе виднее! - едина по своей сути, я это ...вижу! Но почему?!
      
       - Всё просто, дети мои: мы все, от асиров до 'мартышек', будучи столь разными, созданы одними и теми же 'творцами' по единому образу и подобию. И пусть цели творения были разными, но суть, которая стала явственно видна после многих десятков тысячелетий независимого развития, одна. Ветер, знаете ли, везде создаёт волны, будь то песок или вода. Просто волны на песке живут значительно дольше, чем на воде. Но разве это может быть основанием заявлять, что песок лучше воды, а?
      
       - Нет, конечно!
      
       - Нет, папа, они просто разные.
      
       - Ветер создаёт волны, дети. А кто правит ветром?!..
      
      
       4
      
       1909, марта 31-го, среда,
       Аргентина, Буэнос-Айрес.
      
      
       '...Ваше святейшество! Рассчитывая на ваше благосклонное внимание, считаю своим долгом перед Святой Церковью сообщить...
      
       ...Положение Святой Церкви в Республике Аргентина тем более осложнилось после войны с Офиром. Несмотря на то, что офирцы не являются христианами, официальных гонений ни на саму Церковь, ни на её смиренных служителей нет. Победители заставили президента Алькорта провести целый ряд реформ, направленных на улучшение положения бедных и малоимущих слоёв населения, и все они с восторгом приняты общественностью. В короткое время под Буэнос-Айресом построена весьма крупная электрическая станция и проложены новые железнодорожные пути во Вьедму и Пуэрто-Милитар, что местными жителями расценивается как настоящее чудо. Однако многие иные 'чудеса' (явление ангелов, зажигание белых огней, левитация, телекинез и прочее), открыто творимые офирцами, уже отвратили паству от посещения церквей, вызвав неудовольствие местных епископов, в том числе и архиепископа Буэнос-Айреса, Марьяно Антонио Эспиносы.
      
       Справедливое возмущение всех местных епархий и радение о деле Святой Церкви заставили его высокопреосвященство совершить путешествие в город Вьедму, который новые власти избрали в качестве столицы территории - то есть, провинции, в которую превращена Патагония. Из Вьедмы его высокопреосвященство вылетел на эршипе в столицу Государства Офир, имеющую то же именование, где без помех получил аудиенцию у императора Константина...
      
       ...Из города Офир архиепископ возвратился в великой растерянности и глубоком унынии, исповедался, а затем долгое время усердно молился в полнейшем одиночестве, после чего попросил у меня встречи, на которой подробно и продолжительно рассказал обо всём, с чем ему по воле Господа нашего довелось встретиться...
      
       ...Ныне, пребывая в полной растерянности и смятении чувств и неустанно молясь, взываю к мудрости Вашего святейшества и надеюсь на слова ободрения. Выполняя обязанности перед Господом нашим и Святой Церковью, отправляю вам, Ваше святейшество, полный отчёт о путешествии архиепископа Эспиносы в город Вьедму, а также в город Офир и обратно, писанный им подробно и собственноручно по возвращению...
      
       Во имя Отца и Сына и Святого Духа. Епископ Ахилле Локателли, апостольский интернунций во Дворце 'Фернандес Очорена' в городе Буэнос-Айрес в Аргентине'.
      
      
       5
      
       1909, апрель 01-го, четверг.
       Ашен, база Имперского Флота 'Малия'.
      
      
       - Мой Император! - Эгир опустился на колено, приветствуя своего Владыку, появившегося на базе. Пусть Константин I-ый прибыл в виде осязаемой голограммы, а не лично, ни общению, ни исполнению всех ритуалов это ничуть не мешало.
      
       - Встаньте, контр-адмирал Хонгрё! Я доволен вашей работой по организации базы и патрулей Флота в пространстве Провинции Ашен. Что заставило вас так срочно просить моей внеочередной аудиенции?
      
       - Опасение за состояние дел на планетах, государь.
      
       - Поясните, контр-адмирал.
      
       Эгир на мгновение замялся. Эту новость надо сообщить аккуратнее, чтобы не вызвать гнева и категорического неприятия у Его Величества.
      
       - Освоив язык ашенов с помощью подготовленной гипнограммы, я получил возможность пообщаться с представителями этого народа напрямую...
      
       - И что это за 'представители'? - с нескрываемым сарказмом поинтересовался Константин. - Неужели уцелевшие родственники правивших семей перестали бояться, набрались наглости и...
      
       - Извините, Ваше Величество, это не они, а ...хм-м, избранные офицеры армии и флота, оставшиеся после капитуляции без работы.
      
       - Пособие?..
      
       - Выплачивается, государь. Но эти люди не видят своей жизни где-то помимо воинской службы, и гражданская жизнь их не устраивает.
      
       - Вот как? Капризничают, значит?!
      
       - Я неточно выразился, мой Император. Они покорно просят принять целый ряд солдат и офицеров на службу. ...Простите, Ваше Величество, я немного волнуюсь! ...Я хотел сказать, на службу в Имперский Флот!!
      
       - Вы осознаёте, о чём просите, Хонгрё? Включить побеждённых в армию, разгромившую и уничтожившую их государство? А что помешает им, получив оружие, предать?
      
       - Последние пять веков никто из ашенов ни разу не бунтовал против собственных владык. Лояльность действующей власти, дисциплина и преданность - их абсолютный императив, государь, прочно закреплённый на генетическом уровне. Бунт или мятеж ашенов невозможен, Ваше Величество! Это заключение госпожи Вельзен, которое сегодня уже отправлено в Имперскую канцелярию. Если солдаты и офицеры принесут присягу Вам и Империи, они никогда её не нарушат.
      
       - Любопытно. Весьма любопытно!
      
       Голограмма императора 'застыла' без движения. Видимо, Константин решил ознакомиться с поступившим докладом начальника разведки и безопасности Провинции, но связь разрывать не стал. Эгир терпеливо ждал.
      
       - И сколько же ашенов желает служить во Флоте Империи всех асиров, Хонгрё?
      
       - В настоящее время подали прошение более ста тридцати тысяч бывших солдат и офицеров Конфедерации.
      
       - Сколько?!
      
       - Сто тридцать тысяч двести семнадцать, государь.
      
       - Невероятно.
      
       - В бывшей Конфедерации очень тоскливая жизнь. Их правители пытались превратить людей в живые машины. Они, конечно, весьма эффективны по сравнению с прочими 'мартышками', но и недолговечны. Концепция 'высоких искусств' полностью здесь забыта и потому вызвала колоссальный интерес. Вместе с ним пришло и понимание, чего правители лишили ашенов. За пониманием - полное неприятие Конфедерации и ненависть к её бывшим правителям. Сейчас в Провинции Ашен самая популярная личность - вы, Ваше Величество.
      
       - ...Хм-м, - снова задумался Константин, - в таком случае отберите две тысячи солдат и офицеров, готовых служить Империи, не имеющих семей, и переправьте их на базу Луна. Там они принесут присягу и поступят под начало викингов. Если эксперимент окажется удачным, я подумаю об удовлетворении остальных прошений.
      
       - Но, Ваше величество...
      
       - Мало? Разрешаю набрать ещё тысячу для усиления группировки Имперских войск в Провинции, Хонгрё. Все остальные пусть ждут результатов эксперимента. И ещё, контр-адмирал! Никаких отдельных частей для ашенов! Распределите эту тысячу по всем подразделениям...
      
      
       6
      
       1909, апрель 02-го, пятница
       Марс, база 'Франанг'.
      
      
       - Мой, господин, - Исида потерянно стояла на коленях перед кошмарным и непостижимым Императором всех асиров, - я сама, все мои скромные знания и умения полностью в вашем распоряжении...
      
       А куда деваться?
      
       Тела гоаулдам, извлечённым из каноп на божий свет, подбирал лично Ра, отсмотрев ритуальную тысячу добровольцев. Таких людей - мужчин и женщин - в пространстве, контролируемом гоаулдами, всегда хватало. Очень многие желали бы сменить унылую короткую и беспросветную жизнь на существование в качестве живого воплощения 'бога'. Без голода и нищеты, без болезней и увечий, без пугающей старости. Чего бояться людям Абидоса и других планет, если и так их жизнь и посмертие в руках живых богов? Так что Ра без особого труда подобрал для Исиды и Осириса отличные экземпляры. Естественно, им пришлось принести присягу Императору всех асиров и к собственному изумлению обнаружить, что этой клятвой нельзя пренебречь, её невозможно забыть, проигнорировать или нарушить. Будто сама Вселенная решила отомстить гоаулдам, приведя из неведомой бездны безжалостных асиров, и теперь они обречены вечно служить могучим повелителям. Как раньше все служили им. Ирония судьбы! А ещё у Императора появился интерес к прим-та: по идее, они с самого рождения должны отличаться высокой лояльностью, так что и симбионты из них, и самостоятельные полу-разумные существа должны получиться остальным на зависть!
      
       Эксперимент, который Константин провёл с Сетом и Пеором, гоаулдом, оказавшимся в разведывательном телтаке Баала, захваченном воинами Ра, завершился полным успехом. Принеся клятву служения на Рунстире, оба гоаулда были извлечены из носителей и помещены в киммерийских волков. Старые тела отправлены в стазис, а в новых им предстоит провести не меньше столетия. Симбионтам придётся постоянно растрачивать силы на ликвидацию последствий генетической несовместимости, что даёт дополнительные гарантии их лояльности.
      
       Теперь два огромных волка - Сет и Пеор сидели, но головы находились на одном уровне с головой Константина, сидящим на троне - сверкали глазами по правую и левую руку от Императора, внушая ужас Исиде.
      
       - Расскажи о древней истории своего народа...
      
       - Ты говоришь о Начале, мой господин?
      
       - Да. В моих информационных базах много разночтений и нестыковок. Я хочу услышать твою версию.
      
       - Я попробую правдиво и полно повторить то, что слышала давным-давно... Исида ненадолго прикрыла глаза, собираясь с мыслями, а волки улеглись по обе стороны трона.
      
      
       7
      
      
       - Вот что я знаю, мой господин:
      
       'Помимо Шуит, Пустоты, существует лишь Шу, Ветер. Он создаёт Тэфис, Волны, ведь ветер всегда вызывает волны! Шу, однако, породил их прямо в Пустоте, заполняя Шуит. Потому многие говорят, что Шу и Шуит породили Тэфис. Шу, Ветер, распростёрся на Тэфис, вспенил их, и пена частично поднялась вверх, став Кхебом, Высоким Небом, а частично собралась в кучу, создав Нуит, Яркие Земли. Так Шу и Тэфис породили Кхеб и Нуит. Они же сформировали Бездны, Нун и Нунет, Бесконечности, Хух и Хухес, Первородные тьмы, Кхок и Кхокес, Безвидности, Амун и Амунес, которые породили всё остальное...'
      
       - Звёзды правят ветром, женщина, - недовольно нахмурился Константин, и волки встревожено зарычали, - а в твоей сказке выходит наоборот!
      
       - Это правда, мой господин, но ты говоришь об ином, звёздном, ветре. Твоя недостойная служанка называла имя Шу. Наверное, данное слово следует понимать не как 'Ветер', а как 'Движение', ...да, именно так!
      
       - Хорошо, продолжай!
      
       - Как будет тебе угодно, мой господин:
      
       '...В союзе Кхеб и Нуит появились Тэф, Благодатная Почва, и Тэфнуит, Благодатная Влага. Именно они родили Атума и Тануит, первых гоаулдов, которые были слабы и неразумны, потому и не спешили покидать утробу Тэфнуит. Там же они размножились и произвели многих, подобных себе, отчего тягота Тэфнуит возросла многократно. Так продолжалось, пока не появился Тот, который указал гоаулдам путь к истинному величию. Но, будучи от природы умным и осторожным, он не торопился воспользоваться собственным открытием, стараясь просвещать прочих.
      
       Потому первым вышел из вод Тэфнуит не Тот, а Пта. Как-то раз он увидел унаса, пришедшего напиться воды и поохотиться на прим-та, и захватил его, подчинив себе и его тело, и его разум. Затем он привёл к воде самку этого унаса и помог своей подруге-жене Сехмет захватить и тело, и разум самки. Вместе с ней Пта провёл по новому пути восемь других гоаулдов, в том числе Маат и Тота, которых назвал своими детьми. Помимо них, Владыками гоаулдов стали Хнум и Нейт, Атум и Иусат, Аток и Мемис. Эти восемь Владык и создали первый Совет, октархию, преданно служившую царю Пта и царице Сехмет.
      
       Дети Хнум и Нейт - это Амон-Ра и Анукет, которая более известна как Ратаит. Нейт также знали как Сатис.
      
       Шло время, и, несмотря на свою силу и возможность менять тела, гоаулды дряхлели, и власть захватил сын Атока и Мемис, Апоп. Он изгнал Пта и Сехмет, Тота и Маат в почётную ссылку, обеспечив их и телами-носителями, и обильным пропитанием, направив их мудрость на изучение всех древних устройств, обнаруженных на Тэфнуит, родной планете расы гоаулдов...'
      
       - Ты знаешь её адрес, женщина?
      
       - Да мой господин, - опустив взгляд, ответила Исида и добавила после небольшой паузы, - конечно, я предоставлю полную информацию по твоему слову.
      
       - Хорошо, продолжай.
      
       'Так, впервые открыв чаппа-ай, тридцать тысячелетий назад гоаулды начали завоевание Дуата, этой галактики. Апоп провозгласил себя царём над гоаулдами. Вместо Тота и Маат, утративших своё положение в октархии, он назначил Ра и Ратаит, а вместо Атока и Мемис - Анубиса и Нут. Следуя традиции, Апоп назвал всех октархов своими детьми. При его правления мудрейшие Пта и Тот создали космические корабли, а Тот - саркофаг, который позволял гоаулду жить неограниченно долго, и канопу. Да, они изучали технологии древних, но всё новое сделали самостоятельно, хотя и 'по образу и подобию'. Перед нашей расой открылось великое будущее, и, казалось, ничто не может остановить неудержимый порыв наших воинов.
      
       Но!.. Поначалу октархи решили, что это - просто незначительная заминка. Подумаешь, число возможных носителей - унасов - стало явно недостаточным для грандиозных планов Апопа, а потому он взял их распределение между Владыками под строжайший контроль. Это не понравилось всем октархам, а в особенности - сыну царя, Апепу.
      
       Двадцать четыре тысячелетия назад он бросил открытый вызов своему отцу и, победив в схватке, уничтожил его, провозгласив себя царём. Ра и Ратаит, Анубис и Нут, Сокар и Леит, Равана и Кали сформировали новую Октархию. Апеп объявил всех октархов своими братьями и сёстрами, пообещав справедливое распределение носителей - унасов - между всеми Владыками. Но, как выяснилось позднее, хитроумный Анубис уже тогда задумался о перевороте'.
      
       - Неужели?.. Если так, Анубис крайне опасен. И как он намеривался захватывать власть?
      
       - Свести с ума Апепа с помощью испорченного саркофага Тота. Как раз в то время у Великого Владыки Ра и его царицы Сатис родилась я, Исида, и мой брат Осирис. После нашего рождения Сатис прошла церемонию возрождения и приняла имя Нэмис. Под этим именем она родила моего брата Апофиса и сестёр - Амонет и Хатор...
      
       - Семья - это очень важно, Исида, но сейчас разговор идёт совсем о другом!
      
       - Прошу прощения, мой господин, последующим событиям я уже была прямым свидетелем:
      
       'Апеп очень боялся состариться, заболеть, обессилить, став подобным своему отцу, и эти страхи искусно раздувал Анубис, быстро ставший первым помощником царя. Он всё время подталкивал Апепа к использованию саркофага, так что царь понемногу стал сходить с ума, путая день сегодняшний и день вчерашний, уже исполненные приказы с теми, что ещё надлежит выполнить, и управление быстро расширяющимся пространством гоаулдов начало скатываться в хаос. Анубис же, очень талантливый полководец, успешно и дальше расширял границы, получив от царя титул Императора - тогда он обозначал лишь верховного военачальника. Во Флоте и Армии Анубис заработал непререкаемый авторитет, и потому, когда он обвинил Апепа в сумасшествии, отстранил от власти и убил, Флот и Армия оказались на его стороне. Это произошло девятнадцать с половиной тысячелетий назад. Однако большая часть октархов отказалась признать власть Анубиса, и тогда, по законам Великого Пта и свидетельству Маат, власть получил Верховный Владыка Ра. Мой отец оказался не менее талантливым военачальником, чем Анубис, и добился успеха, нанеся ряд чувствительных поражений врагу.
      
       Но победа не стала окончательной, и, поскольку во власти Анубиса осталась Тэфнуит, родина унасов и гоаулдов, а Октархия Хесеры испытывала значительный дефицит в носителях, преимущество Анубиса только росло, а силы Ра постепенно таяли. После двух тысячелетий гражданской войны положение октархов стало угрожающим, но, спасаясь после проигранного сражения, Ра неожиданно обнаружил планету, населённую разумной расой. Её особи великолепно подходили на роль носителей, быстро размножались, а их тела легко ремонтировались. Древние называли планету 'Терра', а гоаулды - 'Таури'. Восполнив потери в живой силе и перейдя на использование новых носителей, Ра быстро завершил гражданскую войну. Правда, Анубис сбежал, а Октархия Хесеры столкнулась с новым беспощадным врагом - Союзом Трёх Рас, куда вошли асгарды, ноксы и фёрлинги. Сражения с ними идут непрерывно уже пятнадцать тысячелетий, то затухая, то разгораясь с новой силой...'
      
      
       8
      
       1909, апрель 04-го, воскресенье,
       Офир, Дворец-на-Горе.
      
      
       - Хорошо, что ты поменял своё мнение, отец. Главное - вовремя!
      
       - Что ты имеешь в виду, Эрман?
      
       - Твоё решение принять ашенов на службу Империи, в том числе, в Имперский Флот и в воинские подразделения Офира. Тщательные исследования, проведённые службой разведки, подтвердили полную лояльность ашенов Империи всех асиров. Это неудивительно, ведь послушание власти фактически вбито в них на генетическом уровне.
      
       - То есть, ты поддерживаешь этот шаг? Мне казалось, что именно тебя будет сложнее всего убедить!
      
       - Напротив, я без всяких оговорок согласен с этим решением. Допуск ашенов к воинской службе позволит полностью сформировать экипажи планетарных платформ и эршипов из ашенов и терран, оставив за викингами офицерские должности и службу в Имперском Флоте. Вскоре понадобятся все силы, которые мы сможем собрать.
      
       - Так, ...у тебя появилась новая информация?
      
       - Да. Причём сразу от нескольких источников. Вассальные гоаулды и Апофис, токра и сочувствующие нам оталийцы, а также собственная разведка - все они хором утверждают, что в ближайшие несколько месяцев следует ожидать резкого обострения конфликта между Союзом и Октархией. Точнее, между Ориллой и Сокаром. Владыка Ю и Ра участвовать в этом безумии не собираются, а ноксы...
      
       - Пф-ф! Ноксы спохватятся только тогда, когда за них примутся всерьёз. А пока им удобнее делать вид, что вокруг ничего не происходят. Достойные ученики древних!..
      
       Эрман усмехнулся: в отношении альтерай и ноксов он полностью разделял позицию отца.
      
       - ...И я не понимаю, - продолжил Константин, - что вызвало твоё беспокойство, сын. Гоаулды всегда воюют с оталийцами. По крайней мере, последние тысячелетия.
      
       - В этот раз всё гораздо серьёзнее. Орилла посылает в Мидхейм большой флот, который будет здесь базироваться на постоянной основе...
      
       - Это - явно недружественный шаг в нашу сторону!
      
       - ...а гоаулды собираются ударить по планетам, защищённым Договором. Тор полагает, что 'черви' будут атаковать одну из развитых планет, Сворин или Галат.
      
       - А на самом деле?
      
       - Сокар собирается уничтожить или захватить все сразу, - хм-м, почти сразу! - но главное, нанести сокрушительное поражение своему давнему врагу, Асгарду!
      
      
      
      
      
      
      
       ИНТЕРЛЮДИЯ 3
      
       ИНТЕРЕСЫ ВЛАДЫК
       ...ограничены лишь их силой.
      
       1
      
       Мидхейм, звёздная система Адара.
       Пространство Договора.
      
      
       - Я - Ингор, командир звена Флота Асгарда. Ваше присутствие в этом пространстве нарушает Договор "О защищённых планетах". Вы должны немедленно уйти!
      
       - Интересы Октархии отныне распространяются и на этот мир. Мы никуда не уйдём!
      
       Септу, один из военачальников Сокара, отчаянно трусил, но старался не показывать виду. Внешне он был невозмутим, и лишь те, кто знали его очень хорошо, могли прочитать его страх по искусственно сглаженным движениям тела. Бояться, идя на бой с непобедимым и могущественным Асгардом, не стыдно. Позор - не оправдать доверие своего Владыки!
      
       В этом со своим господином Септу были согласны и его джаффа, и младший военачальник Рюдзин, по поручению Владыки Сусаноо сопровождающий три улучшенных хаттака Септу в этой самоубийственной миссии. Раньше они бы отступили сразу - пусть Асгард прислал не полное звено, а всего лишь пару "повозок", но для шести хаттаков хватило бы и их.
      
       Раньше - не сейчас.
      
       - Тогда ты будешь уничтожен!
      
       Инструкции, которые получил ярл Ингор, не допускали иных вариантов. Любой корабль, вторгшийся в защищаемое Асгардом пространство и отказавшийся уйти, должен быть уничтожен.
      
       Приказ, который получил Септу, категорически требовал от него вызвать на себя огонь кораблей Асгарда, чтобы убедиться в эффективности новых "щитов". Хаттаки Владыки Сусаноо играли роль наблюдателей, их задача - зафиксировать и атаку "поросят", и её последствия. Союзники Сокара любопытны, когда дело прямо касается их интересов. Они хотят быть уверены в возможности успеха прежде, чем ввязываться в серьёзный конфликт с Асгардом.
      
       - Глупый, глупый поросёнок! - Септу старался, чтобы его голос не дрожал. - Я - бог Септу, а богов невозможно уничтожить! Ты не в состоянии исполнить свою угрозу.
      
       - Асгард закрыл окно переговоров, мой господин, - виновато сказал джаффа, управляющий устройством связи. - "Повозки" готовятся открыть огонь!
      
       - Щиты на максимум! Звену - строй треугольника по фронту. Господин Рюдзин!
      
       - Вижу тебя, господин Септу, - сразу же ответил наблюдатель союзников.
      
       - Не вмешивайся, но будь начеку. Если я начну атаковать или отступать из системы, повторяй мои действия, но держись позади фронта. Твои щиты слабы!
      
       - Сделаю, господин Септу.
      
       - Дистанция? - Септу бросил взгляд на пилота.
      
       - Тридцать тысяч.
      
       - Не позволяй приближаться! О-о-о! Хм-м...
      
       - В нас попали, мой господин, но поле устойчиво.
      
       - Превосходно. Держи дистанцию, ответный огонь не открывай - пусть союзники удовлетворят любопытство!
      
       - ...Повторные попадания, мой господин!
      
       - Состояние щитов?
      
       - По-прежнему сто процентов.
      
       - Малый вперёд, подходим на дистанцию открытия огня. Звену - повторять манёвры флагмана...
      
       - Да, мой господин.
      
       Попадания продолжались одно за другим. Теперь огонь вели обе "повозки". Казалось, тяжёлые "капли" плазмы в момент попадания в силовое поле превращались в удары молотов в наковальню, и хаттак слегка трясло: компенсаторы инерции не успевали "погасить" весь поглощённый импульс.
      
       Двадцать шесть тысяч...
      
       Двадцать пять тысяч...
      
       - Поле проседает на два процента после каждого попадания, мой господин, но быстро восстанавливается. Силовой щит по-прежнему стабилен.
      
       - ...Ближе, джаффа, подойди ближе!
      
       Двадцать две тысячи...
      
       - Минута до рубежа открытия огня! Щит - девяносто три процента, устойчив. Компенсаторы - слабый перегрев.
      
       - Глайдеры и алкеши - к бою. Активировать орудия!
       Двадцать одна тысяча...
      
       - Щит - девяносто процентов! Ресурс компенсаторов при данной нагрузке - четыре часа.
      
       Ха! Всё решится гораздо раньше!
      
       Двадцать тысяч...
      
       - Звену открыть ответный огонь...
      
      
       2
      
       Там же, в это же время...
      
      
       Растерянность! Именно этим словом следовало бы характеризовать состояние ярла Ингора. Впервые за многотысячелетнюю историю схваток с гоаулдами оталиец обнаружил, что мьёльниры драккаров бессильны против врага. Как же так?!
      
       Тем временем 'неправильные черви' пошли на сближение, явно намереваясь обстрелять патруль Асгарда, и, пусть тяжёлые 'посохи' хаттаков уступали по мощи мьёльнирам, но их было много, очень много...
      
       Просить подкрепления? Конечно! Потом может оказаться поздно: ведь на новых хаттаках, помимо усиленных щитов, могут стоять и орудия помощнее.
      
       - Слушаю тебя, ярл Ингор!
      
       Тор даже в окне гиперсвязи выглядел утомлённым, ...раздражённым - нет, он был разъярён! Просто данная эмоция столь редко проявлялась у оталийцев, что Ингор не сразу распознал симптомы.
      
       - Моё звено в составе двух драккаров прибыло в пространство мира Адара, отреагировав на нарушение Договора 'О защищённых планетах', конунг! Когда хаттаки гоаулдов - их шесть, Тор! - отказались покинуть звёздную систему, я приказал с дистанции в десятую световой секунды открыть огонь, сосредоточив его на флагманском корабле. За три минуты непрерывного обстрела...
      
       - ...Тебе не удалось даже ослабить щит противника, ...ты ведь это хотел сказать, Ингор?!
      
       - Да, конунг! Но...
      
       - ...откуда я знаю? Такие обращения поступают со всех двадцати шести миров, включая Сворин и Галат, и твоё положение - не самое плохое! Всем нужна помощь, потому приказываю тебе продержаться час...
      
       - Час?!!
      
       - Лучше - больше. Делай, что хочешь - стреляй, маневрируй, выполняй микропрыжки, но ни в коем случае не уходи из системы Адары! Жди, подкрепление будет!!
      
       Связь прервалась, и Ингор недовольно покачал головой. Не покидать систему - да сколько угодно! А вот не подпустить к планете не получится, а, значит, её бомбардировка фактически неизбежна. Наблюдательному форпосту Флота ничего не угрожает - он глубоко под землёй, но вот биосфера планеты окажется под угрозой.
      
       - Враг начал обстрел, ярл, - проинформировал командира корабля искин. - Пока всё мимо!
      
       - Каковы прошлые оценки точности орудий врага?
      
       - Пятьдесят процентов на половине световой секунды и при сближении быстро растёт, а при увеличении - резко падает...
      
       - А на данной дистанции?
      
       - Не более восьми процентов, ярл! Попадание!!
      
       - Состояние корабля?
      
       - Щит устойчив, повреждений нет!
      
       - Передай приказ ведомому: по команде - совместный прыжок на фланг дальнего звена атакующих на дистанцию в сотую световой секунды, открыть огонь по готовности, цель выбрать самостоятельно, после десяти выстрелов - уход к планете на ту же дистанцию от ближнего звена. Продолжить обстрел флагмана!
      
       - Приказ передан!
      
       - А-ах!
      
       - Сразу три попадания, ярл. Щит - девяносто пять процентов, устойчив, восстанавливается...
      
       - Прыжок по завершению отсчёта на три, ...два ...один, ...вперёд!
      
       Звёзды моргнули - и драккар Ингора выскочил в тридцати тысячах километров от дальнего звена хаттаков.
      
       - Огонь по ближайшей цели!..
      
      
       3
      
       Там же, чуmь позже...
      
      
       - 'Поросята' атакуют 'союзников', мой господин!
      
       Джаффа едва сдерживал удивление: только что враг был здесь, под прицелом 'тяжёлых посохов' хаттака, а спустя мгновение - он уже далеко в тылу потрошит корабли наблюдателей. И как с ним прикажете воевать, а?!
      
       - Владыка Сокар предупреждал, что 'колесницы' Асгарда умеют прыгать вокруг атакующих, ускользая от атак. Оказывается, это умеют делать и 'повозки'! Это - ценная информация, джаффа. Владыка будет доволен!
      
       - Мы не поможем союзнику?
      
       - Зачем? - усмехнулся Септу. - Все три хаттака враг вряд ли уничтожит - скорее всего, даже не 'поцарапает'. Просто не успеет: на такой дистанции 'посохи' союзников опасны для 'поросят', и их много. Этот - как его, Ингор, кажется? - сделал ошибку, прыгнув слишком близко. На короткой дистанции преимущество за нами, джаффа. Продолжай идти к планете!
      
       - Да, мой господин.
      
       Как и предсказывал Септу, после мгновения растерянности, Рюдзин дал залп по наглому врагу, серьёзно 'просадив' щиты 'повозок'. В ответ те почти истощили щит одного из хаттаков, но рисковать не стали, отпрыгнув на комфортную дистанцию прямо по курсу звена Септу.
      
       - Дистанция?
      
       - Триста тысяч, мой господин!
      
       - Приготовиться к открытию огня, - упрямо стиснул зубы Септу. Враг хитёр и коварен, ну и у него есть парочка сюрпризов! - Глайдерам - вылет, задача - прикрытие звена на задней полусфере на дистанциях три тысячи и больше...
      
       - Мы не достанем врага на такой дистанции, - несмело возразил джаффа и сразу съёжился под жёстким взглядом гоаулда.
      
       - Глупец! 'Поросята' отошли восстановить щиты и сейчас снова 'прыгнут'! Мы же пока подготовим им радушную встречу.
      
       - Я понял, Владыка Септу!
      
       - Связь с 'союзниками', - жёстко потребовал гоаулд, не обращая внимания на откровенную лесть. Какой из него Владыка? Вот когда под его властью окажется хотя бы одна, пусть самая захудалая, планетка...
      
       - Окно открыто, мой господин!
      
       - Понесли ли твои хаттаки какой-либо ущерб, господин Рюдзин? Нужна ли помощь?
      
       - Нет, господин Септу. Щиты восстанавливаются, в следующий раз меня не застанут врасплох!
      
       - Может, ты желаешь отступить? Задание выполнено, ценная информация собрана, Владыка Сусаноо будет доволен действиями своих воинов!
      
       - Я хочу драться! - скорее прорычал, чем сказал Рюдзин. - Если мы зажарим этих 'поросят'...
      
       - Увы, драгоценный господин! Если слуги Асгарда заподозрят, что проигрывают, они всегда могут отступить. Наш шанс - ещё одна ошибка командира 'повозок'!
      
       - Ты полагаешь, атака моих хаттаков - ошибка?
      
       - Конечно, господин Рюдзин! На ближней дистанции у нас преимущество в огневой мощи, а вот издали 'поросята' могут стрелять вполне безопасно. Правда, и для нас подобные атаки не представляют угрозы.
      
       - Что ты предлагаешь?
      
       - Объединить усилия. На твоих кораблях щиты слабее, зато их огневая мощь ничуть не меньше. Мои хаттаки станут оболочкой 'призмы', твои займут центр, и в таком строю корабли пойдут к планете...
      
       - ...которую Асгард поклялся защищать! - глаза Рюдзина засияли предвкушением схватки и искренним восторгом. - Врагу придётся пойти в ближний бой, а это, при нашем подавляющем преимуществе в числе орудий, ошибка, ...великолепно! Воистину говорят, что возможность победы заключена в действиях противника...
      
       - ...а непобедимость - в твоих собственных, - Септу не стал напоминать, что эту фразу приписывают Анубису, который не очень-то и популярен в Октархии Хесеры. - Поспеши, господин Рюдзин, нам нужно как можно скорее создать эффективный строй!
      
      
       4
      
       Там же, часом позже
      
      
       Вот уж, называется, влип!
      
       Ингор почувствовал, как в нём растёт злость на собственное бессилие, ускоренными темпами изнашивая и без того немолодое тело. О! Если похожая обстановка сложилась и в других местах, ярость Тора понятна: противники 'застряли' в клинче. Да, хаттаки прорвались к Адаре на рубеж сброса тяжёлых атакующих флаеров, алкешей, но тут гоаулды быстро обнаружили, что эти штурмовики применить невозможно. Не способные быстро маневрировать, алкеши оказались лёгкой добычей.
      
       Это открытие обошлось Септу в звено алкешей, которое драккары легко уничтожили, мгновенно прыгнув на выгодную позицию. Обстреляли - и отскочили. Лезть в плотную атмосферу Адары хаттаки не желали, так как для этого пришлось бы разрушить 'призму', а они резонно опасались стать уязвимыми. Атаковать планету глайдерами - занятие вообще бессмысленное...
      
       Теперь противники просто 'держали позиции', не предпринимая никаких активных действий. Ингор ждал обещанного подкрепления и не давал хаттакам ни атаковать самим, ни воспользоваться собственными флаерами, а вот какие планы строили 'черви', можно было лишь гадать. Возможно, они тоже ожидают помощи? Ведь атаковать шестью кораблями планету, находящуюся под защитой оталийцев, - дело бессмысленное...
      
       Что же ещё придумали извечные враги Высокого Неба и народа Оталы?.. Если бы они напали всерьёз...
      
       - Внимание! Открыт входящий гипертуннель! Ожидается прибытие... - искин сделал паузу в докладе, будто играя на нервах командира. Тоже мне секрет! И так ясно, что неназванный корабль - это 'Вальхалла'. Ингор пожал плечами: видимо, искин, проанализировав действия командира, - последние четверть часа Ингор почти сидел неподвижно, погрузившись в раздумья, - решил проверить его адекватность, 'расшевелить'. Всё по инструкции.
      
       - Открыть канал связи с прибывающим кораблём...
      
       Так о чём он думал? ...О! Если бы 'черви' напали всерьёз, ...или просто добавили бы ещё пару звеньев хаттаков, планета была бы обречена. Пока его пара драккаров удерживала бы противника от применения алкешей, по другую сторону планеты гоаулды могли бы творить что угодно. Разделять силы опасно, да и один драккар вряд ли сумеет остановить тяжёлые флаеры врага до того, как они скроются от мьёльниров в плотной атмосфере планеты.
      
       Конечно, в данном случае атака 'червей' была бессмысленна. На поверхности планеты никаких сооружений нет, а наблюдательный пост находится глубоко под землёй. Но, если на месте Адары была бы другая планета, ни население, ни сооружения спасти бы не удалось.
      
       Бессмысленна? Бездна, да они же и не атаковали! 'Черви' просто провели разведку, определили тактику, время до прибытия подкреплений, а теперь...
      
       Многокилометровая туша крейсера 'вывалилась' из гиперокна, и ярл Туле сразу поспешил связаться с Ингором:
      
       - Я не опоздал? Извини, помимо Адары пришлось поработать ещё в пяти местах.
      
       - Приветствую тебя, ярл Туле! Ты, как никогда, вовремя. Сражение завершено, но у меня нет ресурсов, чтобы поставить окончательную точку...
      
       - Скорее, многоточие, ярл Ингор, - устало отозвался Туле, - противник и здесь отступает...
      
       Хаттаки закончили приём глайдеров и разгонялись прочь от Адары, явно намереваясь уйти в гиперпрыжок.
      
       - ...и этих не достать, - продолжал ворчать Туле, - где б ни появился, враги сразу же разбегаются, и для расчёта микропрыжка наперехват времени недостаточно. Вот и сейчас искин выдаёт две минуты до окончания расчёта параметров перемещения, а 'червям' для ухода нужно секунд сто-сто десять. День - впустую!
      
       - Что, пострелять так и не удалось? - ехидно поинтересовался Ингор. Уж он-то настрелялся вдоволь!
      
      
       5
      
       Полутора сутками позже,
       Пространство Владыки Сокара, планета Делмак.
      
      
       - Ты удовлетворил своё любопытство, брат Сусаноо?
      
       - Вполне, Владыка Сокар. Я с радостью приму участие в намеченной тобой акции возмездия. Однако, поскольку ожидаются значительные потери, я хотел бы узнать, как будет распределена добыча?
      
       - Я согласен с братом Сусаноо, - прогремел Равана, заставив хозяина поморщиться. - Асгард оказался слабее, чем я полагал, не сумев уничтожить ни одного из наших разведывательных кораблей, хотя не все из хаттаков прошли модернизацию.
      
       Камул и Кронос просто кивнули: их позиция по поводу 'наказания' Асгарда совпадали с мнением Раваны. Противник неожиданно оказался много слабее того, что они себе навоображали. Но урон атакующие силы неизбежно понесут - и немалый! Потому всех Владык очень заботило распределение захваченного, особенно - потенциальных носителей гоаулдов. За пять сотен лет действия Договора о защищённых планетах их население изрядно размножилось, позволяя надеяться на богатый 'урожай'. Ха, да при таком количестве носителей можно даже создать армию из одних младших гоаулдов. Армию, которая, как и во времена Апепа Великого, сможет полноценно воспользоваться всеми технологиями гоаулдов! Армию богов, перед которой даже лучшие джаффа будут выглядеть не страшнее таракана!! Армию, которая снова завоюет Галактику и вернёт ей имя, данное самим Атоком - Дуат!
      
       - 'Поросята' пока ещё сильны, - Сокар поспешил сбавить зашкаливающий оптимизм 'союзников', - да, наши разведывательные силы везде смогли успешно противостоять 'колесницам' и 'повозкам', и даже кое-где прорваться к планетам. Но 'монстры', явившиеся на выручку, оказались намного опаснее. Два выстрела полностью сорвали щит с хаттака, идущего в арьергарде, и только поспешный уход в 'прыжок' позволил сохранить корабль в целости. С учётом того, что монстр начал обстрел с сорока тысяч километров, обычные корабли ничего противопоставить ему не смогут.
      
       - Обычные?
      
       - Что ты имеешь в виду, Владыка Сокар?
      
       - Мои ударные корабли - шаатаки - не уступают по своим характеристикам 'колесницам'. Да, они не умеют совершать короткие 'прыжки', зато по своей огневой мощи превосходят корабли Асгарда. Точность тяжёлых посохов оставляет желать лучшего, но их много, а усиленная версия способна вести прицельный огонь на тридцать пять-сорок тысяч. Этого достаточно, чтобы защитить лёгкие силы.
      
       - И сколько у тебя этих 'шаатаков'?
      
       Бесцеремонность Раваны могла бы поспорить с его коварством, но в данном случае Сокар не считал нужным скрывать от ...хм-м, ...'союзников' собственную мощь.
      
       - На данный момент полностью готова дюжина.
      
       Равана сразу поскучнел, а Камул и Кронос переглянулись: двенадцать таких кораблей делают претензии Сокара на Императорский трон очень весомыми. Один лишь Сусаноо удовлетворённо ухмыльнулся: от него не ускользнули ни разочарование Раваны, ни опасения Камула и Кроноса. Лично он, Сусаноо, был доволен: эмоции 'собратьев' не стали тайной и для Сокара, а, значит, пост ближайшего помощника Императора гарантирован ему.
      
       - А что ты собираешься противопоставить 'микропрыжкам' кораблей Асгарда, Владыка Сокар? - Равана продолжал свою линию: лучше пусть разочарование, которое он не смог сдержать, отнесут к опасениям уязвимости планов военачальника, чем к нелояльности. - Наш флот 'поросята' расстреляют издали...
      
       - Твой флот, брат Равана, будет действовать под прикрытием моих кораблей. И не сомневайся, у меня есть ещё пара сюрпризов для глупых 'поросят'!
      
       - А что насчёт дележа добычи? - скромно поинтересовался Камул.
      
       - Дележа? - захохотал Сокар. - Сначала нужно победить, а потом ...разве я смогу обидеть своих братьев?
      
      
       6
      
       В это же время,
       Отальхейм, Орилла, Зал Высшего Совета.
      
      
       - Всё, как я и предполагал, конунг, - зло усмехнулся Фрейр, - флот опять облажался по полной, и лишь своевременное прибытие крейсеров позволило избежать наихудшего. Не ты ли обещал, что не допустишь...
      
       - Всё в порядке, проконсул, - резко огрызнулся Тор, - как я и обещал, ущерб важным ресурсам планет, защищённых Договором, невелик и не скажется на оталийской боевой мощи. А для лучшего результата нужно больше сил. Откуда их взять, если почти никто из оталийцев не желает сражаться? Если тысячу лет никто не заботился о создании нового оружия и кораблей?
      
       - Значит, потери невелики, так ты считаешь?!! - разъярённый Фрейр запустил проектор, и перед консулами Совета засияло изображение бумаги, испещрённой письменами с редкими чёрно-белыми картинками. - Это то, что туземцы Сворина называют 'газетой', Тор. Местное средство распространения информации. Искин, перевести!
      
       '...Паника продолжается! Многие астрономы - как научные работники, так и любители - подтверждают, что в пространстве вокруг Сворина произошло сражение между двумя группами чужаков. Пока правители и учёные обсуждают, кто они, что им могло бы понадобиться, власть в отдалении от крупных городов рухнула. Фанатики 'хранителей' и 'верных', двух непримиримых религий, сцепились как в старые времена, а Сворин захлестнула волна грабежей, насилия и убийств, армия и флот отказываются подчиняться приказам. По всем землям как пожар распространяются слухи о скором Конце Света. Число самоубийств возросло в десятки раз и, похоже, правители не в состоянии справиться с ситуацией...'
      
       - Вот и ещё, ...аналогичная ...хех, газета с Галата:
      
       '...растерянность и страх, хаос и разрушение!! Неужели настал конец мира, и боги, когда-то изгнанные нами, вернулись? Чтобы отомстить или...'
      
       - ...И ещё, ...и ещё, - продолжил газетный калейдоскоп Фрейр, - и ты ещё смеешь утверждать, что ущерб незначителен, так?
      
       - Так, - спокойно ухмыльнулся Тор, - важные для нас объекты ничуть не пострадали, в атмосферу ни один из кораблей гоаулдов так и не прорвался.
      
       - А люди? Десятки тысяч погибших от паники и вакуума власти на Сворине и Галате только за последние сутки? Это, по-твоему, пустяк?
      
       - Никто из нас не ожидал, что атака будет столь обширной, проконсул, - примирительно поднял руки Пенегал, - Флот Высокого Неба блестяще справился с этой непростой задачей, заставив 'червей' отступить...
      
       - Спасибо, консул, - доброжелательно кивнул Тор, - но это была не атака, а всего лишь разведка, и флот сдержал врага лишь чудом и самоотверженностью экипажей кораблей. Что же касается твоих претензий, проконсул Фрейр, я искренне считаю понесённый ущерб ничтожным, и не понимаю, отчего гибель пары десятков тысяч 'мартышек' произвела на тебя столь сильное впечатление?! Может быть, пост проконсула стал слишком сложен для тебя?
      
       - Представитель ноксов выразил своё неудовольствие столь неаккуратным вмешательством в дела аборигенов, - 'сдал' коллегу Пенегал.
      
       - О! Оказывается, это ноксы, 'общество защиты животных', виновато в твоём дурном настроении, Фрейр?
      
       - Не смей в таком тоне говорить о наших союзниках!
      
       - Союзниках?! Ты сошёл с ума, Фрейр? Последние полторы тысячи лет эти 'союзники' ни разу не пришли нам на помощь, хотя Высокое Небо постоянно отвлекало значительные силы для защиты их планет - я имею в виду не только ноксов, но и толлан, и прочих миньонов, - от экспансии гоаулдов. Даже когда мы потеряли Оталу, эти ублюдки ни на вот столечко, - Тор продемонстрировал Совету маленький зазор между своими ладошками, - не пошевелились! Лишь нагло прислали свои 'искренние' соболезнования!! Тьфу!
      
       - Действительно, Фрейр, - хищно осклабился Пенегал, - твоя лояльность к ноксам, этим вырожденцам, весьма подозрительна. Да и Совету любопытно, отчего ты всегда препятствовал полноценному развитию Флота, нашего единственного защитника? Может, тебе и вправду пора задуматься об уходе, а?!
      
      
      
      
      
       ПО СТРАНИЦАМ ГАЗЕТ: АПРЕЛЬ - ИЮЛЬ 1909
      
       ...самые свежие новости со всего света!
      
      
       1
      
       1909, апреля 06-го, вторник.
       Санкт-Петербург, "Новое время".
      
      
       "...Вчера в городской ратуше Лондона состоялся первый митинг воздухоплавательной лиги. Ораторы требовали, чтобы правительство немедленно приступило к постройке воздушных кораблей, без которых немыслимо сохранить преобладание на море. Третьего дня и вчера состоялось много митингов, на которых подвергалась обсуждению "флотская политика" правительства Британии. В принятых резолюциях граждане требуют немедленной постройки восьми новых дредноутов".
      
       "...Из Берлина передают, что многочасовой полет воздушного корабля Цеппелина прерван вследствие шторма. Сегодня изобретатель снова предпринял ряд проверочных полетов".
      
      
       2
      
       1909, апреля 08-го, четверг,
       Лондон, "Дэйли мейл".
      
      
       "Войны не будет! Правительства Британии и Франции объявили, что согласились на аннексию Боснии и Герцеговины, которую осенью прошлого года совершила Австрийская империя. Россия и Сербия были готовы на войну против Австро-Венгрии, но после переговоров приняли аннексию в марте. Император Франц-Иосиф обратился к римскому папе с просьбой признать аннексию Боснии и Герцеговины, и получил ответное согласие..."
      
       "Сиприано Кастро, экс-президент Венесуэлы, высадился с батальоном наёмников на Тринидаде. Французские корабли попытались не допустить высадки и перехватить нанятые Кастро суда, но были отогнаны броненосцами Офира, поддержавшими Кастро".
      
       "Оф.И.А., Офирское информационное агентство, сообщает: британский крейсер "Фокс" высадил десант в городе Бушир, расположенном на берегу Персидского залива. Английский резидент в Бушире письменно разъяснил, что Великобритания вынуждена пойти на этот шаг, поскольку в городе отсутствует власть, способная гарантировать иностранцам безопасность. Войска будут удалены после восстановления порядка".
      
      
       3
      
       1909, апреля 15-го, четверг,
       Лондон, "Таймс".
      
      
       "...вчера окончательно юридически оформлена и зарегистрирована Англо-Персидская Нефтяная Компания. Её цель - использование нефтяных ресурсов Персии..."
      
       "...Братья Уилбур и Орвилл Райт в последние дни с успехом проводят демонстрацию аэроплана на военном поле Сенточелле близ Рима. Вчера Уилбур Райт блестяще совершил полеты в окрестностях Рима. Интересна разница между первыми и последними полетами Райта в прошлом году: восьмого августа в Ле Ман - одна минута сорок пять секунд, тридцать первого декабря в Овуре - два часа двадцать минут и сорок четыре секунды..."
      
      
       4
      
       1909, апреля 22-го, четверг,
       Санкт-Петербург, 'Новое время'.
      
      
       '...Вчера утром в персидскую Астару выступил отряд русской пехоты для обеспечения безопасности русских подданных. Такие же отряды выдвинуты в Тегеран и в Тевриз. Сегодня поверенный в делах русской миссии Саблин и английский посланник Барклай вручили шаху соответствующее представление. Его текст доложил драгоман английской миссии Черчилль. Шах принял этот документ с озабоченным видом, пожаловался на нездоровье и заявил дипломатам, что даст письменный ответ позднее'.
      
      
       5
      
       1909, апреля 27-го, вторник,
       Санкт-Петербург, 'Новое время'.
      
      
       '...Как передают наши корреспонденты, в Константинополе рано утром Национальное собрание Османской империи провозгласило брата низложенного султана Абдул-Гамида новым султаном под именем Магомета V-го. Судьба Абдул-Гамида точно неизвестна...'
      
       '...Позавчера, в одиннадцатом часу русские войска перешли мост, отделяющий русскую Джульфу от персидской, и заняли персидскую часть города без боя. Одновременно морской десант высажен в портовом городе Решт. Местные власти заявили представителям великих держав протест по поводу вступления русских войск на персидскую территорию и заверили, что персы будут до последней капли крови защищать свою независимость и отстаивать Персию от иностранного вторжения...'
      
       '...Гражданская война в Венесуэле набирает темп, и происходит это не без вмешательства внешних сил. Президент Колумбии на днях заявил, что его страна окажет всю необходимую поддержку братскому народу Венесуэлы с целью восстановления законной власти Кастро...'
      
       '...Итальянская армия, рассмотрев итоги демонстрационных полётов аэроплана конструкции братьев Райт, решило начать собственное производство этих аппаратов на одном из автомобильных заводов...'
      
       '...Офир опроверг слухи о возможной продаже эршипов некоторым странам Европы. Воздушные корабли этой страны остаются пока непревзойдёнными, и по своим возможностям значительно опережают изделия Цеппелина и других инженеров Старого Света...'
      
      
       6
      
       1909, апреля 30-го, пятница,
       С.А.С.Ш., 'Нью-Йорк таймс'.
      
      
       '...Как мы сообщали несколькими днями ранее, русские войска под командованием генерала Снарского бесцеремонно вторглись в Персию. Вчера казаки заняли город Тебриз, чтобы остановить восстание угнетённого народа против бесчеловечного режима шаха...'
      
       '...Госдепартамент распространил заявление, в котором Соединённые Штаты предостерегают Офир от вмешательства в Карибские дела. Тремя днями ранее офирский броненосец отогнал голландские и французские боевые корабли от побережья Венесуэлы...'
      
      
       7
      
       1909, мая 06-го, четверг,
       Лондон, 'Дэйли мейл'.
      
      
       '...Вчера в Фарнборо состоялся пробный полет первого английского воздушного корабля конструкции капитана Денна. Военное министерство признало результаты испытания удовлетворительными'.
      
       '...Из Парижа сообщают о новых успехах аэроплана братьев Райт. Во время последних опытов полета ученику Райтов удалось на их летательном снаряде путешествовать по воздуху в течение полутора часов...'
      
      
       8
      
       1909, мая 20-го, четверг, С.А.С.Ш, 'Бостон глоб'.
      
      
       '...Вчера место президента Гарвардского университета оставил Чарльз Элиот. Его преемник, пятидесятидвухлетний Эбботт Лоуренс Лоуэлл, заявил: "Гарвард был и остаётся самым современным университетом, дающим наилучший тип либерального образования. В сложном современном мире он стремится к формированию людей, которые знают немного обо всем и что-то очень хорошо..." На церемонии присутствовали его старший брат, Главный Администратор Офира Персиваль Лоуэлл с супругой. Все отметили, что после лечения в клиниках Офира Персиваль выглядит значительно моложе не только своего брата, но даже младшей сестры Эбби. Персиваль Лоуэлл, известный астроном и популярный писатель, в прошлом году неожиданно для всех отказался от американского гражданства ради службы Государству Офир. Возможно, именно удивительное омоложение послужило причиной такого поворота в его судьбе?..'
      
       '...Сегодня войска президента Венесуэлы Сиприано Кастро вступили в Каракас. Возвращение законного президента в числе первых приветствовали Колумбия, Аргентина, Офир и Великобритания. Соперник президента Кастро бежал и, по многочисленным слухам, находится на пути в Соединённые Штаты...'
      
      
       9
      
       1909, мая 28-го, пятница, Москва, 'Русские ведомости'.
      
      
       '...Двадцать четвёртого мая появился специальный выпуск лондонской 'Таймс', посвящённый проходящему празднованию Дня Британской Империи. 'Таймс' пишет: '...Движение в пользу объединения между колониями и метрополией, начавшееся еще двадцать два года назад, возобновлено ныне самими колониями. Королевство Англия должно превратиться в Британскую империю, для чего необходимо проведение фискальной и военной реформ. В руках теперешнего поколения - будущность Британии'. Имперский день торжественно отпразднован во всех колониях'.
      
       'Завод 'Дукс' в Москве приступил к сборке частей аэроплана по проекту инженера Н.П.Евграфова. Первый аэроплан московского изготовления будет собран через полторы-две недели, и тогда же начнутся пробные полеты. Аэроплан рассчитан на одного человека'.
      
       'Во Франции закончена постройка военного дирижабля 'Россия', заказанного русским правительством. Сегодня дирижабль удачно проделал ряд воздушных манёвров, затем поднялся до высоты 200 метров и через полчаса спустился к месту своего отправления'.
      
      
       10
      
       1909, июня 02-го, среда, Германия, 'Берлинер тагеблатт'.
      
      
       '...Намеченная на ближайшее время поездка кайзера в финляндские шхеры и предстоящая встреча с русским царём - безусловный политический успех Германии. Англо-французская общественность обеспокоена возможным сближением двух великих государств...'
      
       '...Стамбульские газеты развернули ожесточённую кампанию против России по поводу её предательского вторжения в Персию. Местное общество с воодушевлением приняло известие о том, что Турция берёт персидских и кавказских фидаев под своё покровительство'.
      
       '...По сообщениям Оф.И.А. из Лимы, в Перу два дня назад была предпринята попытка переворота. Президента Аугусто Бернардино Легия-и-Сальседо на короткое время взяли в заложники, но его быстро освободили лояльные войска при поддержке подразделений Офира...'
      
       '...Очередной уникальный успех графа фон Цеппелина подтверждает торжество истинно немецкого духа! Аппарат германского гения смог продержаться в воздухе более суток без посадки. 'Цеппелин II', с десятью пассажирами на борту пролетел семьсот километров! Император направил изобретателю поздравление'.
      
      
       11
      
       1909, июня 08-го, вторник,
       Лондон, 'Таймс'.
      
      
       '...Съезд британских журналистов подаёт пример благородной преданности единству и могуществу Британской империи и готовности идти на все жертвы для её защиты против посягательств среднеевропейских держав, стремящихся к господству над всей Европой...'
      
       'По сведениям Оф.И.А., сегодня на острове Суматра, который в настоящее время является частью Индонезии, произошло землетрясение. В результате него и последовавшего катастрофического прилива разрушены несколько городов. По неполным данным, погибли не менее двухсот тридцати человек...'
      
       '...Президенты Рейес (Колумбия), Легия-и-Сальседо (Перу) и Кастро (Венесуэла) провели в Каракасе переговоры. В них принял участие бывший президент Аргентины, ныне исполняющий обязанности главы администрации Офира в этой стране, Фигероа Алькорта. Итоги переговоров неизвестны...'
      
      
       12
      
       1909, июня 12-го, суббота,
       Париж, 'Л'Эхо де Пари'.
      
      
       Вчера в четверть десятого вечера в Марселе и окрестностях ощущалось сильное землетрясение, продолжавшееся четыре секунды. Повторное менее сильное землетрясение последовало через полчаса. В Марселе и окрестностях разрушено несколько зданий, в том числе и обсерватория. Известно о восьми погибших. В город введены войска.
      
      
       13
      
       1909, июня 20-го, воскресенье,
       Лондон, 'Дэйли мейл'.
      
      
       '...Европейская общественность уверена, что свидание русского царя и германского кайзера в финских шхерах не изменит основ русской политики. Дружественная встреча монархов призвана сгладить русское недовольство позицией Германии в балканском кризисе, и служит делу мира. Правительству Асквитта следует чутко реагировать на возможность русско-германского сближения более активной поддержкой русской политики...'
      
       '...В Йоханнесбурге проходят многочисленные акции протеста против правительства, которое заказало стальные рельсы для трансваальских железных дорог Офиру, не предложив предварительно заказ английским заводчикам и не дав им возможности принять участие в торгах на этот заказ. Отвечая на предъявленное требование объяснений, колониальный министр финансов заявил, что заводчики Соединенного Королевства входят в трест, образовавшийся с целью повышения цен. Он отметил, что отдав заказ Офиру, трансваальское правительство сэкономило на одном этом контракте свыше двадцати пяти тысяч фунтов стерлингов...'
      
      
       14
      
       1909, июня 27-го, воскресенье,
       Лондон, 'Таймс'.
      
      
       '...Сегодня Его Величество Эдуард VII-ой и королева Александра торжественно открыли музей 'Виктории и Альберта'. На церемонии присутствовали Их Высочество принц Офира Генри, посланник Офира сэр Эндикотт, члены Кабинета министров, дипломатический корпус и избранное английское общество. Завтра Их Величества король и королева собираются посетить военный корабль Государства Офир, прибывший в Лондон с дружественным визитом. И бронированный корабль, и эршип принца Генри вызывают огромный интерес и привлекают толпы зевак. Технически, воздушный корабль, без сомнения, намного превосходит аппараты Цеппелина или французских конструкторов. Что же касается военного корабля, то один лишь отказ от угля и использование турбин вместо обычных паровых машин даёт ему колоссальное преимущество'.
      
      
       15
      
       1909, июля 10-го, суббота,
       Германия, 'Берлинер тагеблатт'.
      
      
       '...Во Франкфурте-на-Майне сегодня открылась интернациональная воздухоплавательная выставка в присутствии выдающихся германских и иностранных представителей аэронавтики и военной техники. Особым богатством и разнообразием отличается германский отдел, затем следуют Франция и Англия, однако наибольший интерес вызывает эршип Офира, достижения которого остаются непревзойдёнными. Огромный синий аппарат, похожий на кита, явно превосходит по всем параметрам изделия Цеппелина. Официально Государство Офир отказалось от участия в выставке, а эршип присутствует как наземная демонстрация и для показательных полётов...'
      
      
       16
      
       1909, июля 14-го, среда,
       Санкт-Петербург, 'Новое время'.
      
      
       ...В Персии так давно царит беспорядок, что общественное мнение было подготовлено к решительной катастрофе. Положение в Тегеране остаётся неясным. Известно только, что перестрелка в различных районах города продолжается. Русские войска выдвигаются на Тегеран, чтобы обеспечить защиту жизни и имущества всех европейцев. Подобное действие может вызывать серьёзное возмущение германской общественности.
      
      
       17
      
       1909, июля 20-го, вторник,
       Лондон, 'Дэйли мейл'.
      
      
       'Англо-сиамский договор вступил в силу. С сегодняшнего дня несколько территорий Малайского полуострова, ранее принадлежавшие Сиамскому королевству, стали британскими протекторатами'.
      
       '...По полученным из Персии сведениям, русские войска заняли Тегеран. Шах Магомед Али приветствовал их прибытие. Безотлагательно он, его супруга и наследник престола взяты под защиту вооруженным конвоем русской и английской миссий. Шах обратился к Николаю II-ому с телеграммой, в которой отдаёт себя и свою семью под покровительство русского царя...'
      
       '...Германия и Турция заявили решительный протест против действий России и потребовали незамедлительно вывести все войска с территории Персии. Этот демарш полностью проигнорирован царём, который сейчас готовится вместе с семьёй к визиту в Британию, где, по слухам, собирается провести переговоры с Его Величеством королём Эдуардом и принцем Офира Генри...'
      
      
       18
      
       1909, июля 25-го, воскресенье,
       Париж, 'Орор'.
      
      
       'Луи Блерио совершил перелёт через Ла-Манш за двадцать три минуты! Как он сообщил, во время полёта им был замечен отряд подводных лодок английской эскадры, идущий глубоко под водой. Блерио утверждает, что сверху зрение легко проникает в морскую пучину'.
      
       '...В окрестностях Милана проходят успешные опыты полётов на воздушном корабле конструкции инженера Форланини, пригодном и для военных целей. Корабль построен по полужёсткой схеме. Все уверены, что дирижабль Форланини превосходит все другие аппараты, в том числе и цеппелины...'
      
      
       19
      
       1909, июля 31-го, суббота,
       Лондон, 'Дэйли телеграф'.
      
      
       'Сегодня в Дувре Их Величества король Эдуард VII-ой и королева Александра радушно приветствовали прибытие яхты 'Штандарт' с царём и его семьёй на борту. Затем Их Величества поднялись на борт военного корабля Офира, где их приветствовал принц Генри. Остальные суда русской эскадры бросили якорь на рейде'.
      
       'По информации Оф.И.А. мощные подземные толчки, продолжающиеся последние дни, повредили дома и водопровод в нескольких мексиканских городах, в том числе в Акапулько и в Мехико...'
      
       '...Наш специальный корреспондент телеграфирует из Барселоны, что в минувший вторник в предместье Сен-Мартин, населённом рабочими, отряд жандармов налетел на проволочные заграждения. Все жандармы попадали с лошадей и были перебиты мятежниками. В ночь на среду было сожжено пятнадцать монастырей, и до рассвета бои продолжались на баррикадах. Зарево пожаров, точно прожектора, освещало место сражения. Десятки священников и монахинь были безжалостно перерезаны. Некоторые из них убиты в алтарях, преклонённые перед распятием, другие - после мужественной защиты святынь. Бандиты всюду поджигали дома, так что весь город залит морем огня...'
      
       'По сообщениям из Новой Зеландии в последнюю неделю многие по всему побережью могли наблюдать ярко освещенные объекты неясного происхождения, проходящие на большой высоте...'
      
      
      
      
       ГЛАВА 6
      
       СОГЛАШЕНИЯ И ДОГОВОРЫ
      
       ...успешны, если есть кому следить за их исполнением.
      
      
      
       1
      
       Соглашение
       между Российской и Британской империями
      
      
       Россия и Британия счастливо обнаружили происшедшее сближение интересов между сторонами, а также полное тождество во взглядах как по проблемам сохранения мира в Европе, так и по совместным действиям в иных частях света, и признали полезным для безопасности обеих Империй зафиксировать основные пункты, по которым стороны пришли к полному согласию.
      
       Россия и Британия в первую очередь стремятся к сохранению "status quo" в Европе, но признают необходимость сокращения числа независимых государств за счёт тех, чья политика и действия признаются безответственными и угрожающими общему миру как из-за военных приготовлений или провокаций, так и за счёт интриг и прямого обмана. Британская сторона согласна, что все земли, населённые славянскими народами, должны управляться Россией...
      
       Британия безоговорочно признаёт приоритет русских интересов в Персии, в Центральной и Средней Азии, а Россия - британских интересов, как в Индии, так и в Сиаме и на всех территориях Юго-Восточной Азии...
      
       Британия признаёт приоритет русских интересов на западном побережье Северной Америки, в особенности в Калифорнии и на Аляске, а Россия - безусловный приоритет британских интересов в Канаде и на территориях восточной части Северной Америки...
      
       Британия признаёт приоритет русских интересов в Северном Китае, Монголии, Манчжурии и Корее, Россия - приоритет британских интересов в Южном Китае и землях к югу до Австралии, включая её территорию...
      
       ...Проливы и территория вокруг них, включая город Константинополь (Стамбул), являются зоной исключительно русских интересов, тогда как Египет и Суэцкий канал - зоной исключительно британских интересов...
      
       Каждая сторона реализует указанные интересы собственными силами, при необходимости привлекая любых союзников, но никакие её действия ни при каких условиях не будут направлены против другой стороны настоящего Соглашения...
       Британия и Россия отказываются от любых действий, идущих в ущерб друг другу при заключении иных договоров и соглашений с третьей стороной...
      
       Гарантом выполнения данного Соглашения стороны признают Государство Офир, предоставляя ему права верховного арбитра во всех спорах и конфликтах, которые впредь могут случиться между ними.
      
       Стороны обязуются держать данное Соглашение в тайне, не предавая его широкой гласности.
      
       Точные границы зон интересов обозначены в специальном приложении, которое и Британия, и Россия признают абсолютно секретными.
      
       Подписано в Дувре, в августе первого дня:
      
       От Государства Офир, с согласия Е.В. Императора всех асиров Константина I-го, Генрир Эрарик из Дома Эрарика;
      
       От Британской Империи, с согласия Е.В. короля Великобритании и Императора Индии Эдуарда VII-го, Эдвард Грей;
      
       От Российской Империи, с согласия Е.В. императора Всероссийского Николая II-го, Александр Извольский.
      
      
       2
      
       Абидос, шахты.
      
      
       - Это - ад, твари! - тучный надсмотрщик в странной одежде неспешно шёл вдоль строя рабов. Несмотря на то, что говорил он негромко, каждое слово отчётливо слышал любой из тех, кто стоял перед ним. - Пылающее солнце выжжет из вас всю глупость...
      
       Это точно. Всё, чем теперь обладал Раймонд Боннин - набедренная повязка из грубого материала да сандалии на ногах, свитые из жёсткой соломы. Правда под навесом, который неизвестные хозяева отвели будущим шахтёрам, лежало ещё свёрнутое одеяло и глиняная плошка, да...
      
       А насчёт солнца этот жирный 'боров' прав, оно палило нещадно, так что даже набедренная повязка и сандалии казались чрезмерной одеждой. Но почему не чувствует жары надсмотрщик? Или вон те люди, одетые в столь жаркие по виду одежды, что и смотреть страшно.
      
       ...Всех захваченных в плен национальных гвардейцев надолго поместили в какой-то тёмный подвал с металлическими стенами, выйдя из которого, они странным образом оказались у подножья гряды невысоких гор, окружённых со всех сторон пустыней. Но ещё более удивительным стало то, что теперь они понимали язык своих хозяев, и это обошлось им только в жуткую головную боль, с которой они однажды проснулись. Ещё большим шоком стали три луны, выкатившиеся под утро на небо. Днём - жара, ночью - холод, а с завтрашнего дня их ожидают шахты. Действительно, ад - надсмотрщик произнёс незнакомый термин, но память быстро нашла подходящее по смыслу слово...
      
       - ...Работайте достойно и самоотверженно, пока не сдохните, твари, тогда ваше посмертие будет благоприятно, - закончил свою блистательную речь надсмотрщик. 'Он что, издевается?' - Боннин едва сдержался, чтобы не произнести это вслух. А вот его сосед, сержант Хейс, вполголоса пробурчал:
      
       - Работай и сдохни! Так если не работать отмучаешься быстрее. Какой тогда смысл напрягаться?
      
       На его беду существо в тёмном балахоне, стоящее в отдалении с другими хозяевами, услышало реплику Хейса, и странным образом внезапно появилось прямо перед испуганным пленником.
      
       - Не веришь в посмертие, глупец? Думаешь, не бывает ничего хуже смерти?! Чудненько, ...и для всех вас, дикари, это послужит славным уроком! Как звать тебя, животное? - существо ткнуло рукой в лоб провинившегося.
      
       - Сержант Джон Хейс, армия Соединённых Штатов!
      
       - Ты хочешь умереть, Джон? - голос звучал как шипение змеи. - Не боишься?!
      
       - Если меня всё равно ждёт смерть, чего ж ждать?
      
       - Я покажу, чего, - существо из-под капюшона окинуло взглядом отшатнувшийся строй рабов, и Боннину внезапно стало холодно. - У каждого из вас есть то, что этот раб назвал бы 'душой', - теперь замораживающий голос слышали все, - но этот глупец полагает, что будет свободен после смерти, и его душа уйдёт в лучший мир, не зная ничего, кроме бесполезной гордыни и мутных мифов.
      
       Теперь на лбу Хейса лежала рука, которая медленно сжималась в кулак, и каждый из присутствующих мог увидеть разгорающееся внутри свечение. Сержант побелел и зашатался, а затем упал на колени, широко открывая рот, будто задыхался от недостатка воздуха.
      
       - Мне несложно вырвать его душу, - резкое движение рукой - и свет в сжатом кулаке засиял, затрепетал, а тело Хейса с безжизненным стуком упало на песок. Страшное существо удовлетворённо кивнуло, сняло с пояса небольшой сосуд, и поместило свет внутрь, затем подняло сияющий фиал повыше, чтобы каждый раб мог увидеть всё в подробностях, - поместить эту душу в тюрьму и отправить туда, где ей самое место. Туда, где живут кошмары и страхи данной души...
      
       Лёгкое движение руки открыло небольшой чёрный провал, а другое небрежное движение забросило сияющий фиал внутрь, закрыв ужасное окно.
      
       - Ты! - палец указал на Боннина. - Видел ли ты в своей жизни смерть и покойников?
      
       - Да, господин, - Раймонд опустился на колени, не желая, чтобы над ним повторили эксперимент.
      
       - Осмотри тело, - небрежный взмах руки указал вниз, - и честно скажи всем, что обнаружил!
      
       - Он мёртв, господин, - труп Хейса был холодным и окостеневшим, - в этом может убедиться любой...
      
       - Но урок ещё не закончен, рабы! Я хочу, чтобы рядом с вами всегда находился тот, кто видел, что ждёт непослушных и нерадивых.
      
       Существо снова открыло чёрное окно, лёгким движением выхватило фиал с бьющимся внутри сиянием, а затем наклонилось над телом и 'вылило' свет, словно обычную жидкость, в распахнутый рот трупа.
      
       Тело Хейса забилось в конвульсиях, порозовело, а ещё секундой позже Джон широко распахнул глаза, в которых застыла боль и ужас. Волосы сержанта мгновенно поседели, будто покрылись изморозью. Человек увидел стоящее над ним существо и перевернулся на колени, низко склонив свою голову.
      
       - Ты по-прежнему хочешь умереть?
      
       - Нет, пожалуйста! Нет, господин!!
      
       - Если ты будешь плохо работать и вызовешь недовольство хозяев...
      
       - Я буду примерным работником, господин!!
      
       - Тогда и посмертие будет счастливым, - милостиво согласился Владыка в чёрном балахоне. - Все ваши души принадлежат мне, низшие! Вы все вернётесь после смерти ко мне, чтобы получить по заслугам.
      
       Владыка начал сжимать кулак, и Боннин почувствовал, что задыхается. Рядом с ним по-рыбьи открывал рот Шобер. Поняв, что от него требуется, Раймонд опустился на колени, и сразу почувствовал, что может дышать. Все остальные быстро последовали его примеру.
      
       - Я доволен, - кивнул Владыка, - работайте хорошо и не забывайте этот урок!
      
      
       3
      
       Десятью часами позднее, там же
      
      
       - Что ты видел, сержант?
      
       - Нет! - в глазах абсолютно седого мужчины застыл ужас. - Я не буду об этом говорить, сэр!!
      
       Боннин, Шобер и Хейс лежали под тентом, завернувшись в одеяла, и, если первым было просто зябко, то сержант жестоко страдал от терзающего его холода.
      
       - Что там, за гранью, - продолжал настаивать Шобер, - ад, котлы, черти? А ...этот? Он, наверное, сам дьявол?
      
       Джон перестал дрожать, уставив свои белёсые глаза на соседа по тенту, и от этого взгляда по спине Шобера побежала изморозь.
      
       - Ангел, сэр, - Хейс дрожащей рукой истово перекрестился, - обыкновенный ангел, назначенный собирать людские души. Именно он решает...
      
       Не договорив, Хейс отвернулся, стараясь поплотнее закутаться в тонкое одеяло. Боннину стало страшно, и он дрожащим голосом спросил:
      
       - Неужели нет никакой надежды, Джон?!
      
       - Почему ж нет, - после долгой паузы еле слышно пробурчал сержант, - надежд лишает именно дьявол, радуясь унынию и ужасу истинного христианина, сэр. Ангел же всегда приносит надежду даже туда, где её, казалось бы, и быть не может.
      
       - И что же нам делать?
      
       - Терпеть...!
      
       - И всё?
      
       - Ещё принять свою долю, стать лояльными Владыкам и много-много честно работать...
      
       - Работать? Нам дадут кирки - или иной инструмент?
      
       - Нет, - прошептал Джон, - только маленькие устройства вроде гвоздиков. Мы будем их ставить туда, где увидим нужные минералы...
      
       - И всё?! - громко удивился Шобер.
      
       - Всё, - глухо отозвался Хейс, - до самой смерти...
      
       - А надежда...?
      
       - Надежда - это ответ на лояльность и честный труд, - еле слышно откликнулся сержант, - в ней суть договора между людьми и ангелами.
      
      
       4
      
       1909, августа 03-го, вторник,
       Офир, Императорский дворец.
      
      
       - Чем ты хочешь меня порадовать, дочь?
      
       Вход в кабинет отца сторожили киммерийские волки, застывшие статуями по обе стороны двери, но искин Дворца не помешал открыть дверь. Константин, как обычно в рабочее время, сидел за пультом, изучая динамику событий, и чем-то напоминал паука, плетущего паутину.
      
       - Рихард и я разобрались с аппаратом Аттеро, отец! Хотя это и заняло почти целый год...
      
       - Без трёх месяцев, дорогая, - насмешливый взгляд отца заставил её порозоветь, - так что же выяснили мои главные изобретатели-исследователи?
      
       - Аттеро туле - не совсем то, что мы поначалу думали. Машина действительно блокирует возможность создания гипертуннелей, делая их нестабильными, но, к сожалению, изобретатели альтерай уже не желали размениваться на такие мелочи, как одна звёздная система! Поэтому, как и в случае оружия Да Кары, устройство Аттеро создаёт сферическое 'поле нестабильности' гипертуннелей радиус которого не менее десятка тысяч световых лет.
      
       - Хех! Древних интересовали лишь масштабные проекты! Лишнее косвенное доказательство того, что они боялись вторжения извне. Ведь их корабли наверняка имели некое компенсирующее устройство?
      
       - Да. Без этого 'компенсатора' целостность любого объекта при пересечении 'горизонта' гиперокна нарушалась случайным образом, что приводило к взрыву.
      
       - Абсолютное оружие! Так в чём подвох?
      
       - Звёздные Врата при попытке открыть или сформировать гипертуннель внутри 'поля нестабильности', взрываются. Теоретически вся их масса мгновенно превратиться в энергию. Этого, может быть, недостаточно, чтобы разрушить всю планету, но последствия будут катастрофичны. Похожая проблема возникает и с транспортёрами: и с кольцевыми, как у гоаулдов, и с оталийскими лучевыми. Схожие устройства фёрлингов и ашенов, как и система ближнего переноса древних, обнаруженная нами на трофейном линкоре, безопасны.
      
       - То есть, прибор Аттеро нам бесполезен?
      
       - Как единый аппарат - да, - рассмеялась Хельга, - но Рихард и я придумали целую группу устройств, которые дают широкий спектр воздействий от локальной, в сфере нескольких световых дней, блокировки гиперпереходов, до 'полевого' оружия, избирательно вызывающего нестабильность конкретного гиперокна.
      
       - Хм-м! - Константин даже слегка растерялся от открывающихся возможностей. Это и надёжная защита всех звёздных систем, принадлежащих асирам, и... - очень интересно, дочка! Жаль, что придётся отказаться от использования Врат и лучевых транспортёров...
      
       - Зачем? В числе разработанных приборов ведь есть и компенсатор нестабильности, так что все привычные для нас технологии перемещения можно использовать, как и прежде. Конечно, слегка их дооснастив.
      
       - Хорошо, - облегчённо вздохнул Константин. Перспектива переделывать всю систему транспорта в Империи его не вдохновляла, но если речь идёт лишь о дооборудовании, то дело другое. - Но ты, доча, пришла ведь не для того, чтобы просто сообщить о новых открытиях?
      
       - Естественно, папа! Рихарду и мне нужно построить и испытать изобретённые нами устройства, а искины фабрик и исследовательских форпостов отказываются принимать их в производство без твоей санкции. Это - во-первых. А во-вторых - и, в-третьих, - нам нужна флотилия кораблей с экипажами и какое-нибудь место, где мы могли бы безопасно провести полноценные испытания.
      
       - Где-нибудь подальше?!
      
       - Ага!!
      
       - Ха! Я знаю отличное место с брошенным исследовательским форпостом. Очень далеко. Подойдёт?
      
       - Ты говоришь о Последнем Рубеже?!..
      
       - Ётунхейм - отличное место для проведения таких экспериментов, дочь. Только возьми достойную охрану...
      
      
       5
      
       Договор пяти государств
       'О совместных действиях и общих интересах'.
      
      
       Аргентина, Венесуэла, Колумбия, Перу и Чили, осознав необходимость совместных действий по освоению и наилучшему использованию природных богатств, по созданию эффективной экономики и надёжных транспортных коммуникаций, приняли решение:
      
       признать все противоречащие данному договору соглашения с иными странами юридически ничтожными;
      
       отныне и навсегда признать над собой всесторонний военный, политический, финансовый и экономический протекторат Государства Офир;
      
       отныне и навсегда отказаться от каких-либо действий, как военных, так и политических, направленных друг против друга или Государства Офир;
      
       отныне и навсегда отдать в ведение Государства Офир всю без исключения внешнюю и военную политику, ограничившись минимальными силами милиции и гражданской (национальной) гвардии, достаточными, по мнению Государства Офир, для охраны внешних границ стран Договора и поддержанию внутреннего порядка;
      
       принять единое трудовое, гражданское и уголовное законодательство по образцу, который представило Государство Офир для Аргентины;
      
       отныне и навсегда, все споры и разногласия между сторонами данного Договора будут выноситься в Администрацию Государства Офир, решение которой признаётся окончательным и не подлежащим дальнейшему обжалованию в каких-либо иных инстанциях.
      
       Договаривающие стороны намерены добиться освобождения всей территории Карибского бассейна, Центральной и Южной Америки от всякого влияния иных, не перечисленных в данном Договоре, государств, но обязуются идти к этой цели, по возможности, мирным путём, полагаясь на переговоры, а не на открытую силу.
      
       Договаривающиеся стороны намерены оказывать помощь и содействие Королевству Испания, если такая помощь и содействие окажется необходимой.
      
       Данный договор является публичным и открытым для присоединения других государств.
      
       Подписано в Буэнос-Айресе, в августе пятого дня:
      
       От Государства Офир, с согласия Его Величества Императора всех асиров Константина I-го, Главный Администратор Офира Персиваль Лоуэлл;
      
       От Аргентины, с согласия Его Величества Императора всех асиров Константина I-го, Администратор Аргентины Хосе Фигероа-Алькорта;
      
       От Республики Венесуэла, президент Сиприано Кастро;
      
       От Республики Колумбия, президент Хосе Рейес-Прието;
      
       От Республики Перу, президент Аугусто Легия-и-Сальседо;
      
       От Республики Чили, президент Педро Монтт-Монтт.
      
       Подписано Императором Константином I-ым и ратифицировано парламентами Венесуэлы, Колумбии, Перу и Чили шестого августа тысяча девятьсот девятого года.
      
      
       6
      
       1909, августа 07-го, суббота,
       Государство Офир, планетарная база 'Гоф'.
      
      
       - Сабо Дешеваль, лакота, - молодой человек протянул руку, приветствуя соседей по комнате. - Для друзей - просто Копыто!
      
       - Корвин Герайнт, волианин, - белокожий сосед радостно улыбнулся, пожимая предплечье протянутой руки, как заведено у воинов. - Можно Корвин или Кор, как тебе удобнее, воин.
      
       - Дилан Йоло, я с Лунной базы, - тонкий тёмноволосый юноша растерянно улыбнулся Сабо, осторожно пожимая его предплечье и опасливо косясь на сразу нахмурившегося Корвина.
      
       - Ты - ашен! - сразу зашипел Корвин, - да как ты вообще посмел...
      
       - Тс-сш! - зашипел на него четвёртый сосед, рослый брюнет-великан, - уймись, горячий волианский парень! Он не убивал твоих родичей и, скорее всего, знать не знал ни о каких преступлениях. Кстати, я - Годо Гвилим, аргентинец, то есть, ...хм, патагонец ...или валлиец? Какое это может иметь значение, раз все мы теперь - подданные Императора Константина I-го?
      
       - Он - ашен, - упрямо наклонил голову Корвин, но руку, которую протянул Годо, пожал, - как ему можно доверять, объясни?!
      
       - Тебе, Корвин, недостаточно, что ему верит сам Император? - Годо покровительственно потрепал соседа по плечу. - Или ты не уверен в его навыках? Так мы все здесь для того, чтобы учиться...
      
       - ...и занять достойное место в Империи, - открыто улыбнулся Дилан, - если я чем-то успел тебя обидеть, Корвин ап Герайт, искренне прошу прощения!
      
       - Ладно, забыли, - насупился волианин, но протянутую ашеном руку пожал, - всё равно мы обречены прожить три месяца в одной комнате. За это время разберёмся, кому здесь можно верить.
      
       - Отчего ж, ты можешь попроситься в другую группу, - Копыто жёстко и внимательно смотрел на бледнеющего Корвина, - если желаешь, я могу обратиться к Сигурду, нашему куратору...
      
       - ...Ага, и я заработаю жирный минус в личное дело с комментарием 'неуживчивый', да? Спасибо, не надо!
      
       Годо с удивлением посмотрел на них:
      
       - Не могли бы вы прояснить, парни, вам что-то известно о порядках на этой учебной базе и ...вообще? Я, конечно, успел закончить образовательные курсы, и для меня уже не секрет, что люди живут на многих планетах, ...но Луна, кажется, безжизненный каменный шар? И вообще, давайте-ка познакомимся поближе. Я - бывший матрос флота бывшей Республики Аргентина...
      
       - Матрос?..
      
       - Ходил на настоящих кораблях?!
      
       - А бывают 'ненастоящие'? - изумился великан.
      
       - Годо служил на планетарных вооружённых бронированных платформах, передвигающихся по воде, - с усмешкой 'перевёл' слова аргентинца Копыто. - Среди нас только я имею реальный опыт сражений, парни, и поэтому назначен старшим. И сразу поясню: все те, кто собрался здесь, на базе 'Гоф' - будущая элита Империи, потому каждое наше слово, действие - или бездействие - будет тщательно разобрано и учтено, формируя досье курсанта. ...С завтрашнего дня, парни! Сегодня на высказывания Корвина ещё никто не обратит внимания, но завтра они пойдут в минус и ему, и мне, поскольку я, как старший, отвечаю за вас. Мне такая радость ни к чему, а потому предлагаю договор: отныне среди нас нет ни ашенов, ни волиан, ни аргентинцев, валлийцев, лакота - все мы, как и ещё четыре тысячи парней, курсанты базы 'Гоф' и будущие викинги Империи. Кто не согласен - пусть убирается обратно в ту пещеру, откуда вылез. Договор?
      
       - Договор, - мгновенно среагировал Дилан.
      
       - Да, сеньор старший курсант! - оскалился Годо.
      
       Все они в три пары глаз требовательно уставились на Корвина. После недолгих раздумий волианин протянул будущим соратникам руку:
      
       - Согласен, я обещаю следовать духу этого договора.
      
       - Отлично. Теперь давайте познакомим Годо, как самого 'дикого' из нас, с реалиями окружающего мира. А начну я с объяснения, какие корабли являются настоящими, потом Дилан расскажет о Лунной станции, а Корвин - о Волиане. Затем я проведу краткий инструктаж о базе и порядках на ней... - Сабо Копыто широким жестом показал на пейзаж за окном, на одинаковые домики, аккуратно расставленные по склонам ущелья, на лапы пирсов, вытянувшиеся далеко в океан и высокие дома-башни, дружно тянущиеся в небо.
      
      
       7
      
       1909, августа 09-го, понедельник (по времени Офира),
       Абидос, Дворец Верховного Владыки Ра.
      
      
       - Ваш визит, Яшмовый Император, Владыка Нефритового трона - огромная честь для меня! Гость остановился точно в дюжине шагов, демонстрируя стремление к переговорам, и Ра сдержанно поклонился, синхронно повторила его действие и Хатор, стоящая на шаг позади него.
      
       - Благодарю за согласие выслушать меня, ослепительный Солнечный Диск, Владыка Золотого трона! - ответный поклон Ю был столь же сдержан и плавен.
      
       - Видеть вашу небесную красоту, драгоценная Яшмовая Императрица, Владычица Нефритового трона - радость для меня! - теперь Ра поклонился Гуань Инь, и его приветствие эхом повторила Хатор.
      
       - Я счастлив видеть тебя, Владычица Золотого трона божественная Хатор, в добром здравии и весеннецветущей красоте, - Ю поклонился хозяйке дворца, и Гуань Инь, кланяясь вслед за ним, мягко улыбнулась.
      
       Вслед за этим ожили лотары хозяина, до этого момента неподвижно замеревшие у стен зала, они бегом вынесли овальный столик и четыре кресла, установив их ровно посередине между Владыками.
      
       - Присаживайтесь, господин Ю, госпожа Гуань, - Ра жестом указал на кресла, - полагаю, время дорого, и потому стоит перейти к делу, которое привело вас на Абидос.
      
       Хозяин подал пример, усадив сначала Хатор, а затем опустился в кресло и сам, бесстрастно глядя на сидящих по другую сторону стола редких гостей. Ра с удовольствием отметил, что Ю поморщился от подобной бесцеремонности, зато Гуань Инь, наоборот, ожила, и теперь смотрела на хозяев с возрастающим интересом, улыбаясь краешком губ.
      
       - Возможно, ты прав, господин Ра, - согласно прикрыл глаза Ю, выждав небольшую паузу, - тем более, что мы направлялись к тебе на Абидос с несколькими важными вопросами, но теперь их стало лишь больше.
      
       - Если это будет в моих силах, я постараюсь удовлетворить твой интерес, господин Ю, - неужели Яшмовый император боится грядущей стычки с Сокаром и пришёл договариваться о союзе? - Однако далеко не любой вопрос может иметь гласный ответ.
      
       - В этом не сомневаюсь, - Ю перевёл взгляд на цветущую мягким румянцем Хатор, - не расскажешь ли ты, как удалось возвратить здоровье несравненной царице?
      
       Ра усмехнулся и перевёл взгляд тёмно-карих глаз на свою супругу, едва заметно кивнув.
      
       - Я была вынуждена принести присягу полного служения, нефритовый господин. Это вернуло мне разум.
      
       - Прости, дорогая, - лицо Гуань Инь застыло фарфоровой маской, - но в подобное трудно поверить. Если вылечить подступающее помутнение рассудка было бы так просто, наши сёстры не сходили бы с ума!
      
       - Я не сказала, что это было совсем просто, ...сестра, - Хатор насмешливо уставилась на Гуань Инь, - обеты должны быть принесены и засвидетельствованы Чёрным Камнем Клятв, иначе они бесполезны!
      
       Глаза Владыки Ю чуть не выскочили из орбит, а 'фарфоровая маска' Гуань Инь 'треснула', выпустив на волю обычную испуганную девчонку. Гостям понадобилось не меньше минуты, чтобы вернуть себе надлежащий вид.
      
       - Предваряя твой следующий вопрос, господин Ю, сразу отвечу, - Ра с удовольствием следил за прорывающимися наружу эмоциями гостей, - я тоже принёс обеты на Рунстире, и ничуть об этом не сожалею!
      
       - Но ведь Чёрный Камень ...принадлежит Асгарду?! - неуверенно возразил Ю. - Он убивает любого гоаулда, прикоснувшегося к нему!
      
       - Как видишь, нет. По-видимому, всё зависит от намерения, с которым ты подходишь к артефакту...
      
       - Ты больше не можешь возглавлять Октархию Хесеры, золотой господин!
      
       - Я, Владыка Ю, уже давно её не возглавляю. С той самой поры, как меня предали и изгнали на Абидос те, кто сражался рядом против полчищ изменника Анубиса...
      
       - Подожди, выходит, ты теперь служишь Асгарду?!
      
       - Пф-ф, - не сдержалась Хатор, - гоаулды никогда не будут служить 'поросятам', нефритовый господин!
      
       - Асгарду? Ха-ха, - рассмеялся Ра. - Ну что ты, господин Ю, мы же не сошли с ума, а, скорее, наоборот, вернули душевное здоровье! Да и вряд ли 'поросята' стали бы спокойно смотреть, как любой из гоаулдов возвращает себе домен и наводит в нём порядок. Их жгучее желание - чтобы усобица между нами длилась вечно, всё больше ослабляя и октархов, и их противников!
      
       - У тебя же не было ничего, - задумчиво прищурился Ю, глядя на хозяина Абидоса уже совсем по-другому, - и вдруг исчезает Херур, Апофис вспоминает, что он примерный сын, а ты не только возвращаешь свой домен...
      
       - Кому же вы служите, золотые госпожа и господин? - невинно поинтересовалась Гуань Инь. - В Дуате кроме гоаулдов и Асгарда больше никто не имеет силы!
      
      
       8
      
      
       - Наш господин - Император всех асиров, - скромно опустила взгляд Хатор, - я принесла ему клятву беззаветного служения, а мой муж, золотой господин Ра, получил великую честь стать личным вассалом Императора Константина I-го Эрарика.
      
       - Эрарик? - Ю поморщился, пытаясь вспомнить, откуда ему знакомо это имя. О, вспомнил! - Если я не ошибаюсь, так именовали одного из древних, вернувшихся на Таури. Какое отношение к нему имеет ваш император?
      
       - Наследник, - ухмыльнулся Ра.
      
       - Вы служите обычному хактару? - удивилась Гуань Инь, - но это же отвратительно!
      
       Хатор и Ра, переглянувшись, посмотрели на гостью насмешливо и как-то свысока. Что взять со старой и больной матки гоаулда, постепенно теряющей рассудок?
      
       - Обычный хактар не имеет сил, чтобы открыто противостоять богам, принимать их на службу и помогать в восстановлении домена, - мягко возразил Ю, заставив свою супругу порозоветь от стыда. - Я прошу вас, золотые господа, извинить Яшмовую Владычицу. Последние годы она не совсем здорова, и это стало одной из причин, по которой я просил о встрече. Я уже понял, что ваш император - не простой хактар...
      
       - Он - асир, - усмехнулась Хатор.
      
       - Если ты, нефритовый господин, встретив его или иного асира, хотя бы в мыслях посмеешь спутать его с хактаром, то очень об этом пожалеешь. Возможности асиров ничуть не уступают тем, что показывали древние, а в чём-то их и превосходят.
      
       - Их много?
      
       - Я встречал троих - самого Императора, его наследника принца Генрира Эрарика и Владыку Рихарда Веттина, хотя моя супруга сталкивалась ещё с несколькими. Однако мы слышали, что их - тысячи...
      
       - Велик ли домен Императора всех асиров?
      
       - Таури, Волиана, планеты бывшей Конфедерации Ашен - это те, о которых мне известно. Асиры скрытны, а все их миры серьёзно защищены, и потому получить какую-либо информацию крайне сложно. В них невозможно проникнуть без разрешения асиров. Но то, что в перечисленных мною мирах не меньше десяти миллиардов разумных, факт, и даже Асгард не постеснялся попросить помощи асиров, когда начал терпеть поражение от могучего врага, с которым упорно сражается уже много столетий. Как мне сообщили, асиры послали на помощь флоту Асгарда пару своих фрегатов. Их хватило, чтобы уничтожить врагов, атаковавших Асгард.
      
       Владыка Ю постарался не показать, насколько ошеломили его слова Ра. Он-то полагал, что единственные, кто мешают господству гоаулдов в Дуате - это 'поросята', но, оказывается, есть ещё две могучих расы, как минимум не уступающие Асгарду, а возможно его и превосходящие. Десять миллиардов! В семь раз больше, чем обитает в мирах Нефритовой Империи!! Это значит, все мечты о верховенстве гоаулдов смешны и бессмысленны. Пока бессмысленны.
      
       Ха! А ведь хитрец - или мудрец? - Ра вовремя сориентировался и принял сторону одной из доминирующих сил в этой галактике. О, так, значит, эти асиры не имеют предубеждений против гоаулдов и их, как ни прискорбно признать, паразитического способа жизни?
      
       - Скажи, Солнечный Диск, я правильно понял, что асиры не собираются истреблять гоаулдов?
      
       - Они против бездумного истребления, как и древние, наследниками которых они себя объявили. По настоянию господина я вернул к жизни царицу Эгерию, которая, после присяги Императору, была передана токра.
      
       Ра ехидно ухмыльнулся. Вспоминать выражение крайнего ошеломления на лицах бывших врагов, явившихся забирать свою прародительницу, было весьма приятно. К тому же, радость продолжается! Теперь к тем добавятся ещё и воспоминания об удивлённой физиономии Владыки Ю, о широко распахнутых глазах императрицы Гуань Инь. В итоге, наслаждение моментом 'милосердия' намного превосходило то, что можно было бы получить от самых изощрённых пыток или казней, и Ра мысленно поблагодарил своего господина.
      
       - Твой сын, Владыка Апофис, тоже служит Императору всех асиров?
      
       - Каждый в этой галактике служит планам Его Величества, даже если об этом не подозревает, - усмешка Ра превратилась в широкий оскал, - но если ты говоришь о присяге, то Апофис пока не заслужил такой чести. Кроме того, присяга и звание октарха, как мне кажется, несовместимы. По этой причине я рекомендовал Апофису не торопиться с обращением к Императору принять его вассальную клятву.
      
      
       9
      
      
       - Много ли гоаулдов приняли власть Императора всех асиров, - продолжал настырно интересоваться Ю. -помимо Владыки Золотого Трона и царицы Хатор?
      
       - А также светлой госпожи Эгерии и её детей, которых именуют токра? - Ра продолжал ехидно улыбаться. О, какое же немыслимое ранее наслаждение доставляет подобный разговор! - Всех, я полагаю, значительно больше тысячи. Из влиятельных гоаулдов могу назвать своих детей Осириса и Исиду, Владыку Сета...
      
       - Октархия Хесера приговорила его к смерти! - взвился от очередного шокирующего известия Ю.
      
       - Я более не служу Октархии, - спасибо тебе, мой господин Константин, за возможность бросить эти слова в изумлённое лицо Нефритового Императора, - для меня их решения более не имеют никакого значения. Что же касается Сета, он наказан и теперь будет служить личным охранником Императора, пока не искупит свою вину.
      
       ...Ю ошеломлённо покачал головой: он уже ничего не понимал. Поставлен охранником ...в наказание?
      
       ...а вот Ра, наконец, осознал: читать мысли разумных очень просто - конечно, если сам полностью управляешь нитью разговора:
      
       - Поверь, яшмовый господин, тебе подобное точно не по душе, и подробности лучше о нём не знать! - Ра обменялся многозначительными улыбками с Хатор, и от них лицо Ю просто передёрнуло. - Так о чём ты желал поговорить с Золотым Троном, собираясь посетить Абидос?
      
       - Теперь даже не знаю...
      
       Ра за многие тысячи лет ни разу не видел Нефритового Императора в подобной растерянности, а несравненная Гуань Инь побелела, превратившись в изящную фарфоровую статуэтку.
      
       - Яшмовый Трон надеялся на встречу, полагая, что договор о совместных действиях против Сокара и его миньонов может оказаться интересен Солнечному Диску...
      
       Ну конечно! Владыка Ю просто беспокоится о сохранении собственной власти в Нефритовом домене!
      
       - Такой договор вполне приемлем. Более того, я предлагаю гарантировать друг другу, по крайней мере, ненападение и сохранение нынешних границ, а также уже сейчас поделить то пространство, которое по какому-то недоразумению ещё принадлежит Сокару и его миньонам.
      
       - Что будет с теми планетами, которые пока ещё защищает Договор с Асгардом?
      
       - Они перейдут под власть Империи всех асиров, яшмовый господин, и по этому поводу никакого торга не будет. Мнение Императора по этому вопросу однозначно.
      
       - Хм-м, - Ю задумался, и по его виду можно было утверждать, что он недоволен.
      
       - Ты не сможешь противиться воле Его Величества, яшмовый господин, даже не мечтай. Но, если для тебя это так важно, я готов уступить тебе титул Верховного Октарха. Мне он бесполезен, а ты сможешь занять главное место в Пространстве гоаулдов.
      
       - А разве ты не собирался передать свой титул Владыке Апофису? Его влияние среди гоаулдов велико, а авторитет несомненен. Этот шаг выглядел бы естественно - особенно после происшедшего на встрече октархов!
      
       Забавно! Ра не сомневался, что Владыка Ю попробует настроить Апофиса против отца. Он бы точно постарался, если бы был на месте Ю и по-прежнему оставался типичным гоаулдом. Что ж, пусть Нефритовый Трон попробует заплести подобную интригу и порадуется ожидающему его сюрпризу! Хотя честь и долг хозяина требуют от него сделать предупреждение, ...намёк:
      
       - Если Апофис хорошо покажет себя в грядущей войне, его мечта исполнится: Император Константин примет у него клятву служения, - Ра в знак искренних намерений приложил руку к груди и слегка склонил голову.
      
       Нет, договор с Нефритовым Императором Апофис заключать не станет. Если действия Ю будут успешными, никто ему 'мешать' не станет, если же яшмовый господин ошибётся, ничто не помешает сыну отобрать у нефритового домена самые вкусные кусочки, хе-хе!
      
      
      
      
      
       ГЛАВА 7
      
       КРАТКАЯ ПЕРЕДЫШКА. ЧАСТЬ 1
      
       ... в раздумье и в сомнениях.
      
      
       1
      
       1909, августа 11-го, среда,
       Франция, Шербур.
      
      
       Погода, ночью пасмурная, с утра прояснилась, и яхта Е.И.В. "Штандарт" вошла на Шербурский рейд под яркими лучами солнца. Многочисленные оркестры, собранные в порту и на палубах судов, встречающих императора Николая II-го, попеременно играли то русский гимн, то "Марсельезу". Примерно в два часа дня "Штандарт", сопровождаемый "Полярной Звездой", подошёл к стоящему на якоре крейсеру "Галиле", на борту которого ожидал высоких гостей президент Французской республики Арман Фальер. Лишь только яхта императора бросила якорь, загрохотали залпы приветственного салюта, а ещё через час его превосходительство президент Франции поднялся на борт "Штандарта", где был встречен его императорским величеством Николаем II-ым.
      
       Фальер немного удивился неожиданно бодрому и приподнятому настроению царя, но отнёс его происхождение на хорошую погоду и завершение очередного этапа нудного морского путешествия. Но удивление президента возросло безмерно, когда он увидел царицу и наследника. Аликс, вопреки возрасту, выглядела молодо и ярко, оправдывая детское прозвище "Солнышко", полученное при английском дворе. Столь же бодрым и жизнерадостным казался цесаревич вопреки информации, предоставленной разведкой и дипломатами. Даже в момент протокольной встречи Алексей не выпускал из рук странный светящийся мячик. По его лицу было нетрудно заметить, что царевич прижимает к груди не игрушку, а нечто для него бесценное. Морское путешествие явно пошло мальчику на пользу, на щёчках играл румянец, а глаза озорно блестели. Может быть, пора менять главу разведки, упорно настаивающего на смертельной болезни русского наследника?!
      
       Несмотря на видимую теплоту встречи, Николай и Аликс без всякого удовольствия обменялись протокольными приветствиями с президентом Франции. Этот полноватый неопрятный мужик был яркой иллюстрацией русской пословицы "из грязи в князи". Его дед работал простым кузнецом, отец - судебным приставом, но зато Арман с молодости стал профессиональным политиком, а теперь, вместе с постом президента, получил и титул князя Андорры. Победа в Восточной войне сделала его патриотом и пацифистом. Франко-прусский конфликт и восстание в Париже воспитали ненависть к Германской империи и заставили искать прочного союза с Британией.
      
       Без сомнения, Франция и Британия - вековые соперники в колониях и на морях, но они уже поделили мир и могут друг с другом договориться. А вот Германия - явный и яростный враг, молодой хищник, опоздавший к дележу добычи, но непременно желающий урвать "свою долю". Германия - зло, как, впрочем, и Россия. Но "варварская Тартария", укутанная снегами и заселённая медведями - зло далёкое и пока неопасное. Если заставить этих диких скифов служить цивилизованным государствам, подчинить, выдрессировать, то так называемая "Российская империя" может даже принести изрядную пользу.
      
      
       2
      
      
       После ожидаемого обмена мнениями о текущей политической ситуации в колониях, на Балканах и в Персии, которое, как и ожидалось, ничем не окончилось, стороны обсудили создание Антанты, окончательно сложившейся с подписанием англо-русского договора два года назад, дежурно подтвердив приверженность делу мира и неприятию любой войны в Европе. В целом, всё шло прекрасно - варвары демонстрировали готовность тащить назначенную им упряжку. Осталось лишь обсудить несколько мелочей.
      
       - ...Что?! - расхохотался русский царь в ответ на попытку Армана пожаловаться на недостойное поведение офирцев, фактически изгнавших французский капитал из Венесуэлы, Колумбии, Перу, Чили и Аргентины, препятствующих важным научным исследованиям в южной полярной зоне и категорически запретивших китобойный промысел. - Заверяю ваше превосходительство, что ни Россия, ни Британия не поддержат никаких действий или просто недружественных высказываний против Государства Офир. Это совершенно невозможно и обсуждению не подлежит. Но, исключительно благодаря моему доброму отношению к прекрасной Франции, я позволю себе один намёк, которым столь опытный политик как ваше превосходительство, без сомнения, сумеет правильно распорядиться. Что бы ни казалось со стороны, ни Британия, ни Россия не имеют ни малейшей возможности повлиять на политику Государства Офир и его императорского величества Константина I-го...
      
       Фальер задумался: данное утверждение много объясняет, если оно правдиво, конечно. Но прямая ложь от русского царя, известного своей детской наивностью, да ещё на столь важной встрече...
      
       - Офир не торопится открывать посольства в странах Старого Света, ваше императорское величество, - Фальер старался говорить медленно, чтобы заметить любое изменение настроения собеседника, - хотя уже сейчас играет заметную роль в мировой политике. Единственное представительство открыто в настоящее время в Лондоне.
      
       - На переговорах с принцем Генри Офирским я договорился об открытии представительства в Санкт-Петербурге. Полагаю, это случится уже через месяц.
      
       - Это очень интересно, ваше императорское величество, и позволяет надеяться на более деятельное участие Офира в решении мировых проблем.
      
       - Даже не сомневайтесь, ваше превосходительство!
      
       Но почему же тогда Офир упорно не желает открыть аналогичные представительства в Итальянском королевстве и Французской республике, где искренне восхищаются действиями эршипов после землетрясений, происшедших в конце прошлого и в этом году? Нельзя допустить сближения позиций этой новой силы с Германией, но этот принц Генри после окончания своего визита в Британию отправился на встречу с кайзером. С учётом явно недружественной позиции Офира к французам, ведущим свои дела в Южной Америке и в антарктических морях, а также к норвежцам и американцам, чьи китобойные суда арестованы и конфискованы, возникают серьёзные опасения в жизнеспособности Антанты вообще. Тем более, что ни британский парламент, ни правительство даже не попытались возмутиться конфискацией китобойных и рыболовных судов, промышлявших в Южной Атлантике.
      
       Что за игру затеяли лайми с 'медведями'? И чем она закончится для милой Франции?!
      
       - Двадцать восьмого августа в Реймсе ожидается открытие фестиваля 'Неделя воздухоплавания', ваше императорское величество. Намечена демонстрация более пятидесяти аппаратов, в том числе показательные выступления эршипа и цеппелина. Буду счастлив увидеть его превосходительство Столыпина на данном мероприятии. На 'Неделю' намеревались прибыть господа Ллойд-Джордж и Уинстон Черчилль...
      
       - Полагаю, Пётр Аркадьевич с интересом посетит данный фестиваль, - одними глазами улыбнулся Николай.
      
       Чёрт, да что же не так?
      
       Фальер изо всех сил пытался удержать нарастающее беспокойство: царь ведёт себя как-то странно. ...Эта мимолетная улыбка, едва заметная снисходительность, ...где же Арман видел нечто подобное? Точно! Именно так взрослые люди взирают на озорство избалованных детей. Чужих детей! Но ведь этот варвар не имеет никакого права смотреть на президента Французской республики так, будто именно ему - и только ему! - открыты все тайны, все секреты мироздания?!..
      
      
       3
      
       1909, августа 11-го, среда,
       Германия, Кёльн.
      
      
       - Спасибо за приглашение, ваше императорское величество, - принц Генри Офирский оказался молодым симпатичным человеком с огненно-рыжими волосами.
      
       Немецкий язык гостя был безупречен, а низкий бархат голоса наверняка вызывал у дам сладостную истому. Вилли сразу вспомнил о своей дочери, Виктории-Луизе. Чем не жених для неё? Если удастся разрешить несколько проблем и убрать досадные препятствия, главное из которых - чуждые европейцам обычаи. Осведомлённые лица сообщают, что все офирцы поголовно - язычники, и у них распространено многожёнство. Говорят, у императора Константина - две жены! Это совершенно недопустимо. Германская принцесса не может быть 'продана' в сераль!
      
       Но как хочется воспользоваться мощью Офира!
      
       Округлый глянцевый бок эршипа круто уходил вверх, но в отличие от дирижаблей, корабль не производил впечатления неуклюжего и неповоротливого. Он был изящен и уверенно совершал сложнейшие эволюции. Даже то, как воздушный корабль опустился на площадь Кёльна, окружённую толпою зевак, и неподвижно застыл, создавая ощущение надёжности, любимое всеми немцами. По сравнению с эршипами цеппелины, говоря откровенно, не смотрелись, да. А ведь помимо них у южной империи есть и другие технические чудеса. Жёсткость и быстрота, с которой Офир разгромил Аргентину, сколотил коалицию пяти стран и турнул предпринимателей - янки, лайми и 'лягушатников' - внушали уважение. Но - увы! - к 'новому хищнику' Германия успела поднакопить немало претензий и, скажем прямо, обид.
      
       - Спасибо, что откликнулись на моё приглашение, - улыбнулся в усы Вильгельм, от чего кончики шикарных усов ещё больше задрались вверх. - Я бесконечно благодарен за демонстрацию этого чудесного корабля...
      
       Вилли многозначительно замолчал, давая возможность гостю вставить несколько формальных слов и тем самым завязать беседу, но принц невозмутимо держал паузу, ожидая, что ещё добавит Вильгельм.
      
       На него же, помимо самого корабля, большое впечатление произвели офирские солдаты. Всего дюжина - но как быстро и слажено они взяли под охрану и эршип, и принца. Их мундиры были очень необычны, а одетые поверх них чёрные пластины превращали их в подобие рыцарского доспеха. Округлые шлемы незнакомого образца без личины ещё более усиливали ощущение, что охрана принца состоит из настоящих рыцарей.
      
       Вот только странные короткие ружья с толстыми стволами, да и отсутствие мечей портили весь благородный вид воинов, нарушая гармонию 'средневекового' стиля. С точки зрения кайзера Вильгельма, конечно.
      
       - ...и очень надеюсь ознакомиться и с другими чудесами офирских технологий. Вся Европа благодарна вам за спасение безнадёжно больного цесаревича Алексея.
      
       Намёк?
      
       Едва завуалированная попытка выяснить, не поможет ли офирская медицина и Вильгельму, страстно желающему избавиться от собственных врождённых недугов, самым досадным из которых он считал недоразвитость левой руки, которая была короче правой на целых пятнадцать сантиметров. Вильгельм привычно скрывал это 'уродство', стараясь держать одну из рук согнутой. Ещё ребёнком он пережил множество 'издевательств' лейб-медиков, пытавшихся исправить врождённый порок. Руку распрямляли и вытягивали при помощи специально сконструированной для этой цели машины, стимулировали электрическими разрядами. Мальчику Вилли иногда казалось, что фантазия мучителей бесконечна, и он изо всех сил старался обходиться без их помощи. К восемнадцати годам будущий кайзер благодаря постоянным упражнениям самостоятельно преодолел последствия родового разрыва плечевого нерва и благодаря непрерывной борьбе с собственным несовершенством обрёл огромную силу воли.
      
       Но уродливая 'сухая' рука, ...это не то, что Вильгельм мог преодолеть сам, собственной волей и трудом. Здесь кайзер нуждался в помощи 'чудотворцев', собственным медикам после полувековых безрезультатных 'пыток' он не доверял.
      
       - Цесаревичу для полного исцеления понадобилось недельное лечение в военном госпитале Офира. Всё время он был недоступен для посещения родными и близкими. У Офира прекрасная медицина, ваше императорское величество, она способна справиться с любыми недугами! О! Это же прямое приглашение!!
      
       - Госпиталь размещается на крейсере, кронпринц, который сейчас находится с визитом в Британии, не так ли?
      
       - Вы правы, ваше императорское величество.
      
       - Как вы отнесётесь к приглашению вашему крейсеру посетить с дружеским визитом...? - кайзер замолчал, вопросительно глядя на Генрира.
      
       - Положительно. Полагаю, визит в Брунсбюттель может состояться уже в ближайшие дни...
      
       - Великолепно! И так кстати, что на обратном пути из Франции этот же город собирается навестить мой дорогой брат царь Николай. Буду рад посетить ваш крейсер и осмотреть госпиталь на его борту. А сейчас, прошу вас...
      
      
       4
      
       Чуть позже, ратуша, Ганзейский зал.
      
      
       - ...Действия Офира в отношении германских моряков и китобоев совершенно недопустимы, - рейхсканцлер Теобальд фон Бетман-Гольвег старался говорить жёстко и весомо, но это получалось у него весьма плохо, - Германия требует вернуть захваченные суда и более не препятствовать морскому промыслу.
      
       Слушая эти заявления, Генрир чуть ли не улыбнулся. После того, как он и Вильгельм договорились о предстоящем лечении кайзера и о возможности для Рейха присоединиться к 'офирскому' союзу, выступления Теобальда напоминали потуги деревенского дудочника на выступлении струнного оркестра - мило, но неуместно.
      
       - В конце сентября прошлого года Государство Офир заявило как о безусловном суверенитете над Антарктидой и омывающими её водами, так и о последствиях за попытку нарушения этого суверенитета. Ваши требования бессмысленны, герр Теобальд. - Генрир сочувственно развёл руками, - Офир ни за что не отступит с этой позиции. Мне кажется, герр Теобальд, вы ещё не полностью вошли в курс дела, приняв пост у фон Бюллова.
      
       Рейхсканцлер беспомощно посмотрел на императора, но тот сделал вид, что тут не причём. Вильгельм был недоволен вынуждённой отставкой фон Бюллова, неизбежной после того, как рейхстаг отклонил предложенный бюджет. Рост расходов на колонии и флот вызвал ярое сопротивление и бюргеров, и проанглийской партии. Торгаши, аристократия западных земель и фабриканты продавили на пост рейхсканцлера фон Бетман-Гольвега, до того имперского статс-секретаря по внутренним делам. Он сделал карьеру благодаря студенческой 'дружбе' с будущим кайзером, который оценил тонкий изощрённый ум Теобальда. Но с недавних пор он вызывал у Вильгельма лишь тоску. К тому же, этот человек даже не служил в армии!
      
       Тем более, если Офир даст твёрдые гарантии, Германия откажется от амбициозной программы строительства дредноутов. Уступка Германской Юго-Западной Африки Офиру в ответ на его поддержку в окончательном объединении всех немецких земель в единый Рейх обещала снизить внутреннюю напряжённость. Линейный флот и колонии - удовольствие дорогое, и даже алмазные россыпи и золотые рудники не могут восполнить чудовищные расходы. Перспектива - прочный мир с Британией и Россией, аншлюс австрийских земель. Этим уже займётся фон Бюллов, когда вернётся на пост рейхсканцлера. Но сначала - долгожданное исцеление. Если всё получится, Офир приобретёт себе надёжного союзника.
      
       - Германия полагает, что Офиру следует выплатить компенсации владельцам судов и транспортных компаний, которые понесли убытки из-за неприемлемой политики.
      
       - Я ответственно заявляю, что ни Император Константин, ни Правительство Офира даже не рассматривает возможность выплаты частным лицам каких-либо 'компенсаций'. Наоборот, уже в ближайшее время в имперском суде будут начаты процессы против собственников, злостно нарушающих трудовое и природоохранное законодательство Государства Офир на его суверенной территории. Уверяю вас, герр Теобальд, за такие нарушения предусмотрены крайне суровые наказания: обязательная конфискация всего имущества и, в особых случаях, исправительные работы на шахтах и рудниках в самых суровых условиях.
      
       - Но ...это же невозможно!
      
       - Почему?
      
       - Это нарушает все международные нормы, всю юридическую систему современного мира...
      
       - Государство Офир не принимало на себя обязательства следовать этим нелепым и глупым заблуждениям, которые почему-то называются 'международными нормами', что же касается юридической системы, Офир искренне полагает, что её давно пора отправить в утиль...
      
       Каков молодец! Вильгельм от души восхищался этим молодым человеком, который не боялся говорить открыто то, о чём могущественный император Германии мог только глубокомысленно молчать. Нет, этого принца определённо хорошо бы получить в зятья!
      
      
       5
      
       1909, августа 14-го, суббота,
       Офир, Дворец-на-Горе.
      
      
       Отчёты, текущая информация, запросы на строительство - и это всё требует неусыпного внимания императора. Ничего нельзя скинуть на искинов или помощников, только сам! Хорошо, что физиология асира не требует продолжительного ежедневного сна, а то как бы Локи-Константин справился бы с этой работой, неясно...
      
       Вот, например, транспортно-пассажирский вариант эршипа, который предназначен для перевозок между городами Терры. Пока намечено открыть ещё две гражданских линии: Лондон - Берлин - Санкт-Петербург и Лондон - Буэнос-Айрес. На уже действующие линии из Лос-Лагоса, бывшего Пуэрто-Монтт, через Барилоче в Вьедму и Буэнос-Айрес, и из Ушуайи во Вьедму теперь допускают не только граждан Офира, но и стран 'Договора Пяти'.
      
       Или лёгкие, грузоподъёмностью от тонны до десяти, колёсные (!) платформы, которые, по мнению аналитиков-ашенов, оказываются весьма перспективными средствами перемещения, эффективно использующими дорожную инфраструктуру Европы и Америки. И кто бы мог подумать! Конструкторы предлагают пять моделей, три - пассажирские, две грузовые, и рекомендуют сделать их доступными для всех туземцев, поскольку ни энергетическое ядро 'автомобиля', ни его силовую установку аборигены не смогут ни разобрать, ни использовать как-то ещё. Внедрение 'автомобиля' в местную культуру позволит значительно ускорить адаптацию населения к новым реалиям. Производство некоторых деталей для 'автомобиля' - например, корпус, фурнитуру - можно передать туземцам, а это поможет интегрировать их 'технологичное' производство в промышленность Офира и упрочит социальные связи. Но создание боевых автомобилей - ланшипов - останется исключительно за Офиром.
      
       Появление новых групп товаров, новых отраслей материального производства вызовет резкий рост активности и благосостояния людей, и на масштабе нескольких десятилетий сплотит всё население Империи.
      
       Вот только вознёсшиеся вряд ли дадут асирам свободно развиваться. Потеряв возможность непосредственного вмешательства 'карающих высших сил' в дела Империи, они неизбежно изберут вариант прямого военного вторжения. Поначалу их орудием станут те же гоаулды, 'подкормленные' тайными знаниями и технологиями альтерай, затем - оталийцы в союзе с ноксами и людьми, не вошедшими в Империю всех асиров. В этот момент можно ожидать возвращения некоторых вознёсшихся в смертный облик, чтобы руководить войной в качестве инструкторов и военачальников. Раз и Морос, и Ганос Лал смогли, то чем хуже остальные? Возможно, они и полчища репликаторов направят на Империю...
      
       Да, война неизбежна, ...даже если Морос - то есть, Мерлин - наберётся духа и запустит санграаль, уничтожив застрявших между жизнью и смертью 'упырей', многочисленных сражений не избежать. А ведь есть ещё и орай, которые наверняка за пятьдесят миллионов лет освоили собственную галактику, и теперь 'спят и видят', как бы 'полакомиться' соседями!
      
       Нужно оружие. Оталийские образцы устарели и никуда не годятся. Что же предлагают наши специалисты?
      
      
       6
      
      
       Главное их достижение - возвращение в жизнь кинетического оружия. Это событие произошло после тщательного анализа боевых столкновений за прошедший год. Над моделями, помимо ашенов, поработали и Рихард, и Агнесс, и сейчас подготовлены к изготовлению два типа 'кинетиков': электромагнитные и химические. И те, и другие имеют свои плюсы и минусы.
      
       У первых основные преимущества - возможность плавного выбора начальной скорости снаряда, малая 'отдача', высокая надёжность и износостойкость, а также работа в любых условиях, в том числе в космосе. К числу недостатков нужно отнести дороговизну производства и сложность обслуживания, нужду в мощном источнике энергии, легко детектируемом любым сканером на больших дистанциях. Впрочем, этим же грешат и любые виды энергетического оружия.
      
       А вот 'химические', использующие энергию взрыва, и в производстве дёшевы, и в обслуживании просты, зато требуют специально подготовленных боеприпасов, ...хм-м. Но в пределах планеты при наличии объёмного арсенала или производственной базы это не проблема. Опять-таки, для туземцев Терры этот вид оружия покажется знакомым и не вызовет проблем с адаптацией.
      
       Для каждого типа кинетического оружия специалисты Империи разработали одинаковые линейки образцов: пистолеты, карабины, пулемёты, гранатомёты и три типа орудий: лёгкие, получившие наименование 'универсальных', стандартные и тяжёлые, самые мощные. Универсальные орудия предназначены для вооружения обычных флаеров и иных небольших платформ, стандартные - для планетарных платформ, таких как эршипы и сишипы, или аэрокосмических аппаратов вроде телтаков и алкешей. Тяжёлыми специалисты предлагают оборудовать космические корабли, но Константин без проведения дополнительных испытаний к этому не готов.
      
       Ещё 'изобретатели и рационализаторы' из числа ашенов и асиров серьёзно улучшили лучевое оружие, предложив собственные образцы, превосходящие те, что стоят на вооружении гоаулдов и оталийцев, и создали опытные образцы линейки 'бластеров': импульсных пистолета и карабина, а также лучевого копья. И три вида орудий: универсальные, стандартные и тяжёлые, по назначению подобные своим кинетическим аналогам.
      
       Основным оружием кораблей специалисты посчитали дроны, наподобие дронов древних, и ракеты - как простые, так и оборудованные прыжковым гипердвигателем. Локи-Константину эта идея уже не казалась столь же привлекательной, как и год назад: альтерай, как выяснилось, могли обладать системой, блокирующей открытие гиперокна. Дроны же - даже те, что использовали альтерай - оружие ближней обороны, у них не хватит ресурса атаковать цель, находящуюся даже в десятке тысяч километров, а простые ракеты неэффективны, когда активен щит. Проблема! Конечно, ракеты можно оборудовать 'проникателем щитов' - кстати, такой технологией обладают, помимо ваниров, и ноксы! - но тогда стоимость каждой неприемлемо возрастёт...
      
       Нет, корабль не должен остаться без мощных орудий, не стоит полагаться на одни лишь ракеты и дроны!
      
      
       7
      
      
       Эршипы - удивительно удачная идея. Уже сейчас построено две дюжины, а до сентября должно быть окончено строительство ещё шести. Тридцать аппаратов позволят обозначить присутствие Офира в ключевых - на данный момент - точках политической карты Терры.
      
       Идея сишипов - крупных морских платформ - также оказалась перспективной. Она началась с желания Агнесс и некоторых бывших ваниров 'поиграться' с древней техникой и привела к появлению весьма перспективного оружия, способного выполнять функцию 'присутствия' асиров не хуже эршипов, а во многих случаях и лучше.
      
       Изучение трофеев, полученных в войне с Аргентиной и в столкновении с С.А.С.Ш., привело к созданию двух типов сишипов - крейсерского и патрульного. Первый предназначался для ударов по морским коммуникациям, портовой инфраструктуре и флотам враждебных аборигенов, второй - для контроля акваторий Офира, его вассалов и союзников.
      
       Крейсерские сишипы - у Флота Офира их к настоящему времени шесть - имеют длину сто двадцать метров, наибольшую ширину двадцать и осадку в шесть метров, двигательную установку, позволяющую развивать скорость до семидесяти километров в час, и вооружены четырьмя универсальными и двумя стандартными орудиями, расположенными в трёх башнях по линейно-возвышенной схеме. Кроме этого, на сишипе размещены лёгкий флаер и две пусковые установки, разработанные на основе стандартного лучевого транспортёра с запасом в дюжину обычных ракет на каждую. Аппаратура контроля пространства, установленная внутри пирамидального мостика, позволяет следить за несколькими тысячами километров вокруг, включая ближние планетарные орбиты.
      
       Патрульные сишипы имеют длину восемьдесят, наибольшую ширину восемь и осадку чуть меньше трёх метров, вооружены двумя универсальными орудиями и одной пусковой установкой с запасом в двенадцать ракет. По части аппаратуры контроля пространства и инженерных систем - энергетического щита, компенсатора инерции и устройства искусственной гравитации они ничем не отличаются от своих больших собратьев, но могут развивать скорость до ста километров в час. В настоящее время Флот Офира имеет четырнадцать таких аппаратов.
      
       За полгода усиленной работы верфи произвели восемнадцать с четвертью тысяч ракет, способных к гиперпрыжку, и сорок девять фрегатов на основе оталийского кнорра. Можно было бы и больше, но Локи-Константин теперь уже сомневался и в эффективности ракет, и в совершенстве оталийских кораблей. Для 'поросят' они, возможно, были идеальными, но асирам, викингам и людям помещения и створы, рассчитанные на иные размеры и физиологию, казались неудобными. Пока Константин и Рихард ходили на этих кораблях в одиночку, это не столь бросалось в глаза, но теперь, раз уж они создавали полноценный Имперский Флот, личный состав которого за счёт асиров, викингов и людей достиг одиннадцати тысяч разумных существ, стоило озаботиться и проектами собственных кораблей.
      
       'Таонус', кстати, ни Рихарда, ни Константина, ни остальных асиров не впечатлил. Длинный многокилометровый корпус не позволял совершать быстрые манёвры, чрезмерно расходовал энергию на поддержание щитов и систем жизнеобеспечения и нёс откровенно слабое вооружение. Дроны, ха! А где же орудия, флаеры, наконец? Нет-нет, в лучшем случае это - очень крупный военный транспорт, но не линкор и даже не крейсер. Разочарование, да.
      
      
       8
      
       1909, августа 18-го, среда,
       Офир, Дворец-на-Горе.
      
      
       Генрир ворвался в кабинет отца как ураган, заставив его изумлённо оторваться от постоянного процесса изучения виртуальных 'бумаг'.
      
       - Что случилось, сын?
      
       - Случилось? Да-да! - Константин чувствовал, что сын крайне взбудоражен, но не мог понять причины. Генрир так же суетливо сел, вскочил, передвинул кресло и снова опустился, но даже после этого не мог усидеть спокойно, слегка поёрзывая. - Я внезапно узнал, что ...меня хотят женить!! Турсовы аборигены, я - что, добыча для них, да?
      
       - Хо! Естественно! Любой неженатый принц - лакомая дичь для всех невест! Сынок, тридцать тысячелетий холостой жизни - перебор, тебе не кажется?
      
       - Я привык! И к тому же...
      
       - Ты, главное, не волнуйся, я и мамы не дадим тебя в обиду, - захохотал Локи-Константин, - только скажи, кому в голову пришла столь замечательная идея?
      
       - Вильгельму...
      
       - О! - Константин в деланном удивлении закрыл ладонью рот. - Неужто Виктория-Луиза? Хорошая девочка, добрая кровь, хе-хе!
      
       - Николаю...
      
       - И этот...? Ого! И кого предлагает - Ольгу? Или Татьяну? Хо, сразу обеих?!..
      
       - Эдуарду...
      
       - А этот-то куда? Виктория-то, с его точки зрения, старовата, к-хм. Сорок один год! Впрочем, по сравнению с тобой она - девочка! Ничего омолодим, проведём трансформу, кровь то у неё древняя...
      
       - Издеваешься? Нет-нет, он намекал на внучку...
      
       - Да ладно тебе, берём всех, девки хорошие, разделите по-братски с Эрманом!! Ха-ха-ха!
      
       - Отец, тебе не стыдно?!
      
       - Ни капельки! Где ж тебе искать супруг, как не среди аборигенов, годящихся к трансформации? Может, ты присмотрел кого-нибудь из соотечественников? Нет?! Ну и слава Высокому Небу, местных хотя бы можно правильно воспитать, а бывшие ваниры...
      
       - Папа!!
      
       - А что, ты ворвался ко мне, оторвал от дел, ...неужели не мог свои соображения передать через искин?
      
       - Хотел лично убедиться...
      
       - В чём?
      
       - В намерении родителей. Ты прав, девушки интересные, но одной я ограничиться не готов!
      
       - И не надо, - снова захихикал Локи.
      
       - Впрочем, это ерунда, - поддержал его смех Генрир. - Причина, по которой я пришёл лично, не в этом, - принц мгновенно перестал изображать растерянного юнца, - асиры зазвездились, отец! Как сказать помягче? Облажались, за...
      
       Константин с растущим интересом наблюдал за 'игрой' сына. Каков негодник, а? Весь в папу!!
      
       - Хватит причитать, объясни толком...
      
       Генрир протянул отцу старый номер лондонской газеты 'Таймс' от тридцатого июля: '...во время перелёта через Канал пилот Луи Блерио заметил отряд подводных лодок английской эскадры, идущий глубоко под водой...'
      
       - Ну и что? Нам это давно известно, да и ты, наверное, сам с эршипа наблюдал подводные объекты?
      
       - Наблюдал, да. А чем ты будешь топить их, если понадобится? Нанесёшь удар с орбиты? Да и то без реальных шансов на успех. Наше оружие не может атаковать подводный объект, папа!! - Генрир удручённо пожал плечами. - Фрегат способен уничтожить планету, но добраться до этой примитивной скорлупки, не нанеся серьёзного ущерба природе - увы! Асиры со всем технологическим превосходством не смогут справиться с примитивной туземной поделкой - субмариной! Ты по-прежнему считаешь, что данную информацию мне надо было доверить искину, а?..
      
       Константин досадливо поморщился. Сколько раз в своих странствиях Локи подмечал, что и древние, и оталийцы, и прочие склонны крайне недооценивать тех, кого считают менее интеллектуально развитыми, кто находится на низких ступенях развития. И вот - на тебе! Сам попал в ту же 'ловушку'. Субмарины, говоришь? Ну-ну...
      
      
       9
      
       1909, августа 18-го, среда,
       Лондон, Букингемский дворец.
      
      
       - Прошу меня отпустить, папа, я всё решила!
      
       Эдуард VII-ой тяжело вздохнул. Если раньше его дочь старалась быть поближе к родителям, словно ощущая близкую и неизбежную развязку, то теперь, после исцеления, проведённого офирцами, она успокоилась. Но появилась новая проблема: будучи от природы любознательной - нет, даже любопытной, - Виктория всерьёз заинтересовалась Офиром и странными людьми, его населяющими. Принцесса даже провела ряд бесед с Эндикоттом, британским представителем этого государства, но эти встречи распалили её ещё больше.
      
       Тайна и ...вызов, это же так притягивает!
      
       Её королевское высочество Виктория в свой сорок один год оставалась всё той же высокой и элегантной, живой и привлекательной женщиной. Она, как и раньше, могла ярким умом и прекрасным чувством юмора влюбить в себя любого мужчину, но сама никогда не увлекалась, предпочитая хорошую дружбу сомнительной романтике. Но при этом дочь короля оставалась одинокой, находя всё своё окружение, за исключением брата Георга и престарелых родителей, ужасно скучным.
      
       - Ты уверена, моя дорогая?
      
       - Да, папа. Я чувствую - мне необходимо всё увидеть своими глазами, лично разобраться в происходящем и в этих могущественных людях. Слишком сильно они начинают влиять на Англию и её будущее. Да и тебе нужен там тот, кому можно доверять...
      
       - Как же ты собираешься попасть в Офир?
      
       - Направила императору Константину просьбу через Эндикотта, получила ответ: эршип будет ожидать меня в Буэнос-Айресе, оттуда отправлюсь во Вьедму и уж потом - в Офир. Император согласен меня принять и даже пригласил участвовать в праздновании какого-то их юбилея, который состоится через месяц. Быть может, я задержусь, - Виктория, принцесса Великобританская, едва заметно улыбнулась, но её голубые глаза оставались печальными, - если мне найдётся там какое-нибудь достойное дело, папа.
      
       - Да поможет тебе Бог, дочь. Нам с мамой и твоему брату Георгу будет тебя не хватать.
      
       - Не беспокойся, папа! Не на Луну же я, в самом-то деле, отправляюсь...
      
       - Кто знает, - едва слышно пробурчал Эдуард.
      
       - ...так что ждите писем, ваше величество!
      
      
      
      
       ГЛАВА 8
      
       КРАТКАЯ ПЕРЕДЫШКА
       ЧАСТЬ 2
      
      
       1
      
       Мидхейм, неизвестная звёздная система,
       одна из планет, база токра.
      
      
       - Консулат токра приветствует нашу мать Эгерию, - все присутствующие дружно встали, слегка склонив головы в знак уважения. - Ты снова с нами!
      
       - Да, дети мои, - женщина, от которой буквально исходило ощущение силы и власти, спокойно прошла и с достоинством села на место во главе стола, - присаживайтесь. Познакомьтесь, это моя подруга, Зубейда!
      
       Громовые раскаты голоса будто по волшебству куда-то пропали, и теперь на сидящих за длинным столом смотрела карими глазами немолодая испуганная женщина, которая едва выдавила из себя слова приветствия. Она явно растерялась от множества незнакомых лиц, от обстановки, царящей внутри странных пещер. Конечно, Эгерия постаралась подготовить Зубейду к этой встрече, но одно дело - рассказы, другое - личное участие. Так что "королева-мать" токра срочно вернулась.
      
       - Многие из нас погибли за прошедшие тысячелетия, но борьба токра подготовила нацию гоаулдов к неизбежным переменам.
      
       - Ты предлагаешь прекратить войну против Октархии и стать такими же, как остальные? - Персуш, экзарх Консулата, не ожидал, что их мать окажется ...такой деятельной и властной. Её, казалось бы, ничуть не затронуло неизбежное для всех маток гоаулдов сумасшествие - наоборот, её сознание стало лишь ярче и ...жёстче. - Нет? Тогда о какой же нации гоаулдов можно вообще говорить?! Мы же отреклись от этого имени, поклявшись не давать обожествлять себя!
      
       - Вы полагаете, что гоаулды - это обязательно "черви", насильно захватившие разумное существо? Вы вправду забыли, что словом "Гоаулд" обозначается любое существо, имеющее божественную природу?
      
       Для Эгерии не были секретом мысли, вьющиеся в мозгах эпархов Консулата. Она глазами Зубейды видела их, будто рой мух, назойливо вьющихся вокруг. Её дети ничего не хотели менять и боялись перемен, о которых упомянула мать, больше всего остального.
      
       - Как назовёте вознёсшегося древнего, если ему вдруг будет угодно вас посетить?..
      
       Шок. Недоумение. Лица её детей отражали крайнюю степень растерянности. Божественность вознёсшегося - например, Омы Десалы, сомнению не подлежала. Но тогда именно их, отринувших телесную оболочку, следует именовать гоаулдами?!!
      
       - ...Или вы в гордыне своей полагаете, - продолжала Эгерия, - что базы токра, в том числе и эта, скрыты от них? От тех, кто создал разумную жизнь во всём Дуате? Как же вы их станете приветствовать? Вдруг они уже здесь?!
      
       - О! - Гаршав поспешно закрыла ладошкой рот.
      
       - Тек-ма-те (приветствую тебя)! - неуверенно произнесла Анис, одна из эпархов.
      
       - Мак-ло-онак (О, Боже)! - Персуш непроизвольно сделал жест, отвращающий зло, и Эгерия удивлённо подняла бровь.
      
       - Онак-ша-кри, шел гоаулд (какому богу ты поклоняешься)? - предложила свою версию Джэйлен. Её пригласил Консулат для того, чтобы получить подробный отчёт об асирах.
      
       - Вот, милая, - улыбнулась Эгерия смущённой Джэйлен, - это единственно правильное приветствие. Гоа-ша-кри, ло гоаулд (мой единственный Бог - не гоаулд), дорогая! А что означает твой странный жест, Персуш?
      
      
       2
      
      
       - Прости, Великая Мать, - извинение экзарха звучало довольно формально, но Эгерия не спешила возмущаться, - ты долго отсутствовала, и всё это время токра в одиночестве сражались против экспансии наших врагов-гоаулдов. Никто из вознёсшихся не потрудился нам помочь, и даже Асгард ограничился защитой всего нескольких планет, оставив прочие на забаву Октархии.
      
       Персуш замолчал и сразу, как по команде, стих тихий радостный говорок, журчащий за столом. Все эпархи сразу вспомнили погибших братьев и сестёр, ...увы, братья и сёстры - это носители симбионтов, а все 'черви' - просто рабочие особи, не имеющие без Эгерии никакого будущего. Но их мать вернулась! И цена за это - мир с тем, против кого они яростно сражались все эти столетия!!
      
       - Ни разу! Никто!!..
      
       - Да? - Эгерия с любопытством уставилась на своего отпрыска. - Ты считаешь, они были должны...?
      
       - Да! Тысячу раз - да! Гоаулды - зло.
      
       - Вот только в их глазах и токра ничуть не лучше, а наша борьба ни у ноксов, ни у Асгарда никак не ассоциируется с добром...
      
       - Но почему?!..
      
       - В чём цель токра?
      
       - Победить Ра? Без него между октархами начнётся усобица, они неизбежно ослабнут и падут под ударами Асгарда ...или кого-нибудь ещё!
      
       - А дальше?
      
       - Что - дальше?! - недоумённо переспросил Персуш.
      
       - Вот именно, - кивнула Эгерия, понимая, что ей предстоит долго и нудно объяснять тонкости политики Консулату, будто простому сборищу невежественных лотаров, - предположим, вы добьётесь успеха, уничтожите расу гоаулдов - нет-нет, не перебивайте! - Эгерия замахала руками попытавшимся возразить Анис и Гаршав. - Кто придёт на их место? 'Мартышки', получившие в наследство множество артефактов, вплоть до космических кораблей? Вы знаете, как они распорядятся этим богатством?
      
       Эпархи удручённо кивнули. Что будет 'потом', они даже не задумывались, а как 'дикари' распорядятся трофейными хаттаками, алкешами и телтаками, токра уже догадывались - были прецеденты. Пираты, работорговцы, бандиты - не лучшая замена гоаулдам.
      
       - Поэтому вас никто и не поддержал. Для Асгарда вы - ничто, для ноксов и вознёсшихся - досадное недоразумение, несущее разруху и хаос в эту галактику. Я 'счастлива', что они до сих пор вас не истребили...
      
       - Мы хорошо прячемся, мама, - нервно хихикнула Джэйлен, - и никогда не действуем открыто.
      
       - О! Я в восторге от того, что мои дети стали бандитами, пиратами и убийцами. Я даже промолчу, что ваши дурацкие представления об Октархии, - Эгерия махнула рукой на висящую над столом голограмму пирамиды власти гоаулдов, на вершине которой сиял символ Владыки Ра, - мой бывший муж уже десяток тысячелетий ничего не решает. И всё это время он находился под домашним арестом на Абидосе, не имея сколь-нибудь заметных военных сил. Октархи даже лишили его джаффа. Похоже, для вас это - новость, да?
      
       Эгерия сверху вниз с усмешкой глянула на остолбеневших эпархов Консулата. Вожди, готак (непереводимое ругательство)!
      
       - Но, Великая Мать...
      
       - Что хочешь сказать, Персуш? Токра сражались?! Не спорю, но с кем? И ради чего?!
      
      
       3
      
      
       - Ради общего блага народов Галактики!
      
       В голосе Гаршав медным колоколом звенел пафос с некоторой долей истерики. Это выглядело настолько фальшиво и нелепо, что Эгерия, не удержавшись, фыркнула:
      
       - Ты готова говорить от имени всех наций? За Асгард и Нокс, за толлан и сиракинов? И за асиров тоже?
      
       - Гоаулды - наибольшее зло!
      
       - Лозунг, дорогая. Просто лозунг.
      
       - Они порабощают разумных, подавляя их, препятствуя естественному развитию, эволюции...
      
       - Доказательства? Пока всё, сказанное тобой - слова.
      
       - Ну... - откровенно растерялась Гаршав, - ...это очевидно, ведь никто из гоаулдов не спрашивает своих будущих носителей согласия на 'заселение'.
      
       - Никто - спорное утверждение. Надеюсь, вы не думаете, что я подчинила Зубейду силой?
      
       - Нет, Великая Мать, - хором ответили эпархи и Джэйлен, внимательно наблюдающая за спором. Голос Эгерии изменился, куда-то исчезла царственная осанка и все поняли, что перед ними именно Зубейда.
      
       - Я ...я расскажу вам! - женщина стеснялась, ей явно тяжело делиться столь личными переживаниями с чужими. - ...мне было очень страшно впускать внутрь червя, ...извините! Но ещё страшнее остаться без него. Когда лотары Владыки Ра объявили о предстоящей церемонии, набежали тысячи добровольцев, готовых отдать своё тело гоаулду. Что их обычная жизнь? Полуголодное бесцельное существование, бессмысленное, нудное. Работы, которая может прокормить семью, на всех не хватает даже для мужчин, а женщины, если не смогли заинтересовать кого-нибудь своим телом, ...извините! Одинокие женщины никому не нужны - лишний рот, который нужно кормить. Последнее время, благодаря Императору - да будет благословенно имя его! - стало лучше, намного ...ой! Хорошо, Эгерия, я об этом не буду. Но я, Зубейда, хочу, чтобы вы, токра (это слово прозвучало как ругательство), знали: я счастлива и горжусь тем, что оказалась достойной, что добрая Эгерия согласилась избрать именно меня, обычную невзрачную женщину, и тем самым возвысить...
      
       - Достаточно, спасибо, милая! - не выдержал Персуш. - Верни, пожалуйста, Великую Мать!
      
       - ...Ну что, дети мои, выслушали мнение Зубейды?
      
       - ...Но, мама, - попробовала возразить Анис, - гоаулды выдают себя за богов, откровенно обманывая наивных и доверчивых людей...
      
       - Обман - это действительно нехорошо. Но, во-первых, далеко не все гоаулды выдают себя за богов. Например, Яшмовый Император, Владыка Нефритового Трона Ю никогда не объявлял себя богом.
      
       - Это правда, - тяжело вздохнула Анис.
      
       - Во-вторых, не нужно намеренно обманывать тех, кто и сам желает быть обманутым. Император всех асиров Константин ни разу не объявил себя богом, но многие гоаулды - я даже не говорю о людях! - склонны считать его таковым. Я говорю именно о гоаулдах, дети мои! О гордецах, которые совсем недавно требовали относиться к себе как к живым богам!!
      
       - И кто же эти ...гоаулды, мама?
      
       - Солнечный Диск Амон-Ра и его царица Хатор...
      
       - ...Хатор жива и снова с Ра?!
      
       - ...Не может быть!!
      
       - ...Осирис и Исида...
      
       - Они нашлись?!!..
      
       - Апофис и Амонет, Клорел и Сет ...перечислять можно долго, дети мои. Но зачем? Достаточно того, что и я сама склонна считать асиров наследниками ушедших древних. Я говорю не о тех, кто вознёсся...
      
      
       4
      
       1909, августа 20-го, пятница.
       Офир, Дворец-на-Горе.
      
      
       - Ваше императорское величество! Я уполномочен передать вам личное послание Его Святейшества Пия X-го.
      
       Епископ Ахилле Локателли, апостольский интернунций в Аргентине неторопливо поклонился и, подойдя на одеревеневших ногах к Перламутровому Трону (так стали называть кресло, в котором сидел Император на официальных приёмах), вручил стоящему у его подножья секретарю тонкую папку. Происходящее изрядно било по его нервам, ибо как не готовься, к этой реальности приспособиться невозможно. И потому, что личный секретарь - невероятно красивая женщина восточного типа с золотыми сверкающими глазами (демоница, суккуба?), и из-за огромных чёрных волков у входа (эти-то точно демоны!), и потому, что сам трон и его Владыка вызывали трепет и желание опуститься на колени. Сеньор Локателли пробовал читать молитву, но и это не помогало. Кто этот Эрарик? Антихрист - или Мессия?!
      
       - Благодарю, ваше превосходительство, - голос императора, вопреки ожиданиям епископа, оказался тихим и мелодичным, но при этом, без сомнения мужским, не ангельским и не диавольским. Константин принял из рук женщины-секретаря письмо Папы, быстро пробежал по нему глазами и снова перевёл взгляд на Локателли, - надеюсь, ваше путешествие на эршипе было удобным?
      
       Латынь Владыки оказалась безупречна. Повинуясь жесту императора, слуги быстро внесли два стула, низенький стол и установили их у подножья трона. Подождав, пока на средину стола установят графин с водой и изящные бокалы из незнакомого епископу материала, Константин жестом пригласил епископа присесть на один из них, тогда как другой занял сам.
      
       - Письмо содержит две просьбы, сеньор Локателли. Одна - во-первых, принять вас в качестве дипломатического представителя Ватикана на всех территориях, принадлежащих Государству Офир. Не вижу к этому никаких препятствий, ваше превосходительство. Правда, ваш дипломатический статус не будет распространяться на военные базы и закрытые от посещения населённые пункты, список которых вы получите. Офир лояльно относится к католической церкви - как, впрочем, и любой другой, - но требует ограничиться простыми религиозными нуждами верующих в Христа и избегать любой миссионерской или политической деятельности. При первой же подобной попытке вас вышлют из пространства Офира, а ваш статус дезавуируют. Никакого миссионерства, никакой пропаганды!
      
       - Я услышал, ваше императорское величество.
      
       - Во-вторых, ответить на несколько вопросов, которые вы зададите от лица Святого Престола. Прошу вас быть внимательным, сеньор Локателли, формулируя свои вопросы. За оскорбление Императора виновного ждёт серьёзное наказание. Правда, - Константин улыбнулся краешком губ, но его взгляд стал пронзительно холодным, - вы, как дипломат, подобного наказания счастливо избежите, но территории Офира, без сомнения, покинете.
      
       Волки, будто подтверждая слова хозяина, грозно зарычали, а секретарь, стоящая за спиной императора, сверкнула глазами так, что по спине епископа пробежали морозные мурашки.
      
      
       5
      
      
       - Спрашивайте, ваше превосходительство...
      
       - Верит ли ваше императорское величество в одного Бога, или поклоняется многим богам?
      
       - Верую в Единого Бога.
      
       - Поклоняется ли ваше императорское величество изображениям Бога в виде людей, животных или иных существ, которые способен вообразить человек?
      
       - Нет.
      
       - Считает ли себя Мессией, посланником Божьим?
      
       - Нет!
      
       - Антихристом, явившимся, чтобы истребить род человеческий на Земле?..
      
       - Нет!! - раздражённо повёл плечами Константин. Назойливость 'мартышки' начала его утомлять. - Я не знаком с Иешуа из Дома Давида по прозвищу Христос лично, не испытываю к нему ни вражды, ни приязни, хотя слышал о нём много хорошего. Знаю, что Иешуа вознёсся, а потом воскрес, но меня это не удивляет и не вселяет религиозного трепета, поскольку я сам был свидетелем многих подобных случаев. И не я один - многие из асиров. Твои вопросы глупы и бессмысленны, епископ, ибо ты даже не понимаешь, о чём спрашиваешь, о чём тщишься узнать. Полагаю, этих ответов достаточно!
      
       Ахилле изумлённо смотрел на существо, сидящее напротив него. Оно говорит о вознесении и воскресении, как о чём-то обыденном вроде посещения театра или ресторана, и в чувствах, которые епископ неплохо умеет 'читать', нет ни зёрнышка фальши. Кто же эти асиры? Демоны? Нет, раз за них заступаются ангелы, ...тогда кто?
      
       - Извините, ваше императорское величество, если вызвал ваше неудовольствие. Я только честно стараюсь выполнить поручение, данное мне Святым Престолом...
      
       - Ханжество тебе не идёт, епископ. Ватикан сейчас находится в трудном положении: веками незыблемая власть Церкви зашаталась и рушится. Святой Престол стремительно теряет своё влияние в Европе, даже в таких традиционных католических странах как Италия и Испания. Та религия, что распространилась по Латинской Америке или Филиппинам, мало походит на истинный католицизм, но епископы смотрят на это сквозь пальцы - чего не сделаешь ради сохранения доходов, не правда ли?
      
       - Ваше императорское величество!!
      
       - Успокойся, жрец. Церковь, став государством Ватикан, вынуждена вести политические 'игры', это понятно, и действовать во враждебном мире подобно светским государствам, не отказываясь от приёмов тайной войны и прямого насилия, неизбежных в арсенале властителей. Но светские владыки стремятся к власти и богатству, апеллируя к обычным человеческим слабостям. Ватикан же эксплуатирует стремление каждого живущего к бессмертию, ханжески измеряя его в деньгах и политическом влиянии.
      
       Локателли возмущённо вскинул руки, но огромные волки сразу напряглись и, привстав, рыкнули, так что Ахилле счёл за благо смиренно сложить перед собой ладони, читая молитву.
      
       - Нет-нет, не возражай, епископ, твои вопросы глупы. Я понимаю озабоченность Святого Престола и сам расскажу то, что Церкви следует знать! - Константин лёгким жестом руки создал высоко над столом какой-то водоворот светлячков. - Ты видишь мир, в котором мы все живём, это галактика Лактеа Фиаллум. Каждая светящаяся пылинка - звезда, а вот здесь... - белый луч вырвался из перстня на руке императора, уткнувшись в неприметное место на краю 'водоворота', - ...Солис и Терра. Солнце и Земля, на которой мы живём. В Галактике тысяча миллиардов звёзд, и у множества из них есть жизнь. В основном она похожа на земную, но во многих мирах правят могущественные и недобрые существа. Некоторые из них похожи на людей, других ты принял бы за демонов, вышедших из ада...
      
      
       6
      
       1909, августа 25-го, среда.
       Аргентина, Буэнос-Айрес.
      
      
       'Ваши величества, дорогие папа и мама!
      
       Уже скоро сутки, как я в столице Аргентины - городе Буэнос-Айрес. Несмотря на согласованность сроков визита с Администрацией Офира, экипаж 'Боадицеи', доставившей меня в Южную Америку, изрядно перенервничал, когда милях в ста от берега к крейсеру, откуда ни возьмись, выплыл огромный синий эршип. Он далее сопровождал мой корабль до самого Буэнос-Айреса. В гавани нас уже встречал весь оставшийся у Аргентины флот (Боже, какое убожество!) и два корабля Офира, большой и чуть поменьше (извини, папа, я в них слабо разбираюсь). Стоило над 'Боадицеей' взвиться 'Юнион Джеку' и королевскому штандарту, положенному мне как принцессе Великобритании и Ирландии, как раздался приветственный салют всех кораблей. Вечером в мою честь был дан грандиозный фейерверк и торжественный ужин.
      
       Администратор Алькорта был весьма радушен и любезен, однако на любые вопросы относительно Офира или Императора Константина отвечать отказался, отметив лишь сам факт свидания с этой загадочной личностью.
      
       Я тщательно изучила все материалы, собранные о таинственных асирах и их Императоре агентами Форин Офиса, и обнаружила удивительный факт: этого человека (или не-человека) никто из европейцев или североамериканцев так и не видел. Свидетели упоминают помимо известного нам принца Генри, сына Императора Константина, ещё и некоего Рихарда Веттина, приближённого Императора. Только здесь благодаря беседам с Алькортой и его людьми, посещавшими Офир, я узнала, что такое лицо действительно существует и имеет (будто какой-нибудь турок!) сразу двух жён - Елену и Агнессу. Будет интересно с ними познакомиться!
      
       'Боадицею' возвращаю обратно, сама сегодня же отправляюсь во Вьедму на эршипе, специально предоставленном мне и сопровождающим меня лицам на время ознакомительного вояжа по Государству Офир. Следующее письмо отправлю через представительство Офира в Лондоне (утверждают, что так будет быстрее) уже после посещения Вьедмы, где намереваюсь пробыть до воскресенья двадцать девятого августа.
      
       Ваша любящая дочь Виктория, Принцесса Великобритании и Ирландии, двадцать пятого августа из города Буэнос-Айрес, Территория Аргентина'.
      
      
       7
      
       1909, августа 27-го, пятница.
       Россия, Москва.
      
      
       - Что вам угодно, судари? - начальник московского отделения агентства 'Асир' поднял взгляд на двух бесцеремонно ворвавшихся господ в одинаковых костюмах.
      
       За две недели работы в городе агентство успело подробно изучить реальную социальную обстановку в губерниях Центральной России. Конечно, информация, собранная дронами и спутниками, поступала к начальникам отделений исключительно на бумаге, в виде готовых рекомендаций по основным направлениям деятельности, тем самым скрывая от туземцев всякое участие в этом процессе искусственного разума. Активность агентства уже успела не понравиться чиновникам и многочисленным теневым манипуляторам, что на данный момент и привело к визиту двух неприятных лиц.
      
       Один из них, полощёнее, нагло уселся в кресло, стоящее по другую сторону стола, и закурил папироску, а второй, позвероватее, остался у двери, надёжно перегородив её своей тушей.
      
       - Здесь не курят, сударь, - сухо предупредил хозяин кабинета. Подобный визит предусматривался аналитиками Агентства, все инструкции на этот счёт были даны заблаговременно, а несколько неприятных минут, которые предстояло пережить начальнику и его делопроизводителю, обещали компенсировать неплохой премией. И ещё, поскольку Агентство официально находилось под патронажем царской семьи и лично Государыни Александры Фёдоровны, все чиновники высоких рангов сразу взяли 'под козырёк', наперебой стараясь оказать любую запрошенную помощь. На словах. На деле же они разделились строго на три группы. В первую отнесли тех, кто искренне старались помочь. Большинство, конечно, сформировало вторую - тех, кто просто 'делали вид', но и вреда не приносили. Но были и те, кто всячески 'подличал' и 'гадил', стараясь дискредитировать непонятных 'выскочек' в глазах Императора, и их личности весьма интересовали всех, осведомлённых в истинном положении дел.
      
       ...Общественная жизнь в России, на взгляд дилетанта, 'гудела' вокруг пяти главных направлений. Первое объединяло всех, кто желал бы сохранения традиционной российской монархии, признавая необходимость некоторых либеральных реформ. Три других были, в принципе, сходны, отличаясь лишь в том, что избрано в качестве образца, идеала. Они привлекали к себе всех, кто по каждому поводу привык оглядываться на 'Запад', ища возможность 'облагородить российскую дикость' по примеру 'просвещённой культуры' Британии, Франции или Германии. Между собой эти 'существа' могли спорить до хрипоты, но с готовностью объединялись, лишь только появлялась возможность охаять 'замшелую и лапотную' Россию или ещё раз (аккуратно!) пнуть 'прогнившее самодержавие'. Последнее, пятое направление, собирало и солидаризировало всех маргиналов, желающих разрушить 'тюрьму народов' (Российскую Империю) до основания и хорошенько потоптаться на развалинах.
      
       Николай II-ой, пребывая в присущей ему благородной наивности, искренне полагал, что, раз он договорился с Британией и Германией, то и франкофилы притихнут - так все эти четыре направления сольются в одно, дружно взявшись за наведение порядка. Безрезультатно оканчивались все попытки премьера Столыпина объяснить Государю, что никаких 'пяти направлений' нет - есть лишь окончательно "оборзевшие" промышленники и купцы-олигархи, плотно сомкнувшиеся с продажными чиновниками и забывшими свой долг дворянами, желающими, как и прежде, бесконтрольно грабить страну, наживаясь на нищете народа. Ради сверхприбылей они готовы были поддержать и маргиналов-революционеров, и самим разжечь в их сердцах 'негодование' и 'жажду мщения', и вручить им знамя борьбы за справедливость - за 'свободу, равенство, братство'. И, наверное, политическая наивность и близорукость в отношении окружающих лиц в близком будущем привели бы Империю к кровавому мятежу, а Николая и всю его семью к ужасному концу вроде английского или французского цареубийств, но...
      
      
       8
      
      
       Этим 'но' стали переговоры царя Николая, короля Эдуарда и принца Генри в Дувре, которые породили новую специальную службу, формально получившую наименование 'Агентство Асир', и использующую одноимённое кадровое агентство как прикрытие своей деятельности. Естественно, что всё командование службы составляли асиры, но для исполнения задач на территориях Британии и России привлекались квалифицированные сотрудники этих государств.
      
       На территории России первой задачей Агентства стало выявление нелояльных Государю и Государству лиц...
      
       - ...По-п-прошу вас в-выйти вон!
      
       Начальник отделения старательно изобразил гнев, надеясь, что его вопль не звучит слишком уж фальшиво. Но господин, курящий папироску, видимо счёл сей вопль за свидетельство испуга, и покровительственно ухмыльнулся:
      
       - Зачем же так кричать, наилюбезнейший Павел Владимирович? Конечно же, мы сейчас же удалимся, ...хе-хе! Как только вы подпишите вот это обязательство... - отставив в сторону руку, "лощёный" мужчина прищёлкнул пальцами, и "звероватый" тип, до того изваянием стоявший у двери, вложил в неё небольшую картонную папку. - Прошу!
      
       Бегло пробежав глазами по тексту, хозяин кабинета с отвращением отбросил бумагу в сторону.
      
       - Я ...я это не подпишу!
      
       - Жаль, очень жаль, ...я полагал, вы проявите больше благоразумия, да-с! Обязательство-то вы подпишите непременно, но я надеялся... - мужчина щёлкнул пальцами. Среагировав на непроизнесённый приказ, 'звероватый' начал засучивать рукава пиджака.
      
       - Стойте, ...нет! Полиция!..
      
       - О! Не извольте беспокоиться, драгоценнейший господин Безобразов, - осклабился "лощёный", выложив на стол жандармский жетон, - полиция уже здесь...
      
       - Любопытненько... - хрипловатый голос, неожиданно прозвучавший от ранее пустой стены, заставил посетителей застыть в удивлении, - ...полиция, говоришь!
      
       С дребезжащим звоном станнер отправил 'звероватого' в бессознательное состояние, уронив его на пол. Полупрозрачная тень отделилась от стены, обретая плотность и вид мужчины в незнакомой форме.
      
       - ...Полиция, значит, - новое лицо аккуратно положило на стол ещё один жетон с гербом и надписью: 'Особая Е.И.В. тайная служба', - это как раз по нашей части, а вы, сударь, изменник и мятежник, значит? Листовочки печатаете в жандармском управлении, против Государя злоумышляете, да? Нет-нет, ничего не говорите, это совсем не обязательно. Даже излишне, я бы сказал...
      
       "Лощёный" побледнел. О созданной две недели назад тайной службе, подчинённой лично императору, разошлись и официальные циркуляры, и многочисленные слухи - один страшнее и нелепее другого.
      
       - ...Слухи не врут, хе-хе, уверяю вас, даже, я бы сказал, несколько преуменьшают, знаете ли! Жандарм спохватился, и было попытался дёрнуться, но обнаружил, что всё тело его странно оцепенело, так что даже пальцем пошевелить невозможно. Тем временем тайный агент без спешки расставлял на столе какие-то жуткие приборы - широкую рамку, пирамидку, большой шар на подставке. Под конец он выложил на стол тёмную шайбу размером с мелкую монетку.
      
       - Вот это, Павел Владимирович, мы сейчас укрепим на виске испытуемого. Немного болезненно и неприятно, но, в целом, ничего опасного для его здоровья, но зато мы с вами в этой вот рамочке увидим и тех, кто отдавал вашему гостю распоряжения, и прочее, прямо, можно сказать, все мысли данного мерзавца, да!
      
      
       8
      
       1909, августа 29-го, воскресенье.
       Государство Офир, Патагония, Вьедма.
      
      
       'Ваши величества, дорогие папа и мама!
      
       Весь уикенд я провела в столице Патагонии, городе Вьедма. Не ожидала, что здесь настолько интересно. Я полагала, что это - маленький, пусть и быстро растущий городок, скучный и провинциальный. Ну что с точки зрения британца может быть любопытного в посёлке с несколькими тысячами жителей? Отвечаю - всё!
      
       Но начну по порядку. Двадцать пятого поздним вечером офирский эршип (гражданский пассажирский вариант) понёс меня из Буэнос-Айреса на юг. Путь в восемьсот миль до Вьедмы воздушное судно выполняет за четыре часа, и я собиралась немного вздремнуть, так как многочисленные официальные встречи и торжественные приёмы в Буэнос-Айресе меня весьма утомили. Но, лишь только ушли вниз огни столицы Аргентины и порта с множеством судов, как даже малейшая сонливость меня полностью покинула, а открывающееся волшебное зрелище неба, усеянного ярчайшими звёздами, и спокойного моря внизу полностью захватило моё внимание. Всё время полёта я любовалась удивительными видами, а когда в серых предрассветных сумерках эршип подошёл к Вьедме, перед моими глазами предстал город из сказки. О! Это не передать словами! Улицы, залитые огнём электрических светильников, широкая река (ничуть не меньше Темзы!), величаво стремящая воды к океану...
      
       ...По выходу из эршипа мне со всей предупредительностью предложили отдохнуть в отеле, чем я и решила воспользоваться. Пробудилась ото сна ближе к полудню, и после лёгкого завтрака (фрукты, тосты с джемом, стакан сока) я решила осмотреть город, полагая, что до вечера вполне управлюсь. О, как же я ошибалась!
      
       Моё внимание сразу привлекло необычное архитектурное строение, оказавшееся административным центром с кинематографом в одном крыле. Заинтересовавшись афишей, я попросила сопровождающего перевести название. Оказалось, что фильм предназначен для учеников местной школы и рассказывает о строении Солнечной системы. Естественно, я напросилась на сеанс вместе с детишками и их преподавателем, и не пожалела. Цветное (!) объёмное (!!) звуковое кино поразительного качества заставило меня неотрывно смотреть за путешествием по планетам, обращающимся вокруг Солнца и познакомило меня (вместе с детишками) с обратной стороной Луны, пустынями Марса, расплавленным адом Венеры...
      
       Едва выйдя с сеанса, я поинтересовалась следующим фильмом, посвящённым географии Земли, а затем ещё одним, и ещё! Папа, оторвавшись от экрана лишь к вечеру из-за охватившего меня чувства голода, я осознала, что узнала за этот день больше, чем за все свои годы обучения!
      
       Мало того, после ресторана (всё весьма изысканно), мои гиды предложили посетить концертный зал, где играют офирскую музыку, ...словом, я вернулась в свои апартаменты в отеле далеко за полночь в полнейшем смятении чувств. Папа, мама, мы - примитивные варвары. Это я утверждаю со всей ответственностью. Ничего подобного я не видела и не слышала до сих пор!!
      
       На следующий день я попросила показать мне школу или колледж, где учатся все детишки, затем посетила только что открывшейся музей естественной истории, а вечером - ещё один музыкальный концерт.
      
       В таком же ошеломлении прошли и остальные дни, но я успела побывать и на городском пляже (мама, это было немного шокирующий опыт!), и на местном рынке, вокзале, в порту, на строительстве, ...ты смеёшься? Я ничуть не жалею об участии в этих экскурсиях - такого и ты, папа, никогда не видел и видеть не мог.
      
       Папа, асиры - именно те, кто ты думаешь (ты понимаешь, что я имею в виду). Я в этом полностью уверена! Завтра эршип, предоставленный мне императором Константином, унесёт меня в далёкий и загадочный Офир, где уже ждут новые невероятные встречи и открытия.
      
       Ваша любящая дочь Виктория, Принцесса Великобритании и Ирландии, двадцать девятого августа из столицы Патагонии города Вьедма'.
      
      
       9
      
       1909, августа 30-го по времени Офира,
       Ётунхейм, Последний Рубеж.
      
      
       Испытания приборов прошли успешно, удалось посмотреть в деле и усовершенствованные 'прыжковые' ракеты. Три таких применили против пары крейсеров ётунов, заскочивших 'на огонёк'. Асиры сразу заблокировали выход в гиперпространство и применили новые ракеты, оборудованные специальным устройством-опознавателем. Они успешно выполнили 'микропрыжок' и уничтожили один из крейсеров. Другой, серьёзно повреждённый после ракетной атаки, споро захватили дроиды и роботы-абордажники. Тем самым Хельга и Рихард доказали высокую эффективность таких действий против биоорганических существ. Это, кстати, не раз демонстрировали и репликаторы.
      
       Напоследок, когда асиры уже намеревались уходить, собрав всё полезное, что ещё оставалось на Последнем Рубеже, открылось гиперокно. Через него попытался пройти 'материнский' корабль ётунов в сопровождении нескольких крейсеров и десятка фрегатов. На их беду, устройство нестабильности гиперперехода ещё работало, так что Хельга и Рихард с удовольствием полюбовались на шикарный фейерверк и потом, прихватив остатки ётунов, их кораблей и захваченный крейсер для тщательного изучения, спокойно удалились.
      
       Словом, путешествие удалось!
      
      
      
      
       ПО СТРАНИЦАМ ГАЗЕТ
       АВГУСТ 1909
      
       ...самые свежие новости со всего света!
      
      
       1
      
       1909, августа 08-го, воскресенье.
       С.А.С.Ш., "Бостон глоб".
      
      
       "Два дня назад во Вселенной случилось невероятное событие: пигмеи бросили вызов могучим великанам! Ряд стран Южной Америки, известные своей нищетой и отсталостью, решили объединить свои усилия для совместной защиты общих интересов и подписали "Договор Пяти", который, фактически, объявляет войну всему цивилизованному миру. Эти государства-карлики - Колумбия, варварски расправившаяся со свободолюбивым народом Панамы, Венесуэла, стонущая под игом диктатора Кастро, Перу, в которой не утихают волнения рабочих и огрызок Аргентины, оставшийся от войны с Офиром.
      
       ...Ах да, ещё и Чили! Ну куда уж деваться несчастным, если со всех сторон на них оказывают давление? В марте им пришлось "добровольно" расстаться с Западной Патагонией и Огненной Землёй, а теперь, видимо, Офир решил отобрать у чилийцев даже иллюзию независимости! Да-да, за всем этим безобразием стоит тот же самый "молодой хищник", и сейчас его растущие аппетиты жёстко пересеклись с международным правом, за соблюдением которого в Западном Полушарии обязана следить Америка! Куда же смотрит наш президент Тафт?.."
      
      
       2
      
       1909, августа 12-го, четверг.
       Париж, 'Орор'.
      
      
       'Вчера в Шербуре, куда прибыл с визитом русский царь Николай II-ой, президент Фальер и министр иностранных дел провели весьма плодотворные переговоры. Стороны обменялись мнениями о состоянии дел в Европе и подтвердили свою приверженность мирному решению всех возникающих конфликтов. Сегодня царь отбыл в Россию'.
      
       'Американский генерал Вуд, выступая в Бостоне, предостерёг общество и правительство Соединённых Штатов, заявив, что Германия закончила приготовления к немедленной переброске через океан двухсоттысячной армии. Склады боеприпасов в немецких портах переполнены, а транспортные суда уже стоят наготове. В виду уязвимости американской береговой линии, президенту Тафту следует обратить на её защиту особое внимание. Немецкий милитаризм настолько явен и очевиден, что вызывает опасения даже в Америке'.
      
       'Вчера в Кёльне прошли переговоры между принцем Офира Генри и канцлером Германской Империи. На переговорах присутствовал и кайзер Вильгельм. Подробности неизвестны, но французское общество крайне обеспокоено возможным сближением двух явно агрессивных режимов...'
      
      
       3
      
       1909, августа 18-го, среда.
       Лондон, 'Дэйли мейл'.
      
      
       'Император России Николай II-ой, вернувшись в Санкт-Петербург, заявил, что полностью удовлетворён переговорами, прошедшими в Дувре с Его Величеством королём Эдуардом и в Брунсбюттеле с кайзером Вильгельмом. Достигнутые договорённости несут мир в Европу. Кайзер уже заявил о пересмотре плана строительства дредноутов. Известие об этом любезно прокомментировал премьер Асквит, заявив: Я приветствую снижение напряжённости, возникшее в последнее время из-за неоправданно высоких трат Германии на строительство боевых кораблей'. Пока неизвестно, будет ли и Британия пересматривать собственную программу строительства дредноутов...'
      
       'Как передают наши корреспонденты из Буэнос-Айреса (Аргентина), там открылось первая регулярная воздушная пассажирская линия между Буэнос-Айресом, Вьедмой, Барилоче и городом Лос-Лагос на западном побережье Америки. Комфортабельные эршипы готовы ежедневно перевозить до сотни пассажиров, тогда как в Европе по-видимому, до открытий пассажирских линий ещё далеко. Аппараты Цеппелина пока ненадёжны, их постоянно преследуют неудачи...'
      
       'Министр торговли Черчилль заявил, что в ближайшее время он представит парламенту проекты о страховании от болезни и неспособности к труду, а также проект страхования рабочих от безработицы.
      
       Министр дал понять, что новые законы призваны серьёзно облегчить положение в домостроительной, корабельной и каретной отраслях промышленности, дающим занятие двум миллионам рабочим. Ряд крупных предпринимателей сочувствуют этому проекту министра торговли...'
      
       '...Депутаты либеральной и рабочей партий единодушно поддержали отказ консерваторов рассматривать билль об объединении южно-африканских колоний и включении этих земель в Британскую Империю'.
      
      
       4
      
       1909, августа 29-го, воскресенье.
       Санкт-Петербург, 'Новое время'.
      
      
       '...В последние дни в столице и крупных городах России произошли многочисленные задержания чиновников, в том числе и находящихся на весьма ответственных постах. Общество отнеслось к этим действиям с подозрительностью, однако аресты нескольких жандармских начальников приветствовало с воодушевлением. Газеты будут внимательно следить за будущими обвинительными процессами...'
      
       'В субботу в Реймсе открылась 'Неделя воздухоплавания', в рамках которой будут продемонстрировано различные летающие аппараты, числом свыше пятидесяти. Наибольший интерес вызывают офирские эршипы. Фестиваль посетят его превосходительство П.А.Столыпин, британские министры финансов Ллойд-Джордж и торговли Черчилль...'
      
      
      
      
      
      
       ИНТЕРЛЮДИЯ 4
       ПЛАНЫ ВЛАДЫК
      
       ...как их строят в штабах и на картах...
      
       1
      
       Мидхейм, Пространство Владыки Сокара,
       планета Делмак.
      
      
       - Войска готовы, мой господин, - первый воин Сокара опустился на колено, - все ждут только вашего приказа, чтобы отплатить Асгарду за столетия унижений!
      
       - Тысячелетия, Чаа-ти. Но ты не примешь участие в атаке, а останешься здесь на охране моего имущества. Я лично возглавлю основные силы, а второстепенные удары нанесут мои вассалы Бейнарр и Баал.
      
       Для Баала решение Владыки Сокара стало неприятным сюрпризом. Он не собирался всерьёз участвовать в намечающейся "свалке", а желал отсидеться на краю системы, лишь изображая активность. Теперь его план был под угрозой, но Баал не показал своего разочарования. Наверняка Сокар внимательно наблюдает за "вассалами"!
      
       Бейнарр, напротив, удивился и обрадовался, причём сделал это настолько искренне и явно, что вызвал лёгкую улыбку у Септу. Последний, как и Баал, внешне демонстрировал своё безразличие и готовность выполнить любой приказ Владыки.
      
       - Под моей рукой находится сорок семь планет, пригодных для выращивания носителей и ведения сельского хозяйства, с одиннадцатью миллионами отличных тел. Это позволяет мне содержать армию в двести шестьдесят две тысячи джаффа...
      
       Баал почтительно притих: он не ожидал, что Сокар собрал такие силы. Хм-м, возможно Апофису и Ю будет полезно об этом узнать?
      
       - ...полагаете, слуги мои, что это - большое число?
      
       Гоаулды одобрительно заворчали.
      
       - ...Этого мало, очень мало! Двести-триста тысяч низших на одну планету просто катастрофически мало! По семьдесят-восемьдесят джаффа на боевой корабль - ничтожно мало! У меня есть тысяча сто хаттаков, две тысячи триста два хеопса. Помимо шестнадцати шаатаков, их готовы поддержать восемь тысяч двести шестнадцать алкешей, более двенадцати тысяч десантных и грузовых версий телтаков и двадцать пять тысяч глайдеров. А команд нет, и потому ваша главная задача, слуги мои, захватить как можно больше носителей!
       Ты, Бейнарр, получишь сто усиленных хаттаков, семь сотен хеопсов и восемь шаатаков с сотней тысяч джаффа. Твоя цель - Сворин. Уничтожь заслон "поросят", сравняй с землёй оборону планеты и все города, а дальше, посадив хеопсы, заполни их до отказа "мартышками". По десять тысяч на корабль, ...тебе задание ясно?
      
       - Да, мой господин!
      
       - Возьми! - Сокар протянул Бейнарру ключ хопеш, похожий на небольшой топорик и подтверждающий право на командование. - Иди и готовь свой флот к выходу!
      
       - Ты не будешь разочарован, мой господин!
      
       - Уверен, моё разочарование тебе не понравится, Бейнарр. Теперь ты, Баал!
      
       - Слушаю и повинуюсь.
      
       - Ты вполне способен без ущерба для обороны своего домена выставить флот в восемьдесят хаттаков и триста хеопсов с девяноста тысячами джаффа. Я передаю тебе на время битвы ещё сто новых хаттаков для обеспечения огневой поддержки. Твоя первая цель - Киммерия. Вылови всех "мартышек" на этой планете - их там немного, всего тысяч двадцать, - загрузи несколько хеопсов и двигайся к следующей цели, которая указана в данном списке, а потом и дальше.
      
       Баал принял из рук Сокара хопеш с полной информацией о задании. Огромная мощь, готовая ударить по Асгарду, его заворожила и погрузила в сомнения. Не лучше ли полностью, пока есть такая возможность, перейти на сторону Сокара? Вряд ли Асгард устоит против такой силы, а значит, "поросята" надолго покинут Дуат. В случае успеха, Апофис и Ю будут вынуждены принять власть Сокара, иначе их не поймут собственные гоаулды и джаффа.
      
       - С силами Кроноса, Олокуна, Камула и Равана не конфликтуй, - продолжал инструктаж Сокар, - добычи хватит на всех. Отправляйся сейчас же, будь готов к выходу через четверо стандартных суток.
      
       - Понял, мой господин! Я всё исполню. Через четверо суток все указанные корабли будут ждать команды.
      
       - Не подведи меня, - Сокар усмехнулся, насмешливо глядя на Баала, сразу опустившего взор, - сейчас не время для сомнений. Победишь - получишь обратно Да Кару.
      
       - Всё исполню, - поклонился Баал.
      
      
       2
      
      
       - Разумно ли давать такие силы потенциальному предателю, мой господин? - Септу разочарованно смотрел, как за ушедшим Баалом закрывались створы золотых дверей. - Его атака второстепенна...
      
       - Ты подвергаешь сомнению мой план?
      
       - Нет, Владыка, но мне непонятно...
      
       - Баал первым начнёт атаку. Столь крупные силы заставят 'поросят' броситься в бой, но именно в этот момент нанесут свои удары Кронос и Равана. У каждого из них флот по размеру ничуть не уступит тому, что есть у Баала. Затем наступит очередь Бейнарра. Атаку Сворина, население которого почти полмиллиарда, Асгард не сможет игнорировать, но вслед за Бейнарром нанесут свой удар объединённые силы Олокуна и Камула. Их будет не меньше, чем получил Баал. В этот момент оборона Асгарда 'посыплется', и ты, мой верный слуга, с тремя сотнями улучшенных хаттаков нападёшь на Галат. Это развитая планета, население которой ничуть не меньше, чем Сворина. Ты приступишь к орбитальной бомбардировке, разрушая все города и инфраструктуру. В этот момент все резервы Асгарда уже будут задействованы, и 'поросята' вынуждены будут отозвать флот с второстепенных участков для прикрытия наиважнейшего.
      
       - Три сотни хаттаков, даже улучшенных, не остановят обозлённых 'поросят', Владыка!
      
       - Как только появятся корабли Асгарда, ты соберёшь свои силы в четыре группы, сформировав 'пирамиду' вокруг планеты. 'Колесницы' и 'монстры' Асгарда - их не будет очень много! - подойдут на тридцать-сорок тысяч и откроют огонь, но ты будешь стойко держать позицию, меняя корабли с просевшим полем на те, что были в глубине строя. Пока 'поросята' атакуют одну или две вершины осадной 'пирамиды', остальные продолжают орбитальную бомбардировку. Твоя главная задача - зафиксировать врага на определённом рубеже, и вот тогда на благоприятной позиции всплывут восемь моих шаатаков при поддержке ещё трёх сотен хаттаков...
      
       - Это будет настоящий разгром, мой господин. - Септу застыл в восхищении. - Ты сделаешь то, что не смогли ни Ра, ни Анубис! Проклятый Асгард будет вынужден уйти из Дуата, оставив всё Империи гоаулдов!
      
       - Ты всё правильно понял, верный Септу, - Сокар протянул военачальнику хопеш, - выполни приказ в точности, и награда тебя не разочарует!
      
       - Да, Владыка, ...Император!
      
       Сокар слегка прищурился, глядя вслед уходящему Септу, будто мысленно его взвешивая. О! Этот гоаулд, без сомнения, будет верен своему сюзерену.
      
       - Теперь ты, джаффа!
      
       - Жду приказа, мой господин.
      
       - Ты получишь все оставшиеся корабли и в моё отсутствие любой ценой обеспечишь безопасность всего домена, в первую очередь планет Делмак и Нету. Кораблей хватит, чтобы отразить даже налёт 'колесниц' Асгарда, Чаа-ти, но ты попусту не рискуй. Постарайся, если нападение произойдёт, связать противника боем и дождаться подкрепления. Шаатаки обязательно вскоре появятся...
      
      
       3
      
       Отальхейм, Орилла.
      
      
       - И чем нам смогут помочь ноксы? Пришлют корабли? - Тор откровенно издевался над унылым Фрейром. - О, столь древняя и могущественная раса обязательно создала могучий флот, позволяющий защитить собственные планеты и миры союзников от вторжения чужих. Особенно, если они какие-то примитивные 'черви'!
      
       Фрейр молчал. Ноксы, скорее всего, не смогут оборонять и самих себя, а их летающие города, пусть даже защищённые крепким 'щитом', не переживут тотальной орбитальной бомбардировки. Судя по реакции 'союзников', их представления о 'военной мощи' ноксов практически совпадали. Тор и Пенегал, будто в издёвку, пригласили этих высокомерных пацифистов принять участие в отражении предстоящей атаки гоаулдов, прислав добровольцев во Флот Высокого Неба, или, как вариант, получив для своих команд новенькие бильскирниры. Увы! Видимо, деградация ноксов зашла намного дальше, чем апатия оталийцев. Взять оружие и защищать себя и своих союзников никто из ноксов не захотел, тогда как среди оталийцев 'герои', подобные Тору, Тиру и Туле, ещё появлялись.
      
       Раса ноксов, похоже, разочаровалась в жизни, стремясь лишь к обретению 'личной силы' и 'вознесению', переходу в энергетическую форму бытия по примеру своих учителей - древних. Только вот ни одну из проблем этим не решить, ведь энергет, энергетическая форма жизни, ещё более уязвим для враждебных атак, поскольку любой народ, вышедший из тьмы примитивного варварства, первым делом начинает использовать устройства, собирающие энергию - электрическую, солнечную, геотермальную. А какой же 'вкусной' добычей может стать энергет! Оталийцам на текущем технологическом уровне несложно поймать и поместить подобную тварь в тюрьму, сотканную из силовых полей, а одна подобная 'батарейка' способна снабжать энергией всю Ориллу или сделать непробиваемым щит боевого корабля!
      
       Ноксы - будущие батарейки, хе-хе!! Тор сдержался, чтобы смешок не выскочил наружу, и так уже Фрейр смотрит на него с подозрением. Хех, ноксы! Логичный конец для тех кто не готов сражаться за собственное будущее с врагом, во всём полагаясь на 'здравый смысл' и 'всеобщее благо'. Благо-то, драгоценные союзнички, не бывает 'всеобщим' - или, даже, просто 'общим'. Оно всегда конкретное, чьё-то - и история с деградацией клонов и машиной на Да Каре это ещё раз подтверждает. Нет добреньких древних - есть безжалостные исследователи-вивисекторы, всеми правдами и неправдами сражавшиеся за собственную жизнь и будущее своей расы. И проигравших, потому что превращение в энергета - это не выход, а временный самообман, отступление. Оно не делает разумного защищённее, неуязвимее, а лишь скрывает его от хилых глаз обычных 'органиков'.
      
       Если у последних нет нужных приборов.
      
       По счастью, у оталийцев есть и такие приборы, и квалифицированные фоскеры, собственные фанатики-вивисекторы, и новые союзники ни чета ноксам - асиры! Именно они передали представителям Совета архивы, оставшиеся от Хёмдалля и Локи. Квасир чуть не сдох от восторга, разбираясь в исследованиях этих безусловно величайших учёных. Преступников - так решили бы ноксы и сторонники Фрейра. Патриотов - по мнению Тора, Пенегала и их единомышленников. Сейчас Тор испытывал жгучее раскаяние, что пошёл на поводу Фрейра, фактически погубив собственного отца Одина и организовав травлю Локи. Прими тогда, тысячу лет назад, Совет иное решение и программу исследований, предложенную Локи и Одином - возможно, раса была бы спасена. Но и сейчас есть, за что побороться, разработан подробный план, в котором ключевую роль играют люди Мидхейма. Но для того, чтобы запустить хотя бы первый этап, 'мартышки' должны получить свой урок, который сделает их сговорчивее. Да и заодно гоаулды подсократят их число, обеспечив лояльность выживших.
      
      
       4
      
      
       План Тора и его 'партии' Фрейр категорически не одобрял. К сожалению, всю задумку оппонентов он окончательно увидел только сейчас, когда что-либо предпринимать стало поздно... но с властью расставаться категорически не желал: ему нравилось манипулировать разумными (и не очень) существами.
      
       О! Это упоительное ощущение безмерного могущества, когда по твоему слову - приказу - отправляются самые могучие флоты, меняют свою продукцию тысячи предприятий, трудятся простые смертные... это чувство стоит того, чтобы бороться за него, не останавливаясь ни перед чем. Фрейр готов воспользоваться любыми, даже жёсткими, приёмами, чтобы сохранить власть. Его власть - это свет, который должен озарять весь Мидхейм, весь Отальхейм. Ныне он прекрасно понимал Владык гоаулдов, тысячелетиями сражающихся за власть... ради власти!
      
       Флотские во главе с Тором и примкнувшие к ним Пенегал с Квасиром полагают, что атака планет, защищённых Договором, послужит основанием для смены власти в Высшем Совете. Ещё бы! Поражение, с их точки зрения, означает, что Асгард впервые за пятнадцать тысячелетий сдал свои позиции, уступив гоаулдам. Победа же при тех силах, что собрали 'черви', неизбежно связана с колоссальными потерями (жаль, что ни Тор, ни Пенегал в бою не погибнут!), а они, с точки зрения миллионов оталийцев не будут ничем оправданы. Виновным, конечно же, попытаются назначить Фрейра.
      
       Размечтались, недруги!
      
       Нет-нет, не дождутся.
      
       Когда Флот Высокого Неба уйдёт на заранее намеченные рубежи, Тор упустит возможность что-либо поменять, и Фрейр обратится к народу Оталы с предложением отказаться от Договора! Ведь он, по правде говоря, практически навязан древними ещё в то время, когда гоаулдам противостоял Союз Трёх (о, извините, Четырёх!) Рас. Ведь оталийцы и фёрлинги одержали победу, но именно древние воспротивились окончательному решению вопроса с гоаулдами, ограничившись жёстким контролем границ их владений. Именно древние всячески поощряли расселение 'мартышек' по всем пригодным для их жизни мирам и требовали для них надёжной защиты.
      
       Фёрлинги исчезли, ноксы не желают вылезать куда-либо за пределы нескольких миров, за которые они же и назначили себя ответственными. А древние оказались замешаны в отложенном тайном геноциде оталийцев!! Как хорошо, что их мерзкий замысел разоблачили благородные асиры, уличив в сходных действиях Конфедерацию Ашен, которую и разгромили. Да!! Именно это скажет Фрейр соотечественникам! Неопровержимые факты и надёжные доказательства, признанные Советом под руководством Фрейра, вынудили Флот нанести удар по Да Каре, подарив надежду на безопасную будущую жизнь всем народам Мидхейма! Но теперь надо двигаться дальше.
      
       Пусть Мидхеймом и 'мартышками' занимаются асиры, у оталийцев и без них много дел в Отальхейме, на рубежах которого затаился страшный и коварный враг - репликаторы. Разве можно сравнивать угрозу, исходящую от этих чудовищ, с надуманной опасностью от примитивных невежественных 'червяков'? Ведь гоаулды просто неспособны добраться до Отальхейма!
      
       Все союзники, кроме асиров, нас предали, сограждане! Год назад именно асиры помогли предотвратить вторжение репликаторов, грозящее самому существованию Высокого Неба, а теперь, бесцеремонно влезая в дела Мидхейма, Тор и другие безответственные командиры пытаются нас поссорить! Сограждане! Настало время передать всю ответственность за развитие человеческих народов Мидхейма в руки тех, кто этого действительно достоин. Асиров!
      
       Фрейр зажмурил глаза, представляя эффект от своей речи. О, он заведёт всех, как и раньше, он мобилизует оталийцев на борьбу с настоящим врагом, репликаторами, за освобождение Айдахейма. А уж заключительная фраза речи выбьет все 'козыри' из загребущих лапок Тора. Да, Фрейр скажет так: 'Верный союзническому долгу, народ Оталы готов помочь своим союзникам асирам в отражении неспровоцированной агрессии гоаулдов!' Так что поражение ударит по авторитету Тора и асиров, а победа укрепит его собственный. А потом почему бы оталийцам, по примеру других великих рас, не избрать себе Императора, а? Совет чересчур болтлив, слишком неповоротлив, а война диктует необходимость концентрации усилий всего общества. Это неизбежно - но вы же не хотите, сограждане, чтобы вами правили военные?
      
       - Ты прав, конунг, - примирительно заявил Фрейр, - ноксы здесь не помогут. Но почему ты не желаешь обратиться за помощью к нашим братьям-асирам?
      
       Тор едва сдержал ругательство: братья, ага!
      
       - Они высокомерны и опасны, проконсул!
      
       - Именно они пришли на помощь тебе и твоему брату Тиру в битве на Последнем Рубеже! Их вмешательство - а не Флот, которым ты руководишь, - предотвратили гибель нашей расы! - Фрейр продолжал настаивать, больше рассчитывая на будущую, а не нынешнюю, аудиторию. Беседу с Тором он покажет всем оталийцам! - С тех пор, если ты обратил внимание, не зарегистрировано ни одной попытки репликаторов проникнуть в Отальхейм.
      
       - Асиры помогли, не спорю, - кивнул Тор, - своё обещание они исполнили, но оказались высокомерны и непомерно жадны. Едва появившись в Мидхейме, они заявили о своих претензиях на всю галактику! Меня это крайне настораживает!!
      
       - Отчего, Тор? Разве асиры претендуют на Отальхейм? Или, может быть, на Айдахейм?!
      
       - Нет, проконсул. Пока нет. Но их желание ассимилировать мой народ, убийство моего брата Хёмдалля и сотрудничество с гоаулдом Ра не находит понимания во Флоте Высокого Неба. Как же можно доверять тем, кто принимает на службу наших врагов?
      
       - Ты говоришь о репликаторах? - хитро усмехнулся Фрейр. - Я не обладаю подобной информацией!
      
       - Я говорю о гоаулдах, Фрейр!
      
       - Разве гоаулды угрожают Орилле?
      
       - Они нарушили Договор!
      
       - А разве не мы в этом виноваты? Наш удар по Да Каре был воспринят Баалом и Сокаром как объявление войны. Да и Договор уже устарел и утратил силу.
      
       - С какого же момента, позволь узнать?
      
       - С того самого, как мы охотно приняли помощь асиров для отражения атаки репликаторов, не прореагировав на их претензии на весь Мидхейм!
      
       Конунг недовольно поморщился. Это же очевидно! Фрейр был бы прав, если к асирам обращался бы Высший Совет, или сам проконсул. Но ведь именно Тор просил помощи. Лично, неофициально. Всегда можно сказать, что Совет здесь не при чём, поэтому и признания 'прав' асиров не было. Появление этой расы действительно изменило обстановку в Мидхейме, так что Договор формально утратил силу. Сам Тор собирается воспользоваться ситуацией, чтобы начать 'колонизацию' планет Сворин и Галат, а в рамках Договора это недопустимо...
      
       - Ты неправ, проконсул, - уверенно возразил Тор, - да и не время сейчас обсуждать подобную ерунду. Поднимается ветер - и Флот Высокого Неба следует своему предназначению. Я уверен, что решительный отпор гоаулдам определит будущее всех оталийцев!
      
       Фрейр внутренне ликовал: вся эта дискуссия - с его комментариями, конечно, - будет показана народу. Пусть конунг отправится 'ловить удачу за хвост', а тем временем его слова выгодно оттенят речь и решения проконсула. Ведь оталийцы безразличны и пассивны, пока не задет их личный интерес, а уж Фрейр приложит все усилия, чтобы продемонстрировать народу агрессивность и безответственность 'партии' Тора!
      
      
       5
      
       Пространство Нефритовой Империи, планета Потала.
      
      
       - ...Флот полностью готов, мой господин!
      
       Нефритовый Император Ю Хуан Шаньди благосклонно слушал доклад своего первого воина, Ошу. Триста тридцать кораблей - половина из них хаттаки! - готовы нанести удар в самое уязвимое место домена Сокара. Нужно лишь дождаться, пока флот этого выползня полностью завязнет в противостоянии с 'поросятами'...
      
       - Необходимо усилить разведку, Ошу. Отправь по паре телтаков, оснащённых маскировкой, в каждую звёздную систему, принадлежащую Сокару...
      
       Нет, Ю не собирался захватывать планеты, расширяя собственную империю. Ни в коем случае! Освоение новых территорий потребует значительных сил и ресурсов, а сейчас каждый хаттак потребуется дома. Обстановка в Дуате нестабильна, и пока противники - каждый, кто не служит Яшмовому Трону, является врагом! - не определились с 'направлениями' собственной жадности, не стоит разделять флот и 'разбрасывать' корабли по галактике.
      
       А вот слегка пощипать зарвавшегося Владыку сами Шу и Тэфис велели! Первый удар небольшими силами - по шахтам, добывающим триний и наквадах. Если наместник Сокара пришлёт помощь, её остановит вторая волна атаки. Тем временем хаттаки первой волны прикроют хеопсы, на которые погрузят добытые ресурсы, оборудование, квалифицированный персонал, и приготовятся отступать. Если наместник Сокара ещё больше ослабит оборону столицы, стоит подумать о нападении и бомбардировке Делмака и Нету, если нет, Ошу будет атаковать следующие шахты, и так далее. В оставляемой системе флот разрушит всю инфраструктуру. Если повезёт, удастся захватить верфи и специалистов, строящих шаатаки. Но в любом случае в результате подобного рейда могущество Сокара окажется подорванным, а с учётом неизбежных потерь в схватке с 'поросятами' влияние Лавового Трона сойдёт на нет.
      
      
      
      
       ГЛАВА 9
       ПОДНИМАЕТСЯ ВЕТЕР
      
       ...и волны исполняют его повеления.
      
      
       1
      
       1909, августа 31-ое, вторник,
       Государство Офир, Патагония, Вьедма.
      
      
       "Ваши величества, дорогие папа и мама!
      
       Сегодня я покидаю гостеприимную чудесную Вьедму и отправляюсь на эршипе в Офир, столицу этого таинственного государства.
      
       Последние два дня погода резко испортилась, и к побережью подошёл страшный ураган. Он начался для всех неожиданно: просто поднялся ветер из пампас, но какой ветер! Деревья вблизи Вьедмы стонали и раскачивались, будто собирались выскочить из земли, а крыши на некоторых домах уже было собрались в полёт. Администрация Вьедмы сочла за благо объявить штормовое предупреждение (как на корабле!) и задержать отправление поездов в Барилоче и Лос-Лагос (бывший Пуэрто-Монтт). Подготовка к шторму шла обычным образом, не вызывая особого интереса (словом, как на корабле - я насмотрелась на это ещё по пути в Буэнос-Айрес!). Вдруг, как только скорость ветра превысила некую, по-видимому, критическую для безопасности строений величину, вокруг города засиял золотой купол, и на улицах установился штиль. Ещё одно волшебство?! Местные жители, не насытившиеся пока подобным зрелищем, поголовно высыпали на улицы, с изумлением глядя, как сначала пыль из пампас, а затем потоки ливня, которые принёс ураган, бессильно смиряются этим волшебным светящимся куполом, и свергаются вниз, в специальные водоотводы, которые я поначалу приняла за крепостные рвы. Вода в Рио-Негро начала быстро прибывать, но из берегов на улицы города ей опять-таки не дало вырваться это же золотое свечение. Офирский офицер, сопровождающий меня, назвал это явление "силовым щитом" и пояснил, что все города, все эршипы и корабли Офира оборудованы подобным устройством. По этой причине, добавил офицер, если я тороплюсь в Офир, можно вылететь и сейчас, ураган эршипу не помеха...
      
       Я сразу вспомнила, дорогой папа, как из-за слабого ветерка (по сравнению с тем, что увидела я) много раз откладывались полёты цеппелинов в Германии и дирижаблей во Франции и Италии! Сколько катастроф потерпели наши летательные аппараты из-за порывов ветра! Сколько ущерба понесли приморские города, сколько судов не вернулось домой...
      
       И, папа, раз этот "силовой щит" установлен в каждом городе, на каждом эршипе или корабле, то и флот, и войска, и инфраструктура Офира неуязвима для нашего оружия. Пушки, пулемёты и ружья для офирцев не опаснее детских рогаток или варварских луков и стрел...
      
       ...Мне кажется, что поднимается ветер.
      
       Всегда и везде ваша любящая дочь Виктория, Принцесса Великобритании и Ирландии, тридцать первого августа из города Вьедма, Патагония, Государство Офир".
      
      
       2
      
       1909, сентября 01-ое, среда, раннее утро,
       Офир, Дворец-на-Горе.
      
      
       Сигнал пробуждения резко вывел Константина из оздоровительного транса. Четыре часа отдыха - глубокой медитации - в сутки были необходимы, чтобы сохранять ясность рассудка, и искин не стал бы 'будить' императора без веских оснований.
      
       - Время?
      
       - Три часа одиннадцать минут, мой император, - среагировал искин.
      
       - Где?
      
       - Малый приёмный зал. Вызов высшей категории с сишипа, патрулирующего побережье Венесуэлы.
      
       - Хорошо, иду. Устанавливай соединение...
      
       - ...Ваше императорское величество!
      
       Командир сишипа, патрулирующего побережье Венесуэлы, заученно опустился на колено, приветствуя Константина. Естественно, викинг появился в приёмном зале не лично, а в виде 'материальной голограммы', созданной стандартным устройством связи, установленным на сишипе.
      
       Офицер явно нервничал.
      
       - Что случилось, лейтенант?
      
       - Мой император! Четырнадцать минут назад сишип, которым я имею честь командовать, был внезапно атакован двумя торпедами с туземной субмарины. Враждебный объект приблизился со стороны Кюрасао, я принял обычные меры предосторожности. Государственную принадлежность субмарины пока установить не удалось. Искин активировал силовой щит, так что атака оказалась безрезультатной. Субмарина погрузилась на глубину шестьдесят метров и на восьми узлах уходит на северо-запад. У меня нет ни средств, чтобы атаковать агрессора, ни разрешения преследовать враждебный объект.
      
       Эта провокация - явный повод для войны, и с её объявлением нельзя тянуть. Вот только кто оказался настолько нагл? Англичане? Нет, им это ни к чему. Североамериканцы! Очень похоже на их стиль, да.
      
       - Отправь штатный глайдер, лейтенант, чтобы аккуратно проследить за субмариной. У неё весьма ограничен запас подводного хода - миль сто-сто пятьдесят, не более. Затем она будет вынуждена всплыть. С низкой орбиты тебя подстрахует крейсер 'Дракон', от его сенсоров поганцы точно не спрячутся. Через сорок минут с крейсера подойдёт тяжёлый флаер под полем маскировки со штурмовой группой на борту. Подводную лодку и всю её команду необходимо захватить.
      
       Пресс-конференция в Лондоне, на которой выступят пленные моряки - отличный ход, полностью развязывающий Офиру руки для дальнейших действий!
      
       - Кораблю под твоим командованием надлежит следовать за субмариной противника на дистанции в сорок миль, а после начала активной фазы операции быстро подойти вплотную. Если субмарину удастся захватить, возьмёшь её на буксир до Пуэрто-Кабелья. Не допускай приближения чужих сишипов! Если понадобится, без колебаний применяй силу и открывай огонь.
      
      
       3
      
       1909, сентября 02-ое, четверг, вечер,
       Лондон, представительство Офира.
      
      
       - Леди и джентльмены! - начал пресс-конференцию Эндикотт, окидывая взглядом битком набитый журналистами зал. - Я рад приветствовать вас на этом маленьком кусочке территории Офира. Я предоставляю слово Его Высочеству Генри, наследному принцу офирскому, для важного заявления.
      
       - Дамы и господа! Вчера рано утром примерно в сорока милях от побережья Венесуэлы на траверсе Пуэрто-Кабелья морской патруль Офира был внезапно атакован двумя торпедами с короткой дистанции. По счастью, атака не смогла принести серьёзного ущерба, а субмарина попыталась скрыться, погрузившись на значительную глубину. Благодаря расторопности командира патруля, за субмариной была установлена слежка с воздуха. Пройдя под водой почти тридцать миль, она решила всплыть, и после появления на поверхности была взята на абордаж. Команда не сумела оказать сопротивления и была захвачена вместе со своим судном. Несколько моряков субмарины С.А.С.Ш. 'Октопус' получили незначительные увечья, но серьёзно не пострадали и в настоящее время дают показания, изобличающие президента С.А.С.Ш. господина Тафта в намеренном провоцировании войны (шум в зале). Вынужден отметить, что это господину Тафту удалось. С сентября третьего дня с ноля часов по Гринвичу Офир считает себя в состоянии войны с Северо-Американскими Соединёнными Штатами, о чём представитель Офира господин Эндикотт час назад уведомил посольство С.А.С.Ш. в Лондоне... - Генрир замолчал, пережидая шум в зале. Однако шум нарастал, кто-то что-то выкрикивал, некоторые попытались покинуть помещение для передачи сенсационной новости. Эндикотт постучал молоточком по столу, призывая всех успокоиться.
      
       - Тише, леди и джентльмены, прошу вас! Вернитесь на свои места... Не торопитесь на выход - пропустите ещё несколько сенсаций! Принц...
      
       - Действительно, проявите чуточку терпения, дамы и господа, и я вас не разочарую. Как вам, должно быть, известно, во Франции в настоящее время проходит фестиваль 'Неделя Воздухоплаванья', где с показательной программой принимал участие эршип Офира. В ночь со среды на четверг французские военные предприняли попытку захватить эршип, неожиданно напав на охрану воздушного корабля. Одновременно отряд неизвестных лиц, предъявив служащим отеля удостоверения сотрудников полиции, попытались силой ворваться в выделенные мне апартаменты. Данные люди полностью проигнорировали мой дипломатический статус, по этой причине моя охрана вынужденно приняла жёсткие меры. Экспресс-допрос этих невеж прояснил, что решение об аресте 'так называемого принца' Генрира, то есть меня, и захвате эршипа принято совместно президентом Фальером, военным и морским министрами Франции...
      
       - Простите, ваше высочество, это невозможно!!
      
       - Представьтесь, молодой человек, - нахмурился Эндикотт, - если выкрики будут продолжаться, я попрошу охрану вывести вас вон!
      
       - Франсуа Сольен, газета 'Орор'.
      
       - Всё, о чём рассказывает принц, письменно зафиксировано в присутствии адвокатов и заверено уважаемыми в европейском обществе нотариусами. Извините, Ваше Высочество, прошу вас...
      
       - Ни попытка захвата эршипа, ни бандитское нападение на меня и мою охрану никакого серьёзного ущерба не принесли, однако император Константин решил, что подобный вопиющий акт агрессии не может быть оставлен без внимания. Император счёл необходимым выдвинуть требование к Французской Республике и Княжеству Андорра, главой которого является президент Фальер, возместить Офиру нанесённый моральный ущерб в размере ста миллионов франков, отказать в доверии президенту и правительству, в знак чего все замешанные в этом ужасающем преступлении должны немедленно подать в отставку. Срок для исполнения требований Офира - до двадцати трёх часов в пятницу, третьего сентября. По истечению отпущенного времени или при прямом отказе в выполнении справедливых требований Императора Константина, Государство Офир оставляет за собой право на неограниченные насильственные действия в отношении граждан Франции, их собственности, вооружённых сил и территорий Республики.
      
       - Простите, ваше высочество, но это несправедливо! - Сольен вскочил, привлекая внимание вытянутой вверх рукой. - Почему народ Франции должен страдать из-за действий отдельных чиновников, на которые никогда бы не дал согласия Парламент?
      
      
       4
      
      
       - Вы не правы, дорогой Франсуа, - усмехнулся Генрир, - это не просто французы, а высшие чиновники, которых выбирал народ. А, следовательно, он обязан нести ответственность за свой выбор. Сто миллионов франков - сумма небольшая для столь богатой страны как Франция, а выгнать подлецов и предателей более важно для самих французов, а не для Офира.
      
       Сольен сел, принявшись что-то быстро записывать в блокнот по примеру всех окружающих
      
       - Я не зря назвал господина Фальера 'предателем'. Десять дней назад посол Франции в С.А.С.Ш. от имени Фальера окончательно договорился с президентом Тафтом о скоординированных совместных действиях против Офира. Это зафиксировано в тайной совместной декларации, которая, тем не менее, стала известна Императору Офира. Сегодня я готов предоставить европейской общественности фотокопию полного текста данного договора. Так что столь жёсткие требования, предъявленные французскому правительству, нужны лишь для того, чтобы не допустить развязывания новой войны в Европе. В настоящее время Государство Офир оказалось перед лицом агрессии, давно создаваемой Атлантической Коалицией в составе С.А.С.Ш., Франции и Голландии. Лишь глупостью и бездарностью исполнителей можно объяснить то, что планы агрессоров стали достоянием общественности чуть раньше, чем они рассчитывали. Да, пока обошлось без жертв с обеих сторон, благодаря профессионализму военнослужащих Офира, но по имеющимся у меня сведеньям к Атлантической Коалиции собираются примкнуть Дания и Норвегия. Советую правительствам и королям этих стран рассматривать моё заявление как официальное предостережение. Прошу вопросы...
      
       Эндикотт окинул взглядом лес рук, тянущихся вверх.
      
       - Вы! Да-да, вот вы!
      
       - Разрешите вопрос, ваше высочество? Ганс Мейер, 'Берлинер тагеблатт', - журналист поднялся, чтобы лучше видеть сидящих за столом принца и Эндикотта, - отчего такая дифференциация? Офир объявил войну С.А.С.Ш, выдвинул ультиматум Франции и, в то же время не выдвигает к Голландии, одному из участников Атлантической Коалиции, никаких требований?
      
       - Всё очень просто, герр Майер, - на отличном немецком заговорил Генрир. - Штаты атаковали Офир, что само по себе означает войну, тогда как Франция ограничилась разбойным нападением. Голландия же никак не замешана в происходящем, так что Офир пока не имеет к ней серьёзных претензий.
      
       - О! Прошу вас, мисс!
      
       - Анабелл Грейс, 'Бостон глоб'. Вы всерьёз намереваетесь победить, принц? Соединённые Штаты и Франция - могучие государства. Возможно, победа над Аргентиной кружит голову вашему отцу? Или вы надеетесь, что на вашей стороне выступят Британия и Германия?!
      
       - У Офира хватит сил, чтобы справиться в одиночку!
      
       - Джудит Бойл, 'Дэйли мейл'. Что вы, ваше высочество, могли бы в свете грядущих событий посоветовать гражданам государств Атлантической Коалиции, чтобы пережить это время?
      
       - Поднимается ветер, мисс Бойл. В такое время следует найти тихую гавань, которую не затронет буря...
      
      
       5
      
       1909, сентября 05-ое, воскресенье
       Офир.
      
      
       'Ваши величества, дорогие папа и мама!
      
       Скоро неделя, как я оказалась на бывшем острове Тристан-да-Кунья. Конечно, я не ожидала, что окажусь в условиях, подобных тому, что окружали знаменитого Робинзона Крузо, ...если честно, у меня нет слов, что описать столицу Офира, но я всё же попытаюсь.
      
       Будучи знакома и с многими образцами традиционных зданий, и с архитектурными шедеврами самых разных народов и стран, здесь я встретила нечто совсем новое. Нет-нет, похожие примеры я видела и во Вьедме, но там подобных строений было немного, здесь же остроконечные башни, соединённые переходами, являются обычными стилем. Почти везде в качестве строительных материалов использован незнакомый металл (возможно, сплав?) и вещества, подобные недавно изобретённому бакелиту - пластики. Высота зданий потрясает - шестьсот футов кажутся вполне обычным ростом для местных башен. Я их насчитала двадцать.
      
       Искусственная гавань, выгороженная из океана длинными широкими пирсами из того же материала, что и башни, огромна. Её размеры не меньше десятка миль. В порт Офира непрерывным потоком прибывают и убывают воздушные суда. Привычных нам морских немного, а вот эршипов я насчитала пять различных видов, от маленьких, длиной футов сто-сто-пятьдесят, до огромных, размером с Букингемский дворец. Если к этому добавить множество удивительных и совершенных аэропланов...
      
       ...Самое удивительное в Офире - это его граждане. В маленьком милом ресторанчике я познакомилась с девочкой Санди, которая рассказала историю спасения своего отца, простого американского моряка. В здании администрации меня радушно встретили господин Лоуэлл и его супруга, известная в Америке писательница Зиткала-Ша, а потом я получила аудиенцию у Их Величеств супруг Императора Константина, Императрицы Елены и Первой Дамы Агнесс. Удивительные женщины! Каждая их минутка посвящена государственным делам, и потому совсем не остаётся времени на какие-нибудь балы, театральные постановки или обычную для королевских дворов Европы светскую жизнь. Они искренне преданы друг другу и, похоже, любят своего супруга в значительно большей степени, чем могут себе позволить иные знакомые мне королевы и принцессы. Видно, что семья, пусть для европейцев немного непривычная, для Императора Константина - не пустой звук. С большим удовольствием я познакомилась с принцессой Хельгой и принцем Эрманом - увы! Это было лишь мимолётной встречей: Хельга серьёзно увлечена научными исследованиями, а Эрман - военным делом. Жаль!
      
       Вообще, у меня сложилось впечатление, что все встреченные мной во Вьедме и Офире безостановочно работают, причём исключительно в охотку! Какой диссонанс с обычными для нас европейскими нравами!
      
       Здесь постоянно дует свежий ветер - в отличие от затхлой и застоявшейся Европы. Честное слово, я уже поклонница Императора Константина и его семьи!
      
       Ваша любящая дочь Виктория, Принцесса Великобритании и Ирландии, пятого сентября из столицы Государства Офир'.
      
      
      
       ЗАКЛЮЧИТЕЛЬНАЯ ЧАСТЬ КНИГИ УДАЛЕНА ПО ДОГОВОРУ С ИЗДАТЕЛЬСТВОМ.
      
    КОНЕЦ КНИГИ

  • Оставить комментарий
  • © Copyright Энве Мартин (martinenve@gmail.com)
  • Обновлено: 01/09/2018. 612k. Статистика.
  • Роман: Фантастика, Космоопера

  • Связаться с программистом сайта.